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WALISZEWSKI

tE ROMAN D'U]\T TMPTRATRICT


OATHTRIT\E
DE RUSSIE
ET LES DOCUMENTS INDITS DES ARCHIVES D,TAT
Portrait d'aprs une miniature du tenrps D'APRS SES MMOIRES, SA CORAESPONDANCE

II

DIX'-\TEIJVIME OTITOIY
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PARIS LIBRAIRII: PLO\T

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DE RUSSIE

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l,'auteur et lcr diteura dclarent rlcrver leurs droits de reproduction et dc traduction en Franco ct dans tous ler payr trangerl'

DA MME AUTET]N, A LA TII}IE I'IBRIRIE

Autour il'un rne.- Catherine II tle Russic' Ses collaborate6lg' - $sg Ses favoris 9" dition Un volume in-8o accontpagn d'un por' aruis.
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La Dernire der RomanOv : lisabeth In, impratrice tle Russie (LIUL{762). d'anrc des docurrrcnta nouveaux et en granile partie indits puiu,.hiu", der Affairec trangres tle Paris, aux archives secrles ,. "i* et de Vienne et danr divers autres dpls, ainsi que dans lerl de Berlin publications rurees et trangres les plus rcentes' 4" dition Un volumrl 8 fr' in-8o cavalier ayec un port;ait en hliogravure ' ' ' voUn 5" dition' Les Oriqincs de la Rttssie ntoderne. lvan le Terrible,
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ussie moderne. Le Berceau d'une dynastie','Les 8 fi ' Aontanou (16t3-1682)' 2" dition' Un volulue in-B"

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l*, empereur de Russie, savie, des docuuents nouYeaux t d'aprs (l?54-1801), 30tr rgne et sa mort en g.ui.le partie indits. 4" dition Un volume in-8o, avec ut portrart
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D'T]NT IMPTRATRTCT CATTIERINE II


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ET LAS DOCUIlEN'[S
D'APNS SES MIIOIRES' SA CORITESPONDNCE TNDI1'S D!]S AR(]HIVF]S D'!]TAT

Portrait d'aprs une ntiniatttre du tentps

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PElX THR0UlnNE 0uvRAGE C0uR0lln PR L'caDffilE fRllalsE,

PARIS PLON LIBRAIRIE PLON-NOURRIT Er c',", IN[PRINIEURS-'DITEURS 8, nor c'r'nrNcrns - 6u

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AVANT-PROPOS

Ceci est un roman o la fiction n'a aucune part. La lgende

n'y tient que la place, scrupuleusement mesure, qu'on ne saurait lui refuser dans une vocation fidle drr pass. La curiosit du lecteur et jusqu' son gott pour les aventures, s'il en a, r'y perdront cependant rien, croyonsmme
nous.

La seconde rnoiti du dix-huitirne sicle, sombre et tourmente comme un soir d'orage, a t traverse par une vision blouissante. L-bas, au loin, sous les frimas du mystrieux

Septentrion, comrne une toile qui se lve, une clart paraissait. Devant l'croulement des vieilles monarchies europennes, un trne aux formes byzantines se rehaussait cl'une grandeur et d'une majest inconnues, et une fernme en gravissait les degrs dans un rouge flarnboiernent, couleur de pourpre, ou couleur de san6. Iille rgnait, elle runis-

sait toutes les splendeurs, toutes les prosprites, tous les triomphes, et d'un bout I'autre de I'Burope une clameur d'tonnement et d'admiration montait, se mlant aux firondements de la tempte bientt dclrane. Les potes chantaient la n Smiramis du Nord ,, les philosophes dclaraient que n du Nord maintenant venait Ia lumire ,, et l foule,

VIII

VA NT-P

OPOS.

nrerveille, applaudissait. Victorieuse au dehors, Catherine commandait I'intrieur de son empire le respect d'abord et ensuite I'amour. Le gnie et la force inconscients encore d'un peuple innombrable s'incarnaient en elle; la race slave trouvait en elle un panouissetnent i1nt1e,ndu, et marchait soudain pas de gant vers une magnifrque destine. Cependant I'histoire est l pour dire que cette souveraine prestigieuse, cette femme courtise par toutes les puissances du monde civilis et cette matouchka russe' vnre genonx par des rnillions d'e moujiclrs, ainsi qu'un icone, tait
une petite plincesse allernande qu'un hasard avait amene en Russie et que quelques jeunes hommes audacieux avaient
mise la place d'o elle paraissait dicter des lois I'univers.

Cette aventure singulire a t souvent conte dj, et plus d'une main s'est essaye retracer I'image de la femme extraordinaire qui y a figur. Il n'a manqu ces tentatives qu'un lment de succs, aucluel le talent ne sau-

rait suppler : celui d'une base documentaire suffisante' Faute de ce point tl'appui, le travail de reconstruction, vin6t fois repris, tombait vingt fois dans le vide et y rencontrait la fable. L'heure de l'histoire n'tait pas venue' Elle vient seulement de sollner'. En Russie, et partiellement en Allemagne, le pass historique du grand empire slave a t rcemment I'objet d'une iuvestigation, dans laquelle, sous les auspices d'un rgime plus libral, il a t pennis pour la premire fois aux chercheurs de remonter aux sources' Les archives d'tat ont ouvert leurs portes, et les particuliers eux-rnrnes, suivant I'exemple donn d'en haut, ont second I'effort de la science en livrant le sect'et de leul's chartriers. Les arcbives si pr'cieuses de la maison Vorontsof ont ainsi vu le jour. Et, par une inspilation naturelle,

AVANT.PROPOS.

IX

c'est sur la personne de Catheriner et sur la grande poque laquelle elle a attach son noln' ![ue s'est principalernent port cet effort, dont les r'sultats ne laissent presque plus rien dsirer. Sur les soixante-rlouze volumes de documents dj publis par la Socit impriale d'histoire russe' il n'y

en a gure qu'une vingtaine qui ne s'y rapportent

Pas

directement. I)ans diverses autres publications collectives, c'est encore Catherine qui tient la premire place. Ces lments d'analyse scientifrque, si abondants dsormais, appellent une synthse. Eile a t di entreprise en Russie. Un fin crivain, M. Bilbassof, publiait rcemment le premier volume d'un travail d'ensernble qui, malheureusement, a dt tre interrornpu. Catheline attendra longternps peut-tre encore un historien dans le pays qui lui doit les plus belles pa6es cle son histoire. En abordant cette tude, destine surtout aux lecteurs franais, nous n'avons pas pr'tendu prendre les devants sur ulle tche qui un jour', nous
I'esprons, sera quand mrne accomplie l-bas. Mais nous n'avons pas cru trop prsumer de I'intrt qu'on Polte en Ilrance aux choses du pass en essayant de fixel dans ces pages quelques traits gnraux, qui, dans une figule colllllle celle de Catherine, sont lits pour intresser le public lettr

de tous les pays. Une I'emrne qui a t mle tous les grands vnernents de son poque, qui s'est trouve en raPport avec les hommes les plus tnarquants de son temPst clui a longuement correspondu avec Voltaire et s'est entretenue familirementavec Diderot, gui, eufin, au point de vue intellectuel, moral et passionnel rnme, a eu une des vies les plus remplies, les plus mouvementes et les plus riches en sensations dont I'histoire puisse offrir I'exemple, nne telle femme ne saurait nulle part rencontrer de I'indiffreuce.

AVANT-PROPOS.

Il y aplus. Cette fenrme est rne souveraine russe, clont on peut dire que la Russie d'aujourd'hui, si aviclernent tudie I'heure qu'il est, rnme en France, et toujour.s si peu connue, procde par voie de filiation directe. S'il est vrar,
en eff'et, qtr'en arlivant dans sa patrie d'adoption Catherine

a su avec une souplesse merveilleuse s'assirniler u nouveau milieu dans lequel elle tait appele vivre, il est non moins vrai qu'elle a exerc son tour sur lui une action rciproque, qu'elle I'a, beaucoup d'gards, faonn
lui a imprim la marque ineffable de son ner'gique personnalit. Si I'on tient pntrer le mystr'e de cette grande organisation politique et sociale dont I'Burope commence sentir de plus en plus le poids formidable, c'est Catherine gu'il faut d'abord s'adresser : la Russie actuelle n'es[ pour une bonle part qu'un hritagc de ia grande souveraine; et c'est encore elle qu'ii faut s'adresser, si I'on tient pntrer le seclet de certaines mes russes : il n'en est pas une gui n'ait en soi quelque chose de Catherine
son imae et

la Glande. Les matriaux dont nous nous sommes servi sont pour la plupart peu prs inabordables pour le grand public europen. Non seulemeut I'obstacle d'une lan6ue peu rpandue, mais encore l'parpillement dans des recueils, dont on ignore jusqu'au titre, en ferment gnralementl'accs. Nous y avons ajout I'appoint de nos recherches personnelles dans diverses archives, dans celles surtout, si riches tous les gards, du dpt des Affaires trangres de France. Quant I'esprit qui nous a guid dans notre travail, il a t, nous esprons qu'on s'en apercevra, un esprit d'effacement rsolu devantles tmoignages recueillis par uous et accueillis sans autre souci que celui du contrle de leur authen-

AVAN T-P RO POS.

ticit et de la mesure de leurpoids. f,'heure est venue aussi, croyons-nous, ou leur voix peut tre entendue et doit tre supporte partout. ll'ici trois ans un sicle aura pass sur la tombe de Catherine. A cette distance et sur les sommets ou la postrit a plac sa mmoire, I'histoire peut faile son uvre sans qu'il y ait offense otr prjudice Pour Personne. Quoi qu'elle fasse, elle ne saurait qu'ajouter un bas-relief au monurlrent lev par I'admiration et la reconnaissance d'nn grand p,:uple I'une de ses plus glandes gloiles. En affirmant que ' la postrit n'aurait jarnais cle rlmls avec son Impratrice n , Voltaire s'est 1t'op avanc. Du moins, a-t-il pu estimer, bon droit, qu'un sentirnent cle respect prsiderait ternellement aux lgitimes reprises que la critigue historique se reconnatrait uu jour Ie droit d'exercer sur les illusions, ls erreurs ou les entlauements d'un pass iointain.

LE ROMAN D'UNE IIIPRATRICE

CATHERINT
DE RUSSIE
PREMTRE PARTIE
L
G

II

RANDE-DUCITESSE

I,tr\TRE PRBMIER DE STETTIN A MOSCOU


CHAPITRB PREIIIER
LE BERCEAU ALLEilAND. I.

L'IIIT'ANCE.

Le lieu de naissance. Stettin ou Dornburg? Une paternit contecte, Le grand Frtlric ou Betzky? La nraison d'Anhalt-Zerbst. II, La nais- dir-huitiure rance de Figclten. L'ducation d'une princease allemande au - Cardel. Voyages et irnpressions. Eutin et Berlin. sicle. -llademoiselle Les affinits Un horoscope. russo-alleruandes. Influences russes er -III.allemander en Russie, La descendance Allemagne; rivalits du tsar lexis - ou Brunswick. Le triomphe greffe sur deu-r souches gennaniqnes. flolstein - cour"ierrisre d'Illisabeth; Pierre'ulric de Holstein-clevient eon hritisr.-n I Zerbst.

Il y a une

cinquantaine d'annes de cela, on se dsolit dans

un coin de vieille petite ville allemande : un chemin de fer devait passer par l, bouleversant son ordinaire d'anciennes I

GRANDE-DUCHESSE.

habitudes, ventrant de vieilles demeures rasnt d'antiques ' promenades, o plusieurs gnrations taient venues prendre le frais. Parmi les objets ainsi menacs par I'impit des ingnieurs, au grand dsespoir des bourgeois de I'enclroit, un arbre, un tilleul, d'apparence vnrable, semblait I'objet d'un culte spcial et d'un regret particulirernent aigu. Le chenin de fer passa tout de mme. Le tilleul ne fut pas coup, mais cn I'arracha du coin de terre o il avait pris racine et on le transplanta aiileurs. Pour le mieux traiter, on le mit en fuce cle la nouvelle gare. Il se montra insensible cet honneur, et scha sur pied. On en fit deux tables : I'une d'elles fut offerte la reine de Prusse, lisabeth, I'autre I'impratrice de Russie, lexandra Fodorovna. Les habitants de Stettin donnaient cet arbre le nom de lhiserlinde (tilleul imprial), et, les en croire, il avait t plant par une princesse allernande, clui s'appelait alors Sophie d'Anhalt-Zerbst, que I'on appelait familiremenL Figclrcn, qui jouait volontiers sur la grande place de la ville avec les enfants qu'elle y rencontrait, et qui tait devenue, ils ne savaient trop comnrent, impratrice en Russie, sous le nom de Catherine la Grande. Catherine a pass en effet une partie de son enfance dans la vieille cit pomranienne. Y a-t-elle aussi vu le jour? Il esl arriv rarement que le lieu de naissance des grands personnages de I'histoire moderne ait lit se renouvelel la querelle souleve jadis autour du berceau d'Homre. Ce qui s'est produit cet gard au sujet de Catherine est donc une des singularits de sa destine. Nul registre d'aucune paroisse de Stettin n'a conserv trace de son nom. Le fait s'est reproduit pourla prrncesse de Wtirtemberg, femme cle Paul I"", et peut s'expliquer : I'enfant aura t baptise Par un officier de l'3lise protestunte, recteur ou prsident, non attach une paroissc. llais on a retrouv une note, d'apparence authentique et srieuse, indiquant Dornburg comme I'endroit o Catherine serait ne et aurait t baptise, et de trs graves historiens ont rattach r cette donne les plus tranges supposition;. Dornburg tait lu rsidence patrimoniale de la famille d'Anhalt-Zerbst zu

I,E BERCEAT' ALI,ETAND. _ L'ENFANCE.

Sa mre Ia famille de Catherine prcisment. I)orrrburg, n'y fit-elle pas quelque sjour vers 1729 eL n'eut-elle pas I'occasion d'y voir et d'y revoir un jeune prince qui, g cle seize ans peine, menait non loin de l une existence maussade aux cts d'un pre dsagrable? Ce jeune prince, qui s'appela plus tard Frdric le Grand, un historien allemand, Sugenheim, n'a pas craint de le dsigner comme Is u pre incognito de Catheline, Une lettre du prince Christian-Auguste d'Anhalt-Zerbst, le pre officiel de la future Impratrice, semble ter cette conjecture hasardeuse toute apparence de vrit. Elle est date de Stettin, le 2 mai 1729, etporte que cemme jour, deux heures et demie du matin, une fille lui est ne dans cette aille. Cette fille ne peut tre que celle dont nous nous occupons. Christian-Auguste devait bien savoir o naissarent ses en{hnts, supposer mme qu'il ne ft pas suffisamment difi sur la manire dont ils venaient au monde. Il y a plus. Que Dornburg ait reu clans ses murs la mre cle Catherine une poque prcdant cle prs la naissance de celle-ci, la chose n'est prouve en aucun fcorr, et le contraile semble mme l-rien tabli. O'est fort loin et de Dourburg et de Stettin, c'est Palis que la princesse de Zerbst parait avoir pass une partie au moins de I'anne 1728. Frdric n'y est jamais venu, on le sait. Il a I\I. Lavisse nous a rcemrnent conl. I'aventurc avec mmc, failli perdre la tte pour avoir seulement son art si fin, conu I'envie d'aller cle ce c{.. \{ais I'irnagination des historiens, {ussent-ils allernantls, est inpuisable. A difaut de Frdric, il y avait Paris, en 1798, I'ambassade de Ilussie, un jeune cavalier, btard d'une illustre famille, qui cerbainement dut frquentcr la princesse de Zerbst. Et nous voil sur [a piste d'un seconcl roman et d'une autrepaternitanonyme. Cejeune Iiomme s'appelait Betzky et devint avec le temps un llersonnage. Il mourut Ptersbourg dans un ge trs avanc, et I'on raconta qu'en allant visiter ce vieillard qu'elle entourail de prvenances et de soins dlicats, Catherine se penchait sur son fauteuil et lui baisait la main. Il n'en a pas {llu plus au traducteur allernand des \llnoires de blasson ])our se laire une

LA

GRANDE-DUCIIESSE.

conviction gue nous aurions de la peine partager. ee compte, croyons-nous, il n'y aurait pas dans toute I'histoire du dix-huitime sicle une seule naissance rllustre qui ne pr_ tt matire des suppositions analogues. Nous ne nous arrterons pas davantage les discuter. celre qui devait s'appeler plus tard la Grande catherine estbien ne Stettin, selon toutes les apparences, et ses parents, selon la Ioi comme aussi selon Ia nature, pour autant que nous pouvons le savoir, s'appelaient : le prince Christian-Auguste de Zerbst-Dornburg et Ia princesse Jeanne-lisabeth de Flolstein, son pouse lgitime. Un temps est venu, nous Ie verrons, o Ies moindres actions de cette enfant, si obscurment entre dans la vie, ont acquis une date et une authenticit certaine jour par jour et pour ainsi dire heure par heure. C'a t sa revanche. c'est aussi la mesure du cbemin parcou^r pr cette
blouissante destine.

Mais qu'tait-ce, en l72g, que la naissance d'une petite princesse de Zerbst? La maison princire ainsi nomme, une de celles dont fourmillait I'Allemagne d'alors, formait une des branches de celle d'Anhalt, qui en comptait huit. Jusqu'au moment o une fortune inattendue vint leur apporter une illustration sans exemple, aucun de ces rameaux d'une mme tige n'avait fait parler les chos de la renomme. Et bientt I'extinction dfi'itive de toute Ia ligne devait couper court ce commencement de notorit. Sans histoire avant 172g, Ia maison d'Anhalt-Zerbst a cess d'exister en l7gB.

II
Les parents de Catherine n'habitarent pas Dornburg. IIs avaient autre chose faire. Son pre avait d'abord gagner sa vie, ni plus ni moins. N en 1690, il avait d prendre rervic, dans I'arme prussienne. Il fit la guerre aux pays-Bas, en Italie

LE BERCEAT' ALLE}TND. _ I,'ENFNTE.


et en Pomranie. II la

fit contre les Franais et contre les Sudois. trente et un ans, il avait gagn lcs paulettes de gnral-rnajor. A trente-sept ans, il pousait Ia princesse Jeannelisabeth cle Holstein-Gottorp, sur cadette de ce prince Charles-Auguste qui avait failli dj s'asseoir sur le trne de
Russie aux cts d'lisabeth et en qui celle-ci pleura toujours un fianc ador. Il ,v avait l une prdestination. Nornm commandant du rgiment d'inFanterie du nom d'Anhalt-Zerbst, Christian-Auguste dut aller le retrouver Stettin. C'tait Ia vie de garnison. Comme poux et comme pre, Christian-Auguste tait un modle. II aima beaucoup ses enfants. Mais guand Catherine vint au monde, il attendait un fils et eut une grosse dception. Les premires annes de I'enfnce de Catherine enfurent atiristes. Quand on commena s'occuper de cette poque de sa vie, et on s'en occupa un jour passronnment, les souvenirs de ceux qui en avaient t tmoins taient dj bien effacs. Elle-mme ne se prtait pas volontiers les rafirachir, rpondant aux questions qu'on s'avisait de lui faire avec une rserve qui lui tait peu habituelle. o Je ne vois rien d'intressant cela u , crivaitelle Grimm, Ie plus intrpide des questionneuls. Scs propres souvenirs n'taient d'ailleurs pas trs prcis. n Je suis ne, disait-elle, dans la maison Greifenheim, sur la Marren Kirchenhof. , Il n'y a pas et il n'y a jamais eu de maison de ce nom Stettin. Le commandant du 8" rgimerrt d'infanterie habitait dans la Dom-Strasse, no 791, la maison du prsident de la chambre de commerce de Stettin, von Ascherleben. Le quartier o se trouvait cette rue s'appelait Greifenhagen. La nraison a chang de proplitaire et de uumr'o. Itlle appartient aujourd'hui au conseiller d'tat Des'itz et porte Ie n'l. Or y voit sur un pan de mur blanchi la chaux une tache rroire : c'est Ia seule trace qu'v ait laisse le sjour d'une grande impratrice, peu de {ume prodriite par url rchaud allum le -un 2 mai 1729 devant le berceau cle Catberine. Le berceaua dis. panr. Il est Weimar. Baptise sous les noms de Sophie-Auguste-Frdr'ique, en

LA

GRANDE.DTICHESSE.

I'honneur de trois de ses tantes, Catherine s'appela pour tout le monde Figchen ou Fichchen, selon I'orthographe de sa mre, un diminutif de Sophie (Sophiechen) apparern- Peu aprs sa naissance, ses parents allre,.t rnent. prendre possession du chteau de Stettin, dont ils occuprcr,t I'aile gauche, ct de l'glise. Figchen y eut pour sa part trois chambres, dont I'une, o elle dormait, ct du clocher. Elle put ainsi prparer son oreille entendre, un jour, sans en tre trop incommode, le carillon tourdissant des temples ortho doxes. Peut-tre tait-ce un arransement providentiel. C'est le qu'elle grandit et fut leve. Trs simplement. Les rues de Stettin I'ont souvent vue, en effet, jouant avec les enfants de Ia bourgeoisie locale, dont aucun assurment ne songeait lui donner de I'Altesse. Quand les mres de ces enfants venaient rendre visite au chteau, Figchen allait au-devant d'elles et baisait respectueusemeut le pan de leur robe. Ainsi le voulait sa mre elle, qui il arrivait d'ayoir des ides sages. Cela ne lui arrivait pas souvent. Figchen eut cependant pour son clucation des matres assez nombreux, ct d'une gouvernante en titre. Celle-ci, comme de raison, tait Francaise. Prccpteurs et gouvernantes francaises se retrouvaient alors dans toutes les maisons allemandes de quelque importance. C'tait une des consquenccs indirectes de Ia rvocation de l'dit de Nantes. Ils apprenaient la langue franaise, les bonnes manires franaises et ia galanterie franaise. Ils apprenaient ce qu'ils savaient, et la plupart ne sayaient pas autre chose. C'est ainsi que lrigchen eut mademoiselle Cardel. Elle eut aussi un chapeloin fi'anais, Praud, et un maitre de calligrapirie, galement Franais, qui s'appeiait Laurent. Quelques matres indignes compltaient cet ensemble pdagogique suffisamment toff. Un certain Wagner enseignait Figchen sa langue maternelle. Pour la musique elle avait encore un Allemand, nomm Roelli6. l'}lus tard, tatherine s'est souyent plu voquer I'image de ces premiers ducateurs de sa jeunesse, mlant comme une pointe de raillerie gamine un sentiment de reconnaissance alten-

7 LE BERCEU ALLE}IND. - L'ENFANCE. drie. Elle faisait une place part mademoiselle Cardel, o qui savait presque tout sans avoir rien appris, peu prs comme son lve r , qui lui disait a qu'elle avait I'esprit gauche r , et qui lui recommandait tous les jours de retirer son menton en arrire. * Elle trouvait que je I'avais excessivernent pointu r , raconte Catherine, r et qu'en I'avanant je' heurterais quiconque se rencontrerait. ' La bonne mademoiselle Cardel ne se doutait probablement pas des rencontres

auxquelles son lve tait destine' Mais elle faisait mieux que de redresser son esprit et de faire rentrer son menton dans I'alignemeut. Elle lui donnait lire Racine, CorneilleetXlolire. Elle la tlisputait I'Allemand Wagner, sa pdanterie tudesque, sa lourdeur pomranienne et I'insipidit de ses Pr-

fungen, dont Cathcrine a gard un souvenir pouvant. Certainernent elle lui a communiqu quelque chose de son proPre esprit, un esprit de Parisienne, dirions-nous aujourd'hui, vif, alerte, prime-satrtier. Faut-il I'avouer? Elle lui a, selon toutes Ies apparences, rendu un plus grand service encore en la sauyarrt de sa mre, et non pas seulernent des soufflets que celleci distribuait pour un oui ou pour un non la future impratrice, n par humeur, gure par raison r , mais surtout de cet autre esprit que l'pouse de Christian-Auguste portait en elle et rpandait autour d'elle, et que nous verrons plus tard l'uvre : esprit d'intrigue, de mensonge, d'instincts bas et d'ambitions mesquines, o se refltait l'me tout entire de plusieurs gnrations de principicules germaniques. Au demeurant, mademoiselle Cardel a bien gagn les fourrures que son lr'e s'empressa de lui envoyer en arrivant Ptersbourg. Un complment important de cette ducation ainsi organise tait fourni par les yoyages frquents que faisait Figchen en compatnie de ses parents. Le sjour de Stettin n'avait rien de particulirement attrayant pour une jeune femme avide de plaisir et pour un jeune commandant de rgiment qui avait parcouru une moiti de I'Europe. Les occasiorrs de dplacement taient donc les bienvenues, et avec une famille nombreuse ces occasions ne manguaient gure On allait ainsi

LA

GRANDE-DUCITESSE.

Zerbst, Hambourg, Brunsv'ich, Eutin, trouyant partout des parents et une hospitalit peu luxueuse en gnral, mais cordiale. On poussait mme jusqu' Berlin. C'est Eutin, en 1739, que la princesse Sophie vit pour la premire fois celui qui elle devait enlever un trne aprs I'avoir recu de lui. pierre(rlric de Holstein, ls d'un cousin germain de sa mre, tait alors g de onze ans. Elle en avait dix. Cette premire rencontre, qui passa inaperue sur le moment, ne donna pas Figchen une impression favorable. Du moins I'a-t-elle affirm plus tard en crivant ses l[moires. L'enfant lui avait paru malingre. On lui dit qu'il avait mauvais caractre, et, ce qui parat peine croyable, qu'il avait dj le got de la boisson. r-,-ne autre excursion aurait laiss dans sa jeune imagination une trace plus profonde. En L1 L2 ou 17tt}, Brunswick, chez la duchesse douairire qui avait lev sa mre, un chanoine cathoiique, pratiquant la chiromancie, s'avisa de voir dans sa rnain jusqu' trois couronnes, alors qu'il n'en vit aucune dans la main de la jolie prirrcesse de Bevern, qu'on cherchait pr_ cisment marier avantageusement. Trouver une couronne en cherchant un poux, c'tait le rve commun de toutes ces
princesses allemandes
!

A Berlin, Figchen vit Frdric, sans qu'il fit plus d'attention elle que de raison, sans qu'elle se soucit dalantage de la faon dont il la regardait. Il tait un grand roi au seuil d'une carrire prestigieuse, elle n'tait qu'une petite fille destine, selon toutes les apparences, faire I'ornement de gueJque cour minuscule perdue dans un coin de l'empire. C'tait, en somme, le dbut dans la vie et l'ducation de toutes les princesses allemandes du temps. plus tard, Cathe_ mit une certaine coguetterie relever les insuffisances et 'ine les lacunes de cette ducation. n Que voulez-vous r , disaitelle, u j'ai t leve pour pouser quelque petit prince du r voisinage, et I'on m'a appris ce qu'il fallait pour cela. t\Ioi et r mademoiselle Cardel , nous ne nous attendions pas tout r ceci! n La baronne de Printzen, clame d'honneur de la princesse de Zerbst, n'hsitait pas de son ct dclarer qu'en

LE BEIiCEI' ALLE}TA.I{D. _ L'ENFNCE,

suiant de trs prs les tudes et les progrs tlc la future imp' ratrice elle n'avait jarnais dcouvert en elle des qualits ni des facults exceptionnelles EIle pensait qu'elle sclilit une n femrne ordinaire u. Mademoiselle Cardel n'imaginait pas davantage, selon toutes les apparences' qu'en corrigeant les devoirs de son lr'e elle tait, ainsi que s'avisa de Ie dire un jour I'en(housiaste Diderot, o le chandelier portant la lumire de son
sicle u.

III
Quelque chose pourtant, au milieu de cette existence mdiocre, rapprochait dj la princesse Sophie de sa future destine. Elle n'tait qu'une petite princesse allemande, leve dans une petite ville allemarrde, avec un triste pavs de sables pour holizon. N{ais sur cette contt'e un voisirla6e prochain jc.tait, on et dit, une ombre gigantesque' avec des airs de fantme ou des apparences de rnirage sduisant. Dans cette province, tout rcemrnent encore, on avait vu des garnisons promenant travers les villes un urtiforme trangel et le prestige naissant d'une puissance qui, nouvelle venue en Europe, y semait dj l'tonnement ou l'pouvante, veillait des craintes ou des esprances saus lirnites. A Stettin mrne, Ies dtails du sige qu'on avait eu rceurrneut soutenir contre les armes du grand tsar blanc taient prsents toutes les mrnoires. Dans la famille de ltigchen, la Russie, Ia graude et rnystrieuse Russie, ses soldats innombrables, ses richesses inpuisables, ses souverains absolus fournrssaient un thme fayori aux entretiens intimes, ou quelques va&ues convoitises, quelques obscurs pressentiments araient peut'tre une part. Pourquoi pas? Avec les mariages qui avaient uni une fille de Fierre I"' un duc de Holstein, une petite-fille d'Ivan, le frre de Pierre, un duc de Brunswick, tout un rseau d'alliarrces,

TO

L CNNDE-DI]CIIESSE.

d'affinits et d'attractions rciproques s'tait dtabli entre Ia


grande monarchie du Nord et Ia vaste tribu des maigres souverainets allemandes riveraines de I'immense empire. Et la famille de Figchen s'y trouvait enveroppe particulirement. Quand, en 1739, Eutin, Figchen fit la rencontre de son cousin Pierre-[Jlric, elle sut que la mre de celui-ci avait t une

une fille de pierre le Grand. Elle sut aussi I'histoire de cette autr.e fille de pierre le Grand, lisabeth, que sa mre avait failli avoir pour belle-sceur. Et voici qu'inopinmentla nouvelle se rpandait de l'avne. ment au trne de Russie de cette mme princesse, la fiance plore du prince charles-auguste rle Holstein. Le g clcembre I 741, par un de ces coups de thtre qui devenaient frquents dans I'histoire de la cour du Norrl, lisabeth avait mis fir, uo r6ne du petit lvan de Ilrunswick et Ia rgence tle sa mre. Quel ne dut pas tre le retentissement de cet vnement au foyer o grandissait catherine ! spare par la cruaut du sort
tsa.reuna rllsse, de I'poux de son choix, la nouvelle impratrice, on le savait,

6ardait non seulement la personne du jeune prince, mais toute sa famille, un souvenir attendri. Nagure encore elle rclamait les portraits des frres survirants du dfunt. Blle n'tait pas assurment pour o.blier sa srnur. Les prdictions du chanoine chiromancien durent en ce moment revenir I'espr-it dc la mre de Figchen. Dumoins ne manqua-t-ellepas cl'crire aussitt sa cousine en lui envoyant ses flicitations. La rponse fut pour encourager les esprances naissatrtes. Trs aimable, trs affectueuse mme, lisabeth se mont'ait sen_ sible I'attentiorr qu'o' lui tmoigrrait, et demancrait encore un portrait : celui de sa sur, la princesse de I{olstein, mre du prince Pierre-fllric. Blle en faisait collection videmment; mais ne lallait-il pas y voir quelque indication
mystrieuse
?

Oui, le mystre se dvoilait soudain. En janvier 1742,le prince Pierre-Ulric, u le petit, diable ,, comme ayait coutume de I'appeler la tsarine Anna Ivanovna, qu'inquitait sa parent trop proche avec la maison rgnante de Russie, le petit cousin

LE BERCEU LLE}IND. -- L'ENFANCE.

TI

entrevu un jour par Figchen, dispalaissait subitement de I(iel, sa rsidence habituelle, et reparaissait quelques semaines aprs Ptersbourg: lisabeth I'avait fait renir pour Ie proclamer solennellement son hritier ! L'vnement, cette fois, ne laissait plus de place aucune quivotlue. C'tait bienle sang de Holstein, le propre sang rle la mre de Figchen, qui triomphait en Russie, I'encontre r-le

celui de Brunswich. Holstein ou Brunsrvick, la postrit de Pierre Ie Grand ou celle de son frre ain lvan. tous deux morts sans hritiers masculins directs : toute I'histoire de la maison de Russie tenait depuisl725 dans ce dilemme: Holstein I'emportait dcidment, et aussitt Ia fortune du nouveau prince imprial, peine tablie, commenait rejaiilir sur ses obscurs parents d'Allemagne. Blle rayonnait jusqu' Stettin. Au mois de juillet 1142,le pre de Figchen tait lev par Frdric Ia dignit de feld-marchal . une gracieuset, r.idemment, pour lisabeth et pour son neveu. En septembre, un secrtaire de I'arnbassade russe Berlin apportait la princesse de Zerbst elle-mme Ie portrait de la tsarine tlans un cadre de nragnifiques diamants. A la fin de I'anne, Figchen accompgrlait sa mre Berlin, o le clbre peintre franais Pesne tait charg de faire son portrait. Itigchen sut que ce portrait devait prendre le chemin de Saint-Ptersbourg, o sans doute lisabeth ne serait pas seule I'admirer. IJne anne cependant se passa encore sas anener des vnements plus dcisifs. A la fin de l?43, toute la famille se trouva runie Zerbst . I'extinction de la branche arre avait rcemment fait choir au propre frre de Christian-uguste Ia principaut de ce nom. On fta gaiement Nol au milieu d'un bien-tre nouveau, et sans doute aussi de quelques joyeuses prvisions pour I'avenir, sans parler de rves plus audacieux. Gaiement encore on commenait la nouvelle anne, quand une estafette, accourue de Ber.lin franc trier, fit bondir sur leurs siges la ptulante Jeanne-lisabeth et son plus grave poux lui-rnme. Cette {bis les oracles se prononaient ouyertement, et la chiromancie clbrait un tliomphe cla-

T9

I,A

GRNDE.DUCI{ESSE.

tant : l'estafette apportait une lettre de Briimmer, matre de cour du grand-duc Pierre, ci-devant Pierre-Ulric de Holstein, et cette lettre, adresse la princesse Jeanne-lisabeth, I'invitait se mettle incontinent en route av)ec sa flle, pour rejoindre en Russie la cour impriale soit Ptersbourg, soit
tr[oscou.

CFIAPITRE
t'anntvE EN RssIE. L -

II
LE MARIGE.

Le rlo dc Comptitions et intrigues. Le choix d'une future ilrpratrice. II' Le ilpart pour -la Ruscie. - Le voyage. - De Berlin Frric II. Le Le train d'une parente de la tsarine' se montre. La Rugsie Riga. - irnprial. L'arrive III. De Saint-Pters Faint-Ptersborg, t"u'.r."o - L'accueil d'lisabeth. EntreCertitude de succs' bourl; lloscou. Le Bestoujef. contre Lutte prises politiques ile Ia princesse de Zerbst. - trne ile Russie et Ce -IV' Sude' au d'un candidat L'do"uiioo !."r,1-o". -g1'1i61n61 et Sthlin. Le ilbut de Figcl'en. b",r* p""uptuurs allemands. reli$ieuse' La quettion Ialadie et gurison. El apprend le russe. - gouverner la Russie' - mre de Figchen prtenil Y. La Pasteur ou pope? u monastre de la Trotza. - Car-stro-Phe' Dangers noi ioopqotns' Portrait d'Elisabeth' Triomphe de Bestoujef. Reni'oi .le La Chtardie. yI. La conversiou do la princesse Lec rsistances sophie au rite orthodore, Catherine Fianqrilles' Profegsion publique. de Christian-Agusle. - fiancs. - la fille. - Kief. Les La mre et Voyage Aleksieievna. -Le comte Saint-Ptersbourg' du Sjour grand-duc. llalaclie 9tll.":* Pornp-e-s d'glis.e tln philosophe de quinze ans. - VII. Le mariage. borg. - de coor. Une crL'apparternent iles nouveaut maris' et iompes - princeste de Le dpart de la rr,o-oie iooal" ; . L'aeul de la flotte russe. ' Zetbst.

I
Brmmer tait une vieille connaissance pour la princesse Jeanne-lisabeth. Il avait remPli auPrs du grand-duc actuel les fonctions de prcepteur. Sans douteil accomPagnaitnagure son lve Butin. Sa lettre tait longue et remplie de recommandations minutieuses, La princesse devait Perdre le moins de temps pssible en prparatifs de voyage et rduire sa suite au strict ncessaire : une dame d'honneur, deux femmes de chambre, un officier, un cuisinier, trois ou quatre laquais. A Riga, elle trouverait une escorte convenable qui la conduirait iusqu'au lieu de rsidence de la cour. Il lui tait exPressment interdit de se faire accomPa&ner Par son mari. Elle avait

'"h

NNDE-DITCHESSE.

garder sur le but de son vo)rage le secret le plus absolu. Si on la questionnit, elle rpondrait qu'elre ailait auprs de I'impratrice pour la remercierde toutes res bonts que ceile-ci lui a'ait tmoignes. Elle pouvait toutefbis s'ouvrir Frdric Ir, qui tait au courant. une traite sur un banquier cre Berlin, destine solder les frais du voyage, acrompatnait la lettre. La somme tait modeste : 10,000 roubles; mais il s'agissait prcisment, expliquait Br.tmmer, de ne point veillerl'atteniion par I'envoi de fonds plus considrables. une fois en R.ssie, la princesse ne mnquerait de rien. C'tait bien entendu au nom de I'impratrice mme que Briimmer envoyait cette invitation qui ressemblait un ordre, et ces instructions si premptoires. Ir ne s'expriquait pas d'ailleurs davantage sur les intentions de Ia tsarine. un autre s'en char6eait pour lui. Deux heures aprs l'arrrve du premier courrier, un second survenait, po.teur d'une lettre du roi cle pr.sse_ Frdric mettait les pornts sur les i Il ne manquait tl'aille'rs pas de s'attribuer le mrite de la dcrsion qu'avait prise lisabeth en jetant les yeux_ sur la jeurre princesse de Zerbst pour en faire la compagne de son neveu et successeur. Il s'en tait ml, en effet, et voici comment. Les comptitions matrimoniares n'a.raient pas tard surgir, naturellement, autour du petit diable ,, .l"n"rr,rhriticr " d'une couronne magnique. Bientt, comrnencer par I,exprcepteur du grand-d.c, I'Allemand Rriimmer, et finir nar le mdecin en titre d'irsar-reth, re Francais Lestocq "l,u".rn des personnates en vue cette cour, livre aux rntrigues comme pas une en Europe, eut une candidature de son choix et un parti pourla soutenir. Il fut tour to:rr questron d,une priucesse francaise, d'uue pnrrcesse saxonn", hll" du ror de Pologne, d'une sur du ror de prusse. Soutenu par Bestoujef (l ),
(12 N::"1 avone adopt pour les noms russes I'orthographephontirJue, la seule que diffrence des alpbabets rende applicable, ut'qU, poo" *rrJ ,^ir"r, .la aussi applique par les Rusres aux noms t.ungu"r. Nous ""i avons cepenrlant fait une erceutior pour quelques noms trs connus, axqrels I,usage a utt"ib.e o." orth*

graphe de fantaisir'. insi no,s crirons Orlof, \"orontsof, au heu ,le rantbof, ce qui conr.iendrait d'aprs Ia prononciatiol

a.lof, a.

{6 L'ARRIVE ET{ RSSIE. - I,E T{ANIAGE. Ie tout-puissant chancelier de I'empire, le projet' saxon eut un moment les plus grandes chances de succs. u La cour de Saxe, crivait plustardFrdric, esclave ram' ( pante de la Russie, avait dessein d'tablir la princesse u l\farianne, seconde fille du roi de Pologne, Pour y augmenter o son crdit... Les ministres russes, dont lavnalit aurait mis, n je crois, I'impratrice rnme I'enchre, r'endirent un conr trat de mariage prcoce I ils reurent de grandes largesses, c et le roi de Pologne des paroles.. ' u Age de seize ans, jolie, leve avec soin, Ia princesse de Saxe n'tait pas seulement un parti sortable; cetle allance devait servir de base une vaste combinaison , destine, dans Ia pense de Bestoujef, runir la Russie, la Saxe, I'Autriche, la Hollande et I'Angleterre, les trois quarts de I'Europe, contre la Prusse et la France. La combinaison avorta, et Frdric s'y employa de son mieux. Il reftrsa cependaDt de lui faire chec, en mettant en avant sa sur, Ia princesse Ulrique, qui aurait agr b li' sabeth. n Rien n'aurait t plus dnatur, dit-il' que de sacrio fier ainsi cette prince5ss. , Itr laissa quelque temps son envol', I\tardefeldt, ses propres ressources qui taient minces, et celles de son collgue francais La Chtardie, qui n'taient I\fardefelclt se trouvatt en 6ure suprieures pour I'instant. avait song mme lisabeth et disgrce depuis quelque temps, demander son rappel. Quant La Chtardie, aprs avoir.iou le rle important que I'on sait I'avnement de la nouvelle tsarine, il avait eu le tort de ne pas garder une positioD colrquise de haute lutte. Il avait quitt son poste et n'avait pas retrouv, en y reenant, ses anciens avantages. Sa cour ne faisait d'ailleurs rien poul le soutenir, le mettait dans le cas de rclamer srns cesse des instructions. Il en tait se demaDcler r si le roi avait toujours les rnmes rpugnances qu'il avait . tmoignes sur les insinuations qui avaient t faites lors de o I'avnement de la tsarine pourle mariage clu grand-duc aYec d une des l\fesdames u . Mais Frdric veillait. C'tait lui qui avait eu I'ide de faire enyoyer Ptersbour6 le portrait peint par Pesne Berlin. Un

16

LA GRANDE.DUCIIESSE.

frre survrvant de la mre de Figchen, le prince Auguste de Holstein, avait leu mission de le prsenter la tsarine. Le portrait ne valait gure, parat-il. Pesne cornmenait vieillir. Il eut pourtant la chance de plaire I'impratrice et son neyeu. Au momentdcisif, en novembre 1743, Nfardefeldt eut ordre de mettre rsolument en avantla princesse de Zerbst orr, si elle n'agrait pas, une des princesses de Hesse-Darmstacl[. dfaut d'influence personnelle, I'agent prussien et son collgue franais arrivrent s'assurer Ie concours des deux compres dont nous avons parl dj, Briimmer et Lestocq, et la victoire, au tmoignage de La Chtardie, fut le prix de cette alliance. o Ils ont fait envisager la tsarine qu'une ptincesee n d'une rnaison considrable se rendrait moins aisment n docile... IIs se sont adroitement servis de quelques prtres r pour faire en outre insinuer Sa l\[ajest que, vu le peu de une princesse catholique " dil'ference des deux religions, r a serait plus dangereuse. Peut-tre poussant plus avant dans cet ordre d'ides, firent-ils valoir encore la paternit peu encombrante du prince de Zerbst, n bonhomme en soi, mais d'une imbcillit peu ordinaireu, dit La Chtardie. Bref, dans les premiers jours de dcembre, lisabeth chargeait Brmmer d'crire la lettre qui, quelquessemaines plus tard, rvolutionnait la paisible cour o Catherine grandissait sous l'il peu svre
de rnademoiselle Cardel.

lt

Les prparatifs de la princesse Jeanne-lisabeth et de sa fille furent aussi rapides que PouYait le souhaiter Briimmer.Orr ne sontea mme pas composer un trousseau pour Figchen. , Deux ou trois robes, une douzaine de chemises, autant de r bas et de mouchoils u , c'est tout ce qu'elle emporta de la maison paternelle. Puisqu'on ne devait manquer de rien l-bas,

L'ARRIVE EN RTTSSIE. _ LE MARIGE.

I?

autant valait ne pas se mettre en dpense. On n'avait pas le temps, d'ailleurs, de faire rnieux. Lettres sur lettres arri' vaient soit de Frdric, soit de Brmmer, pressant le dpart. Et Dieu sait si la princesse Jeanne-Elisabeth avait besoind'tre presse departir! n Il nelui munque que des ailes pour aller plus vite , , crivait Bt'mmer lisabeth. Il ne parait pas d'ailleurs qu'en tout tat de cause, la princesse se frt proccupe de donner Ia premire apparition de sa fille en Russie un clat quelconque. Asuivre la correspondance qu'elle change ce moment avec Frdric, on est surplis du peu de place que la future grande-duchesse tient dans ses proccupations. Est' il vraiment question de marier Figchen, et le voyage qu'on va entreprendre en Russie a-t-il ce but en effet? On pourrait en dourer. L.l'est peine si Jeanne-lisabeth v fait allusion. C'est elle-mme qu'elle songe surtout, aux vastes projets qui germent dans sa tte et qu'elle compte dvelopper sur une scne digne de son savoir'faire, aux services qu'elle prtend rendre son royal plotecteur et pour lesquels elle semble d'avance rclamer une rcompense honnte. Ainsi la verrat-on penser et agir Saint-Ptersbourg mme et i\Ioscou. Figchen sut-elle seulement de quoi il retournait et pour quel motif, bon ou mauvais, on lui ordonnait de faire ses malles? Le pointa t contest. Elle dut se douterassurmentqu'ilne s'agissait pas d'une simple excursion comme celles qu'elle avait faites prcdemment Hambourg ou Eutin. La dure et la vivacit des dbats soulevs entre son pre et sa mre au moment du dpart, la solennit inusite des adieux que lui fit son oncle, le prince rgnant, Jeatr-Louis, et jusqu' la magnificence non moins insolite du cadeau, une belle toffe bleue lame d'argent, dont il accomPagna ses dernires effusions, tout cela annonait des vnements extraordinaires. Le dpart eut lieu le t0 ou t2 janvier 1744, et ne donna Iieu aucunincident. On montre encotre aa Rathhaus deZerbst Ia coupe dans laquelle la princesse Jeanne-lisaberh aurait bu la sant des notables de la ville, runis en grand apparat pour lui soulraiter bon voyage. Ce n'est probablernent qu'une

18
lgende.

LA

GRANDE-DUC}IESSE.

II se passa cepenclant guelque chose au moment du. ddpalt. prs ayoir tendrement embrass sa fille, le prince christian-auguste mit entre ses mains un gros livre dont il lui recommanda d'ayoir grand soin, ajoutant, avec des airs de mystre, qu'elle aurait bientt sans doute I'occasion de le consulter. En mme temps, il confiait sa femme un crit d.e sa main qu'elle devait remettre galement sa fille, aprs en avoir absorb et mdit le contenu. Le livre tait le trait d'Heineccius sur la religion grecque. Le manuscrit, fruit des rcentes veilles et rflexions de christian-auguste, tait intitul z Pro memoria, et roulait principalement sur la question de savoir si Figchen ne pourrait pas, ( par un mnagement quelconque ,, devenir 6rande-duchesse sans changer de religion. C'tait Ia grande proccupation de Christian-Auguste, et la controverse conjugale qui accompagnait nagure les prparatifs de dpart, en veillant I'attention de Irigchen, n'avait pas eu d'autre objet, Christian-Auguste se montrant intraitable sur ce chapitre et Jeanne-lisabeth beaucoup plus dispose admettre les ncessits imposes par la nouvelle destine de sa fille. C'est pour cela encore que Ie pre de Figchen avait tenu armer personnellement sa fille contre des tentations qui rvoltaient sa foi. Le trait d'Heineccius clevait ser.vir tr ceite fin. c'tait de Ia grosse artillerie de forteresse. suivaierrt dans le Pro memora des considrations et des recommandations d'un autre ordre, o I'esprit pratique, propre aur mes allemandes le plus haut places, rclamait sa part; o se refl_ taient aussi les habitudes mesquines d'une cour telle que celle de Zerbst ou de stettin. La future grande-cluchesse tait invite montrer le plus grand respect et la plus entire obissance envers ceux dont dpendrait dsormais son avenir. Elle placerait le bon plaisir du prince, son mari, au-dessus de tout au moncle. Blle r'iterait de contracter avec qui que ce soit des personnes de son entourage une liaison trop intime. Elle ne parlerait personne en apart dans les salles d'audience. Elle garderait part soi son argent de poche, pour ne pas tomber sous Ia dpendance d'une matresse de cour. Enfin, elle aurart

L'ARRIVE EN RTISSIE.

LE

MRIAGE.

19

soin de ne se mler d'aucune affaire de gouvernement' Le tout

exprim dans un jargon offrant un curieux spcimen de la long,r" courante de l'poque, de cette langue allemande que preeric faisait profession de mpriser' On peut estimer qu'il valables pour cela : Nicln in' familiarit avait quelqu", "oiroo, siclt oclet baclinage zu entiren, sondern' allezeit einigen' gard utn mgliclrst conseruiren. rn keine Regierwtgssachen zu entriren den Senat nicht aigrirez. Et ainsi de suite' Deux mois plus tard, Figchen renerciait son pre al'ec effusion pour ces ( Sracieuses instructions ' ' Nous verrons comment elle en Profita. ,\ Berlin, o les deux princesses s'arrtrent plusieurs jours' la future irnpratrice vit pour la dernire fois de sa vie le Grand Frdrrc. A-Schwedt, sur I'Oder, elle dit pour toujours adieu [l son pre, qui avait accorPagn jusque-l les vo1'ageuses' ,'e., rto,rrna i. Stettitt; Jean'e-lisabeth se dirigea par Stargard et nlemel sur la route deRiga Lc vo1'age, en cette saisorl iurtout, n'avait rien d'agrable' Pas de neige, mais un froid piquant, qui obligeait les deux femmes se couvrir le visage '.ttt *u*q,te. Pas ou Peu de gtes confortables, o I'on pt' prendre du repos' Les ordres cle Fr<lric, qui avaient recomprincesse voyageait sous mand la comtesse de Reinbeli, -la matres de poste et aur bourgce nom d'emprunt, mestres prussiens, n'y pouvarent rien' n Comme les chambres n des maisons de poste n'tarent pas chauffes' cnvait la ( princesse, il fallaitse rfugier dans la chambre du matre de * poste lui-mme, laquelle ne se distinguait gure d'une table n i coclrot, : Ie rrrari, Ia femme, le chien de garde, lespoules r et les enfants dormarent ple-rnle dans les berceaux, dans u des lits, derrire le pole, sur des matelas' ' Ce fut bien pis

partir de Memel. Plus de postes mme. Ncessit de s'adresser aux pa)'sans pour avoir des chevaux, dont il fallait au moins vingi-quatre Pour les quatre lourdes berlines, qui emmenaient l"* princestes et leur suite. Derrire les voitures, en prvision de ia neige qu'on pouvait rencontrer en poussant plus au nord, on avait attache des traineaux. L'aspeet de la caravane s'agr''

20

LA

GNANDE-DUCHESSE.

mentait ainsi d'une apparence pittoresque, mais sa marche s'en alourdissait d'autant. on avancait lenternent, Figchen se

leur accueil, et I'orgueil de Jearine-lisabeth, secrtement bless par les intimits que Ia comtesse cre Reinbek avait dn contracter avec les maitres de poste prussiens, recut une
premire satisfaction" Il y avait une garnison russe Mittau" et son commandant, le colonel Voleikof, se piqua de faire au mieux les honneurs de Ia ville une si proche parente de sa souveraine. Le lendemain on atteignait Riga. Et brusquement Ia scne changeait, ainsi que dans une ferie. Les lettres de la princesse son mari dpeignent avec effusion ce coup de thtre inattendu : les autorits civiles er militaires se prsentant aux abords de la sous Ia conJuite du vice-gouverneur, prince Dolgorouki I'ille un autre haut fonc_ tionnaire, siemione l(irillovitch Naryclrkine, eK-arnbassadeur Lonc{res, amenant un carrosse de gala I Ie canon tonnant sur la route du chteau, etc. Bt dans le chteau, prpar pour la rception des lointains htes, quel enchantement! Des appar_ tements splendidement dcors, des factionnaires a to.rt", les portes, des courriers sur tous Ies escaliers, des tambours battant aux champs dans la cour. Les salons, clairs par mille lumires, regorgent de monde : tiquette de cour, baisemains et rvrences jusqu' terre I profusion d'uniformes magnifiques, de toilettes merveilleuses, de diamants blouissants; du velours, de la soie, de I'or, un luxe inoui, jamais vu jusqu' prsent, s'talant partout... Jeanne-lisabeth sent la iet"- l,ri tourner, croit faire un rye. u euan<l .ie vais table, crit-elle, r les trompettes dans la maison, Ies tambours, les flrtes, les o hautbois de Ia garde du dehors font carillon. Il me semble * toujours que je suis Ia suite de Sa Majest Impriale ou de . quelque grande princessel il n'entre pas dans mon ide que r tout eela est pour Ia pauvre moi, pour qui en d'autres endroit, . on sonne peine la caisse et en d'autres pas du tout. , Blle ee laisse faire cependant, et elle en jouit dlicieusement. euant

donna une indigestion force de boire de la bire du ioyr. on arriva extnu Mittau, Ie E fvrier. L on trouva meil-

L'ARRIVE EN RT'SSIE. _ LE MRIGE'


Figchen, nous

2I

ne savons rien de I'im1;ression produite sur elleiar cet appareil de puissance et de richesse tal subite*"r.i d"ourrt ses yeux. Mais, n'en pas douter, elle dut tre profonde. C'tait l Russie, Ia grande et mystrieuse Russie' qrri ," montrait elle et lui d.rnnait un avant-got des splendeurs futures. Le 9 fvrier' on se remit en route. On allait Ptersbour6, o, par Ia volont de la tsarine, on devait s'arrter quelques joorr, avant d'aller Ia rejoindre l\loscou' Les princesses Profiteraient de leur sjour dans la capitale pour mettre leur toilette la mode du pays. C'tait, de la part d'lisabeth, une manire dlicate de prvoir et de rparer les insuffisances devines, ou annonces, de la garde-robe de Figchen' Assurnrent, avec ses trois robes et sa douzaine de chenises, la future luxes grande duchesse ferait triste figure une cour o tous les Je donnaient rendez-vous. La tsariue, elle, possdaiI quinze mille robes de sore et cinq mille paires de souliers! catherine ne craignit pas, plus tard, de rappeler cette pauvret qui I'a""o--pagou ,on arrive dans sa nouvelle patrie' Elle croyait ce moment avoir PaY sa dette. Bien entendu, on laissa Mittau les lourdes berlines allenandes avec leur bizarre quipement. un autre train devait dsormais conduire les deux voYageuse$ sur Ia route de leur nourelle fortune. La princesse de zerhst Ie dcrit ainsi : s lo un dtachement avec un lieutenant des cuirassrers du ! corp$ de Son Altesse Impriale, nomm le r6iment d'Hol, stein ; 2o le chambellan, prince Narychkinel 3o un cuyer; u 4o un ofcier des gardes lsrnailovskir qui fait les fonctions u de gentilhomme servant; 5o un matre d'htel; 6o un confietd'airles de cui" turier; 7" je ne sais combien de cuisiniersun r sine; 8o un sommelier aYec son aide; 9" homme pour le n caf; 10" huit laquais; llo deux grenadiers des gardes o IsmaTlovski; l2'deux fourriersl l3o je ne sais combien de Parmi les traineaux, il y c traneaux et de gens d'curie. . en a un nomm : les linges (sic) ; ce sont ceux dont Sa Mar jest Impriale se sert. Il est carlate et chamarr d'argent,

22
"

LA

GRANDE-DUCTIESSE.

doubl en dedans de martre. Il a des matelas de soie, des ( couvertures de la mme toffe, par-dessus laquelle on tient n celle qui vient de m'tre envoye avec les pelisses (un n cadeau de I'Impratrice, apport par Narlchkine)' Je serai ( couche avec ma fille, tout de notre long, dans ce tlaineau' u La l(ayn (dame d'honneur de la princesse) en a un moins n beau. o elle sera toute seule. , Plus loin, Jeanne-lisabeth renchrit encore sur les perfections du merveilleux trainesu imprial : n Il est d'une figure extrmement longue' Le coun vert est semblable nos chaises allemandes. Il est tendu de o drap rouge galonn d'argent. Le fond, c'est la fourrure' On n mel l-dessus des matelas , lits de plume et coussins de n d.amas; par-dessus tout cela, une couverture de satin, fort ( plopre, sur laquelle on se couche. Orr met sous la tte encore o d'autres coussins, et I'on se couYl.e de la coUverture foure, . si bien que I'on est prcisment comme dans son lit' Au ( reste, la longueur qui rgne entre le cocher et le couvert r srt cleux usagesr et est utile en mme temps la commo( dit du train, en ce que, quelque creux que I'on passe, il r peut toujours Passer par-dessus sans secousse, et Ie fond de ( cet espace est autant de coffres ou I'on met ce que I'on veut' u ll seri cle jour placer les messieurs de la suite, et ia 'uit ( aux clomestiques qui peuvent se coucher dessus tout de leur u long. ces machines se tranent six chevaux attels deux n deux, et ne sauraient verser... Tout cela est de I'invention n de Piene le Grand. n lisabeth avait quitt Ptersbourg depuis le 2l janvier' Pourtant, un grand nombre de personnages appartenant la cour et une partie du corps diplomatique s'y trouraient encore. Le voyage de Moscou tait, cette poque, toute une affaire' 1l convenait d'emmener non seulement ses gens, mais ellcore une partie de ses meubles' Le dpart de la souveraine dpla' et dmnageait un quarait ainsi jusqu' cent mille Personnes et de Prusse n'avaient France tier de la ville. Les envoys de de les eu garde d'ailleurs de laisser qui que ce soit I'avantage prveni, auprs tles deux princesses' La Chtardie se vantait'

93 L'RRI\'E EN RIJSSII]. _ LE }TRIAGE' intimement la mre dans ses dpches Amelot, de connail're son et la filte. ll le, auait rcemment yues Hambour', de retour en Russie, Tous deux s'empressrent' La princesse d'hommages' Zerbst se vit ainsi enveloppe d'une atmosphre et des intrigue*" d'assiduits, de flatteries'outres, ou dj des se trouva dans son comptitions ardentes se faisaient jour' Elle donnant lment, et s'y plonge aYec volupt, tenant cercle' i r son jeu ' desper' <les audiencu, do -niio au soir, invitant compliqu de la jeu plus sonnages tle marque, s'essayant au hors d'hahaute politique' u bout cl'une semaine, elle tait leine. Sa fille se montrait plus vaillaule' Figchen southenirt son mari' Et die fatge besser als ich, crivait la princesse le caractre de Ia etle ajo.ttait ce trait, o semble Percer dj futurl Smiramis : C'est la grandeur de tout ce qui I'errtoure'

qui soutient le courage de Figchen' La 6randerr"! c'"lt "o uf"t ce qui parat frapper le plus qui I'esprii de cette petite lle <Ie quinze ans, ce moment' Plus I'initie et la prpare aux mystres de sa destine venir' carrire' elle tarcl, parvenue au somrnet de cette prodigieuse des horiga..l"ra encore comme I'blouissement et le vertige de apprend elle zons maintenant entreyus. En mme temps, li q,roi cett" grandeur est faite, comment on y parvie"!:.Oi lisabeth auparavant' d'o, quelques annes orrtru lo "lre"ne de son trne' Elle voit les farouches la conqute est partie accorpagnrent la greno<.liers du rgiment Probrajenski, qui i*uri.r" clans la nuit du 5 dcembre l7 4l ' Et la leon sans en reii ' pareille, la leon vivante des choses, parle son esprit cePenlaissent ne Dans I'esprit de sa mre, quelques soucis dant pas,le se mIer I'enivrernent de I'heure prsente' avcrtravers les compliments qui lui sont prodiguds' quelques se glissent dans tissements disctets, quelques menaces voiles hosson oreille' Le tout-puissant Bestoujef demeure toujouls tile I'union projete, et il n'a pas donn partie 81qn:',lt compte ,u. I'ioque clc Novgorod, Ambroise Iouchliievitch' et Ia ofiens par la parent trop proche errtre le grand-duc la cour saxor)$e plincesse Sophie. gagn aussi, dit-on, par

ztt
avec un

LA

CRANDE-DUC HESSE.

millier de roubles. L'influence de ce prlat est considrable. i\[ais Jeanne-lisabeth est vaillante. Elle a, pour Sar. der so. assurance et sa confiance dans le succs, deux raisons gui valent tous les arguments de ses adversaires : la lgret extraordinaire de son caractre tout d'abord, qui fait qu'elle s'appelle elle-mme n esprit follet n, et puis I'opinion qu'elle a d'elle-mme, de ses ressources pour I'intrigue et de son aptitude surmonter lesplus grandes difficults. De quoi r,agit_il, aprs tout? De vaincre I'opposition d'un ministre rnalveillant. Pour cela, il y a un moyen, dont il a t question entre elle et Frdric lors de son pasage Berlin : il consiste supprimer I'opposition en supprimant Ie ministre, n culbuter Bestoujef " . Frdric y songe depuislongtemps. Bh bien, elle culbu_ tera Bestoujef aussitt arrive Moscou. Brmmer et Lestocq I'y aideront. C'est avec ce beau projet en tte qu'elle se remet en route.

III
Le voyage, cette fois, ne ressemble en rien celui de Berlin Riga. Les maisons de poste que I'on rencontre sont presque des palais. Les traneaux volent sur la neige durcie. on marclre de jour et de nuit, pour atteindre Moscou le g fvrier, joul de la naissance du grand-duc. Au dernier relais, soixante-dix verstes de Moscou, on attelle seize chevaux au fameux traneau

invent par Pierre le Grand er I'on brtle l'tape , environ guatre-vingts kilomtres, en trois heures. cette course vertigineuse risque pourtant d'tre interrompue pr un accident fatal. En traversantun village, au galop furieux des seize coursiers qui I'entranent, la Iourde machine, qui se trouve porter une fois de plus la fortune de la Russie, en vient heurter I'angle d'une chaumire. D. co'p, deux Srosses barres de {jer se dtachent de la toiture de cette maison 8lissante et manquent

2S L'RRIVE EN RUSSIE. _ LE MARIGE' d'elles frappe d'craser les deux princesses endormies' L'une elle est enveJeanne-lisabeth 1a Borge' mais la pelisse dont Deux loppe amortit le chos. Sa fille n'est mme pas veille' le sur tenaient se Probrajenski, qui 6r".rodi"., du rgiment les tte en sang' devant du traneau: gisent dans la neige,la le soin de village du membres broys. On iatss" aux habitants huit heures du soir les ramasser; on fouette les chevaux, et le Galautnskt on s'arrte Moscou, devant le palais de bois' Duarets, habit Par la tsariue' lisabeth, prise d'impatieuce, s'est place sur le passagu 19t une double nouvelles venues' en drobant sa prsence derrire neYeu fait viohaie de courtisans. Plus impatiett encore, son le temps de voyageuses lence l'tiquette, et, sans donner aux et retirer leurs fourrures, il se prcipite dans Ieur appartement elles leur fait le plus tendre u.",,"iI (auf tendresle) ' Peu aprs ' passe se sont mises e., prr".r"" de la tsarine' L'entrevue d'un souhait. Il s'y mle mme une note mue, qui semble la la mrede bon prsage. Aprs avoir attentivement regard sort brusfuture g.uitd"-do"hesse,l'impratrice se dtourne et car larmes' ses qo"*"it. On apprend que c'est pour cacher sur Ia figure de )a princesse des traits qui lui eile a "etro.rv deuil ternel' La princesse, style par Brru' ont rappel son *u", ,i'u d'ailleurs pas oubli de baiser la main impriale ' et excessif' lisabeth est sensible ces tmoignases de respect

la deurande ment au rang de da-Ls de I'ordre de Catherine sur * Nous lisabeth' tlu grand-duc, ce gue veut bien leur drre la prinI u *'ioot. comme des reines, ma lle et moi ' mand Bestoujef' tout-puissant au resse de Zerbst son mari' Quant se proccu' son compte est bon. La princesse n'a mme pas en trouve pe. d'orgoniser la cabale qui doit le renverser' BIIe Ia Prusse' de et celui .rrr" to,r prte : c'est le parti de Ia France

Lelendemin,Fi6chenetsanrresontlevessimultan'

Pierre-Ulric a soutenu pu. l"* Holsteinois: {ue Ia fortune de tout ce monde' attirs enRussie ' Lestocq dirige ou semble diriger mettant en avant' pour I'opposer Bestoujef, le comte-Michel qui a eu part I'avnement d'lisabeth' Ce n'est pas
Vorontsof,

26

LA

GRANDE.DCHESSE.

ici le lieu de faire le portrait du ministre, dont Jeanne-risa. beth prtend ainsi bala'cer Ia fortune, un des prus tonnants
condottieri diplomatiques de I'poque, car il a servi beaucoup de montle avant d'offrir dfinitivement ses services ra Russie. La mre de Figchen se rend-elle seulement cornpte de la gra. vit de la partie qu'elle enf,age et de la yaleur du I'a,lrrurr"ir" qu'elle a devant elle ? Ce n'est pas probable. Blle se souvient que Frdric lui a promis I'abbaye de euedlinbourg pourcu r*u" cadette, au crs o elle russirait dans I'entr.eprise qu,elle mdite, et elle entend a'oir son abbaye. La chute de Bestoujef serait d'ailleurs, dans la pense de Frdric, le signal d',.o uart" bouleyersement de l'chiquier politique prparant un rapprochement e,tre la Russie, ra prusse et ra suade. Queile jr;r" pour Ia princesse de Zerbst, si elle pouvait attache*oo-rro* I'accomplissemcnt d'une pareille tche ! BIle se sent de taille s'v mesurer. EIle est femme, et eile arrive de zerbst: c'est son excuse. Elle croit avoir toujours aflaire aux petites intrigues et aux fr'les comlrinaisons politiques qu'elle y u , ce sera sa grande erreur, jusqu'au jour o ses yeux,"orrrrrr"", s'ouvrant la ralit des choses, apercevront l'immensit de l'abime qu'elle aura inconsciemment afrront. euant au mariage de sa fille, elle ne s'en occupe plus. u C'est une affaire faite,i, crit_ elle son nrari. Figchen a eu tous les suffrages : n La souverainc ]a chdrit, le successeur I'aime. u Et le cur de la future marie, que dit-il de son ct? Le souvenir de la premire rencontre Eutin avec le chtif a enfant de Ifiel u a_t-il fait place maintenant des impressions plus favorables? De ceci, la mr"e de F'igche' n'a vraiment cure. pierre est gra'd-duc, il sera emper.err un jour. Le cur cle sa fille serait fait cl'une autre pte que celui de toutes les princesses allemandes pr_ sentes et passes s'il ne se contentait d'une promesse de bonheur rdige en ces termes. Voyons cependant ce qu'tait devenu le chtif enfant depuis le changeme't inattendu apport
sa destiue.

L'RRIVE EN NI'SSIE. - LE }IRIAGE'

IY

que la tsarevna nois, Bassewitz, crivait ce jour-l Ptersbourg n portant el bien nne Petrovna tait accouche d'un garon de cour' L'enfanl robuste u . C'tait sous sa plume une flatterie Sa mre le devenir' jamais n'tait pas robuste et ne clevait qle urourutirois mois plus tard : phtisie ou consomPtion'

Pierreestnl(iel,le2lfvrierl728'Leministreholstei'

"" empereur fil dirent les mdecins. La faible sant du futur ngligea son, ducation' Jusqu' I'ge- de frcisment qu'on l"' -uins des bonnes : franaises' cellessept anr, il reste "rrt,u franffi"tcomme Stettin' Il a aussi un maitre delangue "r,t \[illet. A cette poque, on le fait brusquemetrt passer aise, Il devient ,o", iu discipline d.es of(i^ciers de la garde holsteinoise. un soldat de caserne' de charn' d'tr" homme, soldat

"rrnnt C'est ainsi bre, de corps de garde et de champ de parade' but' ce qu'il a lufait lll: lu'il coutra"i" t" ioat du mtier dans I'exerIl donr r", vulgarits, ses ruclesses et ses minuties' sergent, est il ans, cice et il morrte la garde. En 1737, neuf d'une et, en cette qualite, it,e tient, I'arme au bras'laporte somPtueux' banquet salle ou ,o., pru offre ses officiers un mesure qu'il Les larmes couient sur les joues de I'enfant, Au second seruoit le, plats succulents dfiler sous ses 1'eux' le nomnte lieutenarrt vice, pourtttt' son pre le {ait relever' le trne' et tui^ permet cle prundre place table' l\Iont sur beau le plus comlne Pierre rappellera encore cette aventure
souuenir de sa ute'

de rgime : il En 1739, la mort de son pre, changement uT.t]-ut; reoit un prcepteur en chef , qui en dirige plusieurs dj : c'est I'HoL ce prcepteur en chef, nous le connaissons de cet hourrne steinois Br'mrner. Rulhire s'est fait I'apologiste

28

I.

CRNDE.DUCHESSE.

d'un n.rr.ite rre,,, dont le seul tort, d,aprs lui, aurait t n d'lever le jeune frince sur les plus 6.ans modles, consi_ n drant plutt sa fortune que son geie, . Les autres tmoignages que nous sommes mme de recueillir au sujet du personnage Iui sont moins favorabres. Le Francais uilret disait de lui u qu'il tait bon pour lever des chevaux et non des princes , . Il brutalisait, parait-il, son lve, lui infligeant Jes punitions draisonnaLrles, peu en rpport avec sa complexion dlicate, comme de le priver du t o,r"ritrre ou de lui imposer la torture de longs agenouillements sur des pois secs tetldus terre. En mme temps, comme le petit prince, u le diablo_ tin o, qui s'obstirrait vivre contre-le gra de l'impratrice Anne, se trouvait tre la fois prtendant au trne de Russie et celui de Sude, on lui apprenait alternativement tantt le russe, tantt le sudois, seion le, esprances du moment. Le rsultat fut qu'il ne sut aucune des deux langues. euand il vint Ptersbourg, en 1742, lisabeth s,tonna de le voir aussi peu avanc. Elle le confia alors Stiihlin. Celui_ci tait uu Saxon, venu en Russie en ITB5, professeur d,loquence, de de la phitosophie de Goftschedr, de tu io6q,r" l::i:, au wolff et de beaucoup d'autres choses encore. A ses fonctio's de professeur, il joignait I'exercice d'un grand nombre de talents : il crivait des vers de circonstance pour res ftes de 1rour, traduisait des opras italiens pour re thatr" de sa l\fajest, dessinait des mdailles destines rappeler quelgue victoire remporte sur les Tartares, dirigeait -les chtrr*, d" Ia cbapelle impriale, composart de, emilmes pour I", f"ur d'artifice, etc. Ce que devenait l'ducation de pierre, au milieu de tout cela, on Ie devine aisment. Brmmer restait d,ailleurs aux cts de I'enfant, en qualit de maitre de cour, ntaintenant, plus. brutal et plus grossrer que jamais, au rapport de Sthlin. un jour, celui-ci se voyait dans ra ncessit irrturo"rr;. po,r. empcher une scne de violence, I,Holsteinois se p.A"ipit""i zur le jeune prince les poings levs, et pierre, moiti mort de peur, appelant Ia garde son secours.

L'ARRIYE EN RUSSIE, _ LI] IIRIAGE.


Sournis ce rgime, le calactre du

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futur poux de Cathehabitudes contractait des vicieuses rine et pour airrsi tiire des dformations dfinitives : violent et sournois la fois, peureux et vantard. Dj il tonnait la candide Figchen par ses mensonSes, en attendant qu'il tonnt le monde par ses lchets. Un jour qu'il se plaisait l'merveiller par le rcit de prouesses accomplies par lui contre les Danois, elle lui demanda naiveTrois ou ment quelle poque s'taient passs ces exploits. Ia mort de mon pre. Eh quoi ! vous n'aviez quatre ans avant pas sept ans! Il se fcha tout rouge. Rest malingre avec cela, mal venu au physique comme au moral , une me gauche, bizarre et tourmente dans un corps troit, pauyre de sang et prmaturment ravag. A coup sr, Figchen aurait eu tort de compter sur son affection, si sincre qu'elle part aux yeux de Jeannne-lisabeth, pour assurer son tablissement en Russie tait-il seulement capable d'aimer, ce jeune homme de si triste apparence? Heureusement pour elle, Catherine tait mme, ds prsent, de s'en reposer avant tout autre appui sur ses propres ressources. Ce qu'elle nous raconte elle-mme de cette poque de sa vie serait peine croyable, si nous n'avions de quoi contrler Ia sincrit de son rcit. Elle a quinze ans peine, et dj nous lui dcouvrons ce coup d'il juste et pntrant, cette sret de jugement, ce sentiment merveilleux des situations et cet admirable bon sens qui font plus tard partie de son gnie, qui sont tout son 6nie peut-tre. Pour commencer, elle complend que pour rester en Russie: pour y faire figure et, qui sait ? pour y jouer un rle, il lui faut devenir Russe. Sans doute son cousin Pierre n'y a pas son6. Mais elle se rend promptement compte du malaise et du dpit secret qu'il provoque autour de lui avec son jargon holsteinois et ses manires allemandes. Elle se lve la nuit, pour rpter les lecons du matre de langue ru$se, Adadourof, qu'on lui a donn. Comme elle ne prend pas la peine de se vtir, marchant pieds nus dans sa chambre, pour se tenir veille, elle gugneun refroidissement. Bientt sa vie est en danger.

SO

GRNDE-DUC II ESSE.

n La jeune princesse de Zerbst ,, dcrit La Chtardir,., ia date du 26 mars li41t, o est nalade cl'une pripneumonie u forme. " Le parti saxon relr'e la tte. Il a tort, en croire le diplomate franais, car lisabeth n'ententl pas, quoi qu'il arrive, le ]aisser profiter de l'vnement. n Ils n'v gagr"rort c rien , , disait-elle avant-hier I\fiT. de Brmmer et Lestocq, " car si j'avais le malheur de perdre cette chre enfant, je, K veux que Ie diable m'emporte si jamais je prencls une prirr_ (( cesse saxonne. r Briimmer a d'ailleurs confi La Chtardie que, u dans I'extrmit fcheuse que I'on doit envisager et ( apprhender, il a dispos les voies , et qu'une prirrcerse n d'Armstadt lszc;, charmante de sa figure et que le roi e prusse u avait propose dans le cas o la princesse de Zerbst ne n russirait pas, serait celle qur aurait la prfrence sur toute .( autre u . La perspective de cette substitution : pour rssr_ rante qu'elle soit, ne laisse cependant pas d'attrister La chtardie. n Nous y perdrions beaucoup r, ssure-t-il, o vu la c faon dont les plincesses de Zerbst., mre et fille, pensent .. pour moi et la persuasion oti elles sont que j'ai conLribu r I'avenir qui leul est prpar. , Pendant que les ambitio's rivales se rveillent ainsr autour d'elle, la prirrcesse sophie ltrtte avec la mort. Les mdecins prescrivent une saigne. Sa mre s'y oppose. On en rfre I'impratricel mais I'impdratrice est au couvent de la Troitza, absorbe par des dvotions auxquelles elle se livre d.'u'e fao' passionne, quoique intermittente, mettant de la passion tout ce qu'elle fait. cinq iours se passent ainsi. La rnalade attencl. Enfin lisabeth arri'e avec Lestocqr et ordon'e Ia sai6ne. La pauvre Figchen perd connaissance. euand elle revient elle, clle se voit dans les bras cle I'impratrice. Celle-ci, pour la rcompenser de s'tre laiss donner un coup de lancette, lui fait cadeau d'un collier de diamants et d'une paire de bo'cles d'oreilles de ringt roubles. c'est la princesse Jeanne-lisa'rille beth qui enregistre le prix. Pierre lui-mme se montre gnreu-x et offre galamnrent ure montre couverte de diamants et de rubis. lIais les diamants et les rubis n'ont aucun pouvoir

L'RRIVBE EN RUSSIE. _ LE I(T.RIAGE,


sur Ia fir're. En vingt-sept jours on saigne

ET

sezze fois la malade, quelquefois quatre fois en vingt-quatre heures. l}ifin la jeunesse et Ia constitution robuste de Fi6chen orrt raison et de la rnaladie et du traitement. Il apparait mme que cette lorrgue et douloureuse crise a exerc sur sa destine une in{luence dcisive et singulirement heureuse. Ilt d'abord, autant sa mre a trouv moyen de se rendre irnportune et odieuse tout le monde, sans cesse en opposition ayec les mdecins, en dispute avec I'entourage, querellant sa propre fille et la tourmentarrt, sans sonci de ses autres souffrances, autant celle-ci a su gagrler tous les crlrs et se rendre, en dpit de son tat, agrable et chre tous. Il y eut I'histoire d'une toffe, - la fameuse tof{'e bleue lame d'argent, prsent de I'oncle Louis, gue Jeanne-lisabeth s'avis , on ne sait pourquoi , de vouloir enlever la pauvre Figclren. On devine le tapage soulev autour de la malade pcr ce piteux incident : concert de rpro. bation I'adresse de la mre dnature, concert de sympa. thies en faveur de la fille, victirne de traiternents aussi indignes. Figchen abandonna l'tofl'e et n'y perdit point. [Iais elle eut d'autres triomphes. Sa maladie la rendait d'elle-mme s),nrpathique h toutes les mes russes. On savait comment elle I'avait contracte. L'image de la jeune fille aux pieds nus, s'exer.cant travers la nuit aux sonorits de I'idiome slave, sans souci d'un hiver inclment, hantait dj les imaginations, entrait dans la lgende. Bientt on raconta qu' un moment o elle ttrit au plus mal, sa mre voulut appeler son chevet un pasu Non teur protestant. ', aurait-elle dit, ,, quoi bon? Faites venir plutt Sirnon Todorski. u Simon Todorski tait le prtre orthodoxe qu'on avait charg de faire I'ducation reli. gieuse du grand-duc et qui devait aussi entreprendre celle de la grande-duchesse. Quels taient ce rnoment les sentiments cle la princesse Sophie sur cet objet si dlicat ? Il est dilficile d'en juger. auec srlret. certains i'dices feraient supposer que le trait d'Heineccius et les objurgations du pro memoria de christianAuguste avaient produit .sur elle une rrpression assez pro-

32

L GRNDE.DUCHESSa.

fonde. o Je demande Dieu u , crivait-elle son pre, eneore de Knigsber'{;, ( de prter mon me toutes les forces dont n elle aura besoin pour soutenir les tentations auxquelles je c me prpare de me voir exposde. Il accordera cette grce aux c prires de Votre Altesse et de chre maman. , Mardefeldt, de son ct, se montrait inquiet : n Il n'y a qu'un point qui m'embarrasse infinimenl, , crivait-il, ,r s'ss1 que la mre croit ou fait semblant de croire que cette jeune beaut ne pourra embrasser Ia religion grecque, u Il racontait errcore qu'il avait fallu un jour avoir recours r\r pqsteur pour calmer I'esprit de
la princesse, pouvant par les lecons dupope. Yoici cependant I'ide que Catherine s'estfaite elle-mrne plus tard, enutilisant assurment son exprience personnelle, des difcults que peut rencontrer le passate dans le giron de l'glise orthodoxe d'une princesse allemande leve dans Ia religion de Luther, du temps ncessaire poul les surmonter et de la marche du problme moral ainsi rsolu. crivant Grimm le l8 aot 1776 au sujet de la princesse de Wrtemberg: llu'elle destine son fils Paul, elle s'exprime en ces termes : u Ds que nous la tiena drons, nous procclerons sa conversion. Il faudra bien a quinze jours..... Pour rnieux acclrer tout cela, Pastoukhof n est all NIemel pour lui apprendre l'A b c et la confession u en russe t la conuiction aiendra apt's. t Quoi qu'il en soit, le refus du ministre vanglique, _- s[{6 sortant des lyres mourpudiation du culte de son enfance, rantes de la future grande-duchesse, et I'appel I'assistance cette confession anticipe de la foi orthode Todorshi, reurent une crdance lacrle. Bt ds lors la place de doxe, Figchen en Russie tait assure. Quoi qu'il advnt, elle tait certaine dsormais de la trouver dans Ie cur de ce peuple nalf et profondment religieus dont elle pousait les croyances et qui lui tmoigna aussitt sa reconnaissance en pousant ses intrts. Le lien qui devait unir cette petite princesse allemande la grande nation slave, dont elle commenait seulement bgayer la langue, le pacte qui pendant prs d'un demi sicle allait associer leurs destines dans une mme et glorieuse

L'ARRIVE EN RUSSIE. _ I,E MRIGE.

fortune et que la mort seule viendrait dissoudre un jour. cc Iien, ce pacte taient forms ds prsent. Le 20 avril 171r4,la princesse Sophie parat pour la premir'e {bis en public, aprs sa maladie. Blle est encore si ple que I'impratrice lui envoie un pot de rouge. Mais elle attire
quand mme tous les regards et sent que ces regards sont pourla plupart bienveillants. Eile plait dj et attire. Elle rayonne

et rchauffe autour d'elle I'atmosphre glace d'une cour qu'elle rendra un jour si brillante. Pierre lui-mme se montre plus empress et plus confiant. Hlas I sa 6alanterie et sa confiance sont d'une espce particulire : il raconte sa future I'histoire de ses anrours ayec une des filles d'honneur de I'impratrice, la princesse Lapoukliine, dont la mre a t rcemnrent e.rile en Sibrie. La freiline dut quitter Ia cour en mrne temps. Pierre aurait voulu I'pouser. Il se rsigna pourtant obir au vceu de I'impratrice. Figchen rougit et prend sul elle de remercier le grand-duc pour I'honneur qu'il lui fait en la nettant en tiers dans ses secrets. Ainsi apparat dj ce gue sera I'a'r'enir entre ces deux cratures si peu faites l"une pour I'autre.

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Pendant ce temps, la princesse Jeanne-lisabeth est tout entir'e ses entreprises de haute politique. Elle s'est lie avec Ia famille Troubetzkoi et avec le btard Betzky lui-mrne, dont la personnalit remuante commence percer. Elle a un salon ou se rencontlent tous les adversaires du c systme , politique actuels, tous les enrremis de Bestoujef : Lestocq, La Chtardie, llardefeldt, Brmmer. Elle cabale, intrigue, complote. EIIe va de I'avant avec toute sa fougue de femme nerveuse et toute son insouciance decervelle enl'air. Elle croittenirle succset aussi I'abbaye de Quedlinbourg. EIle se voit dj cornplimente
3

3tt

I,

GI..ANDE-DUCHESSE,

par Frdric et assuntan[, en fait, le rle de son aml)assadeur arrprs de Ia grande cour du Nord, devenue sa meilleure et plus prcierrse allie. Elle ne voit pas I'abime es pieds' Le I" juin 171r4, lisabeth a repris le chernin du couvent de la Tro'itza. Bn grand apparat cette fois et avec toute I'ostentation d'un plerinage solennel, tranant une moiti de sa cour derrire elle et faisant la route pied. Elle a form Ie vceu, en nrontant sur le trne, de rertouveler cette crmonie chaque

fois qu'elle viendrait l\Ioscou, en mmoire de I'asile que Pierre I"', mis en danger par la rvolte des SuIitz, avait trouv clans I'antique rnonastre. La princesse Sophie , encore trop faible, n'a pu accompagner I'irnpratrice, et sa mre est reste auprs d'elle. l\lais voici qu'au bout de trois jours un courrier arrive, porteur d'une lettre d'lisabeth : orrlre est donn aux deux princesses de rejoindre le cortge impr'ial, pour assister son entre solennelle dans les murs de la Trotza. A peine sont-elles installes dans une cellule , ou le grand-duc vient leur tenir compagnie, que I'irnpratrice elle-n-rne parat, suivie de Lestocq. Elle semble en proie une grande agitation. Elle ordonne ia princesse Jeanne-lisabeth de Ia suivre tluns une pice voisine. Lestocq s'y rend aussi. L'entrevue est Iongue. Irigclren ne s'en meut Pas occuPe couter le bavardage ' c-ttrnvagant, l'ordinaire, de son cousrn. I)eu peu, Ia jeurresse et la tivacit de son esprit prenant le dessus sur le rnalaise que lui inspire habituellement la prsence du grandduc, elle se prte ses enfantillages. Et de rire et de badiner gaiement tous les deux. Soudain Lestocq revient : r' Cctte joie * r-a bientt avoir une fin n, dit-il brusquernent; puis s'adressanl la princesse Sophie : n Il ne vous reste plus qu'ri faire vos r pac;uets. , Figchen demeure muette d'topnement, et ie grand-duc demandant ce que cela veut dire, Lestocq se conterrte tl'ajouter : r \rous le verrez bientt. " u Jc vis clairement , , crii. Catherine dans ses L\Lntoit'c's, . qu'il (le gtand-duc) m'aumit quitt sans regret. Pour rnoi, . vu ses dispositions, il m'tait peu prs indiffrent, rnais la . couronne de Russie ne me l'tait Pas. D Pouvait-elle vrai-

L'RRIYEE EN RT'SSIE. _ LE }IARIGE.

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ment sonser dj la courolrtre, cette petite fille de quinze ans? Pourcluor pas? En crivant ses Jlntoires quarante annes de distance, supposer qu'elle les ait crits en effet tels qu'ils nous sont parYeltus' Catherine a pu et mrne clu {brcer plus d'une fois la note cle ses impressions enfantines. < Le cGUr , , dit-elle encore en \'oquant les souvenirs de cette mnre poi1ue, ( ne me prdisait rien de bon; I'ambitiorr n seule me soutetrait. .I'avais au {bnd clu cur je ne sais quoi 4 qui ne m'a jamais laisse douter un seul instant que je paru rieldlais deventr irnpratrice de Russie de mon chef. , lci, I'exagration est vidente et la notation a Poster;ori saute aux yeux. llais le tr'ne partag un jour avec Pierre pouvait bien sourire cette imagination d'enfant prcoce; des esp.ances plus lointaines ont de tout temps figur dans les apports nratrimol.riaux, et des fiancs de quinze ans s'entendent fort bien aujourd'hui encore les escompter. Derrire Lestocq survient enfin I'impratrice, trs rouge, suivie cle la princesse Jeanne-lisabeth, trs mue et les 1'eux gonfls de larmes. A la vue de la souveraitre, les deux jeunes gens, qui se tenaient assis sur le re],rord d'une fentre, les de Lestocq, ;arnbes pendantes, et qui, saisis par le discours avaient gard cette position, sautent prcipitamment terre. On voit le tableau. Il seml.rlc dsarmer la colre de I'impratrice. Eile sourit, va eux, les embrasse, et sort sans Pl'ononcer nn mot. -r\lors le mvstre s'claircit. Depuis plus d'un rnois, la plincesse de Zerl-rst marchait sans s'en douter sur ulle mine creuse sous ses pieds par I'ennemi, dont elle esprait avoir si fircilement raison. Et la mine venait de sauter. Le marquis de La Chtardie t.ait revenu en Russie avec la rputation du plus briliant diplomate de I'poque, consacre par Ie r'le qu'il avait prcdernrnent jou tlans ce mme pays ( I ). II avart trente-six ans. Grand, bien fait, cavalier de haute mirre et d'lgante tournure, il semblait destin occuper encore (l)
1![. Vr.-o,rr, Louis Garalrcrre. l0

Yoyez sur ce sujet I'ouvrage si attachant, Lrillant et solide la foir, de XI'et Elisabeth d.e Russie. I'aris, E. Plon, Nourril. et C", rue

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GRAND'DUCHESSE,

ou la faveur dciclait de tout' une grande place dans cette cour'

-.rri, a tout, ou iI

trs ingnieux' trop uo"tt pf" dj. It avait son plan, un plan rron sans peine' lire insnieux peut-tre, qu'il avait russi' consistait faile cle la adopter la cour ue Versailles et qui I'abandon de la polititlue chuie de Bestoujef, c'est--dire de Ie prix d'une complaiautrichienne dflndue Parce ministre' question entre les deux cours' sance clepuis longtemps mise en obstinment refuse par la dsire vivement pu" li'"buth' Impr'iale tacitement France. Il s'agissaii du titre de \fajest Pierre le Grand ' rnais norr ,""o,rrro o** i.*r, de Russie depuis par consquent des pices lnscrit encore au protocole et absent du Roi Trs Chrtien' La olficielles manant de tra chancellerie de crance avec le titre lrtordie s'tait fait donner des lettres Ies remettre qu'au convoit. Il les garcla en pocher pour.ne le renvoi de celui-ci' lisabeth successeur de Bestoujef, nprs la cour' Jusque-l' se le sut, et bientt pu"ot"'u t" I'ignora le diplomate franais reposant sur son ascendant personnel' en passant prit"naoit traiter directement avec I'impratrice 'tait trop prsumer de ses forces I iur-a*rrrn son cbancelier' c'taitaussis'abusertrangementsurlecaractrecl'lisabeth' et on ' i" fo.truit de ia fille de Pierre ["' a t souvent esquiss exacte de la a russi nous donner une ide probablement cette singulire souveraine' manire d'tre et de rgner de au plaisir et pourtant agite et intlolente la fois, ardente sa toilette' faides .rffaires, employant des heures "riu,rr" mme des rnois une signature sant attenclre des semait"' ot' cela; voluptueuse' dvote" ou un ortlre el autoritaire malgr tout instant des excs irrcrdule et superstitieusel passant des excs d'exaltatiorr d'une dbauche qui rui"e 'a sant : une nvrose' dirions'nous religieuse qui garent sa raison dans une de ses uojJord'lroi. Le baron de Bretetril raconte' 1760' le rerrouvellement du dpches, qu'ayant signer' err Yienne' elle avait dj trait conciu en I 46 ai'ec la cour cle sul. sa plurne' crit: uEli..... n , lluandunegupevint se Poser de se dcider achever sa Elle s'arrta et re' six rnois auaut

fallait surtout plaire et ou' disait-on' il

a laiss Ia princesse de 7'etl-tst norrs sslnature' Au physique' .till" on Pastel fort agr'able' fort ^ grande; elle a t extrn L'impratrice Eabeth est

L,RRIVE EN RUSSIE'

LE

MRIAGA'

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temps' et il ne rerilentbi"n fuitu' ilI" ""g'"i"uitie.mon clans le i"e dit Saint-vremo't u semblait toujours ;;; Mazarin' Hortense l[an{ portrait de Io fa'oei'" ao"t'"tt" deIl clit : n De ce qtr'elle a n cini, tait fait P"";t*P;ratrice' au belle-' n Cela tait alors taille dlie "";;;;Jl'aurait la vrai est " parfaite; il * pied de lalettre';;;; tte ne futplus traits' mais il est l r Que le nez t'u't rnoit' que les autr.es en a jarnais eu de ( sa place. ln r'oo"itt "'I t"'iqt" : il n'y to'lt les ris' ce sont les jeu.r' n telle I ce sont "'-g'et"" "" de n'a lamais 'fait de piis que ne saurait s'*i';;;t; elle Eile " en pouvait pro( Sracieux; orl e "tlo'"'"it une injure' si elle au travers du de perles se montrent o frer. O"tt* 'uttg""s qu'ir faut avorr vues pour s'err o::lr""t * vermeil cre creuxlvres oui' voil I'effet s une ide. Les 1'"t'* 'o"t attendrissa'ts; noirs ils sont pour ' r qu'ils {bnt sur '""t' O" les prendrait rlont ils sont ( pourtant bleus' ii""'pit""tioute la douceur Ses cheleux fut plus agrable' o anims.'. fu*ui' ,Lon'' "* de peigne ils sont c sont plants si e*actem"nt que J'o" "oop L'impratrigs s les sourcils n et paraiss*tt' + 'u"in*-;t"" cendr'e' ( noirs et la chevelire I""l-:^t^":9:* "aturellement se prsente'avec T:a:e; u est noble, sa dmarche est beile ; elle son geste est juste ' Enlin' agrable I ilo*" fri",', u elle parle "oix sienne' Jamais si belles couu jamais figure t" """"tbt U vues' Comptez l-dessus' u leurs, tl go,gu, "ioi"" "'o"t t je parle ici sans prvention' ' u je suis un Peu connaisseuse et d'on oPPose ce gracreur umoral, laplume du chevaliel : ., .r. r rL\ r'' ensemble une terrible contre-partre - I'rneile (lisabeth) a u sous un air de bonhomie apparente, d'avance s'est boutorrn u telligence dIie, incisive' Silbn ne soul votre'f1bll' * et cuirass contre son regard' il se glisse entr'ouvre la Pols'insinue, uoo' 'hobille' vous I'carte, " ii est trop tard : u trine, et, quancl vous vous en aPerceYez' i"**t a lu dotrs vos entraiiles et fouill
f

vous tes

"t'Jo

rno't sous son n rgne. Elle a tenu parore la lettre, et aucu'e tte',a enco'e u t coupe, c'est vrail mais cleux mille langues, du,r* .,rill., c paires tl'oreilles I'ont t... Vous connaissez sans doute u fhistoir.e de la pauvre et intressante Eudoxie Lapoukhirre ? ' E]le eut quelques torts peut_tre envers Sa llajcst, mais le c plus grave, coup sur, rut d'avoir t sa rival et plus belle a qu'elle. lisabeth lui a fait percer la langue d,,rn fu; ,;;;* r etadnrinistrervingtcoups de knout cle la main du bou""enil, o et Ia malheureuse tait enceinte el. prs d,accoucher..... * Yous trouverez dans sa vie prive les mmes contracli,o* tions. Tantt impie , tantt feryente , incrclule jusqu, u l'athisme, bigote jusqu' Ia superstition, . heures entires genoux ,l"ruof une irnage"ll" pou." "u a" f. f;;",g", ( parlant avec elle, I'interrogeant avec arde,rr. et lui rlernnn dant cn grce dans, guelle cornpagnie des garcles elle doit o prendre I'amant du jour... J'oubiiais un" chol"... so nruj"* o a un-got marqu pour les liqueurs fortes. Il lui arrive "par* fois d'en tre incommode au point de tomber . trl faut alors couper sa robe et ses corsets. Blle en sJ.rrcope... bat ses servia teurs et ses fernms. . . . . r on peut juger des difficults que devait rencontLer La chtardie auprs d'u'e princ"rre dilr.,*"ur aussi bizarre, et s'r quel terrain glissant Ia princesse de zerbst s,avent'rait en sa com.ag'ie. Car elle tait devenue son associe et avait, fi"i p;; mettr.e en Iui tout, son espoir lfardefeldt se trouvait hoi.s de combat, Brmmer s'hifpeu peu retir de Ia partie et Lestocq louvoyait, mis en dfiance par son instinci trs sr. De Versailles, on exhortait toujours i" -urqrri, la p'ucle..". ; nissait par Iui orclonner premptoirement de ,, pu, fai.e cle la reconnaissance du, t;tr; imparial I,objet d,un ma.cl,;;;";; trop incertain. La chose, aprs tout, n,avait pas si gruo;u

. u avnement au trne, en effet, elle jura sur l,image rvre * de saint Nicolas que personne ne serait mis

38 LA GiiaNtln-ruc lt ssE. * dans votre me... Sa cancleur et sa bont ne sonl qu,un s ntsgU. Dans votre Francer prr sxsrnple, et dans toute n l'Europe, elle a la re1-rutation et le sur.non t cle clmente. A son
f

L'RNIVE EN I"USSIE.

_ LE IIARIGE'

39

Fral]ce' t impoltance' u Le roi u ' crivait-ort' n ssI enlPereur en r en hlieux valait faire la tsaline n une espce de galantel'ls ' ainsi lui montrant la lettre du roi' On I'engagerait peut-tre i'alliance forcer Ia main son ministle pour la conclusion cle tant souhaite. La Chtarclie se dclarit prt obir, rais n joindre et celu nrme il trouvait une difficult : il fallait n'y fixeru la tsarine au moins pendant un quart cl'heure' Or il
aruivait pas.

En attenchnt, Bestoujet pr'parait ses pices' Avec I'ai''le Alled'un employ de la chaucellerie, Goldbach' encore un dchi{Tredes I'art rnancl, peut-tre un juif, spcialiste dans nents, si cultivs cette poque, il interceptait et tirait au brusqueclair toute la correspondance de I'envoy franais' et' en nrettant ment, il la plaait sous les 1'eux de I'inrpratrice, vitlence les passages qui la concernaient personnellement' lgret de la ceux ori t,a Chtarclie dplorait la paresse' la jusqu' sa coqueLsouveralne' son got effrn pour le plaisil et l'ois terie, qui I'engageait changer de to.ilette quatre ou cinq la colre d'lisabeth' On en sait les 1,u. jot.. On imagine *rrit"*. S'tant obstin ne pas faire usage de ses lettres de Une crance, La Chtarclie se trouvuit sans caractre officiel' cluitter srrnple note de la chancellerie lui intima I'ordre de vindicte La heures' l\Ioscou et la Russie dans les vingt-quatre

delatsarineallajusqu'rclarnertrnportraitqu'elleluiavalt
clorrrr sur le couvercle

d'une tabatire garnie de diamants' On

Iui laissa la tabatire. Ifais il n'tait pas seul comprornis' Scs dpches avaient u rrl I'impratr:ice la part prise par la prirrcesse de Zerb-st I'intrigue avotte. Elles la rnontraient jouant sa cottr et clans cle la ,on irttirrrit le rle tl'espion au service de la Prusse et Fr'ance,<lonnantclesavisLaChtardieetr\Iardefeldt,cor. si6nifrait responclant secrtement avec Ftdric' Yoil ce que la scne nigmatique du cou't'ent de la Tro'itza' La princJsre de Zerbst en fut quitte pour la P:"t 1i.:ll" d'lisa' er,t, pou, ies vrits qu'elle clut entendre de la bouche betb et pour la perte irrrncliable non seulement du crdit

!(O

GRNDE-DCHESSE.

qu'elle avait rv follement d'acqurir dans cette cour, dont elle apprenait seulemerrt maintenant connatre ies ressorts secrets, mais encore de celui aucpel elle aurait pu prtendre lgitimement. * Le nom de la princesse de Zerbst , , crivait le successeur de La Chtardie, d'llion, un an aprs ces vnernents, n s'est trouv frquemment dans ]es lettres in{.erceptes u de M. de La Chtardie. Ds lors, I'irnpratrice a pris pour o elle une aversion dcide..... Son meilleur parti tait de ( repasser en Allemagne. , C'est ce qu'elle t en effet, mais non pas avant d'avoir assist la seule victoire laquelle elle aurait d prtendre sous ce ciel devenu inclment pour elle, et la seule qu'elle semble prcisment avoir perdue de vue jusqu' risquer de la compromettre.

vl
La personne de Figchen tait soltie intacte de cette crise. paltir de ce rnoment, au contraire, et comme si son innocence avre avait plaid sa cause atrprs de ses adversuires mmes et des ennemis de sa fortune, son trionrphe tlevenait
cer-tain et son mariage avec Ie grand-duc dfinitivenrent assur.

Restait cependant un point dlicat rgler : I'adntission solennelle de la princesse Sophie parmi les fidles de l'glise grecque. La princesse de Z'erbst avait obi de son mieux aux injonctions de son mari. Elle avait cherch clairer sa foi et celie de safille. Blle s'tait aussi cnquis si le prcdent d,e la femme du tsarevitch Alexis, qui, elle, avait conserv sa place dans l'glise protestante, ne lrouvait tre utilis au bn{ice de Figchen. Sur ce dernier point, le rsultat de ses dmarches aait t ngati{j. Mais la nouvelle qu'elle en donna au dvot et scrupuleux Christirn-Auguste tait accompagne de constatations rassurantes. Elle avait parcouru avec Simon Todorski tout le symbole 6rec, elle I'avait compuls soigneusementavec

L'RRIVEE EI\ RUSSIE.


le catchisme de Luther,

- I,E NIARIGE.

hI'

et elle lait arlive Ia conviction

qu'il n'y avait entre les deux cortfessions aucune dif{rence


fondamentale. Quant Figchen, elle avait moins tard encore se persuader qu'elle pouvait faire son salut dirns la reli6iorr orthodoxe. I-Ieineccius ne savait dcidment ce qu'il clisait, et IIthodius s'entendait arlmirablement avec Luther. Les arguments de Sirlron Toclorshi s'taient nrontrs irrsistibles cc sujet. C'tait un habile Lromme que cet alchirnantlrite. Il avart vu du monde et tudi I'Universit de Htrlle. ChristianAuguste ne se laissa pas branler de suite. u llon bon prince u de Zerbst , , crivait pius tard !rdr'ic, n tait Plus rtiI sur u ce point... Il rpontlait toutes mes reprsentations par: u i\Ia fille ne sera pas grecque. u Fleuleusement, il se trouva aussi un Simon Todorski Berlin. u Quelque prtre , , contilrue F'rdric, " que je sus gagner... fut assez conrplaisant pour Iui ( persuader que Ie rite grec taitpareil celui des luthriens. u Ds lors il rpta sans cesse : " Luthrien-grec, glec-lutltc rier c'est Ia mme chose. , Dans le courant tle juin, un coun'ier expdi par 'lisabeth rapportait I'autorisation officielle du prince au maliage et la conversion de la pr-incesse Sophie. Le bon Clrlistian-.\uguste disait avoir aperu le doigt de Dieu (eine Fiihrunq Gottes) dans les circotrstatrces qui lui dictaient cette dtermination. Le 28 juin fut fix pour la profession publique de Ia jeune catchumne, et le jour suivant, jour de la Ite dcs saints l)ierre et Paul, pour les anailles. L'approcbe de cette crmonte ne Iaissait pas de donner Irigchen quelque motion. l"es lettres qu'elle recevait en grand nombre de ses pat'ents cl'llemagne n'taient pas toutes pour la rassurer. On imagine quelle abonrlance de cornmentaires divers la dcstine si inattendue de la pretite princesse avait ouvert le chtrmp dans le milieu or elle avait vcu jusqu' prsent. Le sens n'en tait gnraleurent pas trs favorable. Un peu de jalousie s'y mlait peuttre aux apprhensions qu'une tentlre sollicitude semblait seule inspirer. On se rappelait la lamentable iristoire de la malheureuse Charlotte de Brunswick, la femrne d'Alexis, abarrdonne

L2

LA

GRNDE-DUCI.IESSE.

$ans qui, le 28 juin li4lr, dix he.r.es du matin, se pressr.ent aux aborcls de la clrapelle irnpriale dt Garauinsrti Duarets. ytrre

par son mari , oublie par Ie tsar. E,t [a loi^tarne Russie n'araitelle pas t fatale to.te cetfe Jhmille allernande, ri'i, elle aussi , avait cru y trouver urr avenir de gloire et cle puissance?... Tout cela reverait la future grantlc-tluchesse en longues phrases en{.ortilles, jargon turlesrlue farci tle fr.an_ ais, o ellc derinait plus tle dpit que de si'cr'e rnoi, nrais qui la (aisaient frissonner parfois et jcter un regartl inquiet sur le lendemain incertain. Personne ne s'en douta pourtant dtr*s la foure des courti-

d'une robe u adrienne r en gros de Tours rouge, garo'ne cl'argent, u' simple ruban bla.c serra.t ses cheveux non pouclr's, !'igche' apparut radieuse de jeunesse, de beaut et de mocleste assurance. sa voix ne trembla pas, sr nrmoire rr'hsita pa.j urr instant en prononcant en russe le symbole de .a .,o,ru[e foi devant I'assernble m'e. L'archevque de Novgorod, celui-l mme q.i nagure s'tait dclar contre son mariag-e, versa cle pieuses larmes en recevant sa profession, et tous res assistants se crure.t en devoir de I'imiter. Ils avaient pleur <ie mme, il est vrai, lors de la conversio'de pierre-Ulric, q*i, lui, a'ait fait des g'imaces penda't la crr'o'ie et s'tait gay aux dpens de l'officiant. L'attendrisserne't tait rl'o.clo"arlce. La souveraine tmoigna son conte*tement par. le troir fait la catchum'e d'une agrafe et d'un collier de char'r*ts, qrre I'experte Jeanne-lisabeth estima valoir 100,000 rotrbles. Mais qu'aurait dit le bon christian-Auguste s'il avait, entenclu sa fiile dclarer deyant Dieu et devant Ies homrnes : u .Ie crois et je confesse que la foi n'est pas suffisante pour rna justi{ica. tio' n ? Figchen elle-mne n'eut-elle pas besoin d'un eflo.t pour pl'ononcer ces paroles qui la sparaierrt dfinitivement t:" pass? Ceux qui ont cru pouvoir invoquer a ce plopoj 1: I'influence des philosophes de paris sur son jeune esprit, ,rt fait une corrfusion de dates. Il est extrrnenrent probable qu' ce mornent la future amie de Yoitaire ne connaissait pas I'existence de cet crivain. En sor.tant de la chapelle, elle se trouva

L'RRIVIiE EN RLTSSIE. _ LE

IIRIAGE.

I|,E

bout de forces et ne put plraitre au tliner. Ce n'tait cependarrt plus liigchen ni la princesse Sophie-lir.rldrique qui avait fi'anchi d'un pas chancelant le seuil de ce temple aux icorrcs recottverts d'or. Ce jour mme, dans Ia liturJ;ie officielle, une prire tait introduite pour u I'orthodor e (blaqouiernaiiz) tathcu rine Aleksie'ievna u . La princesse de Zerbst expliquait, il est vrai, son mari, qu'on avait sinrplement ajout Catherine Sophie, ( corrure celr a lieu pour la confit'nration , . Quant Aleksie'ievna, ce surnom, con{brme I'usage tlu pays, youIait dire exactcment - fille d'uguste D , Auguste ne pouvant rccevoir d'autt'e tracluction en russe. Le bon Christian n'en derrianda pas davanttge. Il avait t dans le cls, depuis quelque

temps, de faile provision de crdulit, et il doit y avoir cles grces d'itat pour les princes allemands en possession de filles mariables l'trnnger. Les fiancaiiles eurent Iieu le lenderuain dans le Ottspienslit Sobor. La princesse e Zerbst passa elle-nrme aux cloigts cle Catherine Alelisielevna et de sorr futrrr poux les bagues rJeux petites nrelleilles, pouvant bien vuloir b0,000 cus, ditclle. Quelques crivains, dont Rulhire, ont affir'nr que Catherine avait reu cette occasion le titre d'/ritire riu trne. acc riroit de succession en cas de mort clu grancl-duc. Le {ait est contest par les crivains russes les plus rcents. Il aurait fallu, pour cela, un manifeste officiel dont il n'existe aucur)e trace. La future grande-duchesse continua recueillir tous les sufr'ages par la grce et la convenance parfaite de son atl.i. tucle. Sa rnre clle-rume observa avec satisfaction t1u'elle se prenait rougir chaque fbis que les exigences du lang nouvellemcnt accluis I'obligeaient prendre le pas sur celle qui lui a'uit don' le jour. Elle eut cependa.t bientt faire aussi la remnrque que sr fille n'en prtendait pas rnoins se prvaloir de sa nour-elle situation pour chapper une tutelle qui lui pesait, depuis longtemps. D'autant qu'elle n'tait pas seule la tro'ver ho's de propos dsormais et rnal venue dans le milieu or) il lrri lallait vivre. La princesse deZerbst y tait traite conrmunurent d' u tlangre , et n'y veillait 6ure de sympa-

Ltt

LA

CRANDE-DUCHESSE.

thies. Catherine avait maintenant, pour la premire fois de sa vie, un peu d'argent elle: SO,OO gui lui furent envoys par lisabetf ,, po,r, son jeu r "o.rble, , suivant i" aerigoutio., en usage Ia cour de Russie, et qui lui parurent ,,rrr" t*ro, inpuisable. Elle y puisa bientt largement, et fbrt noblement pour commencer. Son frre venait d'tre envoy Hambourg pour y achever ses tudes. Elle dclara ,,ouloi, prendre sa clrarge les fi'ais de son entretien. EIle avait aorri Jont les chefs d'emploi, chambellans "orrr, et gentilshommes de la chamtrre taient soi5;neusement choisis d"ho* d" lu la princesse de Zerbst prtendait nagure "";;i;-;;. infoder ses intrts et ceux de Frddric. Le propre nts du chancelier, pierre Bestoujef, y figurait. La princesse de Zerbst eut ainsi Iieu cl,prouver un dsappointement nouveau et ne manqua pas cl,tre mal_ adroite une fois de plus en le montrant. Sa ,ourruoir" humeur, clatant tout propos et s'en prenant tout Ie moncle, acheva son impopularit. Des scnes violentes se produisirent o le grand-duc luimme figura et fit valoir, aux dpens de sa belle-mre, ses habitudes et son vocabulaire d" a" 6o"au. "o"p, cependant, prenaitrapidement pied dans s nou_ -Catherine, velle situation' Blle trouvait mme cre contracte' une connaissance plus intime avec le 'occasion vaste domairr" qo,"lle tait ap'ele gouverner un jour. Blle faisait, du 5;rand-duc et de sa mre, te voyage "o "o*i"g,riu de Kief, qrr", I {,ru_ rante annes de distance, elle devaii recommencer, on sait guel prestigieux clat, et elle en garclait .rr" i_p."r*;o., 1ve| destine ne plus s'eflhcer de sa mmoire, inlluer visiblement sur Ia tournure de son esprit et sur ie caractre mrne cls son futur gouvernement. En parcourant huit cents kilomtres, sans jamais sortir des domaines d,lisabeth, ,urr, jo_"i, ooi" autre chose. sur son_ passage que des foules prosternes devant la toute-purssance de la.tsarine, toujours prsente leurs yeux, elle. concevait, Ia petite p"irr""rr" allemande, habitue aux nonz.ons etrorts des pauvres souverainets de son pays, et elle dveloppait, en elle une ide cle grandeur et de force iour ainri dire sans limites. C'est cette ije que, deyenue impratrice,

L'ANITIVE EN RSSIE.

I,E

M'IRIGE'

L5

elle croira incirrne en elle et destrne dominel le moncle' colrP En mme temps, avec sa jeune sagacit en veil et son de rt'il dj justl, elle apercevait I'enveLS, triste et sombre' magnidu I'existence *.rp"rb", I'autre ct de cette grani"o. "empire qui devait un jour tre le- sien' A Saint-Ptersfique bo.rrg, Moscou, elle n'avait eu jusqu' prsent devant-ses

yeo"blo.ris que le trne resplendissant-d'or, la cour constelle impriale' se cloue diamants, ie dcor extrieur de la majest moiti blant d'une pomPe un Peu llarbare encore et d'un luxe trouvart asiatique, ai, d'autant plus prodigieux; elle se nourricires les sources maintnant face face avec les assises et de cette splendeur sans pareille : le peuple russe apparaissait voyait sordide ,", y".rt tonns, pouvants bientt' Elle le froid dans ses et sa.*age, peine r'tu, Brelottant la faim et le son double chaumires enfumes, et portant comme une croix jougdemisreetcleservitude.Desviceslamental'rlesd'orga. se ,ri*J,;on sociale et politique, tl'effroyables abus de pouvoir anticette travers rr'laient ainsi elle, clevins, pressentis les instincts thse terrible. Et tous les essais de rforrne, tous clevait Plus qui librales gnreux, toute la pousse d'ides iartl illustrer ia premire partie de son rgne, prenaient leur point de dpart dans cette premire et.rapide vision' I)e retour' \loscou, elle apprenait aussi connatre un d'un autre revers de mdaille : les petits ennuis insparables face faisant comtlie' la rang aussi lev que le sien' Un soir sulprenait un I'i"mpratrice, dans la loge du grand-duc, elle clairie colre dans le regard d'lisabetS dirig de so' ct. Peu aprs , I'obsquieux Lestocq, aYec lequel la souveraitre devant venait de s'entretenir torrt en la regardant, se pldsentait la proccupaavec elle et, schement, brutalement presque, lui tion visible de faire romarquer la raideur de son attitude' disait la colre de la tsarine et lui en expliquait le motif' catherine avait fait des dettes : 17,000 r'oubles, plus de fondu entre 751000 francs en quelques tnois! Son trsor avait sesdoigtsd'ouun{leuved'orclel'aitunjourruisselertra.vers I'empii et I'Europe entire. llais quoi? voulait-on gu'elle se

146

LA

GRNDE-DUCITESSE.

,rn" rnanire elle de comprendre les devoirs cle sa charge cle maitresse de la cour de la future grande_cluchesse : la minire d'un panier perc ou d'une personne s'entendant admiral_rle_ ment ii faire danser I'anse du parer.
Dans ses l\Imoires, auxquels nous empruntons ces dtails, Catherine est assez svre pour les personnes qui ont fait ce nrornent partie de son entourage, sans par.gnr

les petits cadeaux entretenaient I'am1ti, et qu,une pefsonne dans sa position n'y possdait mme aucun autre moyen de subvenir aux frais de cet entretien pourtant indispensale. Le grand-duc lui-mme avait une prclilection marque pour cette lacon de soigner Ies bonnes relations qu,il ente.r.lait garde. yec sa fi.ance. Enfin, la comtesse Rourni.ntsof.an,alt

son arrive en Russie? Iille avait t rduite, comnlencer, emprunter les draps de lit de sa mre il)our ftt" ne pouvait dcemme't continuer ce ma'ge. puis, elle s,tait o;t" Jp".u" que dans cette cour, autant et plus que clans celle de "rbrt,

contentt des trors rohes qui ayaient fait le fond de sa maile

Ie grancl-duc lui-mme, avec leguel, quoi qu'elle fit, et sa gnrosit rnme n'v remdiant pas, ses rapports n'auraient eu, ds prsent, rien de bien cordial. peut-tre a-t-elre cd la te'tation de lousser au noir ce coin du tableau. Un billet de sa main, qui clate de- cette poque , semble justifier cette supposition. Le grand-duc, atteint, au cours du mois cl'octobre, d'une pleu_ rsie qui I'obligeait garder Ia chaml-rre, s'impatie'tait de cette claustration force. Et Catherine de Iui crire , u lfonsieigneur, nous respectons le style et I'orthogr.aphe ( ayant du document consult ma l.[re, sachant [,r,lf" - sur le grand-marechal r peut beaucoup (Brmmer), ell^e rn,a ( permis de lui en parler et de faire qu,on yous permettent cle u jouer sur les instr.umens. Blle m'a arrrsy cha.gele de vous u demander, lfonseigneur, sy vous voulez qoelque, Italiens n a'rjourd'hui aprs }Iidy. Je olrs assure q"" ;u deviendray " folle en Votre place sy on m'otois tous. Je vou. p.iu ao Uom " De Dieu' ne lui montrez pas ses billets'

carunnrup.

,,

I,'NRIVE EN RUSSIE. _ LE ITARIAGE.

'(7

ToiciguiestfaitpourrhabiliterlaprirrcessedeZerbstelle. sa mne des reproches d'humeur acar.rtre et tracassir'e dont {llle s'estplu accabler sa mmoire' Deux mois plus tard' en

dcenrbre, nous rettouvons Catherine, joignant les larmes aux son prires pour obtenir qu'on lui donne accs auprs de d'un atteint d'tre vient iinn"g, ,loi, guri cle sa pleursie, *ul no.rueau et plus terrible' Sur la route de l\Ioscou PtersIrourg, l{atiloi, Pierre a clu s'arrter: la petite vrole arait fait Jon a'1,.ritio'. Le fiarc d'lisabeth en tait mo't. La les exptsariDe a"u.iu r'solurnent Catlterine et sa mre, en du chevet tliaDt striut-Ptersbourg, et s'installa elle-mme au lettres malade. ctherine I'ut rctuite crire son fianc des lan5ue la de forttenclres, o, pour la prenlire fois, elle se servit son russe. N[ais ce n'tait encor'e qu'un trompe-l'il, Adadourof ' secrtaire' de servant lui professeur, dont elle copiait la llrose, Catherine Ce second sjour Ptersbourg l'ut rnarqu pour

par I'an'ir'e du comte Gylleurholg, envoy par la cour de l'irrtc, bu,1e, avcc la nouvelle du ma'iuge de I'hritier dtr dolphe-Ft'dric, oncle de Catherine, pousant Ia prrrrcc.sse ulriqe de p|ussc. cather.ine avait dj rencontr ce sucrdois ( Hambourg, en 1740. Il lui atrrait alors reconnu un esfrlt sa philosopirique r ' Ii lui demantia maintenant comment allait et pt ilotoptr;* et I'cugagea lire Plutarque, la vie de Cicron i.. Corr., cle Ia grandeur et de la dcadence des Ronnins ' En retour, Catherine offrit ce Srave conseiller son portrait' n le portrait d'un philosophe de quinze rrs 't r compos par elle en son honneur, selou l'usage courant dc l'poque' L'original de cet cri t, qu'elle rclama plus tard, a t malheul-eu-

Jement brl par elle, et auctrne copie ne s'en est rencontre tlans les prpie., du cotnte Gyllemborg' corlserYs I'uuiversit d't)psal. l)ans ses Mmoires, Catherine assure qu'ayant revu en 1758 cette ceuvre de jeunesse, elle fut tonne de la justesse et de I.r profondeur des traits qu'elle y avait consigns. Nous regrettons qu'elle ne nous ait pas mis mme de vrifier cette apprciution.

Pi"."" ne put

reprendl'e Ie chemin de Ptersboulg gu' ia

-netour si divelsement cornment.

fin de janvier. castra a racontd qu'aprs avoir embrass arors son fianc ayec tous les tmoignages de la joie la plus grande, Catherine s'vanouit en rentrant dans son appartqment et firt trois heures avant de reprendre connaissance. La petite vrole, en effet, n'avait pas embelli le grand-duc. Les traces laisses sur s figure et une norme perruque dont on I'avait affubl pour cacher d'aut.es ravages) Ie rendaient presque mconnaissable. La princesse de Zerbst fut seure lui trouver meilreure mine, ce dont elle fit part aussitt son mari. Castra a sans doute charg quelque peu son rcit, suivant son habitude, et la princesse s'est so*'r'errue que la poste de ptersbourg prenait volontiers copie des lettres qrri tui taient confies. q,roi qu,;t en {'t, les prdparatifs du mariage comrrencrent p",, up.,
"u

'8

LA

GRANDE-DUCFIESSE.

\,II
On n'avait pas encore vu en Russie une crmoni: de cu genle. Le rnariage d. tsar.evitch Alexis, fils de pierre I"., avail, eu lieu Torgau, en Saxe, et, a'ant lui, les hritiers d,, t.0,.* de nloscou n'taient pas de futurs empereurs. On crivit en France, ou venait d'tre clbr Ie mariage du Dauphin; on s'informa auprs de la cour de Saxe. De Versailles et de Dresde. arrivrent des mmoires abondants, de minutieuses descriptions, jusqu' des dessins retraant res moindres details ds pompes qu'il s'agissait d'irniter, cre surpasser rnme s'ir tait possible. Ds que les glaces furent .o*pr,", sur la Neya, vaisseaux anglais et allemands se succdrent, dbarquant des quipages, des rneubles, des toffes, des livres comma.,des aux quatre coins de I'Europe. christian-a'guste se distingua avec un envoi d'toffes de Zerbst, lourdes pices de soie o_ des d'or et d'argent qu'on prisait assez cette poque. La ruode tait aux soieries ramages, avec fleurs d'or ou d'argent sur

L,RRIVEE EN RI'SSIN.

_ LE \{ARI'\GE'

4S

la spcialit el aussi Zet'bsL' fond clair' L'ngleterre en avait ,e"* ligne dans I'estime des corrnaisseurs' ooi o"nuit en{in "r, '";i;';;;t; iol, .""ue"l to 'lut" de la crmonie fut fixenrtleLes 3C' tlurer justlu'au au 2t aot' Les ftes devaient un dlai plus long' En rnals' voulu ,1rr. grand-duc auraient "inu avait cle nouveau t alit' Une anne semblait peine Pierre se remettre entirernerrt' }Iais suf'{isiurte pour lui perrnettre de On a prtentlu c1u'il lui tardait lisabeth ne voulait pas attenclre' cle Catherin"' ii"" pr'obable qu'elle de se dbarrasser cle la mre rnontrer tant d'impatience' avait des raisons plus srieuses pour de Pierre' I'hrdit du r\vec la sarrt toujoo" "ho"""larrte et le souvenir du jeune lvart' trne tait rier. mo1"' qu'assure' inquitant' Eu juin li45' enfermd dans sa p'i'o", demeulait poignard la nrailt' dans la un homme inconnu fuL trouv un Ie silence' A ru d'lisabeth' Iis Ia torture' il garda "hnrrrt assez autoriss' Jeanneen croire cepenclaut cles trnoignages r"tttlre fort dsugrable' Il lisabeth conlinuait, en eft'et,'i t" mle pendant ,t'y u pu, tle vilaine aflaire ou elle ne paraisse Russie' lille intrigue' d*.r,iOr"s semaines de son sjour en ""', Blle va jusrp' se l:aire cornplote et potine sans rmission' rendez-vous o""*otri"" cle sa lle, racoutatrt que celle-ci a tles et intercepter fait nocturnes avec son fianc, L'impratrice tclnps trtlnc Et en examiner soigneusement sa correspondance' dorrt elle Ia crmonie *a'i elle ne songe pas inviterco" la princesse de Zerbst dispose l'irnposant appareil' LonStemPs' cette invitation' lui criavait fait esprer hristian-Auguste jour en joul et de-rnois vant de se leuir prt, lc renettunt de trornp parMardefeldt'avaitdourr en mois. Frdric lui-nrme, Bnfin' Jeanue son {'eltl-marchal de semblables illusions' partir ellefaire la lisabeth tlut avouer qu'on pensaitplutt mme ar'urrt lu crmorrie' sa famille' Ce lut' Le frre de la princesse v parut seul de et pauvre dit-on, une perfidi de Bestoujef' Disgracieux' 6rossier ir dsa6rable cl'esprit, Auguste tle Holsteirr tL'it un parent l''envoy ceux qu'on ne montre pas' froi*lr" e,r iublic, un detlu"' ses dpches' n'avoir jamais vu ingloi, Hiniford ot"t'",
4

TO

I,A GRANDE-IrUSHB,,E.

un aussi beau cortge cltre celui qui, au jour incliqu, conduisit catherine l'glise de Notre-Du.no' ,r" I{asan. commence ii clix heures du matin, la cc3rmon;e .eli . q uatre h eures d","1;.T :, sciencieusement. penclant les clix jours suivants, Ies Ites se succclrent sans rnterruption. Bals, rnascaracles, d jners a" g"f sou'ers, opra italien, comdie francaise, ", il.luminatiorrr, i"rr* d'artifice, rien ne ze rb s tn o u s a r i,. i,T':q;:, " sante cle ces journes, "i,,Jffi celle cles pousailles : u Le bal ne dura pas arl del ,une heure et clemie, au bout n desquelles Sa Iajest Impriale prcde ,es rnatres de , o crmonie, clu grand maitre du ,u'"orr., r et du grand chnmbellan de la cour clu <I. grand marc'al grand_duc, et suivie o seulement des jerrnes poux se tenant par la mlin, rle rnoi, cle r mon frre, de la princesse de Hesse, de la g"a.rctc matr.esse, u des staats-datns5, e la catnnter fr'elett, cles .frelen, s,acheo mina I'appa.teme'tnuptial, clont les ho_*o,,";.;;;;;, ( que toutes Ies <larnes.furent entres, et les porl.es {ir."r,t t."r_ r mes, penclantque lejcune por* porro dans celui ;f i"rrit o changer de vtemenr1. On j,;l,,to "rf par ddshabilf". itp""*. n Sa llajesl Impriale lur talo .o,,-.r,r";je cclai i;;;.( cesse de Hesse I'honneur de lui nrettre la ciremise, l" S;;;; c maitr.esse lui passa la robe de chambre, et le reste aur"_", n luirjustrent le plus magnifique d-drabill clu moncle. " &xcept cette crmonie ,, observe ,r:r:r: - il y u beaucoup- moins rci la princesse de dshabiller cle ; poux q''il :.1 I Jerrres y a che, nous. Dj aucun h";;; "r, o n'ose entrer ds que I'poux est entr cltez lui, pour se vtir r rle nuit. Ou ne danse pas la guirlande et on ne dislribue r point rle jarretire. o La grandc-duchesse,vtue, ^Sa }lajeste Lnpriale passa r chez le. grand-duc, que le grancr comte de razour mo'ski: et *ron frre avaie.t aicluurr.i., ,shabiller. C"tt;;;;( cesse nous I'amena. .I'out son habillement tait uniforme r celui de son pouse, mais il n,y tait pas, beaucoup prs,

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.i:

L'RNIVE EN RUSSIE.

_ LE IIRIGE.

5'T

Sa X{ajest Impriale leur dottna alors sa {( arlssi joli. n lrncliction, qu'ils recurent, en se jctant un Senon en terre' u Blle les embrassa tendrernent et nous laissa la princesse u de Hesse, la comtesse de Roumiarrtsof et moi' le soin de lcs

coucher. Je voulus lui parler des remerciements et de la reconnissance gue je lui dois, mais cette grnnde pliucesse c s nloqu de moi. u Nor* de\'orrs aussi la plume de Jeanne-lisabeth .ne description cle I'appartement rserv aux jeunes poux' grandes pices, les unes " Cet appartement est de quatre r touteg pius belles quelesautres' Le grand cabinet estle plus u richel ia tenture d'un fond de drap d'argent porte urre bl'o. derie en soie nuance d'un gott aclmirable I toul l'atrleubleu ment s'y rapporte : chaises, rideaux, portires' La chambre n clu lit est eril.elours ponceautirant sur I'incarnat. Il estbrod u cle pilast,res et cle guirlandes en argent relevs en bosse; Ie * lit i,est en plein. Tout I'rmeublement s'y rappo'te. Il est si u Lreau, il a un air sr particulier, si majestueuxr qu'il ne saurait

( (

u tre vu sans frapper d'admiration' u La sr.ie des ftes se termina par une crmonie cl'urr genre part, qui ne tlevait plus jamais tre renouvele' Pour Ia clernire fois, on mit flot le Diedouch^a (l'aieul) de Ia flotte rnsse, un bateatt construit, d'aprs la lgende, par Pierre le Grand lui-rnme. Par un uliase' en date du 2 septemltte l121tr celuici avait orclonn que le Davire serait lanc ainsi tous Ies arls au 30 aorit, et conserv le reste clu temps au monastre AlexandreI\ervski. Aprs sa rnort, on oublia son ukase et son bateau' lisabeth s'en souvint seulement en 1744' EIle recommenca la crmonie I'anne suivante, l'occasion du marrage cle son ne\.eu, et ce fut fini pour toujours. Il avait lhllu construire un racleau pour supPorter le bateau qui ne pouvait plus tenir I'c,',rr. li.ubeth alla en grande Pompe bord, baiser le portrait de sou pre, qui s'y trouvait attach un mt' Un mois plus tard, la princesse de Zerbst se sparait jamair <ie sa fillc e, de Ia cour de Russie. Enprenantcong ctel'impratrice. elle se seraitjete ses pieds en lui demandant paldon

52

LA

GRANDE-DUCFIESSE.

pour les dsagrments qu'elle avait pu lui causer. lisabeth aurait rpondu assez vertement u qu'il tait trop tard pour en parler, rnais que si la princesse avait toujours t aussi humble, cela aurait mieux valu pour tout le monde , . Dans le rcit qu'elle a fait elle-mme de cette scne d'adieu, Jeanne-lisabeth ne parle que des gracieusets de l'impratrice, des tendresses rcrproques et des larmes de regret verses de liart et d'autre. l{ous I'avons vu dj, les larrnes de cour taient de la
rn,tnnaie courante cette poque, et Jeanne-lisabeth, malgr I'insuccs de ses tentatives politiques, ne manquait pas de diplomatie dans ses crits. Un coup terrible I'attendait ttiga. Une lettre cl'lisabeth, qui lui parvint dans cette ville, la chargea de solliciter de la cour de Berlin le rappel immdiat de Nlar.defeldt. C'tait Ia ruine dfinitive des esprances que Frdric lui-mme, mieux avis d'ordinaire, s'tait laiss aller foncler sur I'intervention de la princesse auprs de I'inrpratrice et qu'elle s'tuit attache entretenir. Il tait arriv que le jour mme du dpart de Jeanne-lisabeih de Ptersboulg, l0 octobre 1745, on y avait appris les dmarches entrept.ises par Frdric auprs du nouvel poux de la princesse Louise-IJlrique et du frr'e de la princesse de Zerbst, Adolphe-Frdric de Sude, pour I'enga6er ir faire valoir ses titres au duch de l-Iolstein. Frdric jugeait la possession de ce duch incomiratible avec celle du trne de Russie. En mrne temps survenait la nouvelle des premiers succs des armes ptussicnnes sur la frontire de Saxe ( Sohr, 30 septembre), et Ie conseil de I'Empire, aussitt runi, dcidait qu'il convenait d'envoyer un cor.ps d'arme au secours du roi de Pologne, menac dans ses dornaines hrtlitaires. Ds lors, Mardefeldt, I'ami et I'alli poiitique de ia princesse de Zerbst, et par consquent aussi de son frre, tlevenait impossible Ptersbourg. Ainsi, Jeanne-lisabeth avait russi faire de sa fille une 6rande-duchesse de Russie, sans se donner beaucoup de peine pour cela. Sur tous les autres points, et l o elle avait dploy toutes les ressources de son espritetde soninfatigableactivit,

L'RRIVE EN RI'SSIE' _ LE TTARIAGE.


de

58

son chec tait complet. Elle s'tait avise aussi, en passant,

vouloir faire de son mari uu duc de courlande, et n'avait

pas eu plus de succs.

Pourtant Catherine pleula, et autrement qu'avec des larmes de cour, le dpart de cette mr.e iDquitante. BIle en convient elle-mme. C'ejtait une rnre aprs tout, et la seule Personne rlont, au milieu de ses nouvelles grandeurs, elle ne pt suspecter I'a{Tection, tout en se dfiant de ses conseils. son absence iair.n r,o grand vide autour cl'elle' C'est trussi partir de ce rnontent, au sein de la solittrde, I'lment par excellence des natures fortes, que devait comnlencer la vraie ducation de la future impratrice, celle laquelle mademoiselle Cardel n'avait point song.

CI{APITRE

III

LA SBCONDB DUCATION DE CATHENINE. l' catleri'e


et son mari sont rer'is l'core.-Instructions rtriges par le chan, c.elierJ3estoujef pour le fiouvrneur et la gouvernaute de Leurs Altcsses. _ cte daccusatr6a. lg5 pchs de Catherine. _ Intiurit ar.ec les Tclrerni- la couche grand-tlucare. chof. srrilit de a qui r" r".ri"i "r*"'a", - inragines par le chancelier. _ uresures - _ Cfr""C; iJ. -Nouveiles svrits. ments dans fentourafTe de Catherine, _ I)part de llardefeltlt. _ Chut".do Lestocq. ser'iteurs de la grantl_duchesse. _ Chlrnrrrine. _ Lu - ^-ouveaux vladislavova. tilrandon et solitude. ]III. Intrieur tre la cour, nratricl. Corrrment on btit un palais inrprial et cornrnent on-Dsorr:lre y logc, _ Prenriers essajs potiques de catherine. rl.o..rre moral. ce ,ro'ol, ,.oit La vie conjugale avec le grantl_d"". p":.lu o".tl'une porre. _j G;l,r;;

Les distractions de rruth".rre. * iu I,'quitation. chasse,. La danse. - La lecture. _ lT. Les pre.,i.e. le"- rornaus. - Les letlres tures de Catherine. Les de rnatlarle ,i" Serigu. _ - de Brant're. Les livres d'histoire.r'es trItnoit'es y, catlrerirre ir"r,iert - ste.ile. 1n|1s' Qui est ie pre de I'enfant? Dix ans d'u.iorr Dirt."ctior. galantes. Tchernichof. Lebeau Serge,-Interventior,lelo _ "2"\": rl'Etat et de la chirurie. "ui"oo Naissance du g"ar.l-uc paul.- Bizarre traiter.ent -_ de faccouche. Supp.sitions diverses. VL Solitucle encore pl", g.;r,l;. * Lectures et frque'tatio.ns prus srieuses. Tacite, Iontesquieri et v'rt"i.". Les vieilles femmes de ra cour d'Elisabeth. i,rt"ttu",u"iri -Dr.eloppem.ot moral.

d'arnidon et les forteresses de carton.

habitudes intiures de pierre.

Les clirs.

_ La

b"oisson.

_ f,", ,oti.i,

I
Bn dpit de la prcocit de son esprit, Catherine n'tait
ncore qu'une enfant. Bn dpit de son nom orthodoxe et cle son titre officiel, elle n'tait qu'une trangre qu'un hasarcl avait appele en Russie pour y tenir un rang ler. et qui avnit tout faire pour se mettre au niveau de cette haute fortune. si elle a pu I'oublier un moment, et il semble que ce fut le cas jusqu' ur) certrin point, quelqu'un tlevait se charger cle le lur

SECONDE DCATION DE

CATFIERINE'

55

f3is p1rappeler, et mme assez durenent' Il semble quiune de l'lve u#r" au but, une fois marie, voulons'nous dire' de la terrue qui maclemoiselle Cartlel se soit un peu relche lss a $rIui avait vahl jusque-l d'unanirnes approbations' ellescieuses instrricl.ions u de Christian-Auguste palurent recevoir en bientt rnmes absentes de sa mrroire' Blle devait d'autres, et de moirls paternelles' a la date des l0 "1 tt moi 1746, moins de neuf mois par deux documents consquent aprs la crmonie du rnariage' taient prconcerrrant Ie 6rancl-duc et la grande-duchesse Leur objet apparent sents [a signatule de l'impratlice' de deux n per' tait de fixer le clloix et cle rgler la conduite de Leurs auprs sorlnes cle distinction ' gu'on entendait placer maitre et de rnaitresse de r\.ltesscs Inipriales en qualit de pr'texte de cour. Leur but vr'itable dtait tout autt'e' Sous pout-voir cles charges faisant rgulil'enrent paltie du maupr'cepteurs et a.inat officiel, c'tait un couple dc rr'itables On les ,.r.""ill*nt, qu'on inrposait Catherine et son poux' Et' sous couleurtl'inditluer rernetl"nit I'cole pour airtsi dire' un l" prog.urorne cle cette ducation complmentaire' c'tait le jeune u"t'" .lTu".osation en rgle qu'on <iressait corrtre nrrrage,clontlacorrduiteavaitrendurrcessairel'application Ie rdacteur des ,1" ."t" mesure. L'auteur du rcluisitoire' en llersoune' cleux clocuments, tait Bestoujef

l,'ceuvreduchancelierllousatcorlsen'e'EIleal;oncle en rvlaLions r'r'ihblenrent exLraordinaires; si ertraordinotre incr'clunaires qu'elles seraient de nature provoquer lrnent lit, si ,tor-t* rt'tio,ts rnme d'y ajouter un prcieux de Il[ntoites les sont ce contrle. Cet lrnent de contrle,
de

faits et gestes de Catherine Catherine. 0e que Bestoujefi ciit des vie commune' I'auteur et de son poux cette poque de leur \ peu prs itlentiques' A cerd.es nInroii'r:.s le rpte en telrnes rnme sur celle tnins gards, la plume de Catherine lenchrit

au sujer de sa du chancelier, et c'est par ellc que' rnme les plus scabreur' propre Pefsonne' ,,o,t' upp"t'ons les dtails On va en juger.

56

LA

GRANDE-DI]CHESSE.

La ( personne de.distinction

,,

la pice g_uiorrt de la chancellerie, corriger certaines habitues marsantes cle Son Altesse Impriale, comme, par exemltle, tant table, de rpandre le co'ten. de son lr"rr" ,r* tu tetu des gens setvice,.d'interpeller ceux qui ont I'honneur de 'e l,appocher, et jrrsgu'aux persorurages trangers admis Ia cour, avec des propos 6;rossiers et des plaisanteries indcentes, de se dfigurer en public avec des grinraces et des conto.sions continrielles imprimes tous ses rnernbres..... " Le grand-duc, Iisons-nous dans les Mmoires, son ( tenlJ)s en enl?rntillages inouis pour son gu...Irpassait fit dresser r. u' thtre de marion'ettes dans sa chambre; c,taitla chose n du monde la plus insipide... Le grand_duc passait ,or t*_f , n la lettre dans Ia comyragnie des valets..... Le 6;.arcl_cluc ( enrgimenta toute sa suite : Ies dornestiques de la cour, Ies u chasseur.s, les jardiniers, tous eurent le mousquet sur n I'paule;... le corridor. cle Ia maison leur seryait ,le corps de ,, 1;u.de..... Le 6rand-duc rne gronda beaucoup de I,exti.'re u elr'otion, selon lui, dans laguelle je donnairi_nir, n,ayant u Jras dur.ant la messe d'autre quemoi qui parler, ii du u nre bouder. errand lc grand_duc apprit ""rru que je continuais u faire maigre, il me glorrrlu b"u.r"o.rp..... , La mme silhouette d'cufant mal lev et malappris, aux instincts vicieux, ressort dc part et d'autre, avec quelques tlaits saillants en plus, darrs Ie second exemplaire. \ro1.ons rnaiutenant le propre compte de Cathe.rine. Trois 6ricfs Prirrcipaux sorrt aiculc<s contre elle par le chancelier : ngli.gence dans la pr.rtique clc la religion ortirodoxe I irrgr.ence pr-ohibe d.ns les afraires d'tat, ceiles de |enrpire oi c"lre, ilu duch de Holstei'; {'amilia'it e-rcessive avec res jeunes seigneurs frquentant la cour, les gentilsholnmes de chambre, voire les puges et lc's varcts. ce de.nier point offre viclemment ie nlus de gravit I or c'est cel,ri s,rrl lequel Catherine s,est expliqtrcre elle*.rme dans ses lrxntoires ie la faon la plus claire, et ces explicatiols ne ]aisse*t aucun doute sur la farni-

au grand-duc, s'emploiera, lisons_noi* dorr*

appele tenir compagnio

SECONDE DCTION DE

CATHERINE'

57

liarit, pour ne pas dire plus' des relations qui' ds

cette

poq.r", r'taient tablies entre elle ettrois Tchernichof tous grrs f.equ"rrtant la cour : les trois frres ' de la faYeur particulire du grandetjouissant fait, bien [.ut.lr, tait le uc. L'an, Andr,le plus brillant cavalier des trois' I'appeElle prfr. rle Pierre et le devint bientt de catherine. dc iait affectueusement s6n u petit fils " ; il lui donnait le norn par n'impliquant et Russie trs en lrsage en ( mre,

au moins des jeunes

petite , lui-mme aucu rapport quivoque' Il en rsuitait pourtant n une intimit gui pouvait le paratre davantage' - Pierre la poussait tolr'ait pas seulement celle-ci; il l'encourageait et les plus lmentaires' I'exci jusqu' I'oul-rli des convenances inconIl aimait I'excs en toute chose' et se souciait peu d'tre encore l,euant, ou qu'on le ft autour de lui' Catherilre n'tant que la souvenir faire lui que sa fiance, Andr avait d dj dit* ,lu la princesse cle Zcrbst tait qlestine s'appeler grantlePierre s'esclrrchesse ile Rorrie et non madame Tchernichof' extrmeclala en ententlant cette observation, qui lui pamt nent plerisante, et elle n'eut poul efi-et que de lui faire donner u n Votre ,lsorais son ami le norn de n fianc de Catlrerine ' fianc , , clisait-il celle-ci en lui parlant du jeune homme' de se {ire Catherine, de son ct, avoue s'tle mise dans le cas simplc domesprsenter des remontrarlces ce sujet Par un 'riq,-.", qui crut devoir levreTnof' sonvalet de chambre,'Iimofei

I.ar,ertirdesprilsauxquelselles'exposait.Elleprtend,ilest vlai, avoir agi en toute inrlocence et ignorance soit du rnal' soitclu.long",.Tinro|e'iprvirrtgalementTc]rerniclrof,qui, se passur son auirl ," t malade pendant quelque temps' Cela dmnagelors du avril, Bn sait penclant le calnar-al e 11 46' le ,neni l.abituel de la cour, quittant le palais d'hiver pour
palaisd'|,Tcher.niclrofreparat,etbienttilclrerclrepn tr.r. jrrrqrr" dans la chambre de Catherine' Blle lui balre le satIS solrgeI'toutefois fermer sa porte' ce qui assuIrassge, ,crrr"irt aurait t plus prudent. Elle tient la porte errtr'ouverte intet contirrue une conyersation qu'elle trouve sans doute de la ressante. Soudain parat le comte Devierle, utr des hros

68

LA

GRNDE-DUCIIESSE,

guerre de sept ans, faisant mai'tenant I. cour office de cham. bellan et, ce qu'il semble, aussi celui d,espion. II annonce la grande-tluchesse que le grancl-duc la cleinancle. Le lerrclemain, les Tchernichof sont ren'oys de ra cour, et ce rn're iour. u la dar.e distingue r crrarge tle sur'.r,eiiler la co',r.itJ ,I" Catherine lit son apparition. La coincitlence est significative. Iilisabeth'e s'en tie't pas l, d'ailleur;. Eile ir'Pose"et catherir.re et Pierre lui-mme une espce de retraile, au couls de laquelle si'ro'Todorski, le zl ai'chimanclrite, cle'en. vque de Pskof, cst charg cle les i^terroser. sur leurs relatiou, or1"" les l'cbernichof. ceux-ci, r'is aux a''ts, suhisse.t sans dr)*te galement un irrterrogatoir.e, plus pressant encore et pr.o.baltle_ ure.t moins doux. De part et d'autre on n'a'orre rin. po,rrtarrt, catheri'e pa.le d'tr'e cor'espo'dance q.'elle a trouvd mo'e' d'enl.r'ete'ir arec Andr' 'I'chernichof, mimu 1;ertJarrt le tenrps r1u'il passa en prison. Elle rui crii'ait, il rpondait; eile lui do''ait tles conrmissio's qu'ir excutait. ltettons c1u'elle ait errcore agi i'rroce'rrue't. I{ous rctr.oul'el,or)s I'occasion d'tle moins inclul6cnt. Les reproches Ibrnruls co'tre catherine s'r ce point ciricat se rattachaient d'ailleurs encore, da.s la pensc u terribre chancelier, un autle ordre tl'icles, o il cutelclait principale're't cl'oncer sa responsabirit. Neuf rnois s'taierri"orrrr, o' s'e' sou'ie,t, clepuis que la gr'a.de-duchesse tait e'tre dans le somptueux Iit nuptial si cornplaisarnmcnt dcrit par sa rnre, et I'hrdit du trne n'tait pas erco.e assure. _ Aucune esprance rnme n'tait donne ri cet garcl arr_r esprits soucieur de I'avenir de I'enrpire. a qui fallait-il en attlir.,uer. la firute? Les instructions dresses par- Bestoujef Pou. la future gou'ernante de cathe.i.e laisse't claireme't sous-entend.e Itr rponse ri laquelle il incli'ait perso.nellernent,. B' vue d'assurer I'hrdit du trne, ra gra'cle-cluchesse de'ra, disent-elles, tre engage u se prter plus tlocilement que ( pr le pass aux gots de son marj se moutr"" , r sante, agr.able, amoureuse, ardente mme au"o,rrpluibesoin, . employer enfin tous les mo).erls en son pouvoir pour

L SECONDE DUCTION DE CTIIERINE. 59 I obtetrir la tendresse de son mari et accorrl-rlir sa tche... I catlrerirre a eu soin, en crivant ses nlmoires, de relever avec ligueul' ce chef d'accusation : n Si le grancl-duc at'ait voulu tre aiur, la chose n'aulail < pas td di{Ticile pour moi. J'tais naturellernent encline et
accouture rernplir rnes <lel'oiI's..... ' Ses clisposi{.ions naturelles senrblent, en effet, sur ce point dfier toute contestation. I\fais Pierre, de son ct, en dpit des biz:rrreries de son caractre et de son tenrpramertt, tre parait ntrlletnent avoir ntttri{'est cet gard des rpugnances con-

trailes I'or:drc rgulier des choses. a peine arl'iv en Iiussie, l'ge cle tluatolze ans' llous l'arons vu pris de la freiline Lapouhine. Plus ta|d, uDe autre freiline, maclernoiselle Carr, I'aitaclie ses llas et vaut Catheline de nouvelles confiderrces tladuisurrlullarnour galernent plein d'ardeur. Ijn 1756, il est brouill avec maderDoiselle chafirof, brouill avec la trs clbre Vorontsof, avec laquelle il doit d'ailleurs se rcoDcilier, et nroufeu-\ de madarne Tieplof. Outre cela, on lui arnne souper une petite cltanteuse allenrande' Entre temps, il a courtis une clante cdlaparre, une princesse de courlande et diverses autres beauts. Le problrne reste ainsi entier. Fautil en chercher ltr solution dans ce Passa8e d'un document lbrt intressant tlui n'a t publi que tout rcemmelt (l ) , et qui se tLolve d'ailler.rls confirnrer des tmoignuges antrieurs, rlriris
rvoqus en rloute?

n I-e grand-cluc, sans s'en douter ' , crit de Charnpeaux dans un mmoire rdig pour le cabinet de Yersailles, en 1758, { se trouvait incapable d'avoir cles enfants par un obstacle u auquel la circoncision remdie chez les peuples orieutaux, e rnais qu'il crut sans remde. La grnncle-duchesse, qui n'avait u plus cle gort pour lui et qui n'tait Pas encore frappe de la o ncessit d'avoir des hritiers, vit sans peine cet acciclent. , Castra a crit de son ct :
(1) Et tres incompltement, par )I. Bilbassof, dans les annerei du premier oolor.r" d" son //r'stoitr.e de Catherine, Nous nous selvonr du texteoriginal qur esr eu dpt der ffajres trangres' Yol. 57' Russie.

60

I,

GRANr}E-DUCI'ESSE.

u Telle tait Ia lionte dont I'accablait son rnalheur qu'il (le u grand-duc) n'eut pas mme Ie corrrage de le rvier, et la ( plincesse, qui ne receyait plus ses caresses qu'avec rpur gnnc; et qui n'tait pas alors plus exprimente que lui , s n songa ni le consoler ni lui faire clrercher des mo],ens r tlui le liurenassent dans ses bras. , L'avenir, il fut le dire, s'est charg de donner raison Catherine et ses dfenseurs. Elle eut des enfauts. elle en eut nrrne ou parut en aroir de son mari. Bt, il faut le dire encore,
les moyens imagins par Ie chancelier pour.amener ce rsultat

rr'v ont t pour rien. Quoi qu'il faille penser, d'arrtres


dgards, des mrites et, des aptitudes de cet homme d'tat, il est certain que cette fois il ne fut pas trop bien inspir. peuttre s'entendaiil mieux administrer un grand empire qu' ouverner un jeune mnage. Le choix luimme de la gouvernante, appele remplacer auprs cle Catherine I'indulgcrrte madernoiselle Cardel, ne {'ut pas heureux. llarie Sirnonovna Tchoglokof, ne Hendrilio{:, qui eut cet honneur, n'avait gure que vingt-qutl'e ans. tant jolie, elle restait sage; elle aimait son mari et avait des enfants : c'est ce qui la dsigntr sans doute la confiance de l'impr.atrice et de son charrcelier. Il s.agissait de mettre sous les yeux du couple grand-ducal Ie spectacle quotidien et l'exemple difiant d'un mnage vertueusement uni. L'exemple, hlas ! tourna ural. Iladarne Tchogloko{: avait de la vertu, mais manquait d'exprience. lllle russit trs vite se faire prendre en grippel elle ne sut ni {air'e respecter son autorit , ni exercer une s{rrl'eiilance effi cace. Ce fut bientt un jeu de la mettre en dfirut et une excitation la rechercire de plaisirs inter.dits. Cc ne irt pas tout.

L'poux de llarie Simonovna tait \rienne, err mission, guand sa femme fut appele occuper son louyeau poste. Il ne revint que pour s'prendre perdument d'une des f.ee; /rnes de Ia grande-duchesse, madernoiselle Kochelef. taut
amoureux, il i'ut doublement aveugle, s'appliquant ce que sa fernmc le ft galenrent. C'est ainsi que sous les veux de celleci le comte Cyrille Razoumofski, frre du favori de I'impra-

6T L SECONDE DUCATION DE CTI{ERINE' rrne cour sinon trice, put son aise {aire Ia 6rande-duchesse Quelques mois ;;;;r"ptenante, du moi's J"' plo' assidues'abandonnant la de Ia gouvernante' aprs, ce fut prs' Le mari que sa I'emme tait lit""i."ii"e, rla lui-mme pour cellecourant de son ct ;- surveill"r' Bt le gtand-duc il;;; il fut ,"*"s.les compagt'"'-d maclemoiselle I(ochelef auquel madame "frui question morns qt'" 3""t;t du rapprochement ichoglokof tait appele travailler' nralhertreuse en ellcL'ide d'ailleurs tait singulire et i'a prouv' de vouloir traiter en rnme, comme l'vnement et une grande-duchesse de petite fille urte Personne marie Catherine d'clire clirecRussie. Il fut expressment df'endu mme ses pre t"*"", et pelsonnellemerrt qui que ce-soit' seraierrt ile devait se borner signer les lettres qui -a.". c'est-"i .iat6r", pour elle au coll6e cles ffaires trangres' dire ainsi pour C'tait dire tlans le secrtariat rte'Bestoujef' si

correspondance secrte' inviter Catherine la pratique de la Elle n'eut garde de s'y lcfuser' en ltonneur cette Apoq""' la coul tle Ptersbotirs un seigneur ce moment mme u"iunit de SIalte' On n'avait italien du norn de Sacromoso' chevalier cle l\Ialte depuis assez longtemps' ;;- t" en Russie de chevalier ll fut de toutcs les ftes et tle On {it grand honneur celui-ci' ou intimes' Un jorir' en baisant toutes es rceptions offrcielles lui glissa urr billet : u C'est la main de la grande-duchesse' il faon n'tre entenclu de de votre rnre u ' rurmura-t-il, de lui indiquait un rnusicien tle personne. En mme temps, il du nom d'Oloiio' l'orchestre du grancl-duc' un compatriote de lui transmettre la rponse' comme l'homme qui se chargerait dans son gant' Elle n'en Catherine cacha prest"*"oi le billet taitsansdoutepassonpremieressai.Sacrorrrosorrel'irr'nit mre tlui lui crivait d'ailleurs pas tromp" t "'tuit bien sa la premire {bis avec 1ant faif ,a ,pot'e, elle suivit pour n'avait pas de got attention les concerts du grand-duc' Blle t dsign I'ayant vue pour la musique. L'homme qui lui avait 'r'opp.o.h.., 1i." affectation son mouchoir' de faon 'ut" de sa veste' Catherine laisser largement entt'ouverte la poche

62

LA

GITANDE-DUCIIESSE.

jeta son billet dans cette bote lettres improvise, et Ia correspondance se trouva etablie-. Elle dura pendant tout le sjour .e Sacromoso Saint-ptersbourg. ,S;ns; ii aclvient qrr"'r.rit djoue la sogesse c{es homme, ,l'tnt et Ia p.rssa.r"u .1", impratrices, quand il leur arrive de ne pas compter avec cette autre puissance, qui est Ia jeunesse, et ctte autre sagesse, gui conseille de ne pas faire abus cle son pouvoir.

II
mme tenrps qu'on lui donnait une gionvelnante, on aussi loigner de Catherine toutes l.-", q,r; a'aient fait partie jusqu' prsent cle sa socit 1,".ror,.,u, ou de son entourage intime. Elle vit partir sans ^abitue'e regret, il est vrai, l'{Iolsteinois Briimmer, cl'a.tant qu'il fut re,iplac, marchal de la cour du*grancl_clu", pu, le "or.rn* prince Repnine, u up n des plus aimables lltrsses que je connaisse et urre cles u meilleures ttes de ce pays_ci,, trivait d,Allion. Cat'erire elle-rnme I'apprciait beaucoup. Ir r*i inspirait la prus grancle con{iance. Il ne fit que passef , malheureusemcnt, dans ce Poste, 1t fut remplac par Ie propre mari cle la gouvernante, le trs inflarnmable, mais peu aimable TchoglokJf. Catherine le dtesta aussi et ne se laissa pas clsarmer par ses poursuites amoureuses. Bientt to.s les serviteurs cle la grancr"-d.,clru..u disparurent un un. On lui enleva jusqu, nne fernnre rie finnoise tlLr'elle affectionnait. puis ce [ut le tour du flalbre fidle Tirnol-ei Ievreinof lui_mme, qui lui donnait pourtant cle si sages conseils. Il est vrai qu'il lui rendait ao*si e, services qui pouvaient le paratre moins, comme de lui remettre une lettre d'ndr Tchernichof, passant par }loscou, en route pour la Sibrie. Timofel lut lui-rnme cxil Kazan. Il y devint prfet de police et colonel. C'est ainsi que les choses" se passaient alors en Itussie. Il rest. rro,nte r.,n,,," et ne s'enricrrit
En_

c]rercha

SECONDE EDUCATION DE

CTIIEITINE.

6d

ps danc son poste, car, seize ans plus tard, perr aprs son avnementautrne, Catherine crivait son maitre des requtes Aissoufiof : u Je vous confie le soin de trouver une place, ou 1 pour tout dire en un mot, de donner du pain Andr Tcher* nichof, gnral aide de camp de feu I'Empereur, et au colonel s en ,'etraite Timofe levre'inof... Au nom de Dieu, dtaitesr moi de leur prire : ils ont sou[fert pour moi autrefois, et n je leur laisse battre le pav, faute de savoir quoi en faire. , llais c'est surtout aux trangers attachs la personne du gtancl-tluc et de Ia grande-duchesse, ou jouissant de leur confiance, que s'attaqua llestotrjef. la date du 29 avril 17.47, d'Allion annonait le dpart pour I'Allemagne de M. de IJredal, u grand veneur de Son Altesse, en qualit de duc de Floiu stein u , de N[. Dulescirinlier, son cham]rellan, neyeu de NI. cle Llrmrner, du sieur Crames, sc;n valet de chambre, u attacir * Son r\ltesse clepuis sa plus terrclre enfance r , du siern'Schtiilin, a son maitre pour I'histoire u , du sieur Schariber, ( son marn chand r, et du sieur Bastien, son clrasseur. Il ne reste plus d'rltranger la cour, observait-il, que le feld-marchal lliinich, qui n'a ftucun crdit, et Lestocq., r ![u s Iancette. certaines 'r appr'herrsions faciles clevinel et la connaissance d'un n nornbre infini d'anecdotes soutiennent encore un peu D . Le vide s'agranclissait autour de Cathcrine. En juin 1746, l'envoy de frrddr'ic, I'ami et le con[ident de sa rnre, ]IarcleIl(lt, tait obligi de r'signer dfinitivenrent son poste. Deux arrrres aprs, un bal de cour, comme elle abordaif n l']romme la lancette , , dernier reprsentant de I'influence frarraise, Lestocq fit mine d'esquiver I'entretien : u Ne m'approchez pas, , ntururura-t-il, u je suis en suspicion! " Il r'pta ecore : u Ne n m'approchez pas ! u Son visage tait rouge et ses )'eux lragalcls. Cathcrine crut qu'il avait bu. Cela se passait Ie I I rrovernbre l7 1t8, un vondredi. Le mercretli d'avant on arait arrt un Frarrcais du nom de Chaptizei.rux, parent de Lestocq et capitaine ar', rgiment d'lugerrnanland. Deux jours aprs, Lestocq avait le mme sort. Il tait uccus tl'entretenir des relltions secrtes et prjudiciables la liussie avec les cours de lJrance,

LA

GNTNDE.DUCTIESSE.

de Prusse et de Sucle.

Il fut mis la question et supporta cou' rafleusement d'efli'oyables tortures, sans rien avouer ni livrer pelsonne. Il resta un an en prison et fut enfin reltigu
0uglitch, sur le Volga.
Cette catastrophe acheva probablement d'difier CLrtherine sur la valeur des conceptions politiques dont sa mre avait voulu lui laisser I'hritage, et sur la fragilit de leur point d'appui. trille hta ainsi l'ttvt'e cle transformntion et d'assimilation laquelle Ia fiance de Pierre s'tait prte instinctivement en applenant la langtre de sa nouvelle patlie et en faisant appcl

au ministre spilituel de I'archimantlrite Totlotshi. Un clivain russe a dcouvert un s1 mptme caractristique des rapitles progrs accomplis par la grande-duchesse dans cette voie' er) comnrentant sa faon un passage es llmoire.s se rapportant cette poque. Le renrplaant dc Timofe trevlenof, trn nomm

Chhourine, s'tant avis de faire le nrtier de r.rppolteur au dtliment tle Catherine, celle-ci alla le trouver dans une arrtichambre ori il se tenait habituellernent et lui appliqua un grand soufflet, ajoutant qu'eile le ferait triller par-clessus le march. C'tait dj, parait-il, agir elr raie Russe tle bon aloi' et une princesse allemancle nc se scrait pas avisde cl'un semblable procd. Nous laissous, ltien entendu, son attteur (Nf . Bilbassof)la responsabilit de cette interprtation. ll est certain, d'autre palt, que ce rentte-mnage de personnes se poursuivaut autour d'elle a eu pour effct de faire connaitre Catheline beaucoup de 6ens, de lui perlnettre l'tutle d'un grancl nombre 'cltantillons humains et de la contraintlre varier vis--vis de natures, de situations et de combinaisons aussi diverses, ses propres ntoyens d'actiorl. Si cet alrplentissage ne lui clonna pas une connaissance dcs lromrncs qu'clle n'eut jamais, elle lui dut au moins, en partie, la protligieuse souplesse et la rsistance gale de caractre dont elle fit preuve plus tard, avec I'art non rnoins prodigieux de tirer parti des hornmes bons ou mauvnis qui lui tombaient sous la rnain (car elle ne sut jamais les choisir) et de leur faire rendre tout ce dont ils taient capables.

L
tous pour

SECONDE DUCATTON DE

CATIIERINE.

65

D'ailleurs, les changements qu'on lui imposait n'taient pas lui dplaire, ou du moins pour I'incommoder longtemps. Chhourine se montra par la suite un serviteur fidle et discret, et, entroquant I'Allenrande l(ruse, sa premire femrte de cbambre, contre la Russe Prascovia Nikitichna Yladislavova, Catherine fit un excellent march et une acquisition du plus grand prix. Prascovia ne fut pas seulement une servante dvoue ; elle fit plus que personne pour I'initiation de la future tsarine la vie qui devait tre dsormais la srenne, I'intimit mme du grand peuple qu'elle tait appele gouverner. Blle connaissait tout de cette vie, obscure beaucoup d'gards et inaccessible comme un livre ferm : le pass, y compris le menu dtail des anecdotes; le prsent, y compris les moindres potins de la ville et de la cour. Dans chaque famille, elle se rappelait quatre ou cinq gnrations, et dfilait sans broncher le chapelet des parents, pre, mre, aieux et cousins, Iigne paternelle et maternelle , ascendants et descendants. Fine comme I'ambre avec cela et pleine de ressources. Nous Ia verrons l'uvre. Aprs mtrdemoiselle Cardel, c'est elle qui a le plus fait pour l'ducation de Catherine, I'une ayant prpar Ia future amie des philosophes, et I'autre la ntatouchha gassoudartnia, la petite rnre cltre aux rnes russes. l\lais, rptonsle, la 'r'ritable ducatrice cle la grande souveraine, ce fut, ce moment, la solitude, ou I'allandon de son mari et l'loignernent successif de ses autres soutiens naturels I'isolaient malgr tout au sein de cette cour, qui ne lui fit pas tout d'aborrl une e-xistence bien agrable et qui, sous rles dehors brillants, ne tarda pas lui laire connaitre des rnisrcs cle toute sorte. C'est le rnoment pour nous de jetel un rapide coup d'il sur ce milieu o devaient s'couler pour elle de longues iurnries 11'preule, d'attente etde lutte vaillamment soutenue justpr'nu
I r-tut.

LA

GRANDE.DUCHESSE.

III
La Russie du dix-huitime sicle est un btiment tout en faade. C'est un dcor de thtre. Pierre Iu' s'est appliqu mettre la cour sur un pied europen, et ses successeurs ont, sur ce point du moins, maiutenu et dvelopp son ceuvre. Saint-Ptersbourg comme i\Ioscou, lisabeth est entoure, nous I'avons vu dj, de toutes les pompes et de toutes les mtrgnificences en usage dans les autres pays civiliss. Elle a des palais ou se succdent en errfilades sans fin les salons aux murs recouverts de hautes glaces, aur parquets en marqueterie, aux plafonds peints par des maitres. Elle donne des ftes ou se presse une foule de courtisans habills de velours et de soie, chamarrs d'or, constells de diamants, ou les darnes de son entourage paraissent rtues la dernire mode, de Ia poudre dans les cheveux, du rorrge sur les joues et une mouche assassine au coin des lvres. BIIe posscle une suite, un tat de maison, un train de chambellans, de dames d'honneur, d'officiers de cour et de domestiques qui, pour le nornbre et le luxe des uniforrnes, n'a peut-tre pas son pareil en Europe. D'aprs certains tmoignages contemporains, dont guelques crivains russes modernes ne se sont pas assez dfis, croyons-nous, la rsidence impriale de PerterhoI I'emporte en magni[icence sur Versailles. Pour pouvoir en juger, il faut regarder d'un peu plus prs toutes ces splendeurs. Et d'abord elles ont, pour la plupart, un ct prcirire et phmre qui leur te une grande partie de leur prix. Les paiais de Sa Nlajest, comme ceux de ses plus opulents sujets, sont peu prs ous en bois. Quand ils brlent, et cela leur arrive souvent, toutes les ricllesses qui s'y trouvent entasses, meubles pr'cieux et objets d'art, disparaissent dans le dsastre. Quand on les rebtit, c'est toujours avec prcipitation, sans

SECONDE EDI]CATION DE

CTIIERINE'

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souci de faire une uvre clurable et sans aucun soin. Le palais

de Nloscou, qui a trois kilomtres et demi de circonfrence, brle en trois heures sous les yeux de Catherine. lisabeth ordonne qu'il soit reconstruit en six semaines, etelle est obie' On imagine ce que vaut la construction. Les portes ne ferment pas, les fentres laissent passer le vent, Ies chemines fument. La maison de I'archiprtre de lIoscou, ou Catherine trouve un abri aprs I'incendie du palais, prend feu trois fois pendant le sjour qu'el)e y lait. Avec cela, aucune ide de confort ou d'agrment dans ces demeures toutes d'apparat extrieur. Partout des salles de'" rception somptueuses, des galeries magnifiques pour bals et'
I

diners tle gala, et peine un coin pour se loger : quelques cabinets troits privs d'air et de lumire. L'aile du palais d't Saint-Ptersboulg, o habite Catherine, a vue d'un ct sur la Fontanka, qur est alors une mare de boue ftide; de I'autle, sur une cour de guelques pieds carrs. t\ \Ioscou, c'est. pis encore : n On nous avait logs, crit Catherirte, dans une n aile btie en bois, tout nouvellement construite penilant cet { automne, de faon que I'eau dcoulait des larnbris et gue o tous les appartements taient trangement humides. Cette o aile contenait deuxranges de cinq ou six grandes chambres ( chacune, dont celle sur la rue tait pour moi et I'autre pour o le grand-duc. Dans celle de ces chambres qui devait me ( servir cle toilette, on logea mes filles et femmes de chambre 3 avec leurs servantes, de faon qu'elles taient dix-sept filles r et femmes loges dans une chambre qui avait Ia vrit trois u grandes fentres, mais point d'autre issue que ura chambre * coucher par laquelle pour toute espce de besoin elles o taient obliges de passer... Outre cela, leur chambre a manger tait une de mes anticharnbres. o On finit par tablir, I'usage de ce personnel fmini, une autre communication avec le dehors, au moyen d'une simple planche applique une des fentres de I'habitation et servant d'escalier. Nous sommes assez loin, on le voit, de Yersailles. Catherine en venait parfois regretter son modeste logis

68

LA

GNANDE-DUCTIESSE.

d'autrefois dans le voisinage du clocher de Stettin, ou songer avec admiration au chteau de son oncle Jean Zerbst, celui de sa grantl'rnre Hambourg, lourdes mais solides et spacieuses constructions en pierre de taille datant du seizinre sicle. Et elle se vengeait des incommotlits qui la poursuivaient, trarers I'apparat dcoratif de ses nouvelles installations de grande princesse russe, en rimant ces vers que I'on a retrouvs dans ses papiers :
u

Jean btit une mnison

" Qui n'a ni rime ni raison : r L'hiver on y gle tout roide, . L't ne la rend oas froide. " II y oublia l'".calie", " Puis le btit en espalier... r

Si les palais d'lisabeth taient btis Ia diable, ilsn'taient pas mieux nreubls, et pour. crrse. L'affectation d'un mobilier quelconque une rsidence dtermine tait alors cJrose incon-

nue en Ilrrssje. Les meubles taient attachs Ia personne et lrr suiyaient clans ses dplacements. II y avait I cornme un prolongement cle Ia yie nonrade des peuples orientaux. Tentures, tapis et glaces, Iits, tables et chaises, objets de luxe et
olrjets de ncessit suivaient Ia cour clu palais d'hiver au palais d't, de I Peterhof et parfois [Ioscou. Il va de soi qu'une partie de ces objets se dtriolait ou se perdait en route. On

arri'r'ait ainsi un bizare mlange de magnificence et de dnuement. On urangeait dans cle la vaissellc d'or posie sur des tables qui tr.liuchaient, ayant un pied gar. qrrelque par.t. Au milieu de chef.s-d'uvre de l'bnistelie francaise ou ani;laise on rr'avait pas de guoi s'asseoir. Dans Ia maison Tchogiokoi:, que Catherine clut quelque temps occuper NIoscou, elle rre lrouva pas de meubles du tout. lisabeth elle-mme n'tait pas mieux partage souvent. l\tais elle se servait tous les jouls d'une tasse que Roumiantsof iui avait rapporte de Constantinople par son ordre et qui avait cot 8,000 ducats. A ce dsordre ma{.riel et I'espce de dlabrement perp-

L SECONDE EDUCATION DE CTI1ERINE.

69

tuel o s'croulait sa suite la majest du dcor irnprial, correspondait, dans I'ordre moral , une sorte de dbraill intime, dans lequel , travers I'appareil d'une pompe extrme et d'une tiquette raffine, sombrait tout instant la dignit elle-mme du trne. On peut s'en faire une ide par I'anecdote suivante, dont Catherine nous a fait le rcit dans ses IIImoires. Peu avant I'intervention de Bestorrjef , qui avait amen dtrns I'entourage de Catherine et de son poux les changements dont nous avons parl plus haut, Pierre s'tait rendu coupable d'un mfait qui peut bierr avoir contribu, sinon provoquer, du moins justifier les svrits du chancelier, et dtermin I'impratrice les approuver. La pice de son appartement o le grand-duc avait install ses marionnettes communiquait par une porte, qu'on avait condamne lors de I'installation de la jeune cour, yec un des salons de I'impratrice. lisabeth avait faitdresser une table dans ce salon et y dinait parfois avec quelques personnes. C'taient des dners intimes. La table tait machinde de faon qu'on pirt se passer de la prsence des domestiques. Un jour qu'il entendait du bruit dans ce salon, l'clat des voix gaiement animes et le tintement jol'eux des ven'es entre-choqus parvenant jusqu' ses oreilles, Pierle s'avisa de se servir d'une vrille pour percer plusieurs trous dans la porte de comrnunication. Son il plongeant par ces ouvertures, ilvit I'impratrice attable avec le grand venerlr llazoumofski, son favon du jour, vtu d'une simple robe de chambre. Une douzaine de courtisans tenaient compagnie ce couple familier. Pierre s'amusa normment de ce spectacle, et, non content d'en jouir personnellement, il se hta d'engager Catherine en prendre sa part. Mieux conseille, la grande'duchesse dclina I'invitation. BIIe fit mme sentir son mari I'inconyenance et Ie danger d'un pareil divertissement. Il n'y prit pas garde et, son dfaut, emmena les dames de son entourage, les faisant monter sur des chaises et des escabeaux pour les aider mieux voir, arrangeant tout un amphithtre devant cette porte derrire laquelle s'talait le clshonneur de sa bienfaitrrce. L'aventure ne tarda pas tre dcouverte; la colre

70

l,

GR,!-DE-DIJCI|ESStr.

d',lisabeth fut extruc. Iille alla jusqrr' rappeler son neveu que Pierre l"'avait eu aussi rrn fils ingrat. C'tait lui dire que sa tte n'tait pas plus solide sur ses paules que ne le fut celle de I'infortun Alcxis. Iais tout le monde la cour eut connaissance de l'incidcnt et s'en amusa son tour. Quarrt Cal.herine, nul doute qu'elle n'en ait tir une leon sinon de rnorale, ce quoi il n'y a pas cl'apparence, dn moins de sagesse pratique. Si elle a eu aussi pnr la srrite auprs d'elle des lavoris en robe de chambre, elle s'est arrarrge pour qu'on ne pt les regarder par le trou d'une porte. Elle les a cachs ou elle les a imposs au respect des lbules par le prestige d'une nrise en scne incomparable. llais eile recrrt encore d'lisabeth, cette poque, d'autres enseigneurents pr.dcieux. Si elle se refusait r'ioler le secret des barrquets huis clos au milieu
desquels I'impratrice se laissait alier'

oubliel

sa grandeur,

elle assistait assur'ment, peu apr.c\s le cldpar.t de la princesse cJ.e Zerbst, le 25 noven'rbre, au festin de gala destin clbrer tous les ans lc souveuir du jour qui avait vu monter sur le tr.ne

la fille de Pierre le Grand. Dans Ia grande salle du

palais

d'hiver, le couvert. tait mispourtrois centtrente sous-officiers et soldats clu rgimcnt, qui, ce jourJh, ar.aient trcconrpagn lisabeth la conqute de sa couronne. L'impratr.ice, portant I'uniforme de capitaine, bottes fortes, pe au ct ct plume blancbe au bonrlet, prenait place au milieu de ses ( camt'ades, . Les tligrritaires de la cour, les hauts officicrs et les rninistres trangels s'attaltlaient dans une salle voisine. C'est^ sans doute pour avoir vu de bonne heure et mdit de pareils spectacles que Catherine sut, le mornent venu , endosser avec tant de gracieuse dsinvolture la livre guenire et enlever i\ s rn tour I'enthousiasme et le concours de ces rnmes grenadiers, prpar's, eux aussi, par les lecons du pass aux coupE de main hardis. Occup le plus souvent au dehors par ses plaisirs ou par ses amours) le grand-duc redevenait cependant, par boutade, assidu auprs de sa femme. Ces moments n'taient pas les meilleurs. Pendant un hiver tout elticr, il ne parla Cathe-

L SECONDE DUCATION DE CTHERINE.

7L

rine que du plojet qu'il avait form de btir auprs de sa mai,on de campagne un lieu de repos et de plaisir qui ressemblt un couvent de Capucins. Elle dut, pour lui tre agrable, dessiner cent fois le plan sans cesse modifi de cet tablissement. Ce n'tait pas sa plus cruelle preuve. La prsence du grandduc comportait d'autres servitudes, celle ' par exemple, du voisinage constant d'une meute de chiens installs dans I'appartement conjugal et I'infectant d'une odeur insupportable' Un ordre de I'inrpratrice ayant proscrit ce genre de divertissement, Pierre s'avisa de cacher son chenil dans I'alcve commune, o les nuits de Catherine devinrent bientt un supplice' Le jour, les aboiements ou les cris perants des animaux frquemment assomms coups de bton ne lui laissaient Pas un iustant de repos. La meute se taisait-elle , Pierre saisissait son riolon et le promenait de chambre en chantbre, sans autre proccupation que de faire produire I'instrument le plus de Lruit possible. Il avait le got du vacarrne. ll eut aussi de bonne heure et de plus en plus celui de la boisson. A partir de 1753' il s'enivra n quasi journellemesl r . Et sur ce Point, lisabeth n'tait malheuleusement Pas en mesure) et pour cause, d'exercer une rpression efficace. De tenrps en temps, le grand-drrc revenait encore ses marionnettes. Une fois, Catherine le trouva en grand uniforme, bott, peronn, et l'pe au ciair, clevant un rat pendu au milieu de la chambre. Renseignelnent pris, il s'agissait d'une excution militaire : le malheureux rat s'tant avis de dvorer une sentirrelle d'arnidon place del'ant une forteresse en carton, un conseil dc guerre, rguliremerrt runi, I'avait condamn Ia peine de mort. A coup sr, avec sa jeunesse vigoureuse et I'ardeur de sou temprament, Catherine n'aurait pas rsist l'preuve d'une existence ainsi faite, si elle n'y avait trouv prtexte contracter certaines habitudes proPres I'en dlasser en l'loignant de cet intrieur lamentable' Bn t, pendant le sjour Oranienbaum, leve I'aube et vtue en un tour de nrain d'un costume masculin, elle partait pour la chasse, en compagnie d'un vieux serviteur. u Il y arait, raconte-t-elle, un esquif de

72

GRANDE-DUCHESSE.

r pcheur tout prt au bord de la mer I nous l rayersions Ie jarn din pied, le fusil sur l'paule, nous nolrs mettions, lui, u moi, un chien d'arrt et le pcheur, qui nous menait, dans r cet esquifr etj'allais tirer des canards dans les roseaux qui n bordent Ia mer des deux cts du canal d'Oranienbaum. o Aprs la chasse, l'quitation fournissait un motif aux sorties
frquentes. lisabeth, elle-mme, taitune cuyre passionne. Elle crut, cependa'tun jour, devoir refrner I'ardeur naissante de Catberine pour ce tenre d'exercice. Obissant un got de masculinit qui Ia hanta toujours, la grande-duchesse se plaisait particulirement monter en caualier, sur une selle plate deux triers. La tsarine pensa y dcouvrir une des causes qui I'empchaient d'avoir des e'fants. Catherine eut alors l,ide d'une selle deux fins, munie d'un mcanisme spcial, qui lui permettait de monter en femme, sous les yeux d'lisabeth, sauf retrouver sa position favorite une fois que le galop de son cheval I'avait emporte hors de vue. Une jupe partage en deux dans toute sa Iongueur facilitait ce travestissement. Elle prit des Ieons d'un cuyer allemand, instructeur aux corps de cadets, et ses progrs rapides lui valurent des perons d'argent d'honneur. Elle aima aussi la danse. IJn soir, dans un des bals frquents par lesguels lisabeth, prise de mouvement et de bruit, se plaisait gayer sa cour, la grande-duchesse porta dfi madame Arnheim, femme du ministre de Saxe, qui serait plus tt hors d'haleine. Blle fut la gagnante. Toutes ces distractions ne lui auraient cependant pas sulfi pour remplir le vide des longues jourrres d'hiver.

lv
vu le comte Gyllembor6 lui recommander la lecture de Plutarque et de Montesquieu. Dans des mmoires rests indits, la comtesse Galavine rclame pour Lestocq
Nous avons

L SECONDE DCTION DE CTHERINE.

73

I'honneur d'avoir enga6 la future impratrice dans celte voie en lui mettant entre les mains le Dictionnaire de Bayle' Il est peu probable que Catherine ait dbut par des livres d'un genre aussi ,ri*rr". Elle a pris soin, d'ailleurs, elle-mme, de nous difier ce sujet : u \[a premire lecture a t Tirant le Blanc ( I )'" EIle a commenc par des romans' qui assurment formaient la lec[trre la plus habituelle des Personnes de sou entourage' Elle parat en avoir lu un grancl notnbre' EIle ne cite pas d'autres titres, mais elle dit avoir t bientt ennuye par la longueur des uns et des autres. On peut en conclure, ainsi que I'a fait l\1. Bilbassof, qu'elle a lu ceux de Lacalplende, ceux de made' moiselle Scudri, peut-tre l' Astre, et probablement les Amours pastot" ales cle D ap lnis et C h lo .Les descriptions sens uelles qu'elle y a trouves et dont la licence n'a gure t dpasse de nos jo.r.r, ont-elles favoris chez elle I'closion de certains pcrr' thants dont elle a pru subir plus tardl'imprieuse impulsion? Cela est probable. Elle sut les leons donnes par Lycnion' la voisine charitable, l'ignorant Daphnis et communiques par lui I'innocente Chlo, comment,, n aprs que Daphnis se fut u assis auprs d'elle, qu'il I'eut baise et se fut couch, L1'co nion, Ie trouvant en tat, le souleva un Peu et se glissa sous . lui... n La traduction faite par Amyot del'uvre de Longus obtenait cette poque un succs dont tmoigne le nomble de ses ditions, et les passages du genre de celui que nous venons de citer n'efifarouchaient pas les plus u honntes dames " L rornan de mademoiselle Scudri fut prcisment, son jour, une protestation contre Ie ralisme trop brutal de cette littrature, jusqu'au moment o le mouvement de raction par lui dtermin succomba son tour sous le poids de I'ennui' C'est ainsi que I'histoire des volutions littraires n'est elle-mrne, dans Ia pente commune des choses humaines, qu'un ternel recommencement.
titre a fort intrigu M' Bilbassof. C'est celui d'un roman eepagnol de chcpubli Valenc, en l&00, par Juan Mrnronslr. Cervants I'appelle: ""Iriu, * Un trior de contenternent er une rrrine de Passe-temP8. D Le hros, qui du rang cle siurple chevalier parvient au trne ile Constantinople, n'a rien de cornurun,

(t)

Ce

rinsiqueM Bilbaesofl'enasouponnravec un oiseau (ttraunus

c/us) d'Amrigue

7L

LA

GRANDE.DUCI-IESSE.

Si Catherine n'a pas eu se louer des enseignements puiss

cette source trouble, elle en a retir cependant un grand bienfait : le 6ot de la lecture en elle-mme. euand elle eut abandonn les romans, par lassitude ou dgot elle avait appris lire, et elle lut autre chose. Elle lut beaucoup, sans choix ni direction d'abord, au hasard des heures libres et cles Iivres lui tombant sous la main. C'est ainsi qu'elle fit Ia connaissance d,es Leures de madame de Svign. Elle en fut ravie, elle les n dr'ora D, selon sa propre expression; et nul doute que son got pour le genre pistolaire ne soit venu de l en partie, comme aussi le ton farnilier, le style btons rompus qu'elle affecte dans la plupart de ses lettres, sans qu'elle ait rtrssi, assurment. imiter de prs ni de loin la grce exquise
du modle. trlle ne fut jamais qu'une Svi6n allemande,mettant dans les plus libres envoles de sa plume un peu de cette lourdeur germanique, dont un Heine, un Boerne. n'ont su se dpouiller que par la vertu, sans doute, d'un mlange de races particulier. Aprs les Lettres de madame de Svign, ce fut le tour d'un lilre de Voltaire. Dix-sept ans plus tard, Catherine crivait au patriarche de Ferney : a Je peux vous assurer, l\Ionsieur, que u depuis 1746 que je dispose cle mon temps, je vous ai les plus n grundes obligations. Avant cette poque, je ne lisaisque cles ( romans, mais par hasard vos ouyrages me tombrent dans les x mains; depuis, je n'ai cess de les lire et je n'ai voulu d,au_ u cunsliv'es qui ne fussentaussi bien c.its. o Les souvenirs de I'impratrice s'garaient bien un peu quand elle traait ces nrots, car ses trImoires ne font mention que d'urr seul ouurage de Voltaire lu par elle cette poque, clont elle ne se rappelle mme pas le titre; et ce n'tait d'ailleurs pas trop {Iatter le grand philosophe que de Iui parler de ces autres livres lui oyurrl fuit concurrence, en les dclarant aussi bien crirs que les siens. Quels furent ces livres ? L' Histoire de Henri le Grand,cle prfise ; l'Histoire de I'empire d'Allemagne, du pre Barre, et aussi et sur_ tout, car Catherine n'prouve aucun embarras reconnaitre qu'elle y tr.ouva un plaisir particulier, les Ouures de Bran_

75 L SBCONDE DCTION DE CTFIERINE' tl'e la corntme. Voltaire n'avait pas trop lieu d'tre satisfait pouvait bien'- paraison. D'autant que I'influence de Prfixe dans I'esprit de certains gards, paraitre rivale de la sienne

Catherine' I'imprialJ lectrice. Henri IV esttoujours rest' pour le souverain ,rn lrro. sans gal, le 6rand roi par excellence' exprima, Elle modle. Blle co[rmarrdo son buste Falconet. adresses au paplusieurs reprises, et mme dans les lettres d'un iriarche, le regret de n'avoir pas fait ici-bas Ia rencontre avoir ,norrurqu" si d"igne d'aclmiration' Du moins, esprait-elle moment dela dans I'autre morrcle I'agrment de sa socit! Au qu'elle Henri Itvolution, c'est encoie la politique clu grand Ne dut-elle I'ela appel Pour sauvel'la France et la monarchie' pour pu, urr*ri i cette admiration un PeLr de son indulgence dont I'amant de certaines faiblesses, certains carts de conduite ' avec la belle Gabrielle fut coutumier, et la tranquille assurance de sou' laquelle elle ne les jugea pas incornpatibles avec l'tat doute verain et I'ordonnan gettOtale d'un grand rgne? Sans lui ne Ies svres rflexions d" pe.efi"" lui-mme ce sujet avait bien avaient point palu suffisamment persuasives' Elle qu'il rnmoire sa 1u 1 c Il serait souhaiter pour I'honneur de a n'et eu c{ue le dfaut d" ju"' NIais cette fragilit continuelle pot, les belles femmes en tait un autre bien pius r, qu'il "t,.it sans u blmable clans un prince chrtien' " Elle se contenta cloute de I'exemple, en laissant de ct' la moralit' u dit-elle La lecture de Blantme, qui u I'a tant intresse ' encot'e et ingnurnent. fut probablement 4'tr1 fFet plus tlirect n'errt Elle ides' ses plus pntrant sur le dveloppement de ( qui gu.au de laisser chapper le ptopot sur Nfontgomery' i etnit le plus .,oncltaio.tt en sa charge et aussi peu soucieux r qu'il tit possible, car il ainrait fort le vin' le jeu et les selle' n f"ro*u, ; mais quancl il avait une fois le cul sur la et qu'on c c'tait le plus vaillant et le plus soigneux capitaine ( su voir "' ntl"portraitdeJeanne II det{aples' avecles comlaissa un bruit mentaires tranges de I'auteur : r Cette reine u de femme impuclique et mal arrte, comnre de qui I'on disait tait toujours amoureuse cle quelqu'un' ayant par

.. qu'elle

76 ( (

GNANDE-DUCIIESSE.

nroins bln_o'e i ;; ;;;i", trande princesse et belle... Les belles et grancles dames et pr.incesses ,oi'ent ressenrbler le soJeil "qui ,epuoJ-; ." o luerrr et de ses ra)rons un ( qlr'un chacun s'en ressent. chacun de tout le monde, si bien Tout de mme, doi'ent faire ces u gt-antles et belles, en prodigant ( firces ceux qui en brlelt. de Ieurs beauts et de leurs Tellesbelles etgranclesdarnes, ( q'i peuvent beaucoup contenter Ie moncle, soit par leurs u douceurs, soit par.leurs paroles, soit par 1"u.. l,,"o,ri u soit par frquentations, ioitl,ar "ir;;;r, infinis bellescrmonstrations u et signes, ou soit p.ar les b"a.,* effets, qui est plus prfrer, ( ne se doirent nullernent arrter u u sieurs : er re'es inconsrances reur r";ioi:r": Enfin, dans la brorrap'ie de la femme cle Louis itt, funrrrru du U:11":, elle_ a !u recueillir clcs conseils topiques sur les pro.ccls ernployer avec ( les rnaris inhabiles i_p"r""i, ,, . Aprs Brantme, l'[Iistotlre qnrale ", d.,Allentagtte, au pl.u Barre, dut paratre tatherine J"une <ligest;oo .r,, p",, penible. Elle dit dans ses trIt:ntoires qu,elle .rr" 1., .r" ;"i;;';; semaine. Elle semble uuo.,", qu,elle n" a pas eu le courage d'aller jusq''au bout, car elle ne parle que .e neuf volumes ainsi absorbs, et I'ouvrage en a onze. II est d,autant moins probable que cette lecture ait t pour quelque chose, comme on I'a pr{.e'du, dans ses prventioor rliO.i",rres l,garcl tle Frdric II et de Ia politique pr.ussienne. Frdr.ic II et sa poli_ tique n'entrent en scane p"ecisnrent que cians les deux der_ niers volurnes du pre Barre. Et puis, l co.rrrair.ance que fait Catherine ayec I'ouvrage a1,ant lieu en 174g, peu aplt)s son appa'ition, ses prventions, si elle les avait iuise, a source, auraient mis du temps mrir et se ruler. En I ""tte TTl , Io,rs du qrenier partage de.lu trolognu, il ,,ypuraitpasencore. PIus 'r'raisemblablement, c'est uo a." Barre que Oatherine a d sa premire notion des choses d,Allemagne, cles forces en prsence et des intrts en conflit dans le grantl corps Bermanique, son sjour stettin ou Zerbst ne lui ayatrt srns doute

.. plu.iieurs softes t avec plusieurs, fait plaisir Ce son corps. n AI.is pour cela c'est Ie vice le

;r,ffi"li

L SECONDE EDUCATION DE CATHEITINE.


Iaiss

77

assez vatues et incompltes. Diclionnarre il est assez difficile d'imagiau de Bayle, Qrrant ner quels ontpu tre, pour cette lectrice de vingt-deux vingttrois ans, car elle en aborde le premier volume en 1751, le sens et I'impression d'une pareille lecture. Et d'abord Catherirre a beau nous assurer qu'elle a lu en entier d'A Z les quatre normes in-folio o ce prcurseur des encyclopdistes

cet gard que des ides

preltendu rsumer toute

la culture intellectrrelle de son

poque. ssurment, ne sachant ni le grec ni le latin, elle a d omettre les citations dont Bu1'le a maill son texte et qui

font une bonne rnoiti de son ouvrage. Ajoutons un quart


encore pour les controverses religieuses et les dissertations plrilosophiqucs auxquelles difficilement elle aulait compris quelque chose. Iille a sans doute parcouru le reste, un dictionnaire n'tant gure lisible, rlans le sens habituel du mot. Elle a pu y glaner par-ci par-l quelques apercus dont on croirait volon-

tiers qu'elle a {uit son profit plus tarcl. La doctrine de la sou. verainet des peuples, nudacieusement mise en avant par I'auteur, parat elle-mrne, certains gards, avoir influenc sorr jugernent, au moins d'une manire passagre, et inspir sea plemires tentatives de lgislationT sans qu'elle ait porrr cela adrnis, avec Bl]'le, Ia ncessit accesoire n d'avouer que les r-oi* sont de grands fripons u. Nlais elle a certainement t plus r i,goureusement frappe par cette ide que n les maximes de I'alt de rgner sont contrailes I'exacte probit u. Enfin, elle a d se pntrer de cette rflexion, que l'thique religieuse et la morale courAnte, le catchisme de Luther comme celui de Simon Todorslii, les leons de sagesse de rnademoiselle Cartlel comme les principes austres de Christian-uguste, tout celrr ne supportait ni la froide critique d'un philosophe conrrrre Bayle, ni I'apprciation hautaiue d'un homme d'exprieuce comme Brantme, et qu'aux verrs de I'un comnre de I'autre, il u'y avait ni vrits ternelles ni principes absolus. lle en tait probablement, en 17511, des mditations de ce frenre, quand un vnement rlepuis longtemps attendu virrt inten'orupre ses lectures, bouleverser le train habituel et assez

78

LA

GNANDE.DUC tt ESSE.

rnonotone de sa vre, et y apporter un chan6ement considrable. EIIe devint mre.

v
Conrment cet vnement est-il arriv? f,a questton peut paraitre singulire; il n'en est pas cepencla't, ,lur* tou lu biographie de Catherine, qui ait clonuj lieu plus cle controverses' Il faut se rapperer que dix ans s'taieni cours rnaintenant depuis le maliage de la grantle_cluchesse, dix ans pen_ dant lesquels son union avec pierre tait reste strire, u., *oru ,:-p: que les rapports des deux poux devenaient cle plus en plus froids. {Jne lettre du gra'd-<Iuc sa fernme, pubtiOe e ta suite de la traductiorl des Mntoires de catherine et se 'usse rapportant I'anne 1746, semble indiquel dj, et assez brutalement, une rupture complte. La voici texiuellement ;

n },roeur,
n Je vous prie de ne point vous incommodes cette nuis de u dormir ayec moi car il n'est plus le tems de rne trornper, Ie n let a t trop troit, aprs deux semaines de sparatirn cle rr vous aujourd'hui apres mide.

u \rotre
u trs infortun u mari qui vous ne n daitnez jamais de

ce

nom'
u
[)r.]fa$. r

En mme tenrps, et en dpit de sa vie retire et de Ia sur_ veillauce qui I'y entourait, Catheri'e se trouvait expose

te'tatio's'ornbreuses, des poursuites o sa vertu couruit un

des

L SECONDE EDUCTION DE CTIIERINE.

79

pril constant, et comme plon,ge, suivant I'expression'd'un historien russe, dans une atmosphre d'amour. Ainsi qu'elle le dit elle-mme dans ses LIlmolrer, sans tre absolument jolie, elle plaisait; c'tait n son fort " . Elle appelait I'amour et Ie propageait autour d'elle. Nous avons vu comment le mari de sa Souyernante fut lui-mme victime de cette contagion. Elle vita, il est vrai, les preniers dangers. EIle n'enleva pas h Iaria Simonovna la tendresse de son mari, et n'y eut pas de nrilite; elle le trouvait laid et bte, aussi lourd d'esprit que de cr;r'ils. EIIe s'ennuya mortellement pendant l't de 1749, dont clle dut passer une partie Raova, terre appartenant aux Tchogloliof. Elle y vit peu prs tous les jours le jeune comte C,vrille Razoumo['ski (voy. plus haut, p. 60), qui, habitant une terre voisirre, venait dner ou souper et s'en retournait son chteau de Fohrovskole, {isant ainsi chaque fois envirorr soixante kilomtres. Vingt ans plus tard, Catherine eut I'ide de lui demander ce qui avait pu I'engager r'enirquotidiennement partager I'ennui de la cour grand-ducale, alors que dans sa propre maison il runissait son gr la meilleure compa6 l,'qpeur , , rpondit-il sans un moment 6nie de lloscou. (( d'hsitation. L'amour? l\Iais qui pouviez-vous trouver ( Vous. o Blle parRa'iova dont vous fussiez amoureux? )r tit rl'un clat de rire. Elle ne s'en tait pas avise. Il n'en fut pas toujours ainsi. Tchoglokof tait laid, Razoumofski trop cliscret. D'autres se prsentrent qui n'eurent ni le dfaut del'un, ni le dfaut ou laqualit de I'autre. En premier lieu, I'un des trois exils de L745, Zahar Tchernichof, qui rapparat la cour en l75l. Il trouve que Catherine a embelli et ne se plive pas de le lui dire. Elle l'coute avec plaisir. Il profite d'un bal ou, selon la mocle clu temps et celle d'hier, on change des n devises ', petites bandes de papier contenant des vers plus ou moins bien tourns par I'ingniosit d'un con. fiseur, pour lui adresser un billet doux rempli de dclarations passionnes. Elle trouve Ie jeu clrarmant et se prte de la meilleure grce le continuer. ll veut forcer I'entre de sa chambre, prtendant se dguiser en laquars pour y russir I

80

LA

GRNDE-DUCTIESSE.

elle se borrre lui morrtrer le danger de I'entreprise; aprr quoi ils en reviennent la correspondance par devises. fJne partie de cette correspondance nous est connue, Elle a t publie, sans nom d'auteur, comme chantillon du str.le - rang, au dix-huitiure si..\clc,, employ par une dame de haut pour crire son amant. Le contcnu semlrie ne perlnettle aucnn doute que Zabar Tchernichof n'eirt cles droits ce title.
Aprs les Tchemichof yienncnt les Saltykofr. IIs taient tlerrx

frres de ce nom parmi les chambellans de lir cour grandducale, La firmille conrptait palmi les plus anciennes et les plus considrables de la Russie. Le pre avait rang de gnral aicle de camp; la nrre, ne princesse Galitzine, avait rcndu Elisabeth, en 17110, des services sur Iesquels la princesse <!e Zerl,st. possclait des renseigneme'ts partic*liers : n l\Iarlarne . de Soltickof achevait de captivel des frrmilles entires. Elle u tait Galitzirre. Elle fit plus, elle tait belle, elle mannvr.a n srngulirernent et d'une facon qui ne doit pas passer !a r, postrit. Elle allait avec une de ses femmes clans les caserues o des garde.s, elle se livrait, elle s'enivrait, elle jouait, pern dait, les laissait gagncr... Elle avait pour arnants les trois n cents grenadiers qui accompagnrent Sa Iajest. u L'an des frres, Pierre, tait disgraci par la nature, ponvant, au dire de Catherine, rivaliser pour I'esprit et la beaut avec i'in. fortun Tcho6lokof. Le cndet, Ser"ge, n tait beau comme le jour',. En 1752, il avait vingt-sir ans et se trouyait mnrr depiris deu-t ans une freiline de I'irnpratrice, llatlena I)avlovna Balk. Un maliage rl'arnorrr. C'est i\ ce{.te poque qrre Catlrerine crut s'apercevoir qrr'il lui faisait la corrr. Elle allrrit presr{ue torrs les jours chez la ?clrogloliof, qui, 1ant tlnns u;r tat intressant et soul'f rante, gar-clait la clrarubre. Y rencontr.anI irrvariablement le l.reuu Selge, e]le se douta qu'il rre venait pas pour la maitresse du logis. Elle avait, contnie on Ie voit, acquis de I'exprience. IJientt d'ailleurs Ie beau Serge se chalgea de l'clailer plus compltcnrent. La surveillarrce tle mtllirme Tchogloliof s'exelcait ce moment plus nrollement qu' I'orriinaile. II s'an'angca pour carter ceile <lu nrari , qui,

LA SECONDE DCATION DE CTIIEIIINE. gnant.

8T

Il Iui dcouvrit un talent extraordinaire pour la posie. Le bon Tchogloliof, flatt, se mettait dans un coin pour remplir des bouts-rims, ou pour mettre en vers des thmes qu'on ne se lassait pas de lui fournir. Pendant ce temps, on causait librenrent. Le beau Serge n'tait pas seulement le pl"; bel homme de Ia cour, c'tait un homme de ressources : o un drnon en fait d'intrigue r, a dit Catherine. Blle couta en silence ses premires dclarations. Blle ne comptait sans doute pas le dcoura6er ainsi de continuer. Elle finit par lui demander ce qu'il attendait d'elle. II ne fut pas en peine de peindre sous les plus belles couleurs Ie bonheur qu'il se proa Et votre femme? , dit-elle alors. mettait. C'tait peu - fragile la disprs faire un ayeu et rduire un obstacle bien tance qui les sparait encore. Il ne s'embarrassa pas pour si peu, jetant rsolument par-dessus bord la pauvre Matrena Pavlovna, parlant d'un 6arement de jeunesse, disant qu'il s'tait tromp dans son choix et combien vite n en un vil plomb cet or s'tait chang n . Catherine assure pourtant avcir tout fait pour le dtourner de cette poursuite, jusgu' lui insinuer qu'il arrivait trop tard. o Qu'en sarez-vous? Mon cur est peut-tre pris dj? Le moyen n'tait pas trs heureuse'r menI choisi. La vr'it est, et elle en convient, que la dif'ficult qu'elle avait se dbarrasser du beau sducteurvenait surtout d'elle-mrne : il lui plaisait normnrent. Il y eut une chasse organrsie par Ie pote Tchoglokof, au cour.s de laquelle se prsenta une occasiorr depuis longtemps pie par Serge. Ils furent seuls. Le tte--tte se prolongea penclantune heure et demie, et lloury ureltre un terute Catherine drrt recourir des moyens hror3rcs. La scrre est charmante, telle qu'elle Ia dcrit dans ses Mtwrires. Alaut de s'loigner, Saltyhof voulait Ia forcer dire qu'il ne lui tait pas indiffrent. n - Oui, oui, finit-elle par u C'est bien, j'ai votre parole r , murmurer, mris paltezr ,r c'clia le jeune homme en rlonnant de l'peron son cheyal, Elle voulut reprendre le mot fatal. Elle cria derrire lui : s Non!non! ll rpondait I nOui!oui! n en s'loignant. Ils se "
6

amoureux lui-mme de la grande-duchesse, pouvait tre plus

E2

LA

GNNDE-DUCIIESSE.

une intervention rle l'impratrice. lisabeth g"rorr,lu lbrf

sparrent ainsi. Ils <ievaie't, o' Ie pense bie', se retrouyer. Peu aprs, il est vlai, Ser6e Saltl.kof dut quitter la cour. llais ce fut prcisdment raison du bruit qui s'tait rpanclu de ses relations avec la grande-duchesse, j*sq.' p.oq.r",
les

TchoglokoF, et le beau Serge recut un cong cl'un mois, avec ordre cl'aller voirsa famille la campa6ne. ,tant tomb malade, il ne fut de retour lacour qu'en fvrier lT5B et fit aussitt partie nouveau du petit cercle intirne qui s'tait peu peu forrn autour cle Catherine, o les jeunes gens tenaient la premireplace, et o clepuis quelq'e temps se nrontrait assidu un
autre cavalier de grand n om et de belle prestance : Lon Narvch. kine, jouaut dj ce r'le dc bouffon de cour qu'il devait co.. tinuel pendant les beaux jours du futur rgne, rnais n'y bornant sans dorte pas pour le moment son ambition. ctrtlerine taitmai'te'a't au rnieux avec Ies deux Tchoglokof. Elle avait

trouv moyen de se faire uneamie de la femrne, en lui pro'r'nut qu'elle repoussait les hommages de son ma'i, et cle faire cle celuici son esclave, en entretenant savamment ses esilrances. lilie disposait de Ieur co'fiance tous de.x et cle leur cliscrtiorr. soit prudence, il est vrai encore, soit, inconstance natureile,
Ie beuu Serge

pa.ut maintenant plus rse.r., en so.te

c1u'un

renvelsement de rles amena catherine se plaind.e d"' I'irrsuffisance de ses assielrrits. nlais bientt une intervention ritre et tout {'ait i.uatterrdue cette fois du pouvoir suprme

ses lljntoires. A <lnelclues jours de distance , Serge et ellemme, I'un appcl chez le chancelier tsestoujef, lLutre convie un entretien confidentiel par madame Tchoglohof, reurent sur le sujet qui les proccupait si particulirement, des ouyertures {aites pour les surprendre. parlant, ce qu'on pouvait croire, au noln clc I'im1lratrice, la 6.ouvernirnte, ffardienne e'titre cle la vertu de la grande-tluchesse et de r'hon.

do.na ce second chapitre d'un rorna. dj a.cien .rrrJ to,rrnure nouyelle. La chose est malaise raconterl elle se'ait plus dit'ficile encore lire passer pour relre, n'tait le tmoignase de Catherine elle-rnme. voici ce qu'elle raconte clans

LA

SBCOI.{DE DUCTION DE

CATIIERITIE.

E3

neur de son poux, explique la jeune femme qu'il trit des cas o la raison d'tat devait I'emporter sur d'autres considrations, voire sur le dsir lgitime cl'une pouse de rester fidle son mari, si celui-ci se montrait incapable d'assurer le repos d'un empire en galantissant I'hrdit du trne. Comme conclusion, Catheline fut mise prernptoirement en derneure de choisirentre Scrge Saltlkof et Lou Nar;'chkine,la Tchoglohof se disant pelsuacle qu'elle prfrerait ce dernier. Catherine ( trlors, ce sera I'autre u , dclara la gouvcrnante. plotesta. tatirerirre gar,ia le silence. Avec plus de rserve, Bestoujef p,alla de son ct au beau Serge dans le mme sens. Or, c'est sul' ces entrelaites que Catlierine devenait enceinte jusqu' trois {bis colrp sur coup, et) aprs deur fausses couches, nissait, le 20 septernbre 175-4, par mettre au monde un fils. Quel a t le pre cle cet enflant? On concoit maintenant que la guestion puisse tr.e pose. Voici comment elle est rsolue dans un docurnent dont les passrges essentiels ayant trait ce point d'histoire sont rests indits jusqu' prsent (l). C'est Ie nbntoire de Champeaux, dj cit par nous : a La princesse, entrane par un gort secret, I'dcoutait (Sal* tykof) et I'exholtait surmonter sa passionl elle I'encou{' rageait faire plus d'effort sur lui-mme. La conversation n fut un jour trs vive. [I. de Soltilcow lui parla avec toute Ia ( passion dont il tait anirn; elle lui rpondit avec feu, n s'chauffa, s'attendrit, et le quitta par le yers cle Iaxime o Xiphars :
"

Et mritez ler pleurs que voun m'allez corter. ,

.r ... La cour alla Petershoff; le grand-duc et la grande. u duchesse suivirent I'Impratrice. On y fit plusieurs parties n de chasse. La grande-duchesse, sous prtexte rl'indisposi< tion, ne se trouva point la plupart. nt. de Soltikorv, sous u des raisons spcieuses, obtint la permissron du grand-cluc
(t) t Bilbnsrof n'a.pu en donner dans so'ouvrage qu'ure reprotluction tronque; nous eoulignons les passuges ornis par Iui.

GRANDE-DCTIESSE,

., de rle pointle suivre. flpassa tous ses instants auec Ia prin( cesse, et ileut I'art de raliser les heureuses dispositions qu'om a lui auait laiss aperceuor. Il1. de Soltikow, qu, dans les 1n'et miers momenls, s'tait touv pl.us heureur en possdant l'ol,tjet ,' dontiltait occup, sent;t qu'il tita.;t plus sr d,e le partager avec o Ie grand-duc, clont iI sauat que le nzal n'ta;t pas sans rernde. <, XLtis iL tait clanget'eur d'agir dans des choscs tl'une telle consquence sans cles ordres par"ticut'iers de I'Impratrice. I.e hasartl .( tournct les clnses de la faon dont on pouuait le dsirer. Toutt n la eour tait un grand. bal; l'Impratrice passant prs de

o rnadame Narychltine, ltelle-sur de il[. de Soltikow, qui alort t tait g?'osse et qui causait auec Il[. de Soltikow, d.it cette n darte gu'eLle deurait cotrttttutiquer un peu tle sa uertu la it grande-ducltesse. Elle lui rpona' que la cltose ne serait peutt tre pas si diffcile, et gue si elle aoulait lui donner auss bien r qu' n'1. de Soltihou Ia pernission d'y trauailler, eIIe osait I'asK surer gu'ott pourrait russir. L'Intpratrice deman,Ja des clairu cissenents 1 ntadame de Narychhine l'instrutst de l'tat du grandx duc et des moT,ens dont on polu"t'eit y remclier. EI[e ajouta que " XI. de Soltikow auait[oute sacon,,6ance et qu'ilpouuait I'y dtere niner. Non seulement l'Impranice y consent;t, mais eIIe ft t connaltre que ce serait lui rendre grand seruice. I\I. de Solc tikow nussitt chercha les moy,:ns de dterminer le grando duc faire tout ce qui tait nt:essaire pour se donner des o hritiers. Il lui fit sentir toutes les raisons politiques qui n devaient I'y errgager. Il lui donna aussi une ide de plaisin n tout nouveau et parvint le rendre incertain sur ce qu'i o avait laire. Le jour mme, il crrrangea un souper des per( sonnes tlue le grand-duc voyuit avec le plus de plaisir, et. u dans un moment de gaiet, tous \ie runirent pour obtenir de. ( ceprincequ'il consentt ce qu'{)n lui demanclait. .En mme < tenrps entra I\I. Boelhave, ave(, un chirurgien, et dalrs la r minute I'opdration fut faite et rriussit trs bien. [I. de Sol* r tikow reut de I'Impratrice, cette occasion, un trs beau " diamant. Cet dvnernerrL, que trl. de Soltkow croyait deuoir . assurer ses ylaisirs et sa faueur, attira sur lui un or.ate qui le

LA SECONDE

DTTCATION DE

CATITBRINE. 8i

I mrt en danger d'tre perclu. .. On parla beaucoup de Ia liason " qui pat'aissait tre enh'e lui et la grande-c{ttchesse. On saist r cette occasion, pour tclw de le perdre prs cle l'Impratrice...
n On lui insinua que cette opratiott tt'tait qu'une ruse em1;loye t\ l)oLo' colorer un accident dont on uoulait faire croire Ie grandg duc L'ouleur. Ces nftclmncets fu'ent wre grttrtcle t'mltresslon " sut'l'In,liratrt'ce. On ct'ut qu'alars elle se sottuittt de ce que o XL de SoltiAoLu n'auait pos remarqu I'intrt c1u'clle avait bien o uou[u y"endre ri /rri. Ses ennentis frent ltlus alors : tlls s'arJresc srent au grand-duc et lui frent conceuoir les nttttcs.toupons., Suit dans la relation de de ChampeauK Ie rcit de dir-elses intrigues trs compligues, au couls dcsquellcs I'irnpratrice et le grand-duc, changeant d'impression et d'avis plusieurs lbis, finissent par clonner gain de cause I'heureux aurant. {Jn moment. Catherine elle'mme est directement mise en cause : n Dans les premiers moments de son mcontentement contre n Soltihow, au lieu de nrarguer des mnagements pour la o grande-duchesse, I'Impratrice avait laiss chapper devant . plusieurs personnes, qu'elle prtendait connatre ce grri o s'tait pass jusqu' ce moment, et que, lorsque le grandu duc serait assez bien guri pour habiter avec sa femme, elle ( voulait voir des preures de l'tat dans lequel elle devait tre a reste jusqu' ce jour. , vertie par des amis vigilants, Catherine fait entendre dcs protestations indignes qui ont le don de persuader lisabeth, ct plus tard Ie grand-duc prend sur lui d'achever la justificatiou de son pouse par des ar6uments positit's : u Cependant, on se t'ouua au temps oit le grand-duc put lraber t q.uec la grantle-duchesse. Camme il aaait t piqu des discours

t "
r

ntain, cctte Ttrincesse, les preuues de Ia sagesse de la granden duchesse, qu'elle at,ait tntaign uoulor auoir... La liaison s entre la grande-duchesse et Sohikof ne fut pas drange par cet t unemettt, et elle duralruit ans encore dans toute sa utqcit.t,

par I' I m p r atr i c e, il u oulait la s a tisfair e s ur le s p ar ticular it s qu'elle auait dsir sauotr, et le natin de la nutt o le mariage fut cottsornrn, tI enuoya dans une cassette scelle de sa proTtre
te

nu

8O
I'e

I,A
Lllntoire cle

GNANNE-DTICHESSE.

ment l'ambassadcur apprciait <:e clocument : n J'ai Iu avec attention et atec plaisirle premier tonre rie u I'histoire ou ronlan tragi-conritlue clu mariage et des ar-errr tures de nadanre la grande-duchesse. Il y a un 1bnd de r,rit u ce gu'il contient;le style I'ernbellit; nrais cle prs, le hros e et I'hrone feraient perdre du prix que leur nom donne r ces aventures. nI. de Saltykofest un hornnre vain et un petit( maitre russe, c'est--dire un homme i6norant, sans got et ( sans mrite. I\Iadame Ia grande -duchesse ne le peut souffrir, . et tout ce gu'o' dit du comrnerce de lettres avec [I. cle sarr tvliof est jactance et fusset. ,, Il est vrai gu' cette poque, Crrtherine ayait {it clj la connaissance de Poniato*.shi; et, cornrne Ie dit encore Je I'I-Ipital, u slls avait connu la diffren<:e de I'un I'autre u . Le rcit de I'agent franais ne laisse d'aiileurs pas cre contredire sur plus d'un dtail cr:lui de cathe'ine elle-mme dans ses x[ntoires, et tout ce glle nous savons par ailleurs sur ce sujet dlicat coucourt en rend'e l'claircisse^errt incertain et ave.tureux. Physrque,nent et mor.alement, moralement surtout, Paul a ressembl son pre leigitirne. A peu prs perso''e parrni les contempr)rains n'a cePendant adrnis I'hypothse de cette paternit. D'autres ,,rpporitiorrs orrt t mises en avant cette poque. n Cet enrant, crivait un iour o le marquis de I'IIpital, est, dit-on, de I'Impratrice nrme * (d'lisabeth), ayant lit changer le fils de la grande-duchesse < contre le sien. r Dans une dpche ultrieure, il est vrai, Ie nrarguis, se disant rnieux renseign, rvoquait en doute cette dernire version; mais lisabeth fir rreaucoup eile-m're pour I'accrditer, et sa conduite au momrsnt de I'accouchement e Ia $rande-duchesse fut pour autorise,r les rumeurs qui circulrent. peine I'enfant avait-il vu l,e jour, qu'aprs liavoir fait bai6ner et baptiser sommair.enrent, la tsarine ordonnait qu'on I'eanportt et disparaissait derrire lui catherine ne ,euit ,on

de Chnmpeaux fnt envo1. en noverr-lbre y servir de supplment d'instruction au marqrris de l'IIpital, et voici coI 758 de Yersailles Saint-ptersboulg, pour

SECONDE NDT-TCATION DE

CATIIEIiINE.

87

fils qu'au bout de six semairres. On la laissa en tte--tte aycc sa f'emme de clrarnbre, sans s'occuper mnre cle lui donner les soins les plus indispensables. Il seml.'la qu'elle ft der.enue soudain pour tout le monde un tre indiffrent, c1u'elle ne comptt plus

pour rien. Le lit sur lequel on I'arait dlilre se tlouvait entre une porte et deux normes fentres, par lesquelles il venait un courant d'air glacial . Comme elle tr"anspirait beaucoup, elle voulut rega6ner sa couche ordinaire. La Viadislavova n'osa plendre sur elle d'obir i\ ce dc<sir. Catherine demanda boilc. ltme rp<lnse. Enfin, au bout de trois heures, la comtesse Clrouvalof repamt et lui donua guelque secours. Ce fut tout. EIle ne vit persollne d'autre ni ce jour, ui le jour suivant. Le grancl-duc festorait avec ses amis dans rrne pice voisine . Aprs le baptme solennel de I'enfant, on appolta la mre, sur ur) plateau d'or, un rrliase de I'irnpratrice, lui faisant don de t00,000 roubles et quelques bijoux. On la payait pour sa peine. Les bijoux ta;ent d'trn prix mdiocre. Catherine &ssure qu'elle aurait eu honte d'en faire prsent une de ses femmes. L'argent lui fit plaisir' : elle ai'ait maintenant beaucoup de dettes. llais sa joie fut corrrte. Quelques jorrrs aprs, le trsorier de I'impr'atrice, n le secrtaire de sorr cabinet r , suivaut la dsignation o[ficielle, baron Tcherkassof, renait la supplier de {aire abandon de cetle somme. L'impratrice avait donn un second ordre de payement poul une somme gale, et il n'y avait pas un n kopecli r en caisse. Elle sut que c'tait un tour de son mari. En apprenant qu'elle avait reu 100,000 roubles, Pierle avait t pris de fureur. On ne lui avait rien donn, lui, et il prtendait avoir des droits au moins gaux la munificence impriale. Pour le calmer, lisabeth, qui les signatures ne cotaient rien, s'tait lai-.se aller tirer nou\/eau sur sa caisse, sns se soucier de I'elnbarras du caissier. Au bout de six semaines 2 on clbra en grarrde pornpe la " purification n de la grande-duchesse, et on ltri t la grce, cette occasion, de lui montrer son enlbnt. Dlle le trouva beau. On le lui laissa pendant ln dure de la crmonie,

puis on I'empofia encore. En mme temps, elle apprenait que

88

GTINNE-DCHESSE.

Serge Saltykof tait envoy en Sude, avec la nouvelle de la naissance du petit grand-duc. r:ette poque, pour un seigneur occupant Ia cour de Russie la situation privilgie qui demeurait celle du beau Serge, un dplacement de ce genre tait rarement une faveur. C'tait la plupart du temps I'application d'une mesure de haute police, rluand ce n'tait pas une disgrce et une punition. A ce point de vue, le dpart du jeune chambellan avait aussi son loquence. Nous n'insisterons pas davantage. Ce procs historique, rou. lant sur une question de paternit conteste, n'a, nous I'avoue-

rons volontiers, nos yeux, guL'une importance trs secondaire. En ce qui concerne Catherine, le seul point rellement important pour I'histoire du d,veloppement intellectuel et moral de sa personnalit, c'est-ir-dire pour l'tude que nous poursuivons en ce moment, c'es,t la prsence inconteste et incontestable du beau Serge aupr's du berceau de son premier enfant, ayec Lon Narychkine , Zttbar Tchernichof et peut-tre d'autres, faisant ombre dans le fond. Bt c'est encore cette espce de maternit incomplte qui fut la sienne, outrageuse. ment suspecte par Ia clameur lcublique, cruellement tronque par un abus de pouvoir qui ressemble un rapt et o quelque chose de louche semble se cacher sous le manteau d'une tiquette violatrice des droits et des fonctions les plus naturelles. C'est enfin I'abandon et I'isolement plus profond maintenant que jamais et plus douloureux, o tombe la jeune mre et la jeune pouse entre un b,srceau vide et un lit nuptial depuis longtemps dsert.

\rI
Si Catherine avait t une femme vulgaire, ou mme simplement une {'emme ordinaire, I'existence qui Iui tait ainsi faite

n'aurait eu sans dogte pour efet que d'ajouter un ou plusieurs

L SECONDE DUCTION DE CTHERINE.

8O

chapitres encore la chronique galante du dix-huitime sicle. Serge Saltykof aurait eu un successeur' le grand-duc, de nouveaux motifs de douter de la sagesse de sa femme I d'autres consrluences n'en eussent point rsult, Catherine n'tait pas une fernme ordinaire; elle I'a surabondanrment prour' depuis. EIle n'tait pas clavantage de celles dont on fait tles martyres et des pouses fidles quand mme au foyer conjugal. Elle rernplaa le beau Serge; elle se jeta mme dfinitivement,

perdument, dans une voie qui devait aboutir au plus colossal et au plus cynique talage de luxure impriale dont I'histoire moderne aitgard le souvenirl mais elle ne s"y engagea pas tout entire. En faisant abandon de son corPs, corrlme de son honneur et de sa vertu, des distractions constamment renouveles, des plaisirs recherchs aves une ardeur de plus en plus grande, elle ne s'abandonna pas elle-mme dans un lche oubli de son rang, de son ambition dj veille et de sa supriorit gu'un avenir prochain devait mettre en lumire. Elle n'abdiqua pas. Elle se raidit, au contraire, se replia sur elle-mme et en prota pour pousser plus avant cette culture du moi, cette appropriation de I'esprit et du caractre une destine vaguement entrevue, dont nous alrons indiqu les
commencements. C'est ce moment que nous la voyons se livrer plus activement qu'elle ne I'a fait encore l'tude de la langue et de la littr'ature russe. Elle lit tous les livres russes qu'elle parvient

se procurer. Ils lui donnent sans doute I'ide d'un niveau intellectuel encore trs bas. Elle n'est pas capnble plus tard de se rappeler le titre d'aucun de ces ouvrages, si nous en exceptons une traduction en russe de deux volumes d,es Annales de Baronius. trIais elle retire cle ces lectures une conviction qui ne la quittera jamais, qui imprimera son rgne futur un caractre nettement accentu et contribuera en faire une continuation du r6ne de Pierre le Grand, celle de la ncessit absolue pour sa patrie d'adoption de se mettre l'cole de I'Occident, afin de rattraper la distance et se mettre la hauteur du rang nouvellement acquis en Europe.

90

L GN.{NTIF-D{ACIIESSE.

En mme temps elle dl,rute, srieusernen{. cette fois, et uti_ lement, dans Ia pratique <les lectures srienses. Iin clpit <les recommandations du co'rte Gvlre'rl,or.,r et de l'atte'tion iu'eile lerrr avait donne, elle n'avait pas lu rcs consir\,:rations st, r,t grandeur et Ia dcadenee des lromains. Illle fait connaissancc, rnairrtenant avec l\[o.tesquieu, e' ]isantl'- sprit deslors, qu'elle n'abandonne que pour les Annares cle Tacite et YHisroire trtiaerselle, dit-elle, ce qui veut dire, sans doute, I'Eraj sur les mLs et I'esprt dcs nations, de \-oltaire. Tacite la scluit par Ia ralit r.i*a'te des ttlrleaus qu,il dvoile deyant ses yeux et par I'analogie frairpante q.,'"11" y dcouvre aisment avec les choses et les hommes qui I'enl tourent. A trayers la distance norme des temps ct cles circon_ stances, elle peroit I'identit inrnruable cle ceriains t'pes clont se con.)pose et de certaines lois auxquelles oLit la nature hurnaine. Elle voit la reproduction des traits cle carac'rmes tre, des mnres instincts, des nlnrcs passions, des mrries combinaisons d'intr'ts et des nrmes forrnulcs cle gou',ernen.rent reproduisant les mmes consquences. Illle apprend dmler le jeu de ces lments si direr.sement associl t.nt invariables, en pntrer le mcanisme i'time "tpo,r""i "., apprcier la valeur. Son esprit 1roid et sec, _ tax d'esprit philosophique par le diplomate suclois, se trouye mer- impersonnelle de veille de Ia manire rlrstraite, dtache, juger les vnements et les causes qui est propr.e I'historien latin, de sa faon de phner, r,ol d'aigl", urr-,l".r,rs de I'humanit qu'il semble observer en sllectateur dsintress, ayant rang et raison d'tre ailleurs. llontesquieu porrrtant I'attire drvantage et Ia satisfait mieux. Il ne se co'te'te pas, en effet., de lui prse'ter des faits, il en degage encore lui-mme le sens thorique. Il Iui fo*rnit cres formules toutes faites. Elle s'en avec arcreur. EIre e^ "r,rpo." fait son n brviaire r , suivant ,rn" pittoresque dont ""pr.rrion elle se sert elle-mrne. Elle ddclarera plus tard que ce li"re, des loi.s, devrait tre n le brviaire de tout sou_ -l'Esrit - sens , . Cela nc vcut verain dou de bon pas dire d'ailleurs

L SECONDE DUCTION T]E CATT'IEI"INE.

9I

qu'elle le comprenne. Au dcmeurant, l\{ontesquieu aura t probablement, pendant une bonne moiti du clixJruitime sicle, I'homme le plus lu de I'Eulope et le moins conrpris. Sans doute on a fai{. provision cbez lui tl'ides et cle thories, Catherine, autanl et plus que les autres. On est all mrne jus. qu' les appliquer isolment. Quant s'appropner I'ensenrLrle de la doctrine, en en saisissant I'esprit, lrien 1,eu d'intelli. cnces en ont t copab)es. Et, quant cn firire I'application, n en bloc r , suiant une formule rcemrnent rnise en honneur, personne n'y a soug. Par le fait, cela anrait conduit, et I'auteur de l'Esprit des l,tis n'y a peut-tle pas pris gardelui-mne, au boulevelsement absolu du rgime poliLiclue et social prexistant, et urre rvolution beaucoup plus radicale que celle dont la fin du sicle a ru I'accomplissernent. C'est au plincipe mme des tices analyss par lui dans la constitution des socits humaines, des abus signals, des catastroplres pr'vues, que s'attaquait cettc doctrine. Or, supprirner Ie principe, ce n'tait pas seulernent renverser telle ou telle institution, ni tel ou tel procd de gouvernement, ni mme, ni surtout, tel goulernant, c'tait. mettre de ct I'ide mme, I'ide matresse gouyernant le monde et appele peut-tre le gouvcmer ternellement; c'tait substituer un quilibre idal et peut-tre irralisable des forces naturelles l'pre et continuel cornbat des intrts et dcs passions gur a cons{itu de tout temps la vie humaine, qui est peut-tre la vie ! De tout ceci, Catherine ne s'est pas avise. [[ais elle s'estplu s'attribuer une ( rne rpublicaine o , la faon de l\fontesquieu, sans trop se soucier de savoir quoi un tel tat d'me corre;pondait dans la pense de I'illustre auteur, sans bien se rendre compte aussi de Ia signification qu'il pouvait avoir dans la sienne. L'ide lui plaisait comme elle plaisait alors beaucoup de monde; elle I'adoptait comme une plume ou une fleur mise la mode. Une certaine prvention contre les abus du despotisme, la ncessit reconnue de substituer, dans ta colduite des llommes et des choses, les conseils cle la raison uni. verselle aux inspirations du caprice intlivitluel, un vague lib-

02

L.n GRANDE-D{IC

IISSE.

reculera, bien entendu. fais elle continuera gouve.ner cla's rn sens raisonnable et mme libral jusqu' un certain poirit. Nlontesquieu aura quand mme fait son uyre. ce qu'elle comprend tout de suite avec so' esprit rflchi et ee bon sens infaillible dont la nature I'a doue, c'est qu'il y a contracliction flagrante, et en apparence irrductibre, entre la haine du despotisme et l'tat de despote. cette con.statation doit la gner avec les instincts dominateurs qu'elle porte clj en elle. Ellela lrrouillera un jour avec la philosophie, ou ,lu moins avec certains philosophes. En attendirnt, quelqu'un se trouve pour lui montrer q'e I'apparence dont elle s'effra1,e est r'ine, et ce guelqu'rrn, c'est encore un philosophe, c'est voltaire. sans doute I'introdrrction du caprice clans le rgrement des destines humaines est une faute et peut devenir un crirne I -cans doute la raison doit gouverner Ie monde, mais encore faut-il que quelqu'un se charge de Ia repr.senter ici-bas. Ceci pos, la fonnule est tout indique : le gouvernement despotique peut tre le meilleur des gouvernernents, dont I'usage soit permis ici-bas, c'est mme le meilleur gour.ernement, condition qu'il soit raisonnable. Que faut-il pour ccla? eu'il soit clair, Toute Ia doctrine politique de I'auteur da Dictionnaire pli.losophique est l, et aussi toute I'explication de son admiration sincre, quoi gu'on en ait dit, pour Ia Smiramis du Nord. Catheline a ralis Ia formule : elle s'est claire aux lumires de la philosophie, celles de yoltaire en particulier, elle gouverne raisonnablement, eIIe est la raison nme prpose la direction de guarante millions d'hommes r c'est une divinit, - prototype de celles qu'une dviation bizarre d'intelligence et un cart grotesque d'imagination installeront plus tard sur les autels profans par I'orgie rvolutionnaire.

ralisme s'y associait sans doute. un jo.r cather.ine devait tonner Ie monde par la hardiesse rr,olutionnaire des maximes nonces Ia face de son pa1's et de I'Europe, dans un docu. ment officiel. Elle les avait copies dans l\tro'tesquieu et dans Beccarin, sans les comprendre torrjours. eunnd le sens lui en sera par le passage cle la tLorie la pratique, elle _rvl

SECONDE DUCATION DE

CATHERINE.

93

Voil comment aussi Voltaire devient I'auteur prfr de Cathedne. Elle a trouv cette fois son homme, le maitre par excellence, le directeur suprme de sa conscience et de sa rflexion. Celui-ci I'instruit sans l'pouvanter, accomrnodarrt les itles qu'il lui donne avec les passions qu'elle a. Avec cela, rl possde pour tous les maux de I'humanit qu'il signale aprs [Iontesrlrrieu, qLr'il dplore avec lui, autant de remdcs sirnples, la polte tlc tout Ie monde, d'une application aise, des renrdes <le bonne femme. llontesquieu est un grand savant proctlarrt par thses gurales. A I'entendle, il faudrait comrnencer par Ie coruruencement de toutet tout changer de place. Voltaire esl un ernpilirlue de gnie. Il prend une une les plaies gu'il tlcorrvre sur le corps humain et se charge de les gurir. Un baurne par-ci, un cautre par-l, et il n'y parat plus. Le rnalacle se porte rarir. Et quelle clart de langage, quelle limpitlit tle la pcnse, avec combien d'esprit ! Catherine est charrne comnre la plupart de ses conternporains, blouie, fascine par ce grand magicien de I'art d'crire, et comme eux autant par ses qualits que prr ses dfuutr, plus eucore par se,s dlhuts peut-tre, nous youlons dire par ce qu'il v a de superficiel dans sa vision cles choses, de puril parfois dans ses conceptions, d'injuste souvent dans ses jugements, et encore par le ct licencieux, irrligieux et irrespectueu-r de ses atta<1rres contle les prjugs tablis, ou les tenclances philosoplrirlues du temps et le besoirr d'affranchissement secouant la ense contenrpora ine n'taient pas seuls trouve r I eur co nr pte . Jr Si Voltaile n'r pas aid Cutherine tr.oquer la religion de Luther contre la foi orthodo-xe, il a d par la suite lui allger le souvenir de ce pas scabreux et lui pargner sinou un lemolds, dtr nroins quelque malaise de conscierrce, en rnnre terups qu'il la lassurait sans dorrte aussi sur la porte de certaines autres transactions avec Ia morale rigide de tous les catchismes, trecs ou Iuthriens. Pour essentiellenrent intellectuel en effet que lut le libertinage de I'auteur de Ia pucelle,ilne laissait pas de se prter d'autres interprtations faites pour iustifier toutes lcs lil-rerts, 1'courlir.is cellc <les rn{purs contem-

gb

GNNDE-DUCIIESST,

polaines, Par cela encole Voltaire fut populaire, et par cela il a plu Catherine. Nul doute, d'ailleurs, qu'il ne se soit galernent empar cl'ello par certaines parties plus nobles de son incontestabie gnie, par les ides humanitaires qui ont fait de lui l'aptre de la tolrance en matire de religion, par les clats gnr'eux qui ont forc I'Burope tout entire applaudir en lrri le dfenseur de Calas et de Sirven. Catherine lui a d certainement quelques' unes de ses meillerrres inspirations. tlais lui comme ilIontesquieu, comme Tacite, elle a dr surtout, cette poque, une certaine gymlrastique intellectuelle, un assouplissement arr maniement des grantls problmes politiques et sociaux, une prparation gnrale, err un mot, son liutur mtier. Et la mrne heure, son esprit mrissant rapidement au contact de ces grandes intelligences et son sens pratique se dveloppant en mesure, elle contracte des gorts, cles habitudes nouvelles qui lui valent d'autres bienfaisantes acquisitions. Elle commence se plaire dans la socit de quelques Sraves personnages qui avaient autrefois efiray sa jeunesse. Blle recherche sultout les vieilles femmes Peu en faveur une cour comrne celle d'lisabeth. Blleles invite de longues causeries. Elle se rompt ainsi I'usage de la lan,Sue russe l elle compIte Ies renseignements que laVladislLrvova a pului fournir sur les coins et recoins intimes d'une socit c1u'elle apprend connatre {bnd. Elle se concilie enfin de pr'cieux suffrages, d'trtiles arnitis, dont elle saula un jour lhirc son prol. insi s'achve la seconde ducation de la grande Catherine.

T,IVRB

II

LA CONQUTE DU POUVOIB.

CII.IPITRE PRB}IIBN
LA JEUNE
ira.rs et Po.iatorvski. tlans la diplonratie. COT]R.

tr-rrrski. cons,|re.ces rJe la tll.rite de Rosbach. Foniatorvslii reste Ptersbourg. son aventure oranienbaur'. son -dpart. Irritation ilo - la France. tie qu'il advient - future impoathcrine contre de la liaison d'une -I\t. Iutrieur de la jeune cour. Crtherine rn.inratrice ar.ec un futur roi. portrait de la grancle-rruclresse cipe. llqdante lq Ressourt'e. par d'on. gntale des rnurs. une repr'sental,ion thi.trale la cour -,corruption * d'.lisabeth. Les sorties noctures de Llatherine. Ce rrue cachent les crans tl'une cha'rbre coucher. La . chaise perce ,. Ral" des - survre deuroiselleg d'tronneur. Attitutle de -Pierre. ( une route catherirre se dcitle intlpentlante ,. V. Jours de c1ise. arrt. La grantle.Ilestoujef - I'orage. Entrevue drrr:h,rsse cornprourise. carlreri'e f.rit tte or-" ti cbeth' -- Les deux po'x yictoire de en tlispute devarrt I'inipratrico.

La rctraite du felJ-uarchal Apraryne. ct,usir(ions contre[)atherineces.jct,-III Rr',lepolitiquer]eic,rintortsLi.-Ilf..itles aff*ires tle ses oncles et gate cylles de son roi.- Rapprochernent errtre lui et lcs reprsenta'ts tle la Fra.ce. r)ivergence de vue e.tre les ayants cause de la - et Tarsovie. politirlue franaise Ptersbourg Le r,rarq,,is tle I'ilpit.rl et - fraraise.le_:orrlfe de.Broi;lie. de la politique I_a cli;,iomatie -Dual.is,re - Oo ,eut r,flicielle et Ia drplo'atie ecrte. Irrconsr1ue'ce corrnune. 1rr,rt1;er les Polonais cortre les Russes, torrt en s'alliant ar-ec la-Russie. Lo -^ drplornatie ofliciel{e et la tl piorrratie set.rte travaillent au renvoi rle poniaguerre de Sept ans.
e

prises aventurerrses de \1'rlliarrrs .u.r,1r.elles la granrle-tluchcsse est mi.le.

L'entre rle Crrtlerine dans la poliriqug. * la politirlue et l'arnorrr, WilThorie du [[orn s.r lc r,],le des chrens b,rlonaie - Les erub,rrrascor'te pcuniaires tle la 1;rarrrle-du.,1,"".s. ls l,ar,luier arglais \Volff. ll-. Situation crititlue tle Ilest,rrrjr:f, Ses avarces Llatheri'e. Projet de ri;lenrent pour Ia su.cession d'lisabeth. Errtr.eLa

Catherine.

Prcages rl'une

lutte louvelle et dcisive.

I
prs avoir donn le jour I'hritier du trne, Catherine eut p,s seulement sul,.ir les i.rizarres traiternents que r)ous

S6
avons

LA

GRA!{DE-DCHESSE.

dit; elle se trouv encore' par le fait mme de cette naissance, telgue au second plan, et pour ainsi dire amoin-

drie et dchue. Elle demeurait urr personnage de haut rang, mais plutt de grand apparat que de grande importance. Elle trvrit cess d'tre la corrditiort sine lSu non dtr programme dynastique, l'tre ncessaire sur lequel tout le monde, depuis l'impratrice jusqu'au plus humble sujet de I'empire, tenait les yeux fixs, dans I'attente du grand vnement. Elle avait
accompli sa tche. C'est pourtant peu aprs cet vnement dcisif qu'elle en atrivait peu peu assurner un rle comme aucune grandeduchesse n'en ayait jamais jou ni n'en devait jouer aprs elle en Russie. Ce que fut la n jeune cour r: , ainsi appele, celle de Pierre et de Catherine, pendan[ une priode de six ans, allant de 1755 jusgu'au 5 janvier 1762, jour de la mort d'lisabeth, rien dans I'histoire d'aucun autre pays ni de la Russie elle' mme une autre poque, n'en peut donnerl'ide. Acertains moments, les diplomates envoys Saint-Ptersbourg purent

se trouver dans I'embarras pour savoir quelle porte ils devaient s'adlesser I d'aucttns n'hsitrent pas et allrent bra' vementfrapper lapetite porte : Hambury Williams, I'envoy anglais, fut de ce nombre. Le ftcit dtaill des faits qui ont rempli cette poque dbordcrait Ie cadre de cette tude. Nous nous bornerons en indiquer les traits les plus saillants, qui sont : l'entre de Catherinc' Jorrs la vie politique' s. liaison avec Poniatowshi, et enfin la crise violente qui fut dtermine par la chute du tout-puissant Bestoujef, et au cours de laquelle la future imprirtrice joua sa plernir'e partie sur le terrain de ses triomphes venir et tagn sa premire victoire. Catherine est entre dans la politique par I'amour. Ce fut sa destine de mler perptuellement ces deux lments si divergcnts en tPParence; ce fut son art, ou son bonheuro de tirer pres<1ue toujours un bon parti d'un mlange qui fut nfaste tarrt rl'autres. Sa prc.mire chappe en dehors de la s'hre troite dans lacluelle tisabeth avait prtenclu Ia con-

LA JETINE

COUR.

97

finer torrt jamais est une intervention clans les affaires de Pologne (1). Or elle ne s'est avise assurment de s'intresscr ces a{laires qu'ert se dcouvrant de I'intrt pour celles d'un beau Polonais. EIle eut besoin d'ailleurs d'tre aide pourfaire cette ticouverte. Les entrernetteurs et les entremetteuses ont
de bonne hcure tenu une granrle place dans sa vie. En 1755, I'Angleterre, dsireuse de renouveler Ie trait de subsides r1ui, clepuis 1742, liait Ia Russie son systme d'alliances, soucieuse aussi de s'assurer le concours d'une arme
russe pour le cas d'une rupture avec la France, de.r'enue peu prs inr'itable brve chance, envoyait Saint-Ptersbour,g

un nonvel ambassadeur. Guy Dickens, qui s'y trouvait err fonction, avait lui-rnme reconnu son insufsance. La cour rl'lisabeth tait une cour trop remuante pour un homme cie son irge. Les affaires s'y faisaient entre un bal , une comdie et une mascarade. On fit droit ses observations et on chercha un diplomate en rnesure de satisfaire toutcs les exigences du mtier. Ce fut sir Charles Ilanbury Williarns qui se trouvn dsign. Le choix pouvait passer pour heureux. Ami et compagnon de pluisirs de RobertWalpole,le nouveau venu avait t bonne cok. Il ne manqua en effet ni un bal ni une mascarade, mais il ne tarcla pas s'apercevoir que cela ne menait pas Ioin. Ses assiduits auprs d'lisabeth paraissaient fort agrables la souveraine, nais restaient de nul effet, politiquement parlant. VouIait-il aborder le terrain positifd'une ngociation quelconque, la tsar)ne s'esquivait. Il avait J:eau chercher I'impratrice, il ne rencontrait. qu'une aimable danseuse tle menuet, parftris une bacchante ll en arriva, au bout de quelques mois, conclure qu'lisal;cth n'tait pa$ une femme avec laquelle on pt causcr sricusernent, et il songea se retourner. Rebut ptr le pr.selt, il pensa I'avenir. L'avenir, c'tait la jeune cour. Il;ris l encole il se buta contre I'aspect du futur empereur.
(l) Du uorna n avons-nou! pas de document rnd.iquant une ingrence antrieure clans Ie dornainc dfenclu de ia politique. Celui auquel nous faisons allusiun egt un lrilletatiress en fvrier 1756 Bestoujef, et comrnuniqu Frdric II. (Poiitische Con.esp., Xl1, 305.) Catherine y sollicite I'intervenlion du chancelier en fareur des Czartoryrki

98
ce ct.

GRNDE.DI]CIESSE.

Il jugea premire vue qu'il perdrait galement sorr temps de Il avait le regard clair des hommes de sa race. C'est alors que ses yeux s'arrtrent errfin sur Catherine. Peut-tre subit-il encore le contact et I'entranement d'autres dceptions et d'autres esprances, prenant stmultanment ce mme chernin, s'orientantrers ce mme point d'appui. Le grand Bestoujef ne comillenart-il pas, lui aussr, renier ses anciennes 'Williams put surprendre des avances significaprventions? tives dont la grande-duchesse devenait I'objet; des menes souterraines aboutissant elle. Il fut prompt se dcider. Instruit par des bruits de cour des aventures galantes clans lesquelles le beau Saltykofavait figur aprs le beau Tchernichof, volontiers entreprenant ses heures, n'essa1';1-1- il pas un
rrrornent de suivre cette piste romanesque ? Il ne s'y atturda pas, drns tous les cas. Catherine lui t trs bon accueil, causa avec lui de toutes choses, mme des choses srieuses, auxquelles B!isabeth ne voulait pas entendre, mais elle regardait ailleurs. Un de ces regards, saisi au pssage, dicta Williams sa conduitc. C'tait un esprit pratique : il passala main un jeune

homme de sa suite. C'tait Poniatowski. On connait les origines obscures de ce hros de roman qu'un un de ceux qui allaient consommer la deshasald funeste, introduisit ce moment dans l'histoire tine dc la Pologne, de son pays. Williams, qui, avant de venir en Russie, avait rempli pendant quelques annes les fonctions de rsident Ia cour de Saxe, y avait rencontr ce fils de parvenu et ce neveu

de deux des plus puissants seigneurs gu'il v et alors en Pologne, les Czartoryski. Il I'avait pris en amiti et s'tait offert
commencer son ducation politique en I'emmenant SaintPtersbour6. Les Czartoryski, de leur ct, s'taient emprcsss

de profiter de I'occasion pour confier I'apprerrti diplomate une mission particulire, celle de dfendre la cour du Nord leurs intrts avec les intrts de leur patrie gu'ils entendaient leur faon. Ils inauguraient prcisment en Pologne une politique nouvelle : de compromis et d'entente cordiale avec l'en' nemi hrditaire, c'est--dire avec la Russie, de renoncement

LA JENE COT]R.

9C

l'gard des allids traditionnels de la Rpublique, l'gard de la France en particulier. Ils tournaient le dos I'Occident et mettaicnt le cap sur le Nord dans I'espoir d'y trouver un port de refuge pour le malheureux navire secou par la tempte et faisant dj eau de toutes parts, dont ils prtendaient devenir les pilotes. Cette politique s'accorclait parfaitement avec le programme que Williams lui-mme tait charg de faire

prr'aloir. Le fr.rtur roi de Pologne avaitalors vingt-deuxns. Avecune figule agrable, il ne pouvait pour la beaut rivaliser avec Serge Saltykof; mais c'tait un gentilhomme accompli la mode europenne du temps : instruction varie, habitudes raf'fines, ducation cosmopolite, t,einture superficielle de philosophie, il tait un spcimen accompli de I'espce, et c'tait le premier qui s'offrit la curiosit de Catherine. Il personrrifia ses'yc1r{ cette culture d'esprit et ce vernis mondain dont la lectule de Voltaire et celle dc rnadarne de Svign lui avaient donn I'itie et le got passa{er. Il alait voyag, il arait appattenu, Faris, cette socit brillante clont l'clat et le charme s'imposaient I'Durope tout. entire, ainsi qu'une royaut, la moins corrteste dj de toutes. Il en apportait conme une manation directe. Il en avait les mrrtes et les travers. Il savait causer avec enjouement sur les matires les plus abstraites et aborder avec grce les sujets les plus scabreux. Il s'entendait toumer galarnment un billet et glisser un rnatlrigal dans un propos banal. Il possdait I'art de s'attendrir' propos. Il tait sctzsible.Il dr{couvrait un tour d'ides romanesque, lui donnant I'occasion une apparence aventureuse et hroque et dissimulant sous les fleurs un naturel sec et froid, un gosme irnperturbable, voire un forrd de cynisme toute preuve. Tout, jusqu' nne certaine lgret de caractre, dont elle se rnontla toujours singulirement prise, par une affinit mystrieuse peut-tre avec son propre naturel ferme et rassis. se runissait en lui pour sduire Catherine. A en croire des conficlences personnelles, Poniatowski auririt eu encore faire valoir auprs de Ia jeune {rernme un mr'il.e

TOO

GNNDE-DUCIIESSE.

veau fayori un chemin gu'il connaissait sans doute bien. l{arvchhine fut toujours l'homme de toutes les complaisances. Ilars ce fut probablement Catherine elle-mme qui emporta les dernires rsistances. Sa beaut seule, dfaut d'autres nrovens tle srluction, y aurait suffi. Voici comment en parla plu; tarcl l"heureux amant : n Elle avait vingt-cinq ans; elle ne faisait presque que rele.r,er u de ses premires couches; elle tait ce moment de bearrt, ( qui est ordrnairement le coml>le lrour toute femmc, qui il u est accord d'en avoir. Al'ec des cLeveux noirs elle avait une blancheur blouissante, les couleurs (sz'c) cles sourcils u noirs et trs longs, Ie nez rec, une bouche qui semblait '( appeler le baiser, Ies mains et les bras parfaits, une taille o svelte, plutt grande que petitc, la drnalche extrrnement " leste, et cependaut de la plus grarrcle noblesse, le son de sa s voix agrable et le rrre aussi gai que I'humeur, qui la faisait s passer yec une facilit gale des jeux les plus fbltres, les " plus enfantins, une table de chiflres, dont Ie travail phy. sique rre l'pouvantait pas plus que le texte. o

un jerrne homme revenant de Paris. . D'abord une ducation svre , expl;que-t-il clans un frag' ment de l[moires qui nous est parvenur u m'avait loign cle n lout commerce crapuleuxl ensuite I'ambition de percer et n de me soutenir dans tout ce qu'on a appel (surtout paris) u Ia haute compagnie, m'avait prserv dans mes vo),ages, et ( un concours de singulires petites circonstances dans les o liaisons que j'avais bauches dans les pays trangers et dans n le mien, et en Russie mme, avait sembl me rserver exprs * tout entier celle qui depuis a dispos de mon sort. r Ce fut encore Bestoujef qui se chargea d'encourager le jeune Polonais. Poniatorvski se mdfiait. Il avait entendu raconter des choses lugubres sur ce qu'il aclr-enait des jeunes hommes clistingus par Ies impratrices et les grandes-duchesses de Russie aprs qu'ils avaient cess de plaile. tsestoujefeut recours Lon Narvchkine, qui gnreusement consentit montrer au noll-

d'un autre &enre, assez inattenclu et pres lue incroyable cbez

LA JEUNE

COR.

t0[

Bn la regardant, nil oublia,, dit-il, uqu'il yavaitune Sib' rie u . Et bientt I'entouraSe intinre de la grande-duchesse firt tmoin d'une scne qui dut frxer rles conjectures clj rnises en circulation. Le comte Horn, un Sudois en sjour depuis queique ternps Ptersboufg, et li avec Poniatorvshi, faisait partie

rl., cur"lu familier de la grande-duchesse. IJn jour qu'il entrait clans la chambre de celle-ci, un petit chien bolonais, qu'elle possdait, se nrit aboyer furieusement. Il en faisait autant pour tous les visiteurs. Soudain parut Foniatowski, et le petit traitre de se prcipiter au-devant du jeune homme vec un air cle fte et toutes les dmonstrations cle tendresse en usa8e chez les siens. (, lfon arru ,r r dit alors le Suclois, en prenant part le nouveau venu' ( il n'1' s rien d'aussi terrible qu'un petit chien ,, de Bologne; la plemire chose que j'ar toujours lhite arec n les femmes que j'ai aimes, c'est de leur en donner un, et ( c'est touiours par eux que j'ai connu s'il y avait quelqu'un . dc plus favoris que moi . n Serge Saltyliof, de retour de Sude, ne tarda pas non plus apprendre qu'il avait un successeur. Nfais il ne se souciait plus d;t." jaloux. Si plus tard Catherine ne se piqua pas cle constance, on peut dire que ses premiers amants lui en ont clonn I'exemple. Avant mnre que Poniatorvsli ft en faveur, Salt,r-kof poussait djri I'insolence jusqu' assigner sa maitresse des ,err,ler-',,ou, auxguels il faisail dfaut. (Jne nuit, Catherine I'attendit en vain jusqu' trois heures clu matin. \Yilliarns eut ainsi sa disposition, auprs de la grandeduchesse, une in{luence lluissar:rtc. Il ne ngligea pas pour cela d'autres rnoverls d'action. Il n'avait pas tard tre au fail des enrbarras pcuniaires dans lesguels Catherine se dl-rattait d'une faou de plus en plus dse spl'ie. r\ cet gard les remontrances d'lisabeth avaient t de nul effet. Malgr so amour Pour I'ordre et rnme quelques habitudes bourgeoises d'conomie. Catherine fut toute sa vie un bourreau d'argent' Son gotpour I'ostentation I'emportait, et aussi une faon d'envisager I'utilit de certaines dpenses que les habitudes mercenaires cle son pays natal avaient implante dans son esprit et que l'exp-

IO2

GRANDE-DCHESSE.

rience acquise dans le nouveau milierr o elle tait appele vivre ne fit que dvelopper. La foi en la toute-puissance du pourboire fut une des croyances auxquelles elle demeura le plus constarnment fidle. Williams offrit ses services , qui furent agrds. Le total des ernprunts pour Iesquels Catherine eut recours cette source nous reste inconnu. Il a du tre considrable : Williams avait carte blanche de son Souvernement. Deux reus, signs par la grande-duchesse pour une somme totale d'environ 50,000 roubles, portent la date du 2l juilletet du ll novernbre 1756, et I'emprunt du 2l juillet n'tait pas le premier, car, en le sollicitant, Catherine crivait au banquier de Williarns : n C'est avec peine que je m'adresse t de nouueau vous, , Restait pour I'envoy anglais bien mettre profit I'influence ainsi acquise; pour cela le rapprochement qui se produisait simultanment entre la gr.ande-duchesse et llestoujef
paraissait d'un bon augure.

II
misl mais ces victoiles, pour lesquelles il dut mettre en jeu toutes ses ressources, I'avaient, puis. Il vieillissait et se sentait de moins en moins en mesure tle repousser I'assaut constamment renouvel des ambitions rivales, des rancunes non
apaises et tles appl.its de revanche toujours en veil. lisa-

Bestoujef avait triomph successivement de tous Es errne-

beth elle-rnme ne lui pardonnait pas de s'tre en quelque sorte impos elle. Blle comnrenait le traiter fi'oidement.
BIle commencait aussi avoir des attaques d'apoplexie, et cela donnait penser au clrancelier. Le grand-duc, I'empereur de demain, lui offrait le mme aspect dcourageant qui avait rebut Williams. Non pas qu'il crt avoir fort faire pour assurer sa faveur de ce ct. C'tait besogne facile. [[ais cela ne menait rien, ou plutt cela ne pouvait mener que I o

L JEUNE COR.

IO3

Bestoujef ne voulait absolumerrt pas aller. Si Pierre avait une ide politique dans son troite cervelle, c'tait son admiration

pour Frdric. Il tait Prussien de la tte aux pieds. Destoujel tait, avait toujours t et entcndait mourir bon Autrichien. Restait la grande-duchesse. Ds I'anne 1751*, I'ide d'une entente directe avec celle-ci semble avoir germ dans I'esprit du charrcelier. Les progrs de cette volution furent rapides. Bientt Cathe. rine put apercevoir un changement considrable et tout entier son avantage dans I'organisation du personnel prpos au service et la surveillance de sa personne. Sa premire femrne de chambre, la Vladislavova, une sorte de cerbre frninin qu'on lui avait donn, devenait tout coup ( douce comnre un agneau !', aprs un entretien confidentiel avec le chance. lier. Peu aprs, Bestoujeffit sa paix avec la princesse de Zerbst et s'offrit inopinment comme intermdiaire dans la correspondance qu'elle continuait entretenir avec sa fille, mais qu'il avait lui-mme contribu faire interdire svrement. Enfin, il risqua un effort hroique : par I'entremise de Poniatowski, un rlocurnent d'une importance capitale fut remis Catherine de la part du chancelier. Cette fois, Bestoujef brrflait ses vaisseaux et mettait sa tte en jeu; mais il dcouvrait devant .la tliste compagne de Pierre un horizon nouveru , fait pc,ur l'blouir et tenter son ambition naissante; il lui our.r'ait en quelque sorte la voie par laquelle elle devait un jour s'achernincr la conqute de I'empire : c'tait un projet dcstin r6lcr. la succession au trne. Il disposait qu'aussitt aprs la mort cl'[isabeth, Pierre serait proclam empereur, mais conjointerlrerrt avec Catherine, qui deviendrait coparta6eante <le tous ses droits et cle torrte son autorit. Bien entendu, Bestoujef ne s'oubliait pas lui-mme. Il se rservait peu prs tout Ie pouvoir, n'en laissant Catherine et son poux que ce que sa qualit de sujct lui interdisait de prendre. Catherine fit preuve en cette occasion d'un tact dj trs exercd. Elle n'eut garde de dcourager le rdacteur du projet, rnais elle fit ses rseryes. Elle ne crol.ait pas, lui fit-elle dir.e, la possibilit de I'excution

70tt

LA

GRANDE-DUCHESSE.

Peut-tre le vieux renard n'y croyait pas davantate (l). Il reprit son uvre, la remania, ,v fit force additions ct folce retouches, la soumit un nouvel examen de Ia principale inl.resse, puis de nouvelles corrections, parut absorb par cette occupation. Des deux cts on joua au plus fin; mais la glace tait rompue, et on ne tarda pas s'entendre sur d'autles points. Ainsi, Catherine tait sollicite de deux cts la fois sortir de la rserve, d'ailleurs force, dans laquelle elle avait vcu jusqu' prsent. Elle ne rpugnait aucunement s'y laisser engater. Tous ses gots et tous ses instincts naturels la poussaient dans ce sens. Retenue quelque temps par un sentimerrt de prudence qui n'tait que trop justifi, on le vit bientt, elle se hasarda timidement d'abord, puis de plus en plus audacieusement, jusqu' se risquer dans des aventures qrri I'arnenrent deux doigts de sa perte. Il est juste de dile qu'en s'entendant d'abord pour exploiter le crdit naissant de la grandeduchesse, lsul u're commune, ell se le disputant ensuite, quand les vnements les eurent brouills, lcs deux compres de Ia veille, les deux adversaires du lendemain, Bestoujef etWilliams, n'y mirent, ni I'un ni I'autre, aucune discrtion. I3cstoujef jouait sa derrrire partie et s'trppiirluait grossir son enjeu aycc ce qu'il trouvait sous la main. Quant Wiiliams, il se rr'ia inopinment cornme un r'ritable cassecou. A un serrs trs positif des choses et une certaine lrabiIet, cet Anglais joignait un fonds d'imagination extraordinaire et une forte dose d'tourderie. Il y avait, de la chinrre dns son esprit. Il arrangeait les vnements sa faon, qui n'tait pas toujours celle que le hasard ou la l'ror.idence avaient clroi({) Il
ressort cependant d'une correspondance entre Brii}rl

et !-uncke,

le

rrrirristre et le rsident saxon, change pentlant les annes L75h-L755 (voy. IIenulNr, /er russtrche llofrp.296-299), gue, ds I'anne 1754, Bestortjcf songea faire acgurir Catherine la cogrence du duch de }lolstein, et qu'il considrait D'aprt cette mesure comu)e un acheminement au partage rlu pouvoir im1,rial.

llicheI Vorontsof (Autol;iographie publie ars l'Arcl,,iue du prince Vorontsof,


Y, 32), le chancelieraurait

essay de faire agrer par lllisaLeth, sans qu'elle s'en apert, le projet rglant la succession du irne irnprial au bnfice de Catherine, I[ I'aurait proent sa signature avec tl'autres papiers tans importance. Mais Elisabeth se serait aperue du tour qu'on voulait lui jouer.

L JEUNE COUN.

{05

sie, Quand les vnements lui donnaient tort, il se refusait ri en convenir. C'tait rrn Gascon d'Angleterre. Quand il eut obtenu, en aot 1755, le renouveliement du trait de subsides qui liait la Russie I'Angleterre, il chanta victoire. Il avait gagn Bestoujef, conquis lisabeth et sduit Catherine par I'entremise de Poniatorvski. Il rot'ait dj cent rnille Russes se mettant en campagne pour tailler des croupil'es aux ennemis de Sa Ntajest Britannique. Ces ennemis, c'tait naturellement la Prusse et la France. Soudain il applenait la conclusion du trait de Westminster (5 janvier 1756), qrri rangeait la Prusse parmi les allis de I'r\.n6leterre. l'rdc<ric avait brusquement changd de {r'ont. Williarns ne s'en mut pas. Les cent miile Russes n'auraient ainsi qu'un ennerni combattre au lieu de deux. Ils triompheraient sur les bords du Rhin, au lieu de vniucre sur les bords de la Spre. On en serait quitte pour les faire aller un peu plus loin. En attendant, I'aventuleux diplonrate se mettait personnellement la disposition de l'rdric. 0elui-ci n'avait plus d'envoy Ptersbour6 depuis 1750; Willitms prit sur lui d'en remplir I'office. Par I'entremise de son coilgue de Berlin, il inaugura un change de corresponclance tr's actif, destin tenir Sa hlajest Prussienne au courant de ce rlui se passait en Russie. Voici cependant qu' la nouvelle du trait anglo-prussiel , [isabcth rpondait d'abord, en refusant cle ratifier son propte trait de subsitles avec I'Antleterre, puis en ajoutant la rat:Qcation, qu'elle signait enfin Ie 26 fylier 1756, une clause destine en limiter I'effet au seul cas oir I't\ugleterre serait a(taque pal la Prusse ! C'tait, proprenrent llarier', anantir ie tlait et en mme tcmps se roquer et de la l)r'usse et de l'ngleterre. \Yilliams ne perdit pas pied encorc. Au milieu de ce chassd-crois d'alliances , au milieu du bouleversernent 6nral de la politique europenne qui devcit en rsulter, il clerneurait fidle son prograrnme, qui tait d'arnener Ia coopr'ation des armes russes contre les ennemis de I'Angleterle. Sa haine potrr la France le 6uidait en I'aveuglant. Le trait de Yersailies lui-mme (1"" mai 1756) ne lui ouvrit pas les yeux. Il ne vit pas ou ne voulut pas voir

106

LA

GRNDE.DUCHESSE.

que, lie dsormais I'Autriche, la France devenait pour Ia Russie non plus une ennenie combattre, mais une associe naturelle dans le nouveau groupement de puissances et d'intrts rivaux et une compasne d'armes dans les luttes prochaines. C'est ce moment surtout qu'il songea mettre en avant les liaisons qu'il avait contractes ayec la jeune cour et I'empire gu'il prtendait exercer sur les dispositions et les dmarches de la grande-duchesse. Allant de I'avant dans cette voie et se piquant au jeu, il en arriva jusqu' faire croire Frdric que Catherine tait en mesure et en volont d'arr.ter I'arme russe) alors mme que les ordres d'lisabeth I'auraient mise en carnpagne, et de lui imposer au moins I'inaction. Quand Frrlric fut dtromp, il n'tait plus temps : Aprah. syne avait pris l\Iemel et infiig I'alme prussienne une snglante dfaite ( Gtoss-Jacgendorf, aofrt 1757). Mais I'illusion dura deux ans, pendant lesrluels \\rilliams, appelant toujours Catherine n sa chre amie , , la faisait son gr changer tle sentiments pour ou contre le roi de Prusse, se vantait de recevoircl'elle des avis, quivalarrt une trahison de secrets d'tat, finissait par infliger cette princesse russe le masque d'un espionnage vulgaire au profit d'une puissance ayec laquelle la Russie tait en guerre ! Quel fut, en ralit, Ie rle de Catherine pendant cette poque, une des plus tourmcntes de son existence, il est maliris de l'tablir avec une entir'e ccrtitude. Williarns, ceci est certain, trompait Frdric et se faisait illusion lui-mme. Les historiens allemands sont d'accord pour accuser le cabinet anglais d'y avoirajout du sien, en retouchant les dpchei du prsomptueux ambassadeur, dont le cabirret de Berlin rece. vait communication. Dans une circonstance particulire, Williams parat avoir pouss ses proccupations d'illusionniste diplomatique jusqu' inyenter de toutes pices une dmarche et une lettre de Catherine, qui ne furent jamais faites rri crites par elle (l). Il n'en est pas noins certain que les prvenances
(L) Voy.
ce sujet

M, I3ilbassof, Ilistoire de Cathetne, I, d53 et ruiv.

L JEUNE COUR.
de

107

williams et les hommages de poniatowski ne permettaie't

le chancelier, que Frdric n'avait pas russi conompre,

gure la grande-duchesse de rester entirement dsintresse dans cette cr.ise redoutable , ou mme indiffrente pour les intrts anglais. Les reus q,e le ba'q'ier \\rollT continuait accepter sur Ies ordres de I'e'voy britan.ique avaient lrien leur loquence. [[ais, d'autre part, les avances de Bestoujef rr'taient ps non plus pour tre mprises par Catherine; or

entenclait qu'on excutt loyalement Ie pacte d'alliance conclrr a'r'ec I'Autriche. Tout cela dut entra'er l'lve politique de Montesquieu et de B'antrne bien des dmarches hasarderrses et peut-tre contradictoires. D'ailleurs, ce qu'elle ne faisait pas, poniatowslii le faisait ou avait I'air de le faire pour elle, et ce polonais commencait
tre ter'iblement remuant. II le fut bient1, tellement, qri,il passa' a*x ]'eux des cours allies de Yienne et de yersailles,

pour le pire ennemi qu'elles eussent ptersbourg et pour urr homme dont il fallait se dbarrasser tout prix. Le caractre point officiel du personnage paraissait rendre la besogne facile. On s'y employa arec ardeur.. llais on se heurta une rsistance inattendue : on avait conrpt sans I'amour. \\'il_ liams lui-mme fut plus aisment dlog d'un poste or\ il paraissait servir autant et plus ]a prussc gue I'Anglcterre ellemme. ll clut partir en octobre l?57. poniatov'ski resta. Nlais catheri'e fut ainsi amene se dcou'rir entircrnent et ii se livrer toute ce champ clos de la politique, clui lui ar.ait t si expressrnent interrlit. Ajoutons q.e le dbut qu'e)le y faisait ne prornettait rien cle tr's bon. Pour son coup d'essai, elle msusait notoirement <l'tr'e i'fluence nouvellernent acquise, s'er servant dans u' intdrt personlel, inirvouable, et di.ectement oppc;,, cer.tains gar.ds, aux intrts de sa patrie d'adoption comme Ies comprenaient ceur qui err avaie't la garde. Dlie tait entre dans Ia politirJue par I'lmour I I'amour l'y suivait et Ia tenait. Cet pisode de sa vie est trop dcisif pour que nous n'y insistions pas.

r08

LA GRANDE-DUCIIESSE

III

Poniatorvski avait plu Catherine, parce qu'il parlait lir langue de Voltarre et ausgr celle des [6pes de mademoiselle de Scudri. Il gagna la faveur du grand-uc, en se moquant du roi de Pologne et de son ministre, ce qui tait rendre un homurage indirect Frdric. Il ne fit gure d'autles conqutes Ptersbourg. lisabeth le voyait d'un mauvais il, et se mon' trait dispose cder aux instances de la cour de Saxe, qui rclamait son renvoi. quel titre faisait-il partie du personnel de l'ambassade angla.ise, n'tant ni Anglais ni diplomate? Pour' quoi, n'tant rien, prtendait-il jouer un rle? L'argument tait de nrince valeur. Des persorrnages pltrs nigmatigues ncore et des agents diplomatrques moins autoriss fourmillaient alors dans toutes les cours de I'Europe. Celle de Ptersboulg ne faisait pas exceptiou. D'on venait d't' arriver' Pouiatowslii ilut cependant s'clipser nromentanment. catherine le laissa partir, ayant I'assurance qu'il reviendrait' Il revint trois mois plus tard, arec le titre officiel de ministre du roi de Pologrre. C'tait un tour de Bestoujef, qui persistait ti vouloir
se rendre agrable. Se sentant dsormais

un terrain plus solide sous les pieds,

le Polonais n'hsita pas en profiter pour se dnener de plus belle, f-aisant les allaires de ses oucles , les Czartolyski ', au dtriment de celles de son matre, le roi de Pologne, et celles de son ami Williams, au bnfice du

roi de Prusse' Frquem'

ment Catherine appuyait ses dmarches, apostillait les lettres

gu'il adressait Bestoujef. Quand son interYention ne paraissait pas ouvertement, elle tait sous-entendue, et cela Icvenait au rnme. Ce fut bientt un nouYeau concert de plaintes de la part des envoys de France et d'Autriche. {Jn instant, Doudu marguis de I'Ilpital, crut 6las, le lieutenant tliplomatique

L JEUNE

COR.

(09

entrevorr la possibilit d'une entcnte avec Ia jeune cour et consquemment avec Poniatowski lrri-mme. Aprs quelques incertitudes et quelques r'sistances, le marquis de I'Hpital se rangeait, Iui aussi, cet avis, et renonait faire opposition au sjour du diplomate polonais dans la capitale du Nord. llais ce moment mme, un dsaccord violent clatait entre les ayants cause de Ia politique francaise Ptersbourg et son reprserrtant Irarsovie, Ie cornte de Broglie. Celui-ci continuait r\ rdclamer cor et cri le renyoi de Poniatowski. Hlas ! c'tait la politique francaise elle-rnme et son influence en Orient qui sombrait ainsi dans un conflit irrductible d'iiles et de principes opposs
!

Err se1-rtembre l'757, Douglas s'tait rendu Varsovie, et,


dans une suite dc confrences tenues avec le comte de Broglie, il s'tait appliqu Ie convaincle de Ia ncessit d'un change-

rneut ladical de front par rapport la dfense des intrts {ianais dans I'est de l'Burope. A ses yeux, Ie trait deVersailles, ayant dtermin I'entre de la France dans le systme d'alliances dont la Russie et I'Autriche faisaient partie, devait avoil pour consquence la rupture des anciennes liaisons du Roi soit avec la Folte, soit a'r.ec la Pologne. Le gain d'une amiti puissante Ptelsbours compenserait Ia perte d'influence qu'on subilait Varsovie et Constantinople. C'tait poser nettement le problme, et seule cette .[acon d'entendre Ies choses ai.ait thit entrevoir Douglas et au marquis tle I'Ilpital Ia possibiiit dedsarmer I'hostilit de la jeune cour, voire de s'assurer le concours de Poniatowslii. Du moment ou ils se prononcaient pour une entente franche el entir'e ayec Ia Russie, le neveu des Czartoryslci, occLr;r f'aire prvaloir Ptetsbourg Ie programme russophile de ses oncles, der-enait leur associ naturel (l). Nlais le comte de Broglie n'tait nullernent dispos adopter de telles vues. Quant ceux qui il appaltenait de fixer
velsation que

(1) Le document essentiel pour cct pisode est un t Extrait d'une longue collI. le conrte de Ilroglie a euc avec le chevalier Douglas , , joint la

dpclre du coute de tsroglie. Varsovie, 2 octobre

l57.

Affaires trang res, Prt!og ne.

II

GRANDE-DCIIESSE.

cet gard sa ligne deconduite, ils n'taient srmplement pas en

mesure d'avoir sur cet objet, comme sur beaucoup d'autres, une vue quelconque, suffisamment claire et nettement arrte. Ceux qui prsidaient alols en Frarce la direction des relations extrreures du pays, et nous entendons non settlement les directeurs anonymes de la politique occulte de Louis XV, les cltenteurs du a secret royal , , mais aussi les rninistres officiels, qu'ils s'appelassent Rouill, I'abb deBernis ou Choiseul, prtendaient au contraire: Quoique dans une mesure ingale, concilier les choses Ies plus inconciliables,le cliaugernent cle systme avec I'irnmuabilit des principes, la coopratiorr des arrnes russes contre uu ennemi comnun avec Ia collservation de I'ancienne clientle turtlue, polonaise ou sudoise, uue avance {aite un avenir obscurment entrevu avec la fidlit au pass. S'il y avait une divergence d'opinions, t\ cet ,lar<l, entre les cteus pouvoirs dirigeants, entre le cabinet ntittistrial, comrre on disait alors, et I'officine mystrieuse ou s'laboraient des clpches souvent contradictoires, elle ne

portait gure que sur une question de mesure, Sans cloute, alors que d'un ct on s'obstinait ne voir en Russie qu'un lment barbare, avec lequel aucun accord n'tait de mise et qu'il fallait songer seulement refouler en Asie, on inclinart au contraire, de I'autre ct, envisager dans le redoutable empire cr par Pierre le Grand un alii sinon trs dsilable, du moins possible et peut-tre ncessaire pour un avenir plus ou morns loign, une pulssance en tous les cas avec laquelle rl fallait compter et laquelle il convenait de faile quelgues concessions, mme sur les bords de la Vistule. l\Iais on s'enrendait de part et d'autre pour limitel' ces corlce"csions. Plus ,l'un sicle devait s'couler avant qu'une suite de cruclles dceptions, d'efforts striles, de dsastres partags, hlas ! par ces clients malheureux dont on ne voulait pas faire le ;aclifice et qu'on sacrifiait quand mme une illusion comrune, fit enfin reconnatre le vice capital d'une semblable conception cles choses et d'un pareil proslamme, On persista en attendantdans I'extraordinaire rsolution de protcigerPolo-

LA JEUNE

COUR.

ttl

nais, Turcs ou Sudois contre les Russes, tout en s'alliant avec la Russie. Quant au comte de Broglie, il en tait arriv, aprs

un long sjour en Pologne, solidariser entirement,

nous

dirions presque confondre les intrts de la lrrance, non plus mme avec ceux de la Pologne, mais avec ceux d'un despartis s'agitant au sein de la Rpublique, et ce parti tait prcisment en guerre avec I'influence russe e[ avec Ia puissunte n lnrille , des czartoryski, qui voulait faire triompher cette infiuence et triompher avec elle (l). Il en rsulta que I'ambassadeur du Roi, Varsovie, recut, en octobre, des ordres la fois officiels et secrets de presser quand mme le rappel du comte Poniatowski, et qu'il s'y appliqua avec toute son ardeur. En noyembre, c'tait chose faite. Brhl avait cd. nLe coup est port ,, crivait le rnarquis de I'Hpital I'abb de llernis, n il faut le soutenir. , l\Iais il ajoutait que la chose s'tait produite pour le rnoins beirucoup trop brusquernent. u Il en rsultera,,, disait-il, ((rrn yif rcss{r)o timent contre moi du chancelier Bestoujef et une rancune u amre du grand-duc et de la grande-duchesse... Je ne puis n rn'ernpcher de vous confier que je trouve que I\[. Ie cornte o de Broglie a mis dans tout ceci une chaleur et une passion o beaucoup trop vives mon gr. Il s'est fait un point d'hon( neur envers son parti (src) de donner ce dgot aux Ponian towski et aux Czartoryski. trnfin, c'tait son intpegno.,, En gnral, I'Hpital trouvait que le comte de Broglie, .. accouu tum plimer', , le prenait un peu trop haut avec un collgue et agissait avec lui plus en nrirristre des aflhires trangres qu'en ambassadeur. Ce diplomate autorrtaire se pennettait (t) Noue ayons essay de retracer les pisodes principaux de cette lutte mouvante dans un livre dont le premier volurne a paru en {.887 sous ce titre : re.r Potochi et les Czartoryrski La lutte des partis politiques auant le partage dc - polonais). Un compte rendu en a t donn la Itpultlique (Cracovie I en dans la Iicuuc [tleue dt 11 aort {888. En ce qui concerne plus particulirernent la politique suivie par le comte de Broglie Varaovie,les lecteurs franais quiontlu
le Secret du Roi et qui ont pria assurrnent beaucoup de plaisir cette lecture, trouveront des indications complmentaires dans un change d'obselvations auquel la Aeuue d'histoire diplontatigue (2u anne, ro' I et 2, 1888) a bien voulu donner I'hospitalit et qui nous a valu I'honneur d'avoir pour contradicteur I'auteur du
Secret

du Roi lui-rurne.

lr2

LA

GRANDE-DUC}IESSE,

aussi des plaisanteries que son collgue jugeait dplaces. Il avait ct d'on : n Vous serez peut-tre tonn du rappel o de N[. Poniatowski; renvo]'ez-le-nous bientti j'ai un dsir u inexprimable de le revoir pour lui faire mon compliment .. sur le succs de ses ndgociations. u Mais Poniatowski ne partit pas. Il commena par faire le malade, retardarrt ainsi cle semaine en semaine et de mois en mois son audience de corrg. Bt, en attendant, un vnement survenait, clui changeait du tout au tout la situa{.ion des affaires et Ia position des adversaires sur le champ cle bataille europen. La France, qui la veille pouvait parler sinon en maitre, du moins avec la chance cl'tre coute respectueusement aussi bien Ptersbours qu' Yarsovie, dut aussitt baisser de ton, Cet vnement s'appelait llosbach (5 novembre 1757). Il n'tait plus question pour le cabinet de Yersailles d'imposer ses volonts. La grande-duchesse fit sentir plus rsolument les siennes au chancelier Bestoujef. Celui-ci invoquant les ordres du premier rninistre du roi de Pologne, qui rappelaient quand mme Poniatowski, mis en retrait d'emploi: s Le premier ministre du roi de Pologne se privera cle pain . pour yous tre agrable u , rpliquait-elle vertement. Bestoujef faisait-il valoir la ncessit de mnager sa propre situation, elle n'hsitait pas rpondre : n Personne ne vous attaquera o si vous faites ce que je veux. , On voit qu'avec une haute ide de la prpondrance de la Russre, acquise au prix de I'effacement actuel de la France, une icle non moins leve de sa propre importance tait venue la future impratrice. C'tait aussi une consquence de Rosbach. Et l'vnement se chargea de justifier cette double appr. ciation. Brtihl, le ministre saxon, se priva effectivement de pain pour plaire au chancelier de toutes les Russies : Poniatowski reut I'ordre de rester son poste, et les choses reprrrent leur cours antrieur. Seulement le marquis de I'Hpital renonca, llne fbis pourtoutes, scs vellits cl'accommodement avec un tat cle choses sur lequel il cessait d'avoir la morndre prise. ll n'essa1'a plus de renronterle courant st (( resardacou-

LA JEUNE

COTIR.

t"{.8

ler I'eau u . Il ne chercha mme pas entretenir des relations quelconques avec Ia jeune cour, o il rperceyait n une petiie nrer fort orageuse rr et remplie d'cueils. Ce fut Poniatowslii lui-rnme qui se chargea, six mois plus tard, de donner au comte de Broglie une satisfaction que celui-ci dsesprait sans cloute dj d'obtenir. Se rendre imposrible Ptersboursr aprs tout ce qu'il y avait fait, ne paraissait pas pour lui chose facile. Il y russit. L'aventure a t raconte diversement; nous nous en tiendrons au rcit du hros principal, c[ui se trouve d'ailleurs confirm, quelques dtails prs, par le tmoignage du marquis de I'Hpital (l). Le grand-cluc n'avait pas encore dit son mot au sujet du sjour du diplomate polonais en Russie et des liaisons qu'il v entretenait. Il est vrai qu'il se trouvait absorb par une passion nouvelle : lisabeth Yorontsof, la dernire de ses matre.sses, venait d'entrer en scne. Une intervention de sa part demeurait cependant parmi les ventualitds possibles, sinon probables. EIle se produisit au mois de juillet l?58. Sortant au petit matin clu chteau d'Oranienbaum, Poniatowski fut arr't par un des piquets de cavalerie que Pierre entretenait autour
de sa rsidence comme en temps cle guerre. Ilportaitun de{guisement. On lui mit sans faon la main au collet et on le conduisit devant le grand-duc. Pierre insista pour savoir la vritd, celle-ci rre paraissant pas I'inquiter en elle-mme. Il assurait que u tout pouvait s'arranger ,, condition qu'il ft mis au courant. f,,e mutisrne auquel le prisonnier se crut oblig I'exaspra. Il en conclut que c'tait lui, personnellement, que ce visiteur nocturne en voulait. Il crut ou fit semblant de croire sa vie menace. Sans la prsence d'esprit d'un coruptriote, rcemment arriv Ptersbourg dans la suite du prince Charles de Saxe (2), Poniatowski risquait de payer cher son

(l) lI. Bilhassof n'a pas eu connaissance des llldmoires de Poniatowski auxguels nous avonsrecours, et 6'en rapporte (I,391) aux trnoignages de Helbig et de Rulhire pour rvoquer en doute celui de I'Flpital. (2) Ce Polonais, du nom de Branicki, tait le chef et le premier personnage de margue d'une famille de vieille noblesse provinciale, dont plusieurs rnernbres sont ou ont t tablis rceurrnent en France. Le comte Xavier Branicki, propritaire I

lr4

LA

GRANDE.DUCHESSE.

irnprudence. Iais Ie grand-duc n'en parla pas moins, pendant quelques jours, de faire un rnauvais parti cet tranger qui s'avisait de vouloir tromper la vigilance de ses avant-postes. Il fit si bien que Catherine, efliaye, se rsigna un gros sacrifice : fiisabeth Vorontsof reut de sa part des avarlces et des politesses qu'elle n'avait jamais os espr'er. Poniatowski s'empressa, de son ct, auprs de la favorite, se fit suppliant. Il vous serait si facile de rendre tout le rnonde heureux, lui-glissa-t-il I'oreille, pendant une rception de cour. lisabeth Yorontsof ne demandait pas mieux. Ce mme jour, ayant parki en conscJuence au grand-duc, elle introcluisit brusquement Poniator,vski dans Ia chambre de Son Altesse. l{'ss-tu pas un tran(l fou, s'cria ltrierre en I'apercevant, d'avoir tant tard me prendre pour confident! llt d'expliquer en riant qu'il ne se souciait en aucune faon d'tre jaloux; Ies prcautions prises aul,our d'Oranienbaum n'taient qJue pour la sirret cle sa personne. A ce moment, Poniatorvski se souvint qu'il tait diplornate : il se confondit en compliments sur les clispositions militaires de Son ltesse, dcnt il avait appris connatre l'habilet, ses dpens. La bonne humeur du grand-duc en aufimenta. Puisque nous voil bons amis, dit-il, il rnanque encore quelqu'un ici. u Sur cela n n raconte Poniatowski (nous citons textuellenrent Ie passage correspondaut des lllmoires), n il passe dans r la chambre de sa fernme, la tire du lit, ne lui laisse pas le c temps de mettre ses bas, et point de souliers et passcr une s robe de Batalia, sans jupon, et dans cet tat nous I'anrena, o lui disant en me montranL : 11 Bfu bien, le voil, j'espre rr qu'on sera content de moi (t). ,
drr chteau historique et du dorrraine rnagnifirluement agrandi de Montrsor (lndre-et-Loire) , est I'arrire-petit-fils de cet arrri auquel Ie futur roi de Polo6lre ri:.rt 8on salut. A [a rnrrte poque, une autre faurille du rnrrre norn, plus ancientrernent illustre et portarit d'autres arrnes, e'teignait dans Ia personne de JeanCii'ment Branicki, grand gnral de la couronne, Cette rencontre et cette sirrriliti:,!e de noms ont souvent prt des confusiorrs. (l) PoxIlrowsrl) XIntoires, p.38-39. Voir:i lir version du marquis de t'tlpilal: r M. le cornte Poniatowski, enhaldi par la trrrrit de la grandc-rluchesse,

LA JETINE

TOUR'

[[5

heures du On soupa gaiement, on ne se spara qo'l quatre matin, et, ,,r. la demande des intresss, lisabeth Yorontsof personnelle poussa la complaisance jusqu' faire une clmarche

*tpr, de Bestoujef,

poniatorvski Piersbourg avait cess de dplaire au grandd.uc. La fte fut recommence les jours suivants, et, pendant les quelques semaines, cet tonnant mnage quatre connut iours les plus heureux. u J'allais souvent r Oranienbaurrl l r crit encore Poniatorvski, n j'arrivars le soir, je ntontais par un escalier drob u dans I'appartement de la grande-ducfiesse; j'y trouvais le u grand-du" et sa maitresse; nous soupions ensemble; aprs . [ooi le 6rand-duc emmenit sa maitresser nous disant : Et n Ah c, mes enfants, Vous n'ayez plus besoin de moi.

PouL

le convaincre que la prsence

de

o Je restais tant que je voulais' u hlais le bruit cle I'aventure se rdpandit la cour, et, si peu de disposition qu'on y et la svrit dans cet orcire de choses, if nt scandnle. Le marquis de I'Hpital cnrL aussitt de son devoir d'en pt'ofi[er pour renouveler ses instances au sujet clu renvoi de I'inquitant Polonais. Il eut gain rle cause cebte fois. Poniatorvski dut partir. lisabeth avait compris que la rputation de son neveu ethritier tait enjeu. Deu:i annes pl.,s ia*d, le baron cle Breteuil eut mission d'effacer I'impres*ion pro,luite sur I'esprit de tatherine par ce pnible dnouement. Il ne russit qu' moiti. Il est vrai que' cornme il rdunissait en lui la qualit tle reprsentant officiel de la politique francrise arrec ,.ll* cl'agent secret cle la politique occulte,- il avait aussi double rle jouer, et, tout en assurant la 6rande' duchesse a ![ue Sa i\tajest Tr's Chrtienne non seulement
. I'aller trouver sa maison de carnpagne; mais en arrivant, il fut le grantl. arrt par un officier et conduit chea le gnral BrocLdorf, o tait u Je sais n, lui dit le g.*.ri-r,Iu", ( toutea voa intligues avec la , duc... !!
se dterrnina

tle lnauvaises intentions contre moi . grancle-ducheeee. Peut-tre mme "rnlr-uto, soupon!'.. *_vousn'avez tle poche... * voug avez sur vous des pistolets - Quel . donc d'autr.es intentionJ que tle uoil' to grande-duchet*e? Ehbien, Poniatowski, j'ai une mair allez-f, restez roup"" aJec elle; -oooJsavez que' de mon ct, cor$paret llussfe.) fangrcs, Affaires u t.esse'. o (Dpche u l aot {759. B1S. 2.B st p. Russie, sur ta lVmoires Nouveattr , Missn.roE, Ercor

t[6

LA

GRAI\DE.DUTHESSE.

{{ ne forrnerait aucune oppo.*ition u retour du comte Poniar towsiii Ptersbours, mais qu'elle serait mrne dispose h .. concourir au succs des mesures qu'il croirait devoir prendre *, pour enflater le roi de Pologne le charger de nouveau de tr s$ affaires u , il devait aussi r srs choquer ouvertement n les sentiments de la grande-duchesse, viter de se prter o ce qu'elle dsire n . Le dualisme extravagant auquel avait abouti et dans lequel

compl*isait alors en France la fantaisie du souverain, aux prises avec I'exercice des charges srieuses de la souverainet, se traduisait loquemment dans cette comdie. Catherine n'en fut pas dupe. S'tant procur non sans peine un entretien particulier ayec Ia grande-duchesse, Breteuil recueillit hien de -qa bouche quelques paroles {rlatteuses : n J'ai t leve pour * aimer les Franais r , Iui dit-elle, u j'ai eu longtemps ul * got de prfrente Four eux; c'est un sentiment clue vos u Je voudrais n , crivait le baron u seryices me rendront Ia suite de cette entlevue, n rendre le feu, I'adresse et u I'cffronterie que madame 1a grande-tluchesse a rnis dans a cette conversation. u hlais il ajoutait mlancoliquement : r. Tout cela ne signie et ne signifiera peut-tre jamais que u I'excs de sa passion contraride. u Il voyait juste. Poniatowski ne devait plus revenir Pdterssinontrente-cinq ans plus tard, comflre roi dtrn. -bourg, Bientt, absorbe par d'autres proccupations, distraite aussi par d'autres amours, Catherine allait se dsintdresser ellernme du succs des dmarches tentes encore par iui et par d'autres pour cet objet. [[ais le levain de rancune contre la F'rance devait persister dans son cur. D'autant, qu'ert renon cant revoir son Polonais, elle ne cessait pas Pour cela de penser lui. La fidlit, ou c{u moins une certaine fidlit, assez bizarre par moments, il faut en convenir, tait dans son caractre. Comme elle avait associ la politique I'amour, elle devait aussi faire marcher de irront ses affaires cle cceur avec Ees autles afltaires. Or, elle sut parfois, -- ps touiours, mettre de Ia suite et de la constance dans celles-ci C'est comme
se

L JEUNE

COTTR.

LL7

cela qu'en changeant souvent d'arnants, elle arriva en airner' queLlues-uns, mme au del cle I'entranement passager du ur ou des sens. Elle les airnait alors d'une autre manire,

plus calme, mais aussi rsolue, sinon plus, tranquillement, imperturltablement, cornme disait plus tard le prince tle Ligne' ll ,v aura certainenrent de l'eJ^fronter encore' et mme un peu de cynisme, dans le rescrit qu'elle adressera en lTtB son aml-rassadeur Varsovie r pour lui recommander la candidature du futur roi de Pologne, disant que celui-ci {( Yait r renclu pendant son sjour Ptersbourg plus de services ., sa patrie qu'aucun autre ministre de la Rpublique rl . Mais il y aura cle la tendresse mle une safie prvoyance dans Ies mesures qu'elle Prendra Ia mrne poque pour Payer toutes les dettes de cet trange candidat. Bn L781!, la supposition d'un mariage pouvant I'unir I'Iu de Ia nation polonaise, en confondant ainsi les deux empires, trouvera une cr'ance si gnrale gue Catherine devra recourir d'ingnieux exp-

dierrts Four rassurer des voisins Prompts s'mouvoir. Blie crira Obrescof, son envoy Constantinople, pour lur faire romlnuniquer la Porte la nouvelle de pourparlers imaginaires engags par Poniatorn,ski en vue d'une alliance aves une des Et, son cur se dsintressant 1;renrires familles de Pologne. Je plot en plus du roman ainsi poursuivi travers la distance nl** t**ps et des lieux, sans qu'elle songe cependant en ddsintresser son esprit ou son ambition, elle ordonnera simultanment au comte Kaiserling et au prince Repnine, ses repr'
sentants en Pologne,

de faire en sorte qu'aussitt aprs son

lection, Poniatowslci pouse efifectivement une Polonaise, ou du moins en tmoigne I'intention. Toujours Pour calmer lee inciuitudes de la Porte, peut-tre aussi pour dresser une barrire iulranchissable entre le pass et le prsent. Hlas ! un avenir prochain lui tera ce soucir creusant, au lieu et place de I'obstacle souhait, un abme sans fond. Yoici ce que Pontatowski, devenu roi de Pologne, crira, deux ans plus tard, son reprsentant lui prs la cour de Saint-Ptersbourgr le oomte Rzewuski I

tr8

LA

GNNDE-DUTHESSE.

r( Les dernierq ordres donns Repnin d'rntroduire des disu sidents jusque dans la lgislation sont un I'rai coup de * foudre pour le pays et pour moi personnellement. S'il est c encore possible, faites envisager I'impratrice que la cou-) .. ronne qu'elle m'a procure deviendra Pour moi la robe de * Nessus. J'en serai brirl, et m. fin sera affreuse.. ' , L'amaut d'autrefois ne sera plus cette heure r pour Cathe' rine, que I'excuteur de ses hautes volonts dans un pays r moiti conquis. Elle rpliquera. par une note de sa main, ou elle engagere ce roi improvis, fragile ouvrIfie de ses mains, laisser Repnine faire sa besogne, sinon o il ne restera I'imo pratrice qu'un regret corrtinuel d'avoir Fu se tromper dans o I'amiti du roi, dans sa facon de penser et dans ses sentir* ments u . Et Poniatowski insistant encore, elle lui enverra
ce dernier et sinistre avertissemetrt, o se laisse pressentir dj

I'dtreinte brutale des Saldern, des Drevitch et des Souvorof, Ies futurs trangleurs des dernires rsistnnces nationales : r. Le seul palti qui me reste est d'abandonner cette affaire s son propre sort... Je ferme les yeux sur les suites et les o consquences, flatte cependant que Votre 'Iajest ait pu a voir assez de dsintressement dans tout ce que j'ai fait pour u Elle et pour sa nationr pour ne pes me faire le reprocbe o d'rvoir cherch lever en Fologne un but mes armes. Elles .( ne seront jamais diriges contre ceux... u lci la plume de I'impratrice s'arr'tera; elle avait crit : u Ceux que j'airns u ; elle effacera ces mots, Ies remplaant par : ,( Ceux qui je veux du u bien o : puis elle terminera par cette phrase, o se rvlera toute sa pense, rsonnant aux oreilles du malheureux Ponia' towski comre Ie roulement du tarnbour avant le feu de pelo' ton : u Comme je ne les retiendrai pornt guand je croirai quo o I'usage pourrfi. leur en tre utile, , Nous n'voquerons plus qu'incidemment Ie souvenir de cette liaison, destine d'aussi singuliers et tragiques retours. EIle a tenu, en effet, moins de place dans la vie de tatberine que dans celle du peuple infortun appel y jouer le rle de victime expiatoire. Aprs y avoir risqu sa rputation, qui ne

L JEUNE

COUN.

tt9

crairpait nlus 5ure d'tre comprotnise, et son crdit qu'elle sut pourtant en tirer intact, Catherine finit par y trouver un profit norme. on pourrait dire que la Pologne en est morte, ri l*r peuples n'avaient des raisons plns profondes Pour vivre ou pour oorir. Il nous faut revenir maintenant l'poque o ,* purrai*nt et se terminaient les beaux jours de I'amoureuse aventure, et cet intr'ieur bizarre' aux ilPParences de prison, cle corps cle garde et de petite maison, qui en abritait, - Peu le mYstrediscrtement,

IV

Lie politiquement avec williams et Bestoujef , amoureusement lt politiquement aYec Poniatowski , Catherine n'est plus cette recluser {[ue nous avons connuer surveille par cles offi*i*tt de cour trayestrs en policiers, utahnenrje Par son mari, terrorise par lisabeth. Les agents du cbarrcelier ont t dompts un il un, et il a fini par avoir le rnme sort. Pierre de*eu.e I'tre grossier, ertravagant et insupportable qu'ii a toujours t, n ile brutc bizarre et bigarre de folie u , selon I'expression de Sainte-Beuve. Il tui arrive encore de se rendre otlieux. Frquemment, il se met au lit ivre-nrort, et entre deux hoquets il parle sa fernme de son sujet favori, c'est--dire de ses amours aYec la drrchesse de tourlande, qui est bossuc, ou a\rer la li.eiline Yorontsof, qui est rnnrque de la petite vrole. Catherine faisant senrblant de tlormir, il la boulre de ooups de porng et de coups de pied pour la teuir veille, jusqu' ce que le sommeil finisse par s'empa|er de lui, Il est pr*rqo. toujours ivre et de plus en plus fou. En 1758, Cathe' rine accouctrre d'une Iille, la tsarevna nna , dont la paternit est attril-rue Poniatou'ski. u mornent o elle se settt prise cles douletrrs dc I'enf.antement, deux heures et tleutie du matin, Pierre, averti, arrive, u fuabill de son uniforme de

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GRANDE-DUCFIESSE.

n Holstein, en bottes et en perons, son charpe autour du .( corps et une norrne pe au ct o . Catherine lui demandant ce gue veut dire cet accoutrement, il rpond que ( ce $ n'est que dans I'occasion qu'on reconnait ses vrais amis, que u dans cet habillement il est prt agir selon son devoir, que n le devoir d'un officier holsteinois est de dfendre selon son & serment Ia maison ducale contre tous ses ennemis, et que, .. comme il croyaitsafernme seule, il anivait son secours ,, . trl peut peine se tenir sur ses jambes. Il a pourtant, nous i'Avons vu, des retours plus agrables pour catherine , des irccs de bonne humeur et des cornplaisances accidentelles, qu'il exagre, comme Ie veut son naturel extrava8ant, mais dont sa femme tire profit. t'est, en partie, Qu'il a subi peu Peu, comme lesautres, sinon le charme de la grande-duchesse, du moins I'ascendant de son caractre et de son esprit. Il n'a clu que de trop frquentes occasions de reconnatre la sasesse rle ses conseils et la justesse de ses vues. Il a pris I'habitude rie recourir elle, dans toutes ses difficults, et peu peu riilns ce cerveau obscurci I'ide s'est dveloppe d'une supriorit qu'il devait un jour ressentir si terriblement. Au moment I"atal, c'est cette ide qui, I'obsdant et le dcourageant, paralysera sa dfense.

o Le grand-duc, depuis longtemps, crit tatherine dans ses * nlmoires, m'appelait u Madante la Resso.ilrce ,, t, quelque u fch ou boudeur qu'il ft contre moi, s'il se trouyait en u dtresse sur quelque point que re ft, il venait courir toutes u jambes... chez moi, pour avoir mon avis, et, ds qu'il I'avart ,r saisi, il se sauvait derechef toutes jambes. Quant ,lisabeth, puise par une vie drglde, poursuivie 1,ar des terreurs qui font qu'elle ne couche jarnais deur nuits e-ians la mme chambre, et qu'on a cherch dans tout son empire un homme dou d'une rsistance assez grande au sornrreil pour veiller auprs de son lit sans jamais s'assoupir (l), elle n'est plus gue I'ombre d'elle-mme.
D

(t) cet homme, un sirnple paysan, grossier et difforme en plus, uae eupce do monstre, r'appelait Tchoulkof. Il fut plur tard fait chambellan.

L JETINE

COR.

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n cette princesse, mande le marquis de I'Hpitat la date u du e janvier lFr5s, est tombe dans une suPerstition singu' o Iire. trlle reste des hetrres entires devant une ima$e la conelle n laquelle elle a grande tlvotion; elle lui parle' u *.rlt*; elle .oiort I'Opra onze heures, souPe une heure :r et se couche cinq heilres. Le comte J'Chouvalofest I'homme u la mode. sa famille ohsde I'impratrice, et toutes les n affaires vont cornme il plat Dieu" " o d'affronter Ce *ouveau favori, Ivan thouvalof, 1e craintpas sous ses faisant en la jalousie et la colre de I'irnpdratrice commence qui yeux une couf assiclue r la grande-duchesse, attirer tous les regards. Il ambitionnerait nce double emploio , qu'il ft u ' assure Ie baron dl Breteuil, a quelque dangereux et se Aussi, ds I'anne l7-D7, le marquis de I'Hpital s'effraye jeune politiquecour' la scandalise de voir la jeune cour (et en ment parlant, c'est tathe'ine) a 'ol'pr ouvertement u ott visire I'impratrice, tablir une ca]:ale et un panti" ' ' ' n prtencl, Jit-it, que I'im'ratrice a renonc absolument a s'en ofrfenser, et leur laisse labride sur le Cou. u la nrIne tous poque, dans ulle conversation laquelle prennent part I'ambasles ministres lransers, la grancle-duchesser parlnnt : n Il n'y s'crie I'quitation, sacleur du Roi de son got pour tmrit a pas de f'emrne plus hardie que moi; je suis d'une airrsi : efirne. " D'on, qur la voit ce molnt, la dpeint passionu La grancle-duchesse est romanesque, arderrter a ne; *ll* a I'ceil brillant, le regard fascina[eur,, vitreux' un je ne rne n regarcl de bte fauve. son front est haut, et si * trinrpe, il y un long et effrayant avenir crit sur ce front* u l. trile est prve*ante, af{hble I mais quand elle s'approche le u de moi, je recule par un rnouYement dont je ne suis pas * rnaitre. Elle me fait Peur' Illle se fait crain,trr*, .o effet, et elle fascine un cercle de de personnes, qui deviennent les esclaves 1;lus en plus tenclu enfin, de jour d.e sa voloilt, cle son ambition, de ses passions dans le en jour plus arclentes. ussi n'est-Ce pas seulement q.tromaine{e Ia politique qu'elle prend, cls prse1t, ses courr

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LA

GRANDB.DCHESSE.

un ct la jeune cour ressemble ,;ne mer oraseuse, ainsi que le veut le marquis de I'Hpital, Ie baron de Breteuil lui clcouvre sans cloute aussi un r.ssfll.
des franches, et sr par

blance avec les environs du Piuc aux terFs. La licence est <I'ailleurs partout I'ordre du jour penclant ces dernires annes du rgne d'lisabeth. En mars l7bb, le rdsident saxon, Funclie, rend compte de la reprsentation au thtre imprial d'un opra en russe : Cphale et Proeris. lisabeth assiste au spectacle, le grand-duc galement et toute la cour, et c'est prcisment la cour avec ses murs dpraves qui -se trouve nrise en scne, dans une suite de tableaux d'un ralisme si rpugnant que I'honnte Funcke se dit ol:lig de tirer ie rideau sur ces turpitudes. C'est Ia mme unne {lue se rappcrte dans les x[maires de Catherine l'pisode suivant rpri ouvre un chapitre nouveau dans I'histoire de sa vie intirne : celui des sorties nocturnes, rendant dsormais entirernent illusoire le sernlllant de surveillance encore exerc autour de sa personne. au conrs de I'hiver, Lon Narychkine, qui, {idle ses inspirations bouffonnes, a pris I'habitucle de miauler comme url chat la porte de Ia grancle-duchesse r pour annoncer sa prsence et demancler I'entre, fait entendre un soir le signal farnilier, au mornent o Catherine est sur le poiut de se rnettre au lit. Introduit, il lui prop('^ e d'ailer voir la fernrne de son frre ain, Airna n Quancl? lr Nilitichna, rlui est malad n Cette nuit. )) _(J'ai toute ma tte, et rien n'estplus 11 [611s tes lbu! u u L-dessus il explique son projet et les prcautions facile. qu'il a imagines : On passera par I'apiraltcrnent du grandduc, qui ne s'apercevra de rien, tant attabl avec quelques aimables soupeurs et soupeuses, moins qu'il ne soit dj sous la table. Aucun risque courir. Il fait si bicn que tather.ine n'hsite plus. Elle se l:ait dshabiller et coucher par la Tladislavova, en mme terlps qu'elie ordonne un l{almouk qu'elle a auprs d'elle et qu'elle a dress une obissance aveugle, de lui prparer des vtements masculins. La Yladislavo'a renvoye, elle se lve, et la voil partie au l,rras dc' Lon Narychkine. On arrive sans encombre cltez Anna Nikitichna, que I'on

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trouve en bonne sant et en joyeuse comPasnie. On s'amuse merveille et on se Flonret de recommencer. On recornmence en efl'et. Poniatowski, bien entendu, est de la fte. Parfois on revient pied par les rues mal hantdes de Ptersbourg. Puis, I'hiver devenant plus rigoureuxr on avise aumoJ'en de renouveler ces plaisirs sans exposerlagrande-duchesse 1'preuve desnuits inclmentes, et la joyeuse comPagnie finit par se transporter chez, elle, dans sa chambre coucher, toujouls travers I'apparternent du grand-duc qui ne devient pas plus clairvoyant. prs ses secondes couches, les nuits ne suffisant plus Catherine, elle s'arrange Pour receyoir dans la journe quand, qui et comme il tui plait. Elle eu, on s'en souvient, souf' frir du froid lors de sa prcmire grossesse; elle en prend prtexte pour se btir ct de son lit, au moyen d'un assemblage d'e{crans, une sorte de rdduit intime, o elle prtend tre I'abri des vents coulis. Quand ceux qui entrent dans sa chambre sarrs tre initis au nrystre de cette retraite, demandent ce qu'elle peut bien cacher, on leur rpond : n 'est Ia chaise perce. r En attenclant, Catherineydonne frquemrnent I'hospitatit cles visiteurs de choix comme Lon Narl'chkine otr le cornte Poniatolvski. Celui-ci an'ivc et s'en va affubl d'une perruque blonde qui le rend mconnaissitrle, et si on I'arrte au passa8e en demanclant : n Qui va lh ? u il rpond : n Le musicien du grand-duc. u Le a cabinetu , truit de I'espritinventif de Catherine, est si ingdnieusenlent amnag que Catherine peul, sans quitter sou lit, se mettre en colmunication avec ceux qui s'y trouventr ou, en tirant un des ricleaus du lit, les drober tous les regards. C'est ainsi clu'aY&nt auprs d'elle, derrire ce rideau Protecteurr les deux l{arychliine, Ponia' tor,vslci et quelques autres compatnons, Sieniavine, Ismalof, eile reoit le comte Pierre Chouvalof, qui vient chez elle de la part'de I'impratrice et qui s'en \,. conrraincu qu'il a tlouv la grancle-duchesse seule. Chouvalof palti, tatherine se dclale en proie une faim terrilile, se faiL apporter six plats, et, les domestiques renvoys, elle donne souper ses amis. Puis elle joue de nouveau du rideau, et rappeJ.ant les dornes-

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GRANDE-DUCHESSE.

tiques pour leur faire emporter les plats vides, elle jouit de leur bahissement tlevant cette voracit extraordinaire. Nul doute que ses demoiselles d'honneur ne soient au fail de ces prouesses. Mais elles ont mieux faire gue de s'en rnou. voir. Elles ne milnquent pas non plus de visiteurs diurnes et nocturnes. Pour arriver leurs appartements, il faut, il esx vrai, Jlasser par celui de leur ffouvernnte, madarne Schmidt, ou celui de Ia princesse de Courlande, directrice honoraire de I'tablissement. Mais madame schmidt, malade presque touiours la nuit des indigestions qu'elle se donne dans la journe, laisse gnralement le passage libre. Et quant la princesse de courlande, il suffit d'tre hetr homme et de payer pdage en passant. Nous avons vu ce qui en est dn grand-duc. pourtant, la nouvelle de la seconde srossesse de sa femme. pierre a un mouvement d'humeur. Il ne se souvrent pas d'y avoir t pour quelque chose. n Dieu sait o elle les prend ! ,, grommelle-t-rl en pleine table. n Je ne sais pas trop si cet enflant est moi et o s'il faut que je le prenne rno'compte. u Lon Narychkine, qui est prsent, se hte de rapporter le propos catherjne. Elle ne se montre nullement effraye : r,Yous tes des enfants o , dit-elle en haussant les paules. n allez le trouver, parlez haut u et exisez de lui sur I'heure un serment comme quor il n'a n ps couch depuis quatre rnois avec sa femme. Aprs quoi .. vous vous dclarerez prts porter le fait la connaissance u du comte lexandre chouvalof, Ie grand inquisiteur de u I'Empire. u Elle appelait ainsi le chef de la terrible u chancellerie secrteu, 1[ui, de nos jours, a td remplace par la lameuse 3' section. Lon Narvchliine excute fidlement Ia n llez au diable ! , lui rpond le grand-duc, commission. - n'est pas tranquille. dont la conscience &talgr' la belle assurance dont elle fait preuve en cette occ. sion, I'incident ne laisse cependanL pas d'inquiter tatherine. BIle y voit un avertissement et comme un commencement d'hostilits dans la lutte dcisive laquelle elle se prpare depuis quelque temps ddj, pousse par le flot montant des appdtits de jouissance et de domination qu'elle sent sourdre en

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elle. frfais elle accepte le dfi. t'est ce moment, s'il faut I'en croire, qu'elle prend la rsolution de u suivre une Yoie indpendante rr , t I'on devine o vont dans sa Pensde ces Proles si simples. La dchance et I'agonie de Pierre III dans la sinistre maison de Ropcha sout au bout du chemin qu'elle a choisi. Mais c'est ce moment aussi que se dchane la crise, qui la met en ,lLrelques heures et pour quelques mois en face du nant, de la ruine possible de toutes ses esPrances etde toutes ses ambitions.

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Le 26 frrier (14 du style russe) l?58, Ie chancelier Bestoujef tait ar.rt. En mme temps, le feld-marchal Apraksn, coruntanclant de I'arme envoye en Prusse contre Frdric, tait destitu et rnis en jugement. Ces deux vnements' sans avoir, au fond, la mme cause, paraissaient solidaires I'un de l'autre aur yeur du gros public. On sait ce qui s'tait Pss au cours dc la delnire camPagne. La prise de }{emel et la victoire de Gross-Jaegernclorf, remportde par praksyne en aot I 7 5 T , avaient transport de joie les allis de la Russie et veill pailui eux les plus grandes esprances. on vovait ddj Frdric pertlu, rdduit aux abols, demandant firce. Soudain, au lieu ile pOusser en avant et de profiter de ses avantaffes, I'arme victorieuse avait abandonn ses positions et battu en retraite avec une telle prcipitation qu'il sembla que les rles fussent renverss et que les troupes de Sa Majest Prussienne, au lieu d'avoir es$ur' un chec sanglant, eussent triornph une fois de plus. [Jn grand cri d'indignation s'leva dans le camp des adversaires de Frdric. videmlnent Apraksyne avait trahi. N,Iais pourquoi? On le savait ami intime de Bestoujef. On sut bientt, de plus, ![u la grande-duchesse lui avait crit plusieurs reprises par I'entremise et sur les instances du chancelier. Il n'en fallait pas davantage. videmment le feld-mar-

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ESSE.

chal avait obEi un plan concert entre les amis anciens on nouveaux de Ia Prusse et de l'Anglelerre. Bestou.jef, ac]ret par Frddric. avait entrand la grande-duchesse que sa liaison vec williams et Poniatowski ne rendait que trop porte suivre cette voie, et eux deux ils avaient amen Ie gnral vrctorieux sacrifier sa gloire, Ies rntrts de Ia cause commune e[ I'honneur de son drapeau. En France surtout on n'en douta ps. Le comte cLe Stainville, amhassadeur du roi vienne, fut charg de proposer une dmarche commune auprs d'lisabeth pour demander le renvoi rle Bestoujef. I{aunitz pourtant voulut rflchir et finalement dclina la proposition, Il avait dans I'intervalle reu de Saint-Ptersbourg des avrs qui innocentaient BestorrjeF et tatherine. Le reprsentant de la cour de Yienne Pdtersbourg, Esterhazlr ne les croyait pas coupables. Le marquis de l'"Flpital tait -*eul snutenir I'accusation. Il la soutint jusqu'au bout. u cours de I'enqute ouverte contre I'ex-chancelier, il crivait encore : u Ce premier ministre avait trouv les moyens de sduire o Ie grand-duc et la grande-duchesse au point de gagner Le r, gnral Apraxine, pour empcher ce gnral d'agir: aussi r. vivement et aussi promptement gu'il en recevait Jes ordres u de I'impratrice. tes nrenes se sont faites sous les yeux de u Sa lfajest; mais cornme sa sant tait alors l.rs quivoque, u elle en tait uniquement occupe, tandis que toute Ia cour - pliait sous les volontds du grand-duc et surtout de la grandeu duclresse, qui tart gagne et sduite par I'esprit, ciu chevan lier \Milliams et par I'argent de I'A.ngleterre, que cet amhasu sadeur lui faisait Fasser Far le canal de Ber.nardi, son . jonillier,... gui a tout avou. La grande-duchesse a eu l'ino discrtion, pour ne pas dire la tmrit, d'crire une lettre * u gnral praxine, pr laquelle elle le dispensait du ser* ment qu'il lui avait fait de ne point faire agir I'arme, et u lui donnait Ia permission de la mettre en activit. [I. de u Bestouchef ayant un jour montr cette lettre en original n M. de Bucow, lieutenant gnral de I'impratrice-reine, c[ui r est venu Ptersbourff pour hter les oprations de I'armie

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s russe, cet officier gnral se fit un devoir de I'aller dire u aussitt h [t. de Voronzof, au charnbellan Schlvalof et n M. le comte Esterhazy. voil le prenrier Pas qui a entran
u la chute de [I. de Bestouchef. n Il est peu prs certain aujourd'hui que si la conduite du chancelier, cornme celle de Catherine, fut assez quivoque en cette circonstance, ils n'ont t pour rien ni I'un ni I'autre dans la retre-tite de I'arme comrnande par Ie feltl-marchal Apraksyne. Catherine a pris soin elle-mme de se laver et de laver. son prtendu complice de tout soupon r cet 6arcl, et elle I'a fait une p'oque ou un aveu ne lui aul'ait pas coirt bcaucoup. Les Inouvements prescrits I'at'me russe aprs la rictoire de Gross-Jaegerndorf I'ont t la suite et sut'l'avis tle trois conseils de guerre, tentrs le 27 aot et les l3 et 28 septembre. Le gnral Fermor, qui succda Apralisvne dans le comrrrandcment, avait plis part ces conseitrs et avait opin pour tra retraite. L'arme mouraib de faim, et praksyne avait prvu qu'il en serait ainsi. Les pat'tisans de I'alliance autrichienne ayaient pcuss Ia nrarche en avant sans sner allx
approvisionnements. Dans I'entourage d'lisabeth on avait artssi

cri tourdiment : n A Berlinl Berlinl u i\tais on jugea utile de donner satisfaction aux clatneurs clu parti austro-francais, en sacrifiant Ie marcl:al. Quant Bestoujef, sa perte tait rsolue depuis longternps, et la disgrce cl'praksyne ne fit qne scrvir de prdtexte pour hter la sienne' Les ennemis du chancelicr.avaient fini par avoir vent ilu projet rdig par lui Four associer r'entuelleruent Catherine au ffouvernement de I'empire. Ils insinurent lisabeth qu'on trouverait dans les papiers clu ministre des pices intressant Ia sret de sa cou' ronne. Ceci Ia dcida. On juge de la terreur de Catlterine I'annonce du redoutable vnement. N'allaielle pas paratre complice du ministre dchu en face d'une accusation visant un crime d'tat bien caractris? Ses lettres Apraksyne n'taient rien. Mais le farneux projet dont elle avait eu communicntion! uuelle me' nace suspendait-il sur sa tte? La pnson, la torture peut-tre,

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GRI{DE-DUCHESSE.

et aprs, quelle disgrce lamentable? Le couvent? Le renvoi


en Allemasne? Qui sait, peut-tre la Sibrie?[In frisson passart dans ses veines. Yoil donc quoi allaient aboutirtous ses rves ! l\fais elle se reprenait vite. A ce moment tragique, nous I'apercevons dj se dressant d'un bond superbe et farouche la hauteur de sa future destine, vaillante et rsolue, calme et

pleine de ressources, telle, en un mot, que la tnontrera un avenir prochainr ![uand, aprs avoir viol la fortune et conquis le pouvoir suprrne, elle saura se tailler dans les vtements sanglants de Pierre III le plus magnifique tnanteau imprial que femme ait jamais port. Son ducation est firrie; elle est en pleine possession de ses dons naturels ou acquis, d'une des plus merveilleuses organisations intellectuelles et ph1'siques qui aient jamais t prpares Pour la lrrtte, la conduite des affaires et le Souvernement des hommes et des choses. Elle n'a pas une minute d'hsitation. Elle fait bravement face au danger. Le lendemain de I'arrestation du chancelier est jour de bal la cour. On clbre les fiancailles de Lon Narychkine. Catherine parat au bal. Elle est souriante et gaie sans affectation. L'enqute du terril:le procs qui se prpare a t confie h trois hauts dignitaires de I'empire : le comte thou' valof, le comte Boutourline et le prince Troubetzho. Cathe' rine aborde ce dernier : .( Qu'est-ce donc que ces llelles choses, dont j'entends u parler? lui demande-t-elle avec enjouement. Avez-vous u trouv plus de crimes que de criminels, ou plus de criminels
![u de crimes? n Surpris par tant d'aplomb, Trotrbetzko balbutie et se confond en excuses. Lui et ses collgues ont fait ce qu'on letrr a

ordonn de faire. Ils ont interrog les prtendus criminels. Quant aux crirnes, ils sont encore trouver. IJn peu rassure, Catherine va chercher plus loin un supplment d'informations. ,. Bestoujef est arrt, rpond simplement Boutourline; - cherchons maintenant pourquoi. o 4 nous insi on n'a rien dcouvert encore, et c'est Catherine qult en interroffeant, les deux inquisiteurs choisis par lisabeth, et

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en dcoutant leurs rdponses, a fait une ddcouverte: elle a vu dans leur attiturle embarrasse, elle a devin dans leurs regards fu1'ant le sien, lo peur! oui, la peur qtr'elle inspire ddj, cele du lendemain qu'on devine -*ans doute clans son regarcl eile. Quelques heures plus tard elle respire plus liJrrement encore : Ie ministre holsteinois Stampke russit lui faire pnrvenir un billet de Bestoujef lui-mme portant ces nrots : u Ne vous inquitez pas propos de ce q*e vous srrez j'ai i ! eu Ie temps de tout trrler. u Le renard ne s'Lait pas laiss prendre au pige. cathe'ieux rine peut donc aller hardiment de I'avant. Le temps est pass o, sur Ie conseilde madame Kruser une de ses clames d'honneur, elle avail pris le parti de rpondre au moindre reproche qu'elle encourait de Ia part de I'irnpratrice par : Ilinouat,a matouchka (Je suis coupabler petite mre), ce qui produisait, parat-il, un merveilleux effet. Le marquis de I'Flpital, dont elle prend I'avis, srns doute pour lui donner Ie chante sur ses intentions, a beau I'engager faire amende honorable auprs de lu souveraine. Elle y pense bien, vraiment ! pour cornmencer, se servant de Stampke, de Poniatowski, de son valet cle chambre Chkourine, elle noue et entrelient une correspondance active avec Bestoujef et les autres prisonnier.s englobds dans I'accusation dirige contle lui : le joaillier Bernardi, le matre de langue russe dadourof et Ielaguiner ur ami de Poniatowski. fIn petit domestique qu'on a laiss I'ex-chancelier va dposer et prendre les billets dans un tas de briques converti en boite arrx lettres, et qui sert d'ailleurs un doulile ernploi, car Ia correspondance amoureuse ayec poniatorn,.slii passe aussi par cette voie. Le Polonais lui indique-t-il un rendez-vous pour le soir I'opra, catherine promet d'y aller cote gue cote. Elle a fbrt faire pour tenir parole, car au dernier moment le grand-duc, ayant arrang sa soire et ne voulant pas que sa femme la lui drange en emmenant ses demoiselles d'honneur, et surtout I'une d'elles, la Jreiline Yorontsof, s'oppose cette sortie. Il va jusqu' contremander Ies ordres que la grande-duchesse a donns et dfenclre qu on

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GIINDE-DUTTIESSE.

attelle pour elle. tatherine saisit la balle au bond : elle ira au thtre ; elle ira pied, s'il le faut; mais auparavantellecrira I'impdratrice pour lui dnoncer les mauvais traitements dont elle est I'objet de Ia part du grand-duc, et pour lui demander Ia permission de revenir auprs rle ses parents en Allemagne. Ceci, le retour forc et honteux au pays natal, I'horizon born, la mdiocrit, pour ne pas dire la mrsre du foyer familial, c'est, on le pense bien, ce qu'elle craint le plus au monrle. o reviendrait-elle d'arlleurs? son pre n'est plus. Elle a pleurd sa mort en l?/17. On I'avait mme empche de la pleurer trop longtemps. on tait yenu lui dire au bout de huit jours que c'tait assez, et que, Ie dfunt n'ayant pas port couronne, l'tiquette ne permettait pas un deuil d'une plus grande dure. Quant sa mre, elle a dir elle-rnme quitter l'llemagne la suite d'un incident connu, qui a amend I'occupation du duch de Zerbst par Frdric. En aot lTbT, I'abbd de Bernrs avait eu I'ide d'envoyer zerbst un missaire spcial, le marquis de Fraign$, adans lavue d'inspirer madame u la grande-duchesse de Russie, par madame Ia princesse de a Zerbst, sa rnre, les sentiments convenables u . Frdric, averti de la prsence, dans son voisinage, d'un officier franais, donna ordre un dtachement de ses hussards de s'en emparer. Surpris pendant son sommeil, de Fraignes fit une belle dfense. II se barricada dans sa chambre, cilssa la tte, d'un coup de pistolet, au prernier Prussien qui en franchit le seuil, mit la viJle errtire sur pied, fut dlivr et conduit au chteau. Frdric, c[ui ne voulut pas en avoir le dmenti, envo)'a tout un corps de troupes avec du canon pour assiger ce F'ranais rdcalcitrant. De Fraignes finit par capituler. f,e duch et la ville de Zertist payrent les frais tlc la fiuerre. Le duc lcgnant, qui tait rnaintenant le lrre de Catherine, se rfugra [Iarnl,:ourg. Sa nrre chercha un asile Paris, o, bien qu'elle part avoir souf'fert pour et un peu par la France, elle futassez nral recue. On craignait son got pour I'intrigue et son esprit inquiet. On fut nanmoins assez content d'avoir en main une espce de n gage u et un mo)'en cl'action puissant sur I'esprit

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de Ia grande-duchesse. l\Iais c'est ce qui fit prcisdment qu'on s'effaroucha Ptersbourg de cet vnement inattendu. Sur la

demande rlu vice-chancelier Yorontsof, I'Hpital dut insister pour qu'on renvoyt la princesse. on lui rdpondit, comme il convenait, qu'on ne I'avait point fait venirr !['on auraitmme song, si on avait t averti assez tt, la retenir Bruxelles,

mais qu'on ne pouvait la mettre dehors, maintenant qu'elle tait l, sans offenser firavement la grande-duche$se' et mme sans se faire injure soi-mme : a La France " r dcrivait noble' ment de Bernis, n a toujours t I'asile des princes malheu{ reux. La princesse de Zerbst, qui a souffert en partie cause o tle son attachement pour le Roi, y a plus de droit que o d'autres. u Ou irait donc Catherine, si elle quittait la Russie? A Paris? Assurment lisabeth ne consentirait jamais grossir la liste des princes malheureur hospitalTss en France, en Y joignant une firande-duchesse de Russie ! C'tait bien assez que la mre cle la grantle-duchesse en firt ! IVIais plus la chose palat impossible tatherine, plus elle s'enhardit prcismenI h la demander. lisabeth, de son ctd, ne se presse pas de rponrlre cette mise en demeure embarrassante. Elle fait dire la grande' duchesse qu'elle s'en expliquera de vive voix avec elle. Des jours et des semaines se Passent. On poursuit I'enqute contre llestoujef et ses 1rrtendus complices,, et, en croire le rlitf' quis de I'Flpital, qui suit fivreusementlamarche de I'affaire, on ddcouvre tous Ies jours de nouvelles preuves de sa culpa' bitit, sans qu'on arrive pourtant pouvoir dresser un acte d'accusation tlui se tienne debout et Permette une mise en
iugement. Bnfin, Catherine I'emporte dehaute lutte. Une nuit, on vtent veiller I'aumnier de I'impratrice avec la nouvelle que Ia grande-duchesse est au plus mal et demancle se confesser. Il y va, et se laisse convaincre de la ncessitd de donner

I'alarme la tsrrrine. lisal-reth prend Peur e[ consent ce qu'on lui demande : Four renclre Ia sant catherine, il faut lui accorder une entrevue: elle I'accorde.

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GRANNE-DUCIIESSE.

Nous ne sa\rons cie cette re'co'tr.e gue ce grre cat]re'ine nous en a racontd elle-mme. A qirar.ante anudes de distence son rcit peut bien n'avoir pas t cl'une firllit absolue, et c'est une ohservation qui s'aPpriq'e l'ensenr:re de l,re*vr.e autohiograpliique laquerte no.s a'ons fait jusqu' prsent de .ombre*x emprunts et laquelre nous ne pourrons marheureusement plus avoir recours, les lli.enroirles s'arrtant ce moment prdcis (r). Nuile trace ceperrdant c|arrangement et de souci de I'effet dans cette prse I la narration s,lve strns apprt et sans ef'fort apparent I'exPression dramatique la plus intense. o' r'oit Ie lieu de I'e'tretien : la chambre ie toiiette de I'irnpratrice, vaste pice noye dans une demi-obscurit, car l'e*trevue a lieu le soir. Aufond, ainsi gu'una'tel, Iatable de marbre blanc, devant laq.eile risaheth passe de longues heures, cherchant le rve fugitif de sa beautJ disparue, littu dans I'omltre avec .ces lourdes aiguires et ses bassins d,or fin jetant des lueurs fauves. Dans un de ces bassins, Ies yeux de catherine attirs par Ia tirche de lumire aperoivent Lrn rou_ Ieau de papier, que la main de la tsarine vient sans doute cle jeter I. ce sont, elle le devine, res pices de convict,ion r sa correspondance avec praksyne et avec BestoujeF. Derrire un cran, un murmure de voix touffes : elle les reconnat! son mari est I, et aussi Alexandre chouvalof : des tmoins charge. Enfin lisabeth parait, hautaine, la parole brve, Ie regird dur. catherine se jette ses pieds. san* donner Ia souv*irr* le temps de commencer un interrogatoire, prenant les devants, elle renouvelle la prire qu'elle lui a adresse dj par crit : elle veut tre renvoye chez sa mre. sa voix a cles larmes l o'est Ia plainte douloureuse de I'enfant que les dtrangers ont maltrait et qui demande revenir auprs des siens. jisabeth est surprise et lgrement embarrasse.
(1) Quant I'authenticit du document, les hietorieD$ russes l'admettent sanr contestation, en.dpit de I'affirrrration contraire de Catherine elle-m*", dans une lettre Grimm : n Je ne eais ce gue Diderot """rig"I" entend par mes Mmoires; * mais ce-.qu'il y a de_ sri.r, c'eot que je n'"n *i pas crit, et que si c,est un nch * de ne I'avoir pas fait, je dois'nr'etr accuser', (22;ri" r'i0. ;;;;,;i ; Socit d'histoir rur"e.). "

L JBUT{E

COUR.

t33

- ll1 disant que j'ai eu le mallieur de dplaire Yotre Majest. - Comme j'ai fait avant que lrotre rn'appeTer auprs d'elle. $fais comrttent ferez-r'ous Pour vrvre
?

fl666ent expliqueri-je votre renvoi? dit-elle'

I\flaiest

ait

daign

l\[ais votre nrre a d fuir son foyer. Elle est Paris, vous Ie savez. trlle s'est attir, en effet, la haine du roi de Prusse par amour pour ln Russie. La rplique est triomphante. Chaque mot porte. L'embalras de Ia tsarine augmente visiblement. Elle cherche cependant reprendre I'off:ensive; elle reproche h la jeune femme son ercessive fiert. Une fois, au palais d't, elle s'est trouvde dans Ie cas de lui dernande r si elle auait ntal au corr, tellement elle paraissait prouver de difficult incliner la tte devant I'inrpratrice. L'eutretierr tounre ainsi une vulgaire querelle d'arnour-propre bless. Catherine se fnit plus petite et plus hurnble qu'un brin d'herbe. Elle n'a aucun souvenir de I'inci' dent que Sa hfajest veut bien lui rappeler. Sans doute elle est trop sotte potrr avoir cornpris les paroles que I'irnpratrice a daign lui adresser nlors. l\{ais ses yeux, * les Teux de bte lLrisent en fixant la tsarine. Irour faur,e dont parle d'on, r-iter ce regard, derant Iequel Troubetzkoi et lloutourline ont trembl, lisabeth va I'autre hout de la salle et aclresse la parole au grand-duc. Catherine prte I'oreille. I'ierre plo[ite cle I'occasion pour {aire le procs de ,*a femrne, qu'il jtgt contlarnne d'avauce. En termes violents, il dnonce sa nrchancet et son enttment. tatherine bondit : oui, je suis mdchante, s'crie-t-elle d'une voix vrbrante, je Ie suis et le serai toujours contle ceux qui se conduisent injustement ayec rnoi. Oui, je suis entte avec volr$' depuis que je me suis convaincue qu'on ne ffafinait rien en cdant
vos caprices

!...

Yous le voJ'ez I dit, en s'adressant I'impratrice, le grand - duc qui croit tliompher. NIais I'impdratrice se tait. Elle

,.3!,

LA

GNNDE-DUCIIBSSE.
a

et avec Apraksyne, de reconnaitre qu'elle a crit ce .l*.nie, d'autres lettres que celles qui sont au clossier. sur son refus, elle menace de faire mettre |ex-chancelier la questio.. _ comme il plai'a yotre l\Iajesf, rpond froicleme't car.herine. Iilisabeth est'aincue. EIle *hungu aussitt de ton; prend un arr de co'fidence; fait comprendre d'un geste catherine qu'elle ne ireut lui parler cur ouvert en irrsence clu grand. duc et de chouvalof. catrrerine est prompte saisir cette indi_ cation. lJaissant la voix, elie dit, ur* lro ,r.,r"*ure co'fus, gu'elle aussi vour"lrait ou'rir I'irnPratrice sa Pe'se et son cur. lisabeth s'attendrit et ,.rpurrd quelques larmes. cathe. rine I'imite. Itier'e et chouvalofsorrt oJt*"rs. pour mcil,re fin la scne, I'irnpratrice s'avise <Ie s'apercevoir qu,il est tard. Effectirement, il est trois heures du matin. catrrerine se retire; m.is a'a't r1u'elie ait pu se mettre au lit, alexandre clrouva" Iof vien[, de la part de I'impratrice, ra prier rle se r.assurer et lui annonce' une nouvelle et prochairie entrevue avec sa Mujcst. Quelques jours apr.s, c'est re vice-cha'cerier en per_ sonne qui lui est dprch par lisabeth po* lui demarrd"" du ne plus songer retourner en Allemagne. E'fin, Ie gB .rai I758 (l), les de'x femrnes se rencontrent de nou'eau et se sparent e'chantdes en apparence I'une de I'autre. catherine ple*re encore, rnais ce sont des Iarmes de joie qui coule't cle ses yeuK (( u souvenir de toutes les bont$ que I'impratrico n lui a tdntoignes )' . Sa victoire est complte, ,t*irin.. Le procs de Bestoujef traine encore pencrant prs cl,une anne; rnais il est vident que le ressort principal de I'i'trigue
(1) La prernire entrevue a eu lieu le l,SlLhavril Ir5g. La clate esr clonuepar une dpche de I'envoy^a.nfilair Keirrr (Rrunr:l,_,II: i," fair mme es. rap9t1. porr dans plusieuru dop:h----du-*a"qois ae t'iropitar q.li l,rude, ri exacte d'ailleurs, gue FI. vandar a f"it" d" r" "", chapp (n aucune erpri. "oir*rd;;". cation n'eut Iieu entre les deux femme*, aucuue pror*ese ne fut change... r I Ylriru, Iouis X l, et liabcth d,e liussi", p. a'ta.)

entendu I'clat de sa'oix, et, elle aussi, elle a eu peur. Elle ess'ye encore d'intimider Ia jeune femme. EIIe lui rlemande d'avouer les relations coup*hi** qu'eile a eues avec

a rencontrd une fois de plus Ie regard de catherine, elle

3estoujel

L JESNE COUR.

r35

rlirige contre I'ex-chancelier est dsormais hors d'usage' En octobre l?58, le marquis de l'Flpital en arrive crainclre un retour en grce clu redoutable adversaire' Le mois d'avril sui' vant, iisabeth se ddcide terrniner I'af{uire Par une cote nral taille. Un manif'este dnonce au public l'iniquit du ministre perfide n qui par I'aveugle anrbition de se rendre inrportant a ,. cherch inspirer I'irnpratrice de la mfiance sur le a contpte de son bien-aim neYeu et hritier le grand-duc et a sa chre nice la grande-duchesse... ') Pourtant ce grand et seul coupable , u dont les intrigues n'ont pas russi u , chappe la peine capitale a ![ue ses crimes portent et prononcent d'eux-mrles r . Ses h,iens ne sont mme pas confisqus. Il est simplement exil dans sa terre de Goretovo. Les autres coaccuss (le feld-marchal Apraksyne tant mort au cours du procs d'une attaque d'apoplexie) bnficient d'une indulgence
gale.

t, Lacrairte qui domine dans tous les esprits de cette nation u sujette au despotisme , , crit cette poque le marquis de I'Hpital, s donna la grande-duchesse pour appui tous les n grands seigneurs et les dames les plus intimes de I'impu ratrice qui cabalaient efi sa faveur. Le favori, chambellan n Schwalof, se mit la tte de ce Parti avec son cousin, Pierre o Schwatof. Il n'y eut que Ie comte Woronzof et M. lsoufiof rr qui restrent fidles leur souveraine. Tout le reste, intir mid, lche et perfrde, en couYrant leur conduite du resPect r qu'ils doivent madame la grande-duchesse ' se prtrent s s$ dsirs et I'informrent de tout ce qu'ils dcouvrirent cles s sentiments et des dispositions de Sa h'Iajest Impdriale. u Quant Pierre, aprs s'tre aventur comme nous savonst il fut prompt baisser pavillon. Au mois de juin 1758, Cathe' rine en yenait exiger imprieusement cle lui le renvoi de son favori Brockdorf, qui, quelques rnois auparavilnt, ailait droite et gauche, rptant qu'il fitlait n craser la vipre n . La u vipre n , c'tait Catherine. la fin de I'anne suivante r ce n'tait plus la grande-duchesse, c'tait son ruari rlui demarrdait revenir en llernasne :

{36

LA GRANDE,DUCIIESSE.

.. a[. le grand-duc u, mandait Ie marquis de I'I{pitalr tr n t indispos depuis quelgues jours. J'ai appris q''il avait r, mme fait dema'der I'impratrice, par [{. Ie gran,l chauru bellan, qu'il a fait, venir chez I'i exprs, pour Ie prier d'engarr ser sa l'Iajest lrnpriale lui donner Ia permission r]e se c reti'er dans Ie Holstein. cette dmarche indiscrte n'est u l*gardde de Sa n{ajest Impriale que comme partant rJ'rrn .. cel'veau nralade, et ce moulrement d'humeur vient de ce que ,,. (r I'impratrice a pris des musiciens et des chanteurs que re * prince a ses g.qses. fadame lu grande-duchesso parut r mardi dernier Ia cour; I'impratrice Ia reut trs bien , et u Iui fit plus d'accueil qo' I'ordinair. r Quelle que ft Ia lgret de pierre, il est probable gue sa urauvaise humeur avait une cause plus srieuse. II resta ndanmoins en Russie pour y remplir sa lugubre destine, et en ce rnoment cette destine dtait crite dj. pierre, s'il aYait td pus clairvol'ant, aurait pu la lire aussi dans les yeux de tatherine.

CFIAPITRE

II

LA LUT'I'E POUN LE TRNB.


I,
liensqrri changements clans I'entourage de atherine, - Itupture rles derniers la 11e princcsse.-tle Sjour alleuranrle. patrie et Ia la rattacheut sa faurille nortvellce Zerlrst Paris et mort de cette plincesse. - Nouvelles Iiaisons et I)ar:]r liof' La princesse, Orlof Grgoire tieitlt. ' anglais I'anrbassadeur arnours I lui succd'Iilisabeth' rgne panine. tlu Qui Les derrriels rlroruents

II.-]Iolt de I'irnpralrice. dera? Pierre ses dernires rlispositio"r.

Conjcctures contradictoires au sujet de nronte paisibleurer-rt sur le 1ri'11s. de Ch"ng"or.nt brusque dans la politique extrieure' - vancs faites au roi p.o*#. L'*,rrp.eur anno;ce $o; intention de se sparer de ses allis. chancelier Yorontsof' Scne faile au lru-ro., de Breteuil un soupet chez, le i"1"* iruprial. - .{ L'Espague pe*Ira. ', - Colre du duc de thoiseul. S;gi.*ru."e la paix "r*c la Pi.rsse. F Rftirmes intrieuree. - Leur significatiJ'.- Leu'porre. - fl,s11111'ent Pierre lll prpare sa perte. - Flco'te.tePierre insulte sa femtrie en Eraspration de Catherine. ment de l'"rrrie. - arrter. III- Le conrplot j faire de Ia * Il rnenace .t Dourel ' prrblic. Les Ses invraisemblances' Le rcit de Rultire. ivolutionnaire. f,'61111aSes confirlencea Diderot' Iilnrcit'es de la princesse Dachkof. Instiffirance de donrres historiques certaines' * Probabilit's' dictions. Dacltliof. la pritrcesse Tentatives hasardes et nral cornLines clcs Olluf et de Unt'ernBJe du baron de Breteuil.-Une ( eD)Plette ' tle 0,000 roulilss' pslssnne va ce de qui doute se ne villetLuig. plaanr tle l,a chtilrrlie. - Etle attend lca vneursu15' $srr Imsolution de Catheline. ".rir,*r. rle est un rlc d'attituile. III

I
prs le tlpart de lvilliams et de Poniatowski, aprs la chute de Bestoujef, Catherine se trouva sparde de tous ceux alrec Iesquels les hasards de sa dcstine I'avaient le pius rap' proche d.epuis son arrive en Russie. Zahar Tchernichof ne qrtittoit plus I'arme. Serge Saltyltof rsidnit Hambours dlns une sorte d'exil. En avlil 1759, elle Perdit sa fiile. L'anne suivante, sa mre mourut Paris. On peut dire que cette der*

Its8

LA

GRNDE.DUCIIESSE.

nire mort arriva temps. La princesse de zerbst menait depuis deux ans Paris une vie q'i ne faisait pas trop honnerr sa fille et qui lui causait de graves ernbanas. Sur les borcls de Ia

seine, et mme ailleurs, on coillmerrcait parler de Ia comtesse d'oldenbourg d'une faon peu difia*te. c'est sous ce nom d'emprunt que Ia princesse tait venue en France en com,
pagnie d'un gentilhomme franais, t. de pouilly, dont elle avait fait Ia connaissance Hambourg chez son parent, I\,I. de Champeaux, rsident du roi dans cette ville, et avec lequel elle avait voyag en Allemaffne et en Hollande, sns ngliger sans doute le pays du Tendre. A Paris on se spara : l\[. de pouilly alla retrouver des parents la campsne. La comtesse d'oldenl:ourg se consola en dcrivant peu prs tous les jours ce compaffnon de quelques mois. Elle chercha aussi d'autres consolations. Ses lettres, dont une partie a t publie rcemment, sont vraiment charmantes. Leur diteur, NI. Bilbassof, croit que Catherine s'en est inspire beaucoup plus que de madame de Sr'ign. Il se peut qu'il ait raison. u souvenez-vous que je vous crivis hier. celle-ci, c'est par u provision pour demain ou aprs-demuin. Ainsi, insensible* ment yous aurez vos volontds, et vous yerrez qu'il se trou. { vera au bout du compte que je vous crirai quelquefois tous u les jours... I{ier, reprdsentation premire du nouyel opdra : r LesJ:tes d'Euterye. Je {us en grancle loge, celle du roiT avec e madame de Lorr.endahl. Que de regards ! euels regarcls ! u Quelle curiosit! on {'ut indulgento je ne fus pas siffle. n hfadame la duc]resse d'orlians apParut en grandissirle d pilnier-grande loge (srcP). son air n'est point d'esprit. Elle n avait t malade Ia veille mourir. L'opra est horrible : u il n'a pas le sens commun, il n'y err eut jamais de tel. Je c rr'en aime que la arnaud, Gelin, Ia Yestin et la Lyonais. u Youlez-rrous les paroles? Je yous les enverrai. u teci est du I aot t 758, et c'est rien Ia manire de catherine dans ses pancartes adresses plus tard Grimm. yoici encore, dans le mme style, une description de Choisyr clui est curieuse :

L LTJTTE T'OUII LE TIlONE.

1A9

n Quel charmant rien pour Ie roi de France ! l\[ais qu'il est u joi ! Quel got ! Enfin quelle belle nre annonce la douceur, Ia u srnit de ce lieu et de tout ce palais ! Le cul du monarque ,, l'y a paru lleint. Louis XIV avait dor, surcharg, entass. o Ceci est ldgant, lron, point d'ostentation. C'est un riche a particulier. Tout y vit. Tout est modr. C'est un sjour
enchantd crd par les Grces, la bont y prside, la vanitd y o a pli sous I'humanit. Enfin c'est Louis XY. o Quant au fond de cette corresFondance, il rappelle dgalement celui du commerce pistolaire de Catherine ver son * souffi'e-douleur, . C'est le mme mlange bizarre de sujets htr'ogncs. La corntesse d'Oldenboursy raconte son ami I'histoire de Russie, ple-mle avec celle de ses propres dboires. Ceux-ci sont corrsiddrables. L'incognito, {u'elle a adopt, ne I'empche p.s de vouloir tenir un tat de maison princier-, Elle a un marchal de cour qui s'appelle le rnarquis de Saint-Simon, un cuyer qui est le marquis de Folin, u chambellarr, des tlemoiselles d'honneur, et le reste. Elle choisit pour y habiter un masnifique htel, celui de Chaulnes. Il Iui faut une loge I'Opira. Tout cela cote beaucoup d"'urgent. Or les revenus du duchd de Zerbst ont t confisquds par Frdric. B.este la Russie, sur laquelle, en effet, la princesse ne tarde pas tirer des Iettres de change, dont Catherine doit entreprendre d'encaisser le rnontant. Elles reviennent Paris, protestes. lisabeth ne veut pas en entendre parler. Elle ne daigne mme pas rpondre
aux lettres plordes de sa cousiue. Cathcrine rpond aux lettreso rnais n'a gure le moyen de rpondre aux demancles cl'argent.

La princesse aussi h se plaindre de perscutions, sur lesquelles elle ne s'etplique pas clairernent dans ses lettres
tt't. de Pouilly, rnais qui latourmentent, dit-elle, jusqu'au point de dranger sa sant. Elle assure que n le diable n'y perd rien, et que les hommes y flagnent n. II faut I'en croire sur parole. la fin de l?59, elle est terriblement endette. tatherine lui envoie, pour tout secours, quelgues liures de iltd et de rltubarbe. Elle ne rcoit plus ces pr.cents. Elle rneurt le l6 rnai IT00. On met sous scclls $a con'rsliondance. t'est encore u&

LIt

GR,TNDE-DUCTIESSE.

Sros souci pour Catherine : elle a peur pour Ia rputation de sa mre; eile a eu lieu de craindre aussi I'effet que certaines de ses Iettres elle pourraierit produire, si, reyenant en Russie, elles tombaient en d'autres rnilins +1ue les siennes. IJne intervention cour'[oise du duc de thoiseul ar.range les choses au urieur. Les papiers cle Ia princesse sont soumis h un examen discret, et les billets galants ou autres documents compromettants qu'on y trouve sont.Iir.rs aux flammes. Les dettes laisses Jrnr la cldfunte donnent plus d'embarras. [Jn instant Catirerine court le risque de voir venclre aux enchres les rneubles et les bijoux de la princesse qlre ses cranciers ont saisis. Pourtant,, aprs s'[re un peu fait tirer I'oreille, Illisabeth consent pnyer Ies 4 ou 50,000 {rancs que le sjour l'}rtel de thaulnes, Ia loge i'opra et les autres plaisirs parisiens de la comtesse d' ldenbours avaienI en6lotrtis. Ainsi se brisaient les derniers liens qui rattar:haient encore Ia fille de la plincesse de Zerbst son pays d'ori,gine. l\Iais en Iiussie elle n'avait pius craindre I'isolernent. \villiams dtait remplac par l{eith. Celui-ci s'appliqua, il est vrai, de prf-

renre, rechercher la faveur du grand-duc. +lu contraire de son prdcesseur, il jugeait Pierre trs suffisant pour le rle qu'il entendait lui faile jouer : un sirnple r.le de rappor.teur et d'espion. Pierre s'y montra parfait effectivement. Son esprit pervers lui faisait trouver un malin plaisir dans cette basse besogne. Bientt les services gu'il rendait ainsi I'Angleterre et Ia Prusse, et auxquels Frdric consacre un souvenir reconnaissant dans son fli'srotre de la guerre de Sept ans, furent rle notorit publique Pter-sbour$. Cela n'enrpcha pas d'ailleurs Iieith de soigner aussi, accessoirernent, la grancle-duchesse et de lui prter tle I'argent, comme avait fait \\rilliarns. L)oniatorvski, t\ son tour, fut remplac. u printemps de 175[} ar.ivait Saint-Pter.sbourg le comte Schwerin, aide de calp du roi de Prusse, fait prisonnier h la bataille de Zorndorf (25 aot I f 58). On le traita comme un tranger de distinction qui scrait venu visiter la capitale. Pour Ia forme seu. lement, on laissait auprs de lui deux officicrs chargds de la

L LUTTB

POIJIT

LE

TRO]I'I'E.

t l*t

garde de sa pcrsonne. L'un de ces officiers s'tait Cistingu particulirement Zorndorf. Il avait reu trois Jrlessures sans quitter son poste. Il possdait le courage fataliste des hommes d'Orient. Il crovait h sa destine. II avait raison : c'tait Grgoire Orlof. Ils taicnt cinq frres clans les rdgiments tle garde. Grand conlme son lrre Alexis, dou d'une force hercrrlenne comlne lrri, Grgoire Orlof I'ernportait sur tous par Ia beaut de son visage au profil rgulier et doux. II dtait plus beau que Poniatorvski, plus beau mme gue Serge Saltyhof : un colosse avec une adorahle tte d'ar]ge sur les paules. Il n'avait qtre cela d'anglique, d'ailleurs. Feu intelligent et d'instnrction nulle, menant Ia vie commune de ses compatnons cl'armes, mais la menanL outrance? Fassant son ternps jouer, boire et courtiser ll brune et la l:londe; prompt chercher une querelle et nssorniller qui lui tenait tte; toujours prt pyer de sa personrle cltaut d'autre monnaie; toujours disposd mettre s fortune au jeu sur un coup de cld, d'autant qu'il n'avait rien perclre; ayant I'air d'tre entre deux vins mme quand il se trouvait par hasard jeun; insatiablement avide de tous les plaisirs, perdument dispos ccurir toutes les aventures, ayant fait de la foiie son tat habituel, tel tait celui qui allait entrer clans Ia vie de Ia futrrre irnpratr.ice, et, associant encore la politique et I'amour, tenir pendant longtemps la seconde, sinon Ia premire place dans son esprit et dans son cur. La premire dtait pour I'ambition. Il n'v avait assurment pas, dans les traits qlre nus soulignons, de gtroi faire un hros de romanl mais il n'yavait pas de quoi effaroucher Catherine. EIle aussi aima toute sa yie les aventures et consdquemment ne dtesta pa$ les aventuriers. La u trnrit effrne n qu'elle s'tait dcouverte rrn jour en parlant au mar'quis de I'Ilpitnl, s'alliait bien celle de Grgoire Orlof. Plus que Ia beaut et mieux que I'esprit, il possdait un charme qoi fut pendant longtemps aux 1'eux de Catirerine le plus puissant peut-tre de tous, qni exercait sur elle une espce de fascination, qui Ia sduisil un jour chez Patiornliine e[ I'attacha pendant, des annes la personne disgracieuse de

lrz

LA

GR,T N I} E-N UC II ESSE.

senres, viveur grancres guirres. Ir recommena ptersbourg. En l TG. il recut le poste envid d'a]rl1 d. *n*p du g'ror g'.a,r,r maitre de I'artiilerie. La place tait o""rpd par Ie comte p.-I. cho*valof, cousin gerroin du tout-puissant favori d,risabetrr. cela mit o'lof en dvi'ence. cho,rrrnrof avait une matresse, ra princesse Fllne Kourakine, dont la beaut Iuisait l,admiration de Saint-Ptersbourg. orlof devint le rival cle son nolrveau chef, et I'emporta. tela attira sur lui tous res regarcrsr com] pris ceux de carherine. r{ais il faiilir payer .lu, Jo* tri#p.. chouvalof n'tait pas d'humeur pardonner une sembrabre injure. La confiance qu'or.lof avait arrs sa bonne toile ne Ie trahit pas cette fois encore : chouvarof mourul, avant d,avoir eu le temps de se venger, et catherine continua s,intresser ux ayentures de ce je*ne hornme qui risquait sa tte en faisant tourner pour rui ceile d'une belre prin*ur*u. Le hasnrd fit qu'il habita une maison situe en face du parais rl,hiver. cela aicla aussi un rapprocrrement qui ne ,r*uoit pas rarcrer. tet ofcier prein d'audace et e sdcructior, ,oit aussi, devait tre un homme infruent dans le milieu au sein duquer ir vivait. Et ce milieu avait, devait avoir, une importance capitare pour une g:rande-duchesse cre Russie, qui s'tait dtermi'e n suivre unevoreindpendante . Dans ses lrImo'es, catherine revient 'r plusieurs reprises sur ra proccupation qu'eile prtencr av'ir eue de bonne heure, et grde constamment, cre se corcirier la faveur d'un lment qlr'eile a reconnu devoir tre le vri_ table et se*l appui de sa fortune en Russie. cet rnrent, eile I'appelle : Ie o pubric D russe. Ete s'inquite a tout propos de qne s n puhlic n dira ou pensera d'eil. EIre songe re bien :e dispr:ser pour ses intdrts. Eile voudrait faire en sorte qu,il s'habitut compter sur eile en cas cre besoi', Ilour gu,elle puis-oe de son ct cornpter sur lui. c'est une [iro' tie parler qui pouil'ait inspirer des doutes sur I'authenticit clu clocurnent ou nous Ia t.ouvons consigne. A l'pogue o catherine est
cle

et louche : il avait, re diahre au corps. I{nigsbu.si.o' tint garnison, conserva rongtemp, t*o,rvenir de son sjour et de 1u, p.ooesses, tans tous Ies

tJe ryclope borgne

L LUTTE POUR LE

TRONE.

rt3

tensde nous avoir transmis ces confidences, elle ne faisait pas

seulement bon marchd de cet lment qu'elle aurait pris si haut trente ans auparavan[; elle avait eu encore le temps de s'apercevoir qu'il n'existait pas en Russie, du moins dans cette acception et avec un rle ainsi dni. Un n public u de cette sorte, c'est--dire une collectivit sociale, doue d'intelligence et de volont, susceptible de penser et d'agir en commun, o I'aurait-elle trouve dans la Russie d'alors? Rien de pareil ne s'offrait savue. En haut, un Sroupe de fonctionnaires et de courtisans, hirarchiquement asservis tous les degrs du tchine et tous les chelons de la bassesse humaine, qu'un regard faisait trembler, ![u'un signe faisait rentrer dans Ie nant I en bas : le peuple, c'est--dire une quantit de forces musculaires disponibles pour Ia corve, Ies mes ne comptant que pour le calcul des units dans le dnombrement des inventaires; au milieu : rien, sinon Ie clergd, force considrable, mais peu accessible, peu maniable, capable d'agir plutt de haut en bas que de bas en haut, nullement utilisahle pour un but politique atteindre. te n'tait pas tout cela qui avait sou[enu lisabeth et I'avait place sur le trne. Quelque chose cependant I'y avait fait asseoir. Il y avait quelque chose, de fort et d'agissant I'occasion, en dehors de toutes ces nonvaleurs : il y avait l'arme. Catberine aima Grgoire Orlof pour sa beaut, pour son courase, pour sa taille de gantr pour son audace et pour sa folie. Elle I'aima aussi pour les quatre rgiments de la garde que lui et ses frres paraissaient tenir dans leurs rnains aux muscles d'acier, Lui, de son ct, ne s'attarda pas longtemps aux pieds de la princesse l{ourahine. II n'tait pas homme ne pas lever les yeux plus haut, alors surtout qu'il rencontrait des sourires encourageants. Il n'tait pas homme non plus {hire mystre de ses nouvelles amours. Il avait affich Ia prin* cese, sns se soucierde ce qu'en dirait Ie grandmatre d'artillerie; il afficha la grande*duchesse vec Ia mme dsinvolture. Pierre ue ditrien : il tait trop occup ailleutt; litabeth ne dit ri"n ; elle se morrait. Catherine laissa faire: il ne lui dplai-

l4't{

LA

GRANDE-DUTTIESSE.

sait pas que dans telle ou telle casernc, la veiltre, on associt son nom celui du bel Orlof, clont les officiers raffolaiept et pour lequel les honrmes se .seraient jet.s au feu. plus tard, en ao[ l79, elle dcrivit dr Poniatorski : a osten se souvient d'avoir vu or]of me suivre partout et o firire mille folies; sa passin pour moi tait pr.rblique. " Elie *oulut bien tre suivie. r\prs Poniato*-ski, ce soudard violcnt et tapageur drit snns doute lui paratre d'une saeur ufl peu flrossire. hlais elle ne s'tait pas russifie pour rien. Le got, Ie ]:csoin mrne cle tels contrnstes tait dans Ie ternprament de ce peuple n d'hier une civilisation htive, q,ri devenait son peuple elle, dont elle arrivait peu peu s'assi. miler et ir faire sien le naturel tout entier, jusqu'aux plus intimes replis. Aprs quelques mois passs dans les raffinements les plus savants clu lu:ie le plus esquis, Patiomliine se jetait dnns une ilriiltn eL faisait trois mille kilomtres d'une traite, en rniln,.5earlt des oignons crus. tatherine ne vo)'atea ps en ki(;irka, mais el]e alln volontiers, en arnour, d'un extrme I'autre. prs Patioruliine, qui tait un sauvage, elle trouva du charme [[amonof que le prince de Ligne lui-mme estimait de bonne compasnie. La passion fruste et brutale du lieutenant russe la reirsa en l7G2 des hommages quintessencis et mivres du dililonrate polonais. voltaire, IT[ontesquieu et Ia socit parisienne n'y perdirent d'ailleurs rien. c'e.qt la mme poque qu'elle se lia avec la si clbre plus tard et si encoml:rante princesse Dachkof. Des trois filles du comte Boman Vorontsof, frre du vice,chancelier, celle-ci tait la cadette. f.,,'ane, l\Iarie, avai[ pousd le comte Boutourline. La seconde, lisabeth, songenit parfois h dpouser le grancl-tluc. C'tait la favorite. L'impratrice Iui avait donn par ircnie le nom de madame de Irompadour, et tout le monde I'appelait ainsi la cour. La troisime, Cntherine, avait quinze ans quand, en 1758, Ia grande-duches-ce Ia rencontra dans la maison du comte }tichel Vorontsof, son oncle, Elle ne savait pas un rnot de russe, ne parlait que le francais et avait Iu tous les livres crits dans cette langue qu'elle avait

L LUTTE POUR LE TRONE.

lt*t

pu se procurer Ptersbourg. Elle plut dnormment Catirerine. tant devenue, bientt aprs, la femme du prince Daclrko{r, elle le suivit ['[oscou, et catherine la perdit de vue pendnnt deux ans. Bn lT6l, elle revint ptersbours et passa l't de cette anne dans une darca appartenant son oncle Yorontsof et situe mi-chemln entre peterhof, o sjournait I'impdratrice, et oranienbaum,la rsidence habituelle du grandduc et de la grande-duchesse pendant Ia chaude saison. Too, les dirnanches, catherine se rendait peterhofr poury voir son fils, dont lisabeth ne se dessaisissait point. En revenant, elle s'arrtait b,la datclra Yorontsof, emmenait sa jeune amie et Ia gardait auprs d'elle le reste de Ia journe. on parlait philosophie, histoire et littrature. On agitait les problmes scientifiques et sociaux Ies plus graves. peut-tre abordait-on parfiris des sujets plus gais; mais entre ces deux jeunes fernmes, dont I'une avait peine trente ans et I'autre ps encore vingt, Ia gaie{, fuI un rare compasnon. La grancle-duchesse ouait ce moment de trop sraves proccupations, et la princesse Dachko fut toute sa vie un esprit nrorose. plus tard, sa socit parut moins plaisante Catherine et finit mme par lui devenir tout fait odieuse. Mais prsent la future smiramis tait bien aise cle trouver qui parler de toutes les choses auxquelles le bel orlof n'entendait rien. Il lui agrait encore de rencontrer dans un cerveau indigne, dans une intelligence russe, le r.eflet, si ple qu'il firt, cle cette culture occidentale, tlont elle songeait vaguement devenir Ie foyer an sein de l'immense et barbare empire. tette petite personne de clix-sept ans: cfui, elle aussi, avait lu Yoltaire, tait un sujet prcieux, une pr:ernire conqute dans l'uvre de propagande accomplir. Et puis, c't*it u'e rr'nde darne russe, tenant par sa ,raiur*.,ce ,i p*a son rnariage deux familles influentes. cela encore avait son prix. Enfin? sous le vernis d'une instruction pareille Ia sien'e, sernblablement htrogne et incomplte, sous le bric--brac d'ides et de connaissances rar'asses et l au hasard des lectures rairides, Catherine dcouvrait chez son amie une me ardente, for:sueuse, pr'te se livrer au hasard. Le ddmon de
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GNNDE-DUCHESSE,

Ia olier qui secouait le grancl corps athltique du nouvel amant

de son choix, habitait aussi ce frle corPs d'enfant. Elles mf* chrent [a main dans la main jusqu'au jour qui dcicla du sort' de I'une cl'elles. l{i I'acquisition d'Orlof rri celle de cette nouvelle amie ne corrpensaient pourtant la perte de Bestoujef. L'hornlne d'tat ,o,opu aux affaires, I'homme d'exprience et de sage conseil rdciurnait galement un remplaant. Il en eut un : ce fut Panine.

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Paniue tait un lve politique de I'ex-chnncelier. Dir ans aupirravant, Bestoujef avait pens lui pour occuper auprs rl'Elisabethla place de farori. Panine tait alors un beau jeune homnre cle vingt-neuf ans, et la tsarine le r.egalda pendant qrrelque temps d'un ceil point indiffrent. Les chouvalof, qui consi,lraient la place tlont il s'agit comme une sorte de patrimoine, et qui s'alliaienI aur Yorontsof contre la suprmatie de tsestoujef, i'e*portrent alors. Au dire d'un tmoin, qui fut mme d'tre bien renseign (Poniatorn'ski, dans ses Xlmo#es), panine aurit fait preuve d'une insigne maladresse : il se serait endormi Ia porte de la salle de bain <Ie I'impdratrice, au lieu d'y faire son entre un mornent propice' Il fut envoy Copenhague r puis Stocliholrn , o il joua un rle assez important, travaillant conrlrattre I'infiuence franaise' Le churrge*ent de systnre, qui rangea la Russie et la France cte ncessita en 1760 son rappel. ,ti cte dans l* **e "n*p, sabeth songe lui pour le poste de gouverneur du grand-duc Paul, devenu vacant par la retraite de llehtieef- Les chouvalof ne s'opposrent plus ce choix. prs rllexandre Chouvalof, apr* Pierre chouvalof, son f're, c'tait rnaintenant Ivan Chouvalof, un cousinr {ui tenait I'autre poste, le seul clui importt.g de trente ans, il ne craignait pas la concurrence
de Panine, qui avait vieilli' Dou d'un esprit ft'oiil, rnthodlque' ayec une nonchalance de caractre qui s'ag8rava plus tard, Panine tait fait pour servir de contrepoicls dans cette runion de tempraments foufbrlait le centre. Ses ides politiques flueux, dont tatherine I* onpprochuientnaturellernent de la grande-duchesse, par cela

LA LUTTE POUR LE

TRONE.

Utf

blait de irlus en plus prochain et qui, jusq*' I'autre **t.*it de I'Europe, cornmencait prdoccuper tous les esprits? lisaLreth se mourait, et sa mort ne serait pas ptershourg seulement le signal cl'un bouleversement politique d'une importance

duc, Il demeurait utrichien comme Bestoujef L'hi*re.r biza*e de Pierre I'effrayait aussi, d'autant qu'il eut bientt en souffrir personnellement. On causa. or, de c1.,roi pouvait-on causer, sinon, avant toutes choses, de l'vdnement qui sem-

mme qu'elles l'loignaient des tendances prussieniles du grand.-

incalculable. Tous les intrts actuellement en jeu dans Ia lulte engageentre les grandes puissances du continent dpendaient de cette ventualit prochaine. prs la prise ,le colberg (dcembre 176 t ) , quelques mois cte plus accorrls I'action combine des troupes russes et autrichiennes, c'tait Ia perte de Frdric, certaine, rnvitable. Le vaincu de GrossJaegerntlorf et de I(nersclorf ne se faisait pas rllusion cet garcl. Iais on pouvait prvoir galement que I'avnement de Pierre III serait la fi. de cette campasne commune contre le roi de Prusse. Panine envisagea Ie problme, et se mont.a dispos le rdsouclre sinon tout fait dans le sens des ambitions secrtes de tatherine,, du moins de fao' mnager ses rntrts contre des combinaisons hostiles sourdernent a6ites autour du lit cle Ia tsarine moribonde. D'aprs un tdmoignage cl'apparence srieuse, les vorontsof *'auraient pas song moins q,_,;a ,rlomer le divorce de tatherine avec pierre et Ia proclamation de Ia nirissance illdgitime du petit paur. aprs q"oi I'hdritier d'lisabeth aurait dpous la freiline vorontsof. Heureusement pour tathe'ine, cette facon trop ambitieuse cl'arranger les *hor** dverlla Ies susceptibilits rivales des thouvalof, qui, prenant le contre-piecl du projet, ailrent aussitt jusqu' miiter le renvoi de Pierre en llemagne et I'exaltatiorr immcliate I'ernpire du petit Paul avec tatherine comme rgente. Entre ces cleux can.'ps opposs, panine acloptait un moyen te'me, se plononcant pour I'oldre rdgulier des choses, sauf assurer tatherine et lui-mnre, par sorl canal, une influe*ce salutairr

t,?8

GRANDE-DUTHESSE.

sur Ie Souyelnement futur du neveu d'lisabeth (l). Catherine coutait et ne disait rien. Elle avait ses ides elle. Elle causait aussi avec les Orlof.

II
lisabeth mourut le 5 janvier l lGz, sans avoir rien chang aur clispositions qui appelaient trrierre lui succder. Avait-elle song les rnodifier dans un sens ou dans I'autre? La chose est
obscure.

u Le vu et I'opinio' gnrale )r? crivait le l-raron de Bleteuil en octobre 1760, ((st qu'elle tubiira sur le l,rne Ie n petit grand-duc qu'elle palat aimer passionnment. Un mois apr's, il racontait ce qui suit : u Le grancl-duc tant all pnsser vingt-quatre heures la (( campasne lrour une partie de chasse, ce mme jour I'impr, ratrice a demand tout d'un coup qu'on lui reprsentt sur K sonthdtre unepice ru$se, et, contre I'usage, n'a pas voulu a qu'on y iDvitt les ministres transers et autres personnes u de sa cour, qui s'y trouvent ordinairement; de sorte qu'elle u s'est rendue ce spectacle avec le petit nombre des gens de (( sorl service. Le jeune duc I'accornpagnait, et la grandeu duchesseo ayant t seule invite, s'y est rendue de son ct. a Le spectacle peine commecd, I'irnpra[rice se plaignit du r, petit nombre de spectateurs, et, afiu de remplir Ia saile, elle n ordonna qu'on ouvrit les portes toute sa garde. La salle r{ se renplit promptement de solclats. lors, suivant tous Ies rr rapports , I'irnpratrice prit Ie jeune grand - cluc sur ses c snoux, le caressa extrnrement, et, adressant Ia parole r quelques-uns de ces vieux grenadiers, qui elle doit toute
D

(rtfimoires

(1) \'oy. au dpt dcs Affaires trangres un Muroire curieux sous ce ritre l l-T:t"t, sur ce qui s'esL pass lru urorrretrl de la ur,olt de I'irnpr'atrice lisabeth. r

et

Docurttetrts,

vol. IX.)

LA LUTTE POUR LE

TNONE.

Lhg

n sa ffrandeur, elle leur prsenta pour ainsi clire I enFant, leur a parla des qualits naissantes de son cur, de srl-* grces, et * se plut recevoir Ieurs compliments militaires. ces agacea ries ont dur pl'esque tout le spectacle, etlagrande-duchesse ( en a eu toujours I'air trs -qatisfait, , S'il fa't en croire le tmoignafie que nous ayons irrvoqu plus haut, llanine, tout en faisant mine de s'entendre avec les Chouvalof , les auraitjous au dernier rnornent: un moine introduit par lui auprs de la tsarine aurait engag celle-ci r'efaire sa paix avec Pierre. Le plus probable est qu'lisabcl]r ne put se ddcider ou ne sut pas le faire temps. Iille avait fini par dtester son neyeu, mais elle aimait encore plus son repos. Sa mort, escornpte dans tous les calculs depuis plusieurs annes dej, laisait admettre aussi I'hypothse d'une rvolution qui supplerait sa volont hsitante et amollie par la dbauche. Le baron de Breteuil crivait encore ce plopos; n Quand j'esamine la haine de ]a nation pour le glandc duc, Ies carts de ce prince, je surs tent rle voir la rdvolua tion la plus entire ( la mort de I'impratlice) I mais quand n je fais attention la tournure pusillanime et basse des gens a porte de lever Ie masque, jevoisla crainte et I'obissance u servile prendre le dessus avec la mme tranquillit qu'au .. fiIoment de I'usurpation de I'impdratlice. n c'est ce qui arriva. s'il faut en croire williarns, ta[herine aurait arrt cinq annes plus tt le rle qu'elle jouerait auprs du lit de mort d'lisabeth : u J'irai tout droit, aurait-elle dit, la chambre de mon fils ; a si j'y rencontre lexis Razoumofski, je le Iaisserai auprs n de mon petit Paul, sinon je prendrai celui-ci dans rna " chambre. Au mme instant j'enverrai un homme de conu fiance avertir cinq hornmes de la garde, dont chacunm'am{( nera cinquante soldats, etje ferai appeler tsestouje f, praxine r, et Lieven. Xloi-mrne j'entrerai dans la chambr.e de la moua rtr o je recevrai le serment du capitnine de Ia garde, r et je prenrlrai celui-ci avec nroi. si je remarque la moindre

o hsitation, je rnettrai la main surles thouvalof.

Elle ajou-

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LA

ltir*

E-D UC H ESSE.

tait qu'elle avait eu dj une entrevue avec I'hetman Cyrille Ttazoumofski,'que celui-ci rponrlait de son rgintent, qu'il garantissait tle lui amener le snateur Boutoulline, Troulletzko'i et ntrne le vice-chancelier Yorontsof. Elle osait rntne crire Williarns : u Le tsar lvan le Terrible se Jrroposait de u fuir en Angletert'e; moi, je n'irai pas chercher un rcfuge .( uprs de votre roi, car jesuis rsolue ir ldgneroupr'ir. o l\fais faut-il en croit'e 'ltr'illiams ? Tout autre fut, selon I'al,rb
Chappe d'Auteloche, Ia scne dans laquelle Ia nouvelle impra* trice parut en r'alit au moment suprrne. I-.,'historien franais nou$ I'a montre se jetant aux pieds de son dpoux et lui exprimant le dsir de Ie seryir ,. comme la prernire esclave de son a empire u . PIus [ard, Catherine s'est ntotrt,re fort offensde de ce rcit, s'inscrivant en faux contre son tmoignage alrec une vhrnence toute particulir'e. On nous excusera de ne Pas nous

Prononcer.

Quoi qu'il en ait t, Pierre prit tout fait paisiblement possession de son empire. Son rgne ne tarda d'ailleurs pas tenir tout ce qu'il promettait Au dehors, Frdric respira, et put bon droit s'estimer saur, par la nrort d'lisabeth. Darrs la nuit mme qui suivit son avnemeut, Picl're envoYa des courriers aux diffrents corps de son arme avec ordre de suspendre les hostilits. I-,es troupes qui occupaient la Prusse orientale devaient arrter leur marche. Celles qui opraient de concent avec les Autrichiens devaient s'en sparer. Les unes et le.c autres s'empresseraient de conclule un arrnistice si la proposition Ieur en tait faite par les gnraux prussiens' En mme temps I'empereur dpchait Frdr'ic lui-mrne le chambellan Goudovitch ayec une lettre de sa main destine lui faire part de ses intentions amicales. Puis, rsolutions et dmonstrations publiques annonaut un changement radical de tendances et de sympathies se succdrent rapidement. Jusqu'aur comdiens franais de la cour qu'on renvo;'ait sans se soucier autrernent de leur sort ! Enfin, une dclaration remise en fvrier aux reprsentants de la France, de L'lispagne et de I'Autriche les difia sur ce qu'ils avaient attendre du nouYeau r6inre I

L LUTTE POUR I,E

TROI\iE.

r5L

Pierre tournait sans facon Ie clos ses allis ; il se dclarait dcid conclure la paix et leur conseillait d'en faire autant. (Jne scne, dont le baron de lJreteuil nous a laiss le r'cit pittoresque, souligna, deux jours aprs, ce dernier avertissement. C'tait le 25 fvlier 17t2, un souper offert par le chancelier Voron[sof. On resta table depuis clix heures du soir jusqu' deux heures du matin. Le tsar, racont,e cle Breteuil, u n'6 cess u de brailler tout le temps, boire et ddrlisonneru. Yers lafiu, Pierre se leva, clrancelant, et, se toulnant vers le gnral \Terner et vers le comte Hordt, porta un toast au roi de Prusse.
r. Les choses ne sont plus comrne les dcrnires annes rr , ajoutat-il, n et nous verros bientt ! u En nrme ternps il jetait u des n sourires et des mots d'intelligence , Keith, I'envoy anglais, gu'il appelait .. son cher ami n . deux ]reures du matin, on passa au salon. la place de la table de pharaon ordinaire se

trouvait une grarrde table charge de pipes et de tabac, Pour faire sa cour I'ernpereu.r, il lallait allumer une pipe et fumer des heures entires, tout en buvant de la liire anglaise et dupunch. tependant, aprs une confrence assez longue avec l{"eith, Sa Majest Propose de jouer at camlti. u C'est, explique de Brer teuil, une espce de chat qui dort ou &s qui court. , Tout en jouant, I'empereur ppelle auprs de lui Ie baron de Posse, ministre de Sude, et s'attache le convaincre que la dclaration rdcemment publie pr la Sude est identique Ia sienne. .. EIIe n'a eu pour olrjet, , rplique Posse, cr {n d'appeler -n I'attention des allis sur les difficults qui s'opposent une u Il faut faire Ia paix, alfirme n prolongation de Ia gueme. )) u I'empcreur. Pour moi, je Ia veux. o Le jeu continue. Le baron de Breteuil perd quelques ducats au prince Georges de Holstein, I'oncle du tsar, avec lequel, au cours de sa carrire militaire, il s'tait rencontr sur un des champs de bataille de n Votre vieil antagoniste a raison de vous ! u I'llernagne. s'crie aussittPierre enriant. Il continue de rire et de rpter le mot, comme font les fiens ivres. Le baron de Breteuil, un peu interloqu, exprime I'assurance que ni lui ni la France n'auront plus jarnais le prince pour adversaire. Le tsar ne

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LA

GRNDE-DUCHESSE

rdpond pas, mais peu de ternps aprs, voyant le cornte lmodovar, le reprsentant de I'Espagne, perdre son tour, il se penche I'oreille de I'envoy franais, disant : u L'Espagne a perdra. rr Et il rit encore. Le baron de Breteuil suffoque. Il fait cependant appel son sang-froid et prend son air le plus digne Je ne crois pas, Sire. u Sur quoi il se pour rpondre lance dans des considrations destines dmontrer ce qu'ont d'inrposant les forces de i'Espagne runies celles de Ia France. L'empereur ne rplique que par des : Ah ! ah ! moqueurs. Bnfin, n Si Yotre le diplomate francais arrive sa conclusion : u l\[ajestreste ferme dans les principes de son alliance, comme n elle I'a promis et le doit ses engagement,s, nous sommes, n I'Espagne et nous? fort tranquilles. u Cette fois, Pierre ne se possde plus. II estencolre etprend sa plus Srosse voix pour clier; J e vous I'ai fait dclarer il y a deux jours r je veur Ia paix. - Et nous a'ussi, Sire ; mais nou$ la voulons faire comme Yotre i\[ajest, honorable et d'accord avec nos allis. * Tout comme il vous plaira. Quant moi, je veux la paix. Faites aprs courme yous I'entendrez, Finis coronat opr.zs, Je suis soldat et point badin. Lh-dessus il tourne les talons. Sire, dit encore Sravement le baron de Breteuil, je rendrai compte au roi de la ddclaration qu'il plait Yotre Nlajest de rne faire. C'est la rupture. Le chancelier Yorontsof, qui est aussitt averti de I'incident, en attribue Ia faute l'tat d'ivresse dans lequel se trouvait son maitre, son hurneur bizarre. II offre ses excuses (l). Stais ni Ptersbourg nr Yersailles on ne se fait illusion sur la porte des paroles de I'empereur.
(1) Dpche du urarquis de Breteuil du 2 fvrier 1762. Affaires trangr'es, La scne est raconte peu pr's de la mrne manire plr le comte i\Iercy d'Argenteau, clans sa dpche du rnrne jour (Recueil de la Sociere d'histotre t'usse, XVIII, {88 et suiv.), avec cette diffrence que I'arnbassatleur autrichien insiste sur ce point gu'il n'a pas t confondu dans la disgr'ce du baron de
Breteuil, I'empereur ayant paru au cr-rntraire vouloir le distinguer de son collguo
franais en

.Russfe.

lui

adressant des regards airnables,

LA LUTTE POUR LE TRONE.

153

n Yous aurez prdvu sans doute toute mon indignation o , clit le duc cle Choiseul, u la nouvelle de ce qui s'est passd le rc 95 fvrier, Je vous avoue que je ne m'a'rtendiris pas un n styie de cette esPce, et que la France n'est pas encore atcour tume recevoir des lois de la Russie. Je ne crois Pas qlre ,, [f , Yorontsof vous donne d'autt'es claircisseu]ents. Ils sont n mme inutiles demander. Nous savons tout ce que nous pouvons savoir, et I'expliaation ultrieure que nous recea vl'oil$ sera Ia contlaissauce d'un trait conclu entre la Russie a et nos ennemis, ,r En effet, deux rnois aprs, c'est chose faite. Le 24 avril, Pieme signe son trait de paix avec la Prusse, en Y faisant insrer un parafiraphe qui annonce la conclusion prochaine d'une nlliance dfensive et offe nsive entre les deux puissances. Il puhlie hautement son intention de se mettre avec un corps de troupes Ia disposition et sous les ordres de Frdric. C'tait un rve caress par lui depuis longtemps. Bn mai 1759t le marqurs de I'Hpital mandait son cabinet : n I[. le grand-duc, se tronvaut seul avec le comte Schweq rin et Ie prince tzartoryslii, comrrrenca I'dloge du roi de a Prusse et dit en proples termes au comte de Schwerin qu'il se n ferait gloile et honneur de faire une carrrpagne sous les a ordres du roi de Prusse. n En mme temps, Pierre paraissillt vouioir chercher querelle au Danetuallt, raison de ses pos'sessions allemandes. L'enrpereur de Russie ne ddaignait pas de Yenffer les injures, relles ou imagrnaires, du duc de Holstein. Un historienrusse a fait tout un iivre Pour expliquer en quoi corrsistait ce qu'il a appel le r. systrne politi{u l du successeur d'lisabeth. Selon lui, I'avenir tout entier de la Russie tait mis en jeu si ce r, systme r avait pu se rnaintenir (l). C'est, Pensons-noust fair.e trop d'holrneur Pielre III et sa politique. Songeait-il, en eiiet, u sacrifier I'embouchure de la Dvina et se sparer * tle quelques millions de compatriotesPour, avec I'aide de la
({)
tarcHrnLsKIr Le sjrstrue politique de Pierre

I1l, p.

108.

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DB-D UIIESSE.

n Prusse, conqurir un autre rir-age loignd de qtrelqlrs cer. n taines de s'ernparer de I'emb'rrchure de I'E]be et 'erstes, u tendre sa domi'ation sur quelq*es rniiliers cle D*no-llen mands n ? Nous inclino*s croire qu'il voulait si*rplernc't
trnoigner de son aclmirntion Four F rrldric II et ro11er I'llcIlla$ne a\rec son unifornre de ginral holsteinois. Il co,'[ipuaiI jouer au soldat : seulement, iryant le choix, il ne se co'terrtait plus de fantassins en anridon. i'intrieur, il s'affirnrait comme un rfor'rrteur rdsolu. uliases sur uhases se strccdrent, cicrtant, celui-ci Ia scrrla-

naturellement inquiet, augmentait Ia porte. Il se plaisait a bo'leverser ainsi al,ec 'ne sigrature Ia consti{.ution cle son empire et voir autour de lui les airs effars dc ceux qu'e frayaierrt, ces rapides change'rents. c'taient I rnaintena't ses espigleries. PeLrt-tre encore pensait-il imiter Frdric Il s'musait beaucoup et se croyait en passe de devenir, lui aussi, un grand souverain. Risquait-i1 r'raiment tle s'irliner, pflr ces entreprises extrieures et i.trieures, I'arnour de ses s'jets ou d'branler son

probable que, touten subissant I'influence de sonentourageeten appliquant sans rflexion les iddes qu'il en receyait, le nouvel empereur obissait surtout cet instinct cle touchc-tout que I'on rencontre chez la plupart des e'fants, et dont ,on urlrrit,

risation des biens du clerg, celrri-l l'rnancipation de Ia nolrlesse, cet autrela suppression de la u chancelle.ie secrte n , ou bureau de police politigue. ne voulirit clir.e encore cette lgislation prcipitde? pierue tait-il vraiment un libiral? Ln coutemporai', le Pri'ce l\{ichel Chtclrer.l;atof, expliqtrail. h sa faco'I'apparition de I'uliase sur Ia'or;lesse. LTn soirqu'ilarait envie de faire une infiddlitd sa rua[resse, pierre appcla son secrt*ire d'tat, Dimitri yolho{', et lni tint ce discours : u J'ai dit rnadernoiselle yoro'tsof que jc passerais u*e pars tie de la nuit tr.ai.ailler avec toi sur un projet de tra plus n haute importance. Ainsi il rne farrt pour emain un ulase n rlont on parle la cour et h la ville. u Yolliof s'inclinal Ie le'demain, Pierre tait sa{.isfait, et la nolilesse aussi. Il est

LA LUlTE POUN LE TRO}iE.

t55

l-rien trne? Nous n'en croyons rien. Ses sujets en avaient vu d'autres! L,e clerg fut coup sr bless au if, rnais il ne clit rien" La noblesse eut lieu d'tre satisfilite, rais ne tJit pas davantage. Le snat offt'it I'emllerettr une statue en or qu'il cle refusa. Plus tard, on insista beaucouP sur les syrnptrnes dsorganisation qui se seraicntmanifests clans toute la machine

Souvernementale avant jnmais ie.6rr*. te sont l tles observations que l'on ne mnq*e d* foiru aprs cup. Au demeurant, Pierte rdgna tranquille' megt, *., iepit cle ses fantaisies. vant lui, Iliron s'en tait

l'r'nement qui rnit fin au noueilu

en permis du pi,r, excessives. La rnachine touvernernentale jrrsqu'h avait port norrie ressemblait h ce traneau massif qui I\Ioscou la forLune de Catherine : elle tait I'dpreuve des
SECOUSSCS.
e faisant un mconPierre commit cleux fautes capitalesr fut I'arme' mcontent Le tent et en en exasprant rtrt autre. Non pas qu'il lui ait rpugn, ainsi cJu oll I'a prtentlu, de ch"ng** de carnp et de comlrattre ilYec les Prussiens conlre I'Autriche, aprs avoir comhattu i{l'ec Ics Autrichiens cont.e la Prusse. La haine clu casque pointe, attribue iltrx soldats commatlds en lT62 par un Tchernichof ou un lloumianlsof, notrs semble d.'une imagination lrien rnoderue- Le casque d'abord pas, et, Allernands Pour Allemands, pointe ''existait l\[arie-Thrse ne l'taient pas moins que ceux l*, gu.r.rers de la discide rclric. Pierre voulut introduire dans son arme lui pnrtlonna ne pline prussienne I c'est celn que son arnte inftaction, po*. fttu avait sa cliscipline elle. Pour une lgre et pour cas, si grand faisait ,rr.l*, grenadiers dont lisabeth ou mille cause, s'entendait condaD]er trois mille, quatre rsistait cinq mille coups cle bton, sans trouver y redire. ll sans rang le pa*ioi, cet effro*able supplice et rentrait dans Lu*-urer. Il trouva insuppol'table qu'on lui fit recommencer un exercice po'r un dfaut d'ensemble dans la In&nuvre' Pierre s'avisa aussi de toucher aux uniformes' Ce fut une commc seconde offense. Enfin il parla de supprirner la garde, taber' san aeul avait suppriru lcs strd/l'1.=. C'tait toucher au

r56

RAN DE-DUC II ESSB.

nacle. Dcpuis prs d'un demi-sicle Ia garde tait, au fond, ce

qu'il v avait de plus stable dans I'ernpire. Le nouveau tsar commena par congdier le rgiment des gardes du corps, celui-l mme clont la ddfunte impratrice invitait les sousofficiers sa table. Il le remplaca par un rgirnent holsteinois. Le prince Georges de Holstein fut nomm commandnnt en chef des armdes russes et plac Ia tte de la garde cheval, q"i jtr.icls' prsent n'avait eu d'autre colonel que le souverain lui-rnrne. t'en tait trop. Il nous paratque les tdmoignages pcu pr's unanimes des contemporains sur les mouvements hostiles de I'opinion publique provoqus pr les agissements
du nouvel empereur se rapportent prcisment ces r[brmes

militailes et I'effet qu'elles produisaient dans les rangs de I'arme. Nous savons dj ce gue ce rnot a le public voulit ', dire en Russie.
Le mdcontent exasp drd fu t tath erin e. A cet gard, un vrital-rle esprit de teltige semble s'tre empar de Pierre. Ds le lb jan-

vier l7 62,Ie baron de ljreteuil crivait au duc de Choiseul : n L'impratrice est dans l'tat le plus cruel et traiLe avec n le rnpris le plus marqu. Je vous ai marqu, Ifonseigneur, n gu'elle cherchait s'armer de Ia phi)osophie, et je vous ai u dit combien cette pture tait peu faite pour son carrctr'e. n Je sais clepuis, n'en pouvoir douter, qu'elle supporte dj c trs impatiemment la conduite de I'emperelrr a\rec elle et
u les hauteurs de rnademoiselle de Yorontso.Jene saurais me u figurer que Ia tte de cette princesse, dont je connais le c courSe et Ia violence, ne se porte tt ou tald tluelque r, extrmit. Je lui connais des amis qui tchent cle I'apaiser, n mais qui risqueraient tout pour elle, si elle I'exigeait. u u mois d'avriJ, en s'installant dans le nouveaupalais, dont la construction devait tre aclreve, Pierre occupa une des ailes et assigna sa femme des apparternents situs I'extrmit de I'autre. II logea auprs de lui lisabeth Yorontsof. tru certain point de vue, cet arrangement n'tait ps pour dplaire Catherine; il lui donnait plus de libert, et elle en avait besoin de toutes faons : elle tait grosse une fois de

LA LUTTE POUN LE TRONE.

1.57

la plus, et, cette fois, sans possibilitd aucune d'en appeler avait n'y en Il paternit, mrne accidentelle, de I'eurpereur. le baron pn* ,noios l un signe visible de ce rnpris dont parle d'un o{ficielle dire ainsi e Breteuil, et la conscration pour tat de choses d.i{ficile supporter. Pierre y ajoutait tout instant des traitements odieux, des grossirets, des tracirssa muiseries rnesqrrincs et cruelles. TJn jour, soupant avec tresse, ii enroyaiL chercher le conrte l{ordt, qui tenait compagnie ir I'inpr'atrice. Le sudois, n'osant dire catheri[e o In lui clemanclait d'aller, se dcidait dcliner I'invitation. Alors Pierre arrivait lui-mme, ilnnoncant bnrtalenrent au comte qu'o* I'attendait chez lir Yorontsof et qu'il devait se rsouclre I'y slrivre. un autre jour, ayant ddcouvert' que I'imprat'ice ainrait beaucou' lcs fruits, il dfenclait q''o' en mit *rrr ro table. Far nroments, il se piquait aussi de jalousie' Catherine prisait, selon [a coutume gnrale du temps, mrne panni heure les fmr,tes jeuncs et jolies. Elle en contracta de bonrre raconte I'habitude et la conserva toute sa vie. serge Galitzine qu'elle dut, sur un ordre de I'empereurr se sparer de sa talra' tire, parte qu'elle avait eu le malheur de deurander une prise au pre de Serge. On connait la scne, clevenue clble, o jetant I'emperettr apostropha putitiquernent I'irnpratrice en Iui jtrin lTGg, la figur.e une grossire injure. t'tait le 9t (9) ,r., dirt*I' cle qtratre cents couverts offer[ aux tlignitaire** des trois premires classes et aux ministres trangers I'occasion de ln ratifrcation tlu traitd de paix sign avec la Prusse. L'impratrice se tenait sa place habituelle au milieu de la table'

L'*-p.reur,

ayant sa droite le baron de Goltz, cccupait un des bouts. Avant de ]:oire la sant de Frdric, Pierre porta ceile de la famille irnpriale. A peine I'impratrice avait-elle repos

son verre, qu'il envoyait son aide de camp, Goudovitch, lui demander Fourquoi elle ne s'tait pas leve pour frrire honneur ce toast. Elle rpondit que la famille impriale Re se comPosant que cle I'empereur) d'elle-mme et de son fils, elle n'avait pas cru cet homrnnge ncessaire. us,sitt Pierre redpcha

Goudovitch en

lui ordonrtant de dire I'irnpr'atrice qu'elle

t58

LA

GITAI{DE-D UT TTESSE.

dtait u'e sotte $roura), et qu'eile de'ait savoir que les deur p'inces de Holstein, oncr** J* r'emper-eur, faisaient partie cle la famille impriare. Et, co,lrme ii craignit sans doute que Gor-rdovitch n'excutirt pas ficllement *o"corrrrnission, il cria lrri-nrme : * fiy7.r1l , u travers cle la tahle, ac',essant le complirnent celle clui ir dtait destin- Tout iu *on,le entendit tre nrot' Des larmes mouilrrent res joues de catherine. ce n'taient que des aflronts. pierre eut ru forie cl,y ajouter des menaces- te m*re jour, la freirine vorontso recevait I'orrlre de sai*te-catherine, qui tait rserv habituellement aux p'incesses clu sang. cat,rrerine elle*mme ne I'avait eu qu,a_ prs avoir t dsignde o{ficiellenrent comme fiance 4u ftur empereur. II parait nr*re qu'en sortant de table, ivre comme son ordi'aire, pierre don'a au prince Ba.iatinski |ordre d-'arrter I'impratrice. Les instances seuies du prirce ceorges de lloistein I'e'gagr'ent revenir sur sa dcision. r\Iais ra croyance fut bientdt gnrale qu'il arriverait cette extrmit. Les Yoro'tsof, pensaif-on, r'rpoussaient. II enfermeraiI cathe**e dans un cloitre, jetterait le petit paul rlans u'e prison, et pouserait Ia favorite. De fait, ceile-ci avait gagn sur son esprit un pouvoir absolu. c'dtait bien la maitresse qu,il fallait ce fantoche impriar crourrr rl'un caporar ailemand. Eile n,tait pas jolie - u Laicle, grossire et bie o clit llasson. L,[e_ , mand scherer, qui n'a que cres lo6es pour pierre, con'ient a fait preuve en se clonnant cette *o*pogrre, d,un 1u'il got ' dplorable. t'tait, croit-il, la seure chose quio' pfrt rui reprocher. Elle tait mcrrarrte et manquait J'crucation. n Bile jurait comme un soldat, louchait, puait et crachait en parlant. u trl pa.at mme q''elre battait parfois I'empereur; mais eile s'enivrait aussi aves lui,-ce qui dtait ,ro* **pe'sation. or, raconta q,'au mome't de ra rvorution, gui jeta I'abime Pierre, sa m.itresse et sa foiie, Ie manifeie tlestin faire descenclre catherine du tr'e et y faire monter la yorontsof tait prt et devait tre publi incontinent. Ainsi tatheri'e se trou'a place en face d,un clile'rrne rlont les deux te'mes irnPliquaic,ri un risque terribre courir Four

L LUTTE I'OUR LE TRONE.

TiS

elle. avec celte clifi'rence qu'il n'y avait rien $agner tl'un ct et pns Srand'clrose perdre de I'autre. trlle fit son choix
en consquence.

II
L'lristoire de Ia conspiration de 1162, {ui cota Ie trne et bientt aprs la vie Pierre [[[, est encore faire, eIclestlocrrments suffisarnrnent autlrenLiques ef pr'cis font clfaLrt jusrltr"ir prsent I'historietr. IiLrlhire parat s'tre tronrp tltr torrL au tout sur le rle attlibu ri P*nine et la princesse Dlclrkc,f clans la prparation de cet vneutent. D'aprs lui, ils ont tout fait, ou peu s'en faut. Cepentlant, I'entendre toujours, c'est Ia princesse Dachkof qui a commenc, en immolanl sa vertu, pour Sagner le concours cle Paniner c{ui se rnontrait peu tlispos courir I'aventure. Il convient d'ajouter que les sct'upules de la princesse venaient surtout de Ia croyance o elle tait qu'une parent tr's proche I'trrrissait celui dont elle repoussa d'nTrord les hommases. Elle pensait tre sa fille. LIn intermdiaire obscur, le Fimontais Odarcl, devenu depuis peu sccrtaire de Catherine, I'engagea passer par-clessus cette considration, et ds lors les deux amants marchrent cle concert. Slalheureusement, ils ne s'entendaient pas tout fait avec Catherine sur le but aurluel rlevaient tendre leurs efforts. Les lectures de la princesse, le sjour que Panine ar-ait fait Stocliholm lcs avaient imbus I'un et I'autre d'ides rpublicarnes. Ils ne voulaient clonner le pouvoir Cathel.ine qu' de certaines conditins. Catherine se refusait tout conrpronris de ce genre, et, ayant Ies Orlof sous la main, se motrtrait clispose se passer cles services qu'on lui ofTrait ce prix. On se tlcida de part et d'autre travaillcr isolment u ren\-ersernent de Pierre, sauf voir pltrs tard comment on Ie rempla' cerait. Ce lut une mise et] uvre dc o I'lction parlllle " , dont

r60

LA

GRANDE-DUC

TI

ESSB.

des vnements rdcents ont renouvel I'exemple. La princesse D*chkof et Panine recrutrent des partisans parnri ies hauts

officiers de I'arme, en descendant parfois jusqu'aux solclats. Les orlof travaillaient les soldats et faisaient quelques tentatives auprs des chefs. on se rencontrait dans les casernes, et. ne se connaissant pas, on se dvisageait mutuellement avec i'quitude. Enn catherine russit joindre les deux intrigues et s'ernpara de la direction du mouyement. Tel est le rcit de Rulhire. Bien qu'il paraisse probant aujourd'hui encore de trs bons esprits, il ne laisse pas de soulever de grosses objections. Le portrait que Diderot, qui connut plus tard la princesse Dachliof paris, nous a laiss e sa heaut, en est une : a La princesse n'est aucunement belre; elle est petite; elle n a Ie front grand et haut, de grosses joues souffles, des yeux n ni grands ni petits, un peu renfermtjs dans leurs orbites, les n sourcils et les cheveux noirs, le nez pat, Ia bouche grande, n les lvres grosses, les dents gtes, le cou rond et droit u d'une forme nationale, tra poitrine convexe, point de taille, n de Ia promPtitude dans les mouvements peu de grces, r o nulle noblesse (l ). .. , Elle parait, en eff'et, avoir exercd une certaine inf,luence, due peut-tre Ia vivacitd de son caractre, sur I'esprit indo. lent clu futur premier ministre de Catherine; qu'elle ait eu le pouvoir de lui faire oublier non seulement sa pares$e, mais sa prudence habituelle, jusrlu' le pousser dans une entreprise dont il tait capable d'apprcier toute la tmrit, cela .rou* parat plus que douteux. Que de son ct Catherine se soit Iaisse aller h remettre ses intrts, son sort et celui cle son fiis, son ambition et mrne sa vie, entre les mains de cette conspiratrice de dix-huit ans, c'est ce que nous prouvons la plus glande difficult admettre comme possihle. La princesse rro*, a racontd d'ailleurs dans ses llLmaires I'accueil fait par cathe(1) urr portrait grar' par Denon, dont M. de Ia Figelire a omis de parler, _ qui se trouve au Cabinet mals des estarnpes, concorde trait pour trait avec celui de Dirlerot.

L LUTTE POUR LE TRONE.

T.6[

rine ses prernires avnces. C'tit peu de temps avant la mort d'lisaheth. {Jn soir d'hiver, vers minuit, Ia grandeduchesse, ddj couchde,vit arriver snarnie, effare, tremblant d'dmotion ou de froid et lui demandant de se conf,er elle en prsence des pdrils qu'elle allait courir. Elle voulait savoir quel tait le plan de la future impratrice. EIle rclamait ses instructions Four agir en consquence. tatherine s'occupa d'abord d'pargner un rhume cette intrpide coureuse d'aventures. Elle la fit coucher ct d'elle, I'enveloppa da's ses couvertures, puis I'engagea doucement regafiner son propre lit et se tenir tranquille. Elle n'avait aucun plan et s'en reposait sur la Providence. Enfin, la princesse a vari considdrablement dans les confidences qu'elle a transmises elle-nnme au sujet de son rle dans les vnements de t 762. A en croire ses lvlmoires, ce rle a t essentiel. Renchrissant encore sur Rulhire, elle s'y donne pour la principule inspiratrice et Ia directrice en chef du mouvement rvolutionnaire. Les Orlof et Fanine lui-mme n'ont fait qu'obir ses ordres. C'est elle gui a tout conduit et tout prpard. Tout autre est le sens des dclarations recueillies par Diderot de sa bouche: o Blle en rduisait pour sa part et celle des autres le mrite ( presque rien; elle disait gue cela s'tait engag par des u fils imperceptibles, qui les avaient torr; conduits leur o insu. u La vrit est probablement chercher, ici comme ailleurs, dans un terme moyen entre ces assertions contradictoires; et Frdric, si bien informd gu'il pt tre, nous semble s'en tre loign de son ct en disant plus tard au comte de sgur : o Les orlof ont tout fait, Ia princesse Dachkof n'a t que la a rnouche vaniteuse du coche. n Les Orlof taient des jeunes gens sans instruction, sans autorit, sans exprience, aussi peu propres conduire une affaire srieuse que pouvait l'tre la princesse Dachhof elle-mme, et le prince Michel yorontsof, I'oncle de Ia princesser {ui ne pouvait la souffrir, a reconnu I'importance des services qu'elle avait, un Feu contre son gr L''

tsP

I,A

GRNDB-DUCUBSSE.

lui, rendus une ciluse lur ne lui fut pas trs sympathique. Quant Paniner u trnoignage mme de tatherine. une rvolution qui aurait pour effet de rernplacer I'empereur
rgnant par une nouvelle impdratrice ne sduisait que rnddio-

crement cet homme d'tat, dont une ambition froide et calculatrice dirigea toujours Ies rnouvements. Il reconnaissaitgrre Ie rgne de Pierre III prenait une tournure fcheuse, mais il lui voyait un remplaant tout indiqu qui tait son pupille. II aimait mieux, coup sr, tre Souverneur d'un empereur que celui d'un grand-rluc. Avec ce qu'il savait d'ailleurs du caractre de Catherine, il devinait {ue, elle rgnant, il ne serait jamais, firt-il appel u premier rang, qu'un comparse et un sous-ordre. Il ne se frompait pas. II parait,'pour toutes ces raisns, s'tre tenu jusqu' la fin dans la plus grande rserve. insi ramen aux senls dlments dont I'action y sort historiquement tablie, ou tout au moins vraisemblable, le complot qui prpara I'avnement de tatherine reste l'tat de problme non rdsolu. Ce que nus en savons toutefois, ou ce que nous en pouvons deviner, ferrd justier I'apprdciation sdvre de Frdric disant: i, Leur conjuration tait folle et mal ourclie. u Cette opinion fut partage sur le moment par celui des diplomates trangers prdsents Ptersbourg qui se trouva initi jusqu'a un certain porrrt au mystre des prparatifs que nous venons d'indiquer. Le baron de Breteuil eut ce privilge, et, tout prendre, nous croyons que sn jugernent et sa conduite n'ont pas mrit la rprobation qui les atteignit aprs l'vnernent. On sait le rle quivoque auquel la diplomatie de Louis XV avait destin le jeune et brillant cliplomate en I'envoyant strr les hords de la Nva. Il n'est que juste de dire qu'il ne s'v essaa mrne pas. Tout d'aborcl, il trouva occupe la place qu'on auraitvoulului voir pr:endre dans Ia faveur de atherine. De plus, le duc de Cleoiseulavart omis de lui dfendre d'emmener sa femme. Elie dtait jeune, jolie, et sut dfendre ses droits. Les relations du nouveau ministre avec I'impratrice se bornrent ainsi un change de politesses. prs la scne du 25 fvrier 1762 que nous ayon$ rapporte plus haut, sa situa-

L l UTTE

POT]R

I,E TNONE.

r63

tion officielle devint elle-mme difficile, sinon impossible, et


ne manqua pas de s'en prvnloir aussitt Pour dernander son rappel. Il y ajouta des considrations qui ne tendaient pas moins qu' carter toute pense d'entente avec la Russie. u Je a suisd'opinion qu'il ne fautsonger qu'h la dtruire u , crivait-il. Si vlolent que ft ce langage, il ne faisait au fond qu'accentuer celui du dtrc de thoiseul lui-mmer {ui, de son crit,

il

parlait de o sa colre , et de tc son rnpris rr pour la nation dont Pierre III gouvernait les destines. Une question d'tiquette aggrava encorela tension des rapports mutuels. umois de juin 1769, le baron de Breteuil en tait encore dernander au nouvel empereur une premire audience: ![u'il S'tait Yu refuser, parce qu'il n'avait pas voulu rendre visite Ie premier au prince Georges de Holstein. Au mme mornent, Tchernichof menaait Faris de suspendte ses fonctions de ministre plnipotentiaire si on ne s'empressait de reconnaitre son maitre le titre d'enrpereur, rt qui tait celui sous equel Pielre III n avait bien voulu consentir que toutes les puissnces de I'unit. vers le reconnussent, bien que celui de tsar f.t celtninement n Corlrrn pour tre en tous points le plus beau qu'aucun des rr monarques de I'univers ait jamais port,r . Bn fin cle cornpte, Breteuil recut ordre de promettre cette concession si on lui accordait celle cle lui donner son audience sans autre e:titence ; sinon de demancler ses passeports. Le lS juin I?t9, ayant essuy un nouveau refus, le baron fit ce qu'on lui avait prescrit de faire. ntrais, tout en clemandant ses passeports, il essal'a

encore de sonder le terrain auprs de tatherine. Il n'en tira que de vagues protestations, qui n'dtaient videmment Pas d'un pords suffisant Pour I'engager contrevenlr aux ordres de son chef. La veille seulement de son ddpart, le ?ltjuin' il reut la visite d'un sieur Odard, qu'il tenait Pour un olrscur aventurier, qu'il voyait parfois et qu'il mnageait, connaissant ses liaisons ayc quelques personnes apparteuant a I'errtourafie

de I'imprirtnce, mais en qul rl pouvait difficilement voir un intermddiaire autons. Catherine parut avolr honte plus tard de ce complice et s'en dbsrrass Prestement. Odard se dit

!.G!*

LA

GRANDB-DUCHESSE.

prt de 60,000 roubles. Breteuir se rnfia. Jamais jusgu' prsent I'impratrice ne s'tait servie du pimontui, po.,, tui communiquer quoi que ce soit. Il ne savaitpas gu'il f,it deue.,u son secrtaire:-II refusa pourtant pa* l'argent, ainsi qu'on lu I'a prtendu. Il prit seulement ses prcautions. II demanda odard de Iui rapporter un biilet de Ia main de I'impratrice portant ces mots" qu'il lui- dicta : J'ai charg le porteur du " ,r prdsent billet de vous faire mes adieux et ju oo.i* fri*, a. ;r rrl faire quelques petites commissions. u C,tait cla*e, une lettre de crdance, etla demande ne dut pas sembler exces_ srve catherine. a remettre entre les *uir* d'orJard, sa*s plus ample information, une somme aussi considrabre, le baron de Breteuil pouvait risquer sa fortune et sa carrire. Le Pimontais n'entendait pas d'ailleurs que la somme lui ft livre aussitt. D'aprs son dire, I'impratrice souhaitait seu_ lement qu'elle ft disponible, de fuor, {ue, Ie moment venu' elle pt en toucher le montant sur son simple reu. De Breteuildornses ordres Branger, qu'il laissait ebatur*t ours cornme charg d'affaires : si on lui prsentait Ie billet de I'irnpe"ratrice rdigd selon Ia formure convenue, il enverrait un courrier varsovie pour I'en prvenir. De Breteuil aviserait alors. Il n'avait pas du tout d'instructions I'autorisant faire des avances pcuniaires I'impratrice, ni recommencer, sur de nouveaun frais, le rdle joud en lT40 par La chtardie. Le prorit que la France avait tir des prouesses de ce diplomate n^,tait pas pour encourager de nouveaux essais de cegenre. Et de fait, les ddpches du duc de choiseul n'y engageant aucunernent lu baron de llreteuil. Blles Iui recommandaient, au contraire, Ia prudence et I'abstention. Initi aux mystres de la poli* tigue per$onnelle de Louis xy, il savait de plos I* *oou.qrr" resolument hos{.ile une inten,ention de ,* g..r... N,aurait-rl pas d cepen4ant passer par-dessrls toutes ces considrations?

pro.d, de son mari, tait dtermine tout hasarder Four y mettre firr u EIle demandait, en vue de Ia tentative qu"elle allait faire, un
n
.

en,-oy pa' I'impratrice, qui, (( presse par les prus fidres a sujets de I'empire et pousse biut pu, i**

L LUTTE

POUR LE TRONE.

t5

Iln'enfitrien, N,aurait-il pas d au moins diffrer son dpart? la dmarche que mme pour tout iirer parce ![ue, en admettant o ,iu,r, O.lard ft autorise et que les prparatifs du cotlp il ne ju6ea pas d'tat qu'elle semblait incliquer fussent rels, au moins succs ceux-ci suffisamment srieux, et destinds un
probable.Brangerpartageacetteimpression.Dixjonrsaprs nouvelles ie dpart do baion e Brreteuil, Odard donna de ses une .hor6 d'affaires, en lui indiquant un,rendez-vous pour "* bildu lieu Au ddsert. lieu heure avance de la nuit, dans un ainsi let rclam par le baron, il lui en apportait un autre concu,uL'emplettequenousdevionsfaireseferasrernent n'a pas u bientt, mai. beaucoup meilleur march; ainsi on u besoin d'autres fonds' " L'impratrice ne demanclait plus nouvelle rien. Branger en fut enchant, d'autant que cette ou dmarche lui parut encore plus suspecte que la premife' de son Conplus extr*o"gu,.t*. Pourquoi, n'ayant plus besoin pour bu*ogrta qo'o' Avait en vue' venait-on I'avertir "or* servir, sinon qo'*lle serait bientt faite ? A quoi cela pouvait-il conspi dmontrer I'imprudence et la lgretd des prtendus tte du sieur rateurs? Bran8er vit c( tant de nuages dans [a fatras en fait un tel n Odard, tant e personnes dans le secret, n de moyens et une si grande impuissarc D r {u'il ne douta u de la conjuration pas d'un l*h*, certain. Les n arcs-boutants d'avis' C'taient, qoi lui furent indiqus ne le firentpas changer au Posn imprudente i'up", Odard, la princesse Dachhof, u ,ibl*, dit Brang*", q"oique couraseuse " ; I'betman Razour> 1e mofski, n indoleni, born et n'ayant plus rien dsirer I et la sagesse de comte Panine, r* me sourde et modeste, avec o de la subtilit dans I'esprit, maIS occupant un poste subalr terne n . Odarcl ne parla pas des Orlof' Ce nom n'aurait rien dit alors I'envoy franais. De simpleslieutenants ! Quepou-,

vait signifier leur concours ? diplomatique en rsi' Quant aux autres membres du corps
simplement clence dans la capitale du Nord, ils ne se doutrent

de rien. La correspondance du comte de I\[erci ne renferme jusqu'au lendemain de Ia pas jusqu'au lO julllet, c'est-ir-dire

t66

LA

GRAA*DE-DUCIIBsSE.

rvol*tion' une seure phrase Pouvant laisser supposer qu,ir en prr'oyait I'r''ement. Et ce n'est Pas rserve diplomatique de sa part, car ir parre frquemrnt de pierre en termes svres. Il r t r a i s s e r o,, * n . *T ' - li ;ff , Ji_, ;,,,t J: tussie, et surtout pour ses ailis. r\Iais ir ne voit personne en mesure de I'accomplir. C'tait aussi I'avis de Iieith. Frddric, plus clairvol'ant ou mieux inform, s,i'quitait, envoyait des avertissements son noul_ci)

fff

ffi

i:

son s e a i r p a s r u i -m m e . ; i _:: "#;:J:Tii::i:, I tative au profit du jeune lvan. Person*e, en rarit, parrni ceux qui taie nt Ie plus intresss prdvoir Ie grand vnementr nesoupconna son approche, ne Ie venir. rlt qui pouvait prendre garde au crreminement 'itet dsordonnd obscur de que\ues cevers? seron une cres versions cJue nou$ rlevons tr Ia princesse Dachrrof, Ies con.iu'ds eus-mmes n'eurent pas la yue pius longue : n L,affaire tait n fort avance que ni eile, ni |impdratii.u, rre o s'en doutait. Trois heures 'i personne avant Ia rvoJution, il n,y avait .' personne qui ne s,en crt encore trois rs. r Du moins jusqu'a* dernier moment il ne parat pfls y avoir eu, d'auc'ne part, de pran arrt, nr mme i,ideu prcise sur Ia marche suivre et ies procds a e*proyer pour parvenir au but gu'on poursui'ait. comment ,'y pren,Irait-on llour dtrner pierre et mettre catrrerine ra place ? cn ne Ie savn it gure' D'aprs lesconfide.re$ dont dard crut devoir gratificr rlrangerr on essaya plusieurs reprises de s,emparer de ra personne de I'er'Pereur, mais sans succs. Autant qu,on peut en juger, on allait I'aventure. La princesse Dachkof, cela est probabler parla querques orficie.r', II y u,rt, est certain, une uvre de "*ra Propagande, de ,or"upiio., et d'emJ:nu"rrofu accomplie dans les caserltes par les frres orlof sur une chelle assez tendue- t'argent ne nranqua pas, mme avant Ia tentative faite en derni*iri*o auprs du rraron de tsreteuil* Au commencernent de mars, Grgoire orrof occupa Ia prace d'officier payeur du corps d'artirierie. Le grand rnaitre

#;

de

L LUTTE

POUR LE TTTONE'

t07

l(ourakine' l'artillerie, I'amant malheureux de la priucesse r.enaitdemouriretavaiteuPoursuccesseurun&nciencharn. d'aunrs -yt*. de cathebellan de la jeune cour, loign autrefois rine, raison du dvouement excessif' "t'* - lpltt-

beth,qu'illuitmoignait:leFranaisVillebois'Villebois l"" dont celui-ci fit dtait le frls d'un ancien pase de Pierre plusttrrdunr,ice-amiral.-IItaitcritqu'unFranaisjouele coup d'tat

dans rait cette fois-ci encore un rle impo'tant Russie, et que La la destin donner un nouveau souverain Il est vraisemChdtardie aurait quand mme un remPlaant' fut d une Orlof blable, en effet, qi* le choix de Grgoire matre, inspire rntervention p*r*onnelle du nouveau firand probablementparCatherineelle.mme.Riennedsigrraitle j.rr* officier pu, ce poste de confiance. autant valait mettre lacaisseenrtdptd*,lacaverned'Ali.Baba.Lesecondde Villebois,lelieuterrantgnralPournour'enfitl'olrseryation' l.imp.ratrice, et iI s,inc]ina. on lui dit qu,orlof tait protg par dans Ia caisse. on seraiL L,officier payeur puisa a pr*.* mains gt-dir-neuf soldats dans arriv ainsi tn g, g,'*, j.,*q.,' a qrratre.vin chacundesquatrergimentsdelagardellsnraTlofski(leprelejour du coup d'tat;, mier devant lequel,* p,,*ota Catherine des gardes cheSiemionofski, breob1*t"ki et le rgiment

val, rlans lequel servait le fameux Patiomkine' Catlrerinef.utamendeparfoisdonnerauxembaucheurs cependant qu'elle ait un concours direct et personnel. Il semble et de discrtion' IJn montr cet gard b*aocoup de retenue Stvolof' des soldats g"g",,* par Aiexis Orlof' Ie grenadier qu'en semetrclama.rrr rigi* dei'impratrice. on lui promit dans le tant sur l* poroge de la tsarine, lors de sa Promenade lui Majest : signe Sa prc du paiai, i;prial, il recevrait ce volontiers ce donnerait sa main baiser. catherine se prta

mange,quineluifaisaitpascourirgrandrisque'uToutle tard h chrapomonde me baisait la main , , disait-elle plus de l'me' Il fond jusqu'au brave soldnt fut mu
wiki. I\fais le et n'en demanda pt*oru en s'inclinant sur la main impriale
pu, d,au"ntage Pour tre convaincu'

[68

GRANDE-DUCHESSE.

cetd jusqu' vouroir Ia faire arrter. L'incient, nous Ie savons dj, s'est pr",*:lt l* ?I- loirr, c,est-_dire quelques semaines * avant le coup d'tat. Mais arors encore et jusqu,au coup d,tat Iui-mme' aucune part active prise par ra future autocratrice aux ag:ssements de ses amis n'est nettement indique. son rle, avant Ie moment suprme, parat avoir t surtout un rle d'attitude et de rnaintien. a cet gard eile fut admirabre. l-,'rt avec lequer eIIe sut prendre t* de ra conduite de son mari et.rereve, .u q,ru ses "oitropied ailur*, po,rouient avoir de dplaisantr par I'exagratio., du procdds ut'd* clmonstrations opposs, la classe parmi Ies premires comdiennes politil;;, de tous les temps. La mort d'li*ubetr, -fJ" ,omplication des crmonies dont Ie rite grec fit assaut avec I'tiquette impriare auprs de la dpouile de l'impratrice, fo,rrniren, ,rrr. p.umire occasion au nouver empereur d,e dproyer Ia bizarrerie et Ia grossiret de son caractre. Il ne lo *"rgua pas. II se montra inconvenant I'excs. Catherine protesta et s,attira l'admiration et la sympathie de tout Ie -rrd* par Ies tmoiffna$es de respect et de pidtd filiale qu,elle proaig,ru. o Personn u , crivait Ie baron de Breteuil, n n,est plus u assidu rendre Ia feue irnpratrice les crerniers devoirs, r !1ui, suivant, Ia reri$ion sont murtiplis et preins srecque, u de superstition, dont elre rit-assurment, mais le crerg et n le peuple I'en croient trs touche et lui en savent gr. ,r Un portrait d'elle nous a t conserv dans les vtements poniatorvski, a t reoro_ ra ,o,r, au'ur.-;";t7:";;;""r6p'zo* er suiv., d,aprr une publication anrrieure^qui_ n'esr pas jncrlgue), dans r,rrition russe der 'tr'Inoires de carherini zq's-errj, ai", te r)arorr' a"" pir"u, reratiues .q.
duit plusieurs fois:dans

La dernire convalncue, rlans cette coniuration, fut, ce qu'on peut croire, tatherine eile-mm*.-n*o* Ie rcit qu,eile est cense avoir fait de cette dpoque de sa vie (I), elre dit n'avoir prt Ibreille aux proporiuorr* qu,on lui faisait depuis Ia mort d'lisabeth qu' parti" du jour o,i, nprs insul_ te publiquement,. Pierre poussa I'Lxtravagu.r.* et 'avoir Ia mchan_

(t) ce rcit, contenu

dans une rettre de catherine

';r::;,0:r::

frusile' du bibliophir"

r,his"tJ""tlra leu.e;;;,oJ,,L torr comme in#

L LUTTE POUR LE TRONE

r69

de deuil qu'elle ne quittait pas cette poque. Elle se Inontrait aussi stricte observatrice des pratiques religieuses, jenes, jours maigres, jour fris, toutes choses dont Pierre affectait le mpris le plus absolu. A une messe solennelle, chante dans ln chapelle du palais, I'occasron de la fte de la Trinit, I'ambassadeur autrichien vit avec tonnement I'empereur se promener sans faon dans le sarnt difice et causer haute voix pendant I'office avec les messieurs et les dames de la cour? alors que I'impratrice, imrnobile sa place, paraissait plonge dans ses prires.

Pierre, toujours et de plus en plus vrolent, s'emportait tout propos, jusqu' infliger des corrections manuelles aux Per' sonnes de son entourage, de hauts dignitaires, ses meilleurs serviteurs, en public, devant la cour assemble. Narychkine, Mielgounof, Yolkof eurent tour tour souffrir de semblables traitements. Catherine fut Ia douceur mrne. Tous ceux qui I'approchaient avaient se louer de son affabilitd, de l'galit de son humeur, de sa bonne grce' Aux brutalits de I'empereur, dont elle dtait elle-mme victime, elle rpondait par la contenance Ia plus digne et la mieux faite Pour inspirer Ia sympathie, sans permettre que celle-ci dgnrt en piti et en constatation de sa ddchance. u fameux banquet o elle s'entendit traiter de sotte, elle laissa voir quelques larmes, tout juste assez pour attendrir les tmoins de cette scne pnible; puis aussitt, se tournant vers le comte Strogonof qui se tenait derrire son fauteuil, elle Ie plia de lui raconter quelque chose de gai, qui la ft rire et dtournt I'attention des assistants. A un moment, elle poussa la science de la dissimulation jusqu'h se montrer aimable et complaisante pour Pierre lui-mme. Les correspondants diplornatiques enregistrrent un raPPro' chement inattendu entre les augustes poux. L'impratrice parut, souriante et gracieu$e, aux souPers de I'empereurr au milieu des orgies de bire et de tabac. EIIe supporta stoquement I'odeur des pipes, le relent des lourdes ivresss grrfiniques et les propos grossiers des buveurs. C'tait le moment critique. Catherine, nous I'at'ons dit di' tait enceinte' Il

{70

LA

GRANDE-DUCTIESSE,

fallait cacher cette Srossesse tous les yeux, et surtout aux yeux de I'empereur. On raconta que Ie jour o elle fut prise des douleurs de I'enfantement, son fidle valet de chambre Chkourine mit le feu une maison qu'il possdait dans un des faubourg:s de la ville, pour attirer les gens curieux de ce ct. Pierre y courut, comme de raisonr pour jouir du spectacle et distlibuer des injures et des coups de canne.
Ses

favoris

le suivirent. tatherine accoucha, le 93 avril, d'un fils, qui porta le nom de Bobrinski et fit souche d'une des farnilles les
plus considrables aujourcl'hui en Russie. Nous le retrouverons plus tard. t'est cette pogue qu'un courtisan faisant compliment I'irnpdratrice sur Ia bonne mine et la lreaut qu'elle portait dans les runions o sa prsence jetait comme un clat
de lurnire,
u

il lui dchappa de dire

lous ne pouvez

pas vous imaginer ce

qu'il en cote quel-

quefois pour tre belle. u i\{ais o tout cela pouvait-il la mener? Elle n'en savait probablement rien. {Jn jour viendrait sans doute o Ie travail sou-

terrain de ses amis aboutirait au grand jour, amnerait une explosion; o les extravagances de son mari proyollueraient une crise : il serait temps d'agir alors. Elle agirait. En attendant, ainsi qu'elle I'avait dit a la princesse Dachliof, elle s'en rapportait Ia Providence. Selon I'avis de Frdric, c'tait ce qu'elle eut de mieux faire. n Elle ne pouvait encore rien cont{uire u , disait-il plus tard, en rappelant ces souvenirs I n elle s'est jete dans les bras de ceux qui voulaient la sauver. u L'habilet dans la conduite des affaires, I'art des combinaisons, la prudence et la dextrit ncessaires pour mener l:ien une entreprise difficile, ne furent d'ailleurs jamais son fort. EIle brilla surtout par le caractre. L tait sa vritable supriorit. C'est ce qui fait qu'elle dut toujours compter principalement, et qu'elle compta en effet ainsi toute sa vie, sur
cette force supdrieure et mystrieuse, qu'elle invoquait en par-

lant la princesse Dachkof et dont Frddric lui-mme

ne

mconnaissait pas la puissance, mais qu'il appelait irrvdrencieusement : s Sa Sacre Majest le Hasard. u Car se livrer aux

LA LUTTE FOUN LE TROI{8.

L7l

Orlof , comme elle le faisait maintenant, ou Patiomkine, comme elle le {it plus tard, ce n'dtait pas, proprement parler, faire autre chose. Le hasard eut du lionheur ayec les orlof; il eut du bonheur et peut-tre mme du gnie yec Patiomliine; quand il n'eut pltrs ni bonheur ni gnie vec Zoubof, ce fut un dsastre. Mais Catherine demeura grande. Pour le moment, le hasard devait lui donner la vrctoire. Il n'y travailla pas seul pourtant : il lui fallut encore Ia complicit de I'homme le plus intress faire avorter la tmraire entreprise. n Il s'est laiss rs dtrner comme un enfant que I'on envoie se coucher n,

disait encore lrrdric, en parlant de Pielre

IlI.

THPITRE

III

L VICTOTRE.

l.

Le dpart de Pierre III pour Oranienbau Ses projcts belliqueur. La - re, seurit o il se croit tre. Catherine va Peterhof. vient I'y -.Pierre joindre. Il n'y trouve plus I'impratrice. Le coup d'Etat est accompli.- on devient autocratrice de Russie. Comment Les Orlof. Le rgiment - Panine. IsmaTlofski. Essais de rsistance. Vive I'impratrice! Le - prinpetit Paul. Le snat et le synode. - Le chancclier Vorontsof. La cesse Dachkof, Etablissement du nouveau rgime.- II. Les irrsolutions do n Il n'y a plus d'empereur!... u Pierre. L'expdition de Cronstadt.

- Projets hardis du feltl-marchal Mnich. Fierre se dcide - tatherine va avec les rgimentt rvolts la rencontre de son rnari. Une impratrice cheval. L'abdication. L'internement Ropcha. - Peterhof. - Le diner de I'impratrice. Le quartier gnral de Catherine Groire rlof. L'inauguration du favoritisme. III. Dernires preuves. Emeutes militaires. tettre Poniatowski. - Ce que le moindre soldat aux garder pense en voyant I'impratrice. Attitude de Catherine. Son - et rparations. ftsfsu1 -de Beseang-froid. Rcompenses Sa gnrosit. toujef. Les dus et les mconten{,s. Miinich. La princesse Dachkof. Le gnral Betzhy. Le comte $trogonof. radieuse du nouveau Aurore IIn nuage. rgne. IV, Le drame de Ropcha. Les responsabilits. - Tieplof ? trime ou dni de - justice ? La tache Catherine, Orlof ou de sang. tonclusion. ngocier.

Retraite.

Pierre quitta Ptersbours le 94 juin, se rendant Oranienbaum. Il y avait eu Ie 29 un souper de cinq cents rouverts et un masnifique feu d'artifice, tir aprs Ie souper, toujours en I'honneur de la paix conclue avec la Prusse. Le 23, on festoya encore, et, les hanquets continurent Oranienbaum mme, dans un cercle plus rntime. Le sjour de I'empereur dans sa rsidence d't devait d'ailleurs tre de courte dure. Pierre se

L VICTOIRE.

{7S

proposait de rejorndle prochaineruent son armde, en Pomranie, et d'aller tailler des croupires aux Danois, en attendant

qu'il illustrt son nom sur guelque champ de bataille plus vaste o I'appellerait Ie nouvel alli qu'il s'tait donn. Il comptait s'embarquer la fin de juillet. La flotte n'tait pas
trs en mesure de mettre Ia voile. Des maladies avaient rduit I'effectif des matelots. Pierre ne s'en embarrassait pas. Il signa un ukase qui ordonnait aux matelots malades de se bien

porter. tes projets belliqueux n'taient pas sans inquiter ses amis, commencerpar Frdddric lui-mme. Les envoys de saMajest Prussienne, Ie baron de Goltz et Ie comte schwerin, n'vaient pas pargn des reprsentations ce sujet. tait-il prudent que I'empereur guittt sa capitale et son empire avant d'avoir pris Ie temps d'y asseoir et d'y affermir son rgne, avant mme d'avoir t couronnd? Frdric insista persounellement sur ce dernier point. Pralablement toute entreprise, pieme aurait d aller $Ioscou pour y mettre sur sa tte Ie diadme des tsars. Dans un pays comme la Russie, cette question de forme avait une inrportance extrme. Pierre n'avait voulu rien entendre. u Qui sait prendre les Russes est sfird'eux,, rpondait-il. II croyait possder ce savoir. Il croyait aussi tenir en main les mcontents et les conspirateurs possibles. on lui avait dsignd les orlof. un de leurs intimes, Ie lieutenant Perfilef, se mit aux ordres du tsar et se chargea de surveiller les cinq frres, en les jorrant. Ce fut lui qu'on joua et qu'on amena tromper Pierre. Les orrof se mfirent et au dernier moment se moqurent du tratre confident. Le 29 juin, tatherine, que Pierre avait eu I'imprudence de laisser Ptersbourg, dut son tour prendre ses quartiers d't. Elle reut I'ordre d'aller peterhof. A oranienbum, c'tait lisabeth Vorontsof qui rgnait, paul resta ptersbours sous la garde de Panine. Pierre comptait cependant revoir sa femme avant son ddpart pour la campagne projete. Il avait recul la date de ce ddpart pour clbrer le l0 juillet (zs juin)

17 t*

GRNDE-DTHESSE.

Ia fte de son norn. Ilvoulut Ia clbrer Peterhof. Le g juillet au matin, il se mit en route.pour cette dernrre rsidence, o un grand dner devait lui tre offert le lendernain par I'impratrice. Pierre voyageait lentement, frainaut avec luiune nombreuse suite, dans laquelle il y avait dix-sept clames. Il n'arriva Peterhof qu' deux heures de I'aprs-rnidi. [Jne surprise I'y attendait : le chteau tait vide. Pierre ne vit que quelques serviteurs au visage boulevers par la frayeur, Et I'impratlice ? - Partie.
Oti?

Personne ne savait ou ne voulait rdpondre. Iln paysan r'"pprocha et remit un papier I'empereur. t'tait un billet de Bressan, I'ancien valet cle chambre franais cle Pierye. Celui-ci I'avait nomm Ia direction de Ia manufacture des Gobelins. insi se faisaient alors les carrires en Russie ! Bressan crivait que I'impratrice tait depuis le matin Ptersbonrg, et s'y tait fait proclamer souveraine absolue et unique. Pierre n'en vou]ut pas croire ses J'eux. Il se prcipita comme un fou h travers les appartements clserts, fouilla tous les recoins, parcou rut les jaldins, rclama I'irnpratrice tous Ies chos, La foule des courtisans le suivait, effare, dans cette poursuite inutile.

Il fallut enfin se rendre l'vidence.


Qu'tait-il arriv? Nous ne le savons Fs au juste. Les incertitudes, les contradictions qui nous ont emharrassd dj au cours de ce rcit, reparaissent au point o nous sommes arrivs. La narratron de Ia princesse Dachlof semble suspecte beaucoup d'gards, et celle de Catherine supporte mal I'examen. Dans la nuit du I au I juillet, I'amie de CaLherine aurait t rveille par un des Ollof, Iui annoncant I'arrestation d'un des conjurs, le capitainePassek. t'taitla dcouverte ducomplot et la perte certaine de ceux qui y evaient pris part. La princesse Dachliof n'hsita pas. Elle donna I'ordre d'alarmer aussrtt le rgimenL Isma'flofslii, celui dcnt on tait Ie plus sfir, de le prpnrer recevoir I'imprltrice, et tl'enyoyer en mme tempsPeterhofchercher celle-ci. Ainsi fut fait. Il y eutcepen-

LA VITTC}IRE.

r75

dant une certaine hsitation rle Ia part des orlof. Le cadet de la famille, Thodore, revint au bnout de quelques heures pour soumettre la princesse leurs olrjections. N'tait-il pas trop tt pour risquer ce coup hardi ? EIle laissa dclater sa colre. on n'avait perdu que trop cle temps dj ! Il s'inciinr, et tous obirent. Yoil la version de I'amie dvoude. Celle de Catherine est toutautre. Dans sa lettre Poniatowski, nous la voyons s'indig'ner contre lvan Chouvalof, ,, lg plus bas et Ie plus lche o rles hommes u , {ui a os cnre Yoltairs a qu'une femme * tle dix-neuf ans avait chang le gouvernement de Russie n . A coup sr, affirme-t-elle, les orlof avarent rnieux faire que de se mettre aur ordres d'une petite cervele. Jusqu'au clernier moment, au contrairer (( on lui droba ( la prilcesse n Dachkof) la connaissance des clroses les plus essentielles u . Tout s'est fait sous la direction n trs particulire , de Catherine, et d'elle seule, envertu cle mesures combines et arrtes n depuis six mois D entre elle et les chefs du complot. Depuis st.r ntois / Est-ce bien sr? Et Catherine n'a-t-elle pas dit plus haut qu'elle n'avait coutd les propositions qui lui furent faites pour dtrner son mari qu'aprs avoir t insulte publiquement pal lui, c'est--dire trozs semaines seulement avant le g juillet? Tout cela est fort oJ:scur. Les querelles entre femmes jalouses le sont communcjment. au surplus, toutes deux ont pu tre de bonne foi, en dvoquant distance des souvenirs qus l'motion avait rendus troubles, et en s'attribuant un rle irnaginaire dans des vnernents qu'elles croyaient avoir concluits et qui les conduisirent vraisemblablement I'une et I'autre. Ce qu'il y a de probahle, c'est que I'arrestation de passek, due, ce qu'il semble, une circonstance fortuite, a prcipit les choses en poussant les conjurs risquer Ia partie pour sau.,er leurs ttes, qu'ils voyaient rnenacdes de toutes faons. te qu'il y a cle certain, c'est que le g juillet, cing heures du matin, alexis orlof se prsenta brusquement oranienbaum et emrrrena I'impratrice pour la conduire Ptersbourg. catherine dnrrnait profondment, c'e$t d'elle que nous tenons ce dtailr ![uand le jeune officier entra dans sa charnbre.

t?6

LA

GRANDE-DUCHESSE.

Rien n'dtait donc convenu, et elle n'tait prpare rien (l).' Pour comprendre Ia scne {$i se produisit alors, selon le rcit qu'elle en a fait, il faut avoir t en contact avec des natures

primitives comme devait tre celle de cet orlof. on en rencontre aujourd'hui encore de semblables en Russie. La pense chez des gens ainsi faits n'ayant aucune complication, I'expression de cette pense est toujours simple. L'art des prparations leur est absolument rnconnu, comme celui des nuances. IIs disent uniment ce qu'ils ont dile en allant droit au -but par le plus court chemin. Ils disent de la mme manire et sur le mme ton les choses les plus banales comme les plus inattendues. Leur langage tient en quelque facon du monocorde. La lune tomberait du ciel qu'un paysan des environs de Moscou vous I'annoncerait en disant : u La lune est tombs o , du mme air qu'il prendrait pour vous faire part de Ia naissance d'un yea'r. Alexis Orlof dit simplement I'impratrice en I'veillant : Il est temps de vous lever. Tout est prpar pour yous proclamer. Elle voulut avoir des explications. Il dit encore : o passek est arrt. Il faut partir. u Ce fut tout. Elle se vtit la hte, B 6ans faire toilette u , et monta dans le carrosse gui avait amen Orlof. {Jne de ses femmes, la Chargorodskaia, prit place ct d'elle. Orlof grimpa sur le sige, Ie fidte Chkou. rine derrire la voiture, et I'on se lana au triple galop sur Ia route de Ptersbourg. Chemin farsant, on rencontra l\Iichel, le coiffeur francais de Sa Majest, qui venait I'ordinaire pour faire son service. On I'emmena aussi. Il y avait une trentaine de kilomtres faire; les chevaux gul venaient de fournir une fois cette course eurent quelque peine la recommencer. Mais on n'ayait pas son6 organiser un relais. Tout faillit tre compromis par cette ngligence, Les deux chevaux d'une charrette de paysan qui vint passer sau- ({) D'apre un rcit fait par Panine, beaucoup plus tard, I'envoy danois (v. Aseelurfi), oo comptait procder ru coup d'jltat en s'ernparant de pierre le lour o celui-ci reviendrait d'Oranienbaurn Ptersbourg pour assister au dpart dela garde, qui devait prendre part [a campagne. (voyez cru/riue rilsse, t8?s,
I,
3(i2 et suiv.)

LA VICTOIRE.

L77

vaientyredile.u

vrent peut-tre Catherine (s'i[ faut en croire un trnoin) et lui gagnrent une couronne. a cing verstes de la ville, on rencontra Grgoire Orlof et Ie prince BariatinsLi dj inquiets; on pssa d'une voiture I'autre et on arriva enfin devant les casernes du rgiment Ismailofski. o Ainsi u , a dcrit Rulhire, n pour rgner despotiquement (( sur le plus vaste empire du monde, arriva Catherine, entre r sept ou huit heures du matinr partie sur Ia foi d'un soldat, t mene par des pysans, conduite par son amant, accoma pagne de sa femme de chambre et de son coiffeur. u IJne douzaine d'hommes seulement taient l. En ralit, I encore rien n'tait srieusement prpard, quoi qu'en et dit Alexis orlof. on allait toujours I'aventure. on battit du tambour. Les soldats demi nus et moiti endormis se prcipitrent. on leur dit de crier : Yive I'impratrice ! Ils devinrent une distribution de uodka (eau-de-vie) et crirent tout ce qu'on voulut. on en envoy deux chercher un prtre, qu'ils u-*nrent aussitt en Ie tenant sous les bras. Le prtre fit pareilIement tout ce qu'on lui demanda. Il leva la croix, mannotta une formule de serment, les soldats s'inclinrent : c'tait fait. I'impratrice tait proclame *. Le trne de Russie n'est ni hdrditaire ni dlectif u a dit , le Napolitain Caraccioli; a il est occupatif. u La proclamation ne faisait aucune mention de paul. Elle rendait catherine souveraine unique et absolue, autocr.trice (samodierjitsa). Cela ne faisait pas I'affaire de Fanine. Mais o tait Panine cette heure, et qui s'inquitait de lui? u Un tas d'oligarches u , a dit encore Herzen, n d'tranfiers, de pandours, de mignons, conduisaient nuitamment un inconnu, un enfirnt, une llemande, l'levaient au trne, I'adoraient et distribuaient en son nom des coups de bton ceux qui trouDes autres rgrments de Ia garde, un seul, le preobrajenslii,

montra uue velldit de rdsistance. Simon vorontsof, un frre de la favorite, q*i y commandait une compasnie, n'ente'dait pas trahir une cause qui pouvait passer pour celle de sa sceur,
t2

L78

GRNDE-DUTHESSE.

C'tait d'ailleurs, il le prouva depuis, un homme de devoir et d'honneur. Il harangu ses hommes I Ie major Yoieilof lui prta main-forte, et le rgiment, enlev, marcha rsolurnent au-devant de la troupe mutine qui suivait Catherine. Les deux petites armes se rencontrrent devant I'glise cle $iotre-Dame cle Kasan. tatherine avait Pour elle la supriorit du nombre, rnais ce n'tait que celle d'une foule en dsordre. Le Preoirrajenski, au contraire, tenu en main par ses officiers, $ardan[ ses rangsr prsentait un front de bataille imposant : il pouvait encore ddcicler rlu sort de tra journde. N'tais la fortune de tatherine se Prononca. u rnoment o relrelles et fidles s'amtaient quelques pas les uns des autres, frmissants et prts en venir aux coups) un cles collgues de Simon Vorontsof, qui marchait en serre-file, cria souclain : ()ura! Yiue I'tmpratrice! Ce fut une trane cle poudre- Le rgiment tout entier rpta Ie cri et se ddbanda en un clin tl'il, les soldats se jetant au-devant de leurs cflmarades, les embrassant, puis tombant genoux, tlemanclant partlon il [a tsarine d'avoir tard Ia reconnatre, accusirnt lcurs of{iciers' YoieTkof et Vorontsof brisrent leurs pes. n les arrta. tatherine leur pardonna plus tard, mais n'oublia janrnis. Yorontsof dut quitter I'arme, o ses rnrites et ses services clatants ne luivalaient que des ddgots. Nomm ambassadeur Londres, il y vcut en une sorte d'exil honorifique. te fut maintenant qui pntrerait plus vite dans l'glise de Notre-Dame de Kasan, o Catherine se rendit Pour recevoir Ies serments de fidlit de ses nouveaux sujets' Fanine y parut bientt. On prtencl que dans le camosse qui I'amena se trou' vait Ie petit Paul, coiff d'un bonnet de nuit. L'enfant auririt ainsi assist sa propre tlchdance, car c'taitbien sa dchance, au moins provisoire, qui se consommait- prs le temple vndr, le palais d'hiver, qui avait t tmoin nagu.re des humiliations de tatherine, la vit entoure d'une foule emPresse lui offrir ses hommases. Le snat et le synode s'y Prrentrent. Ces cleur grantls corps avaient pris dj I'habitude tle marcher Ia suite des rdgiments de 6arde. Survint un Per-

LA TICTTIRg.

t19

sonnage que Catherine n'attendait gure : Ie chancelier Yorontsof. Il ne cornprenait lien encore ce qui se passait et dernanda na'fvement I'impratrice pourquoi elle avait quitt Peterhof.

Pr.'ur toute rponse, elle fit signe de I'emmener. On lui dit d'aller l'glise prter serment. Il y alla. Enfin, joua,rt, des coudes pour se frayer passilfie, essouffle, effare et dj lgrement dsappointe, arriva Ia prtendue organisatrice de tout ce triomphe : la princesse Dachlof. Son crrlosse n'avait pu paryenir jusqu'au perron du palais, mais, l.'en croire, les hdros dtr jour, Ies officiers et les soldats qui en entouraient les abords, I'avaient soulevde de terre et portde sur leurs bras. Sa robe et sa coiffure eurent en souffrir, mais $on amour-propre y trouva une compensation des ddboires qui allaient commencer pour elle. tar son entrevue avec Ia soul'eraine fut plus courte et moins solennelle qu'elle ne I'avait rrde. L'heure n'tait pas aux tendres panchements, ni aux grandes crmonies. On avait r s'occuper srieusement. On avait tout d'abord clonner une forme s<irieuse ce qu'on venait d'irnproviser dans un lan d'dnergie juvdnile et de vic. tolieuse audace. t]n manifeste tait ncessaire. Ce fut un oJ:scur employ cle la chancellerie, Tieplof, qui fut charg cle le rdiger. Pourquoi pas Panine? Divers bruits ont recu crance ce sujet. Le gouverneur du petit Paul aurait-il vraiment jugd Fropos, mme ce moment, et eu Ie courage cle faile valoir son idde favorite, en prenant la dfense de son pupille? D'aprs une version, les officiers du rgiment Ismailofslii se seraient opposds la signuture cl'une rerlersale portant engagement de la part de Catherine de ne rgner que jusqu' la fin de la minorit de llaul. I)'apr.s une autre version, Ia reversale dicte par Panine et impose par lui Ia volont de I'irnpratrice aurait dt signe et dpose aux archives du Sdnat, mais les Orlof, au dire des uns, Ie chancelier Yorontsof, au dire des arrtres, aurarent retir ensuite le document pour le Iivrer C*therine. L'avent.ure est peu vrarsemblable. panine n'tait pas homme prendre confiance en des compromis de ce fienre et se mprendre sur la valeul illusoire d'une semblable saran-

t80

GNNDB.DUCIIESSE.

tie.

savait I'histoire de son pays. L'impratrice nne y dtait monte sur Ie trne sous la cautiorr d'une vritable charte constitutionnelle. Six semaines aprs, il n'en tait plu"t question.

ll

Le futur premier ministre pouvait avoir d'autres raisons pour ne pas figurer dans Ia rdrrction du manifeste. Ce que Tieplof crivit fut mis sous presse et lu au peuple, qui cria : Yive I'impratrice ! comme il avait entendu crier les soldats; tatherine pa$sa en reYue les troupes qui I'acclarnrent une fois de plus, et le nouveau rgne fut fond : la journe n'avait pas cotrt une goutte de sang. Quelques scnes isoles de dsordre s'taient produites. La maison du prince Georges de Holstein avait t envahie et pitle. Lui-mme et sa femme eurent subir de mauvais traitements. La princesse eut ses bagues arraches par des soldats. Ceux-ci enfoncrent encore quelques devantures de boutiques en demandant boire. IJn marchand perdit pour 4,000 roubles de vin. Les indemnitds rclames par les victimes de ces excs s'levrent en tout 24,00 roubles : c'tait vrairnent pour rien. Seulement, le sorr venu et le premier moment d'enivrement passr {uand Catherine et ses compagnons se retrouvrent dans le palais d'hiver pour faire le bilan de Ia situation, un souffle d'inquidtude ne laissa pas de p,sser sur leur irnagination chauffe. Si un point de vue, en effet, tout tait fait pour l'tablissement du nouveau rginre, un autre point de vue tout tait encore faire. Rien n'tait fait, si Pierre voulait rsister. tait-il en mesure de s'y rsoudre? ta rponse ne pouvait tre douteuse pour un homrne de rflexion. Et peut-l.re Panine tait-il prcisment en train de rfldchir. Pierre avait avec lui environ quinze cents Holsteinois, troupe excellente et dispose selon toute aPPerence le dfendre jusqu'au bout, en se dfendant elle-mme contre une disgrce certaine. Il avait pour commander cette petite arme Ie premier homrne de guerre de la Russie et un cles premiers de l'poque : le feld-marchal l\ftinich. Rappel par le nouvel empereur du fond de la Sibrie, celui-ci n'abandonnerait 54iement pas son bienfaiteur. Or, Catherine elle-mrne ne dis"

L VICTOIRE.

r,8I

posait gure que des quatre rgirnents qui I'avaient acclame.' Le gros des troupes russes tait en Pomranie, n'appartenait

encore personne, ou plutt appaltenait toujours I'empereur, n'avait d'ordres recevoir que de lui. Si Pierre rsistait, s'il gagnait du ternps, s'il mettait en avant Ie nom et la prestige de son rnarchal victorieux, cette arme pomranienne n'obirait-elle pas sa voix, n'accourrait-elle pas son cecours ? Il tait I'empereur, et il se prparait ouvrir une nouvelle campafine : pelspective gnralement agrable aux Sens de guerre, surtout au lendemain d'une suite d'clabants succs. ll n'avait, jusqu' prsent, mcontentd que la garde seule, dont les autres armes ialousaient volontiers la situation privilgie Les Orlof , de leur ct, n'avaient pas pouss au del Ieur uvle de sduction. ll y avait l un problme recloutable. Afais o en dtait, quoi pensait et que thisait Pierre en ce
rnomenL?

II
Aprs ayorr acriuis la conviction que I'impratrice n'dtait pas l o il pensait la trouver, Pierre ne put encore se rsoudre admettre Ia r'rit, reconnaitre l'tendue de son malheur. Son homme de confiance, Perfilef, ne I'avait prvenu de rien. Le malheureux Perfilef avait pass la nuit jouer aux cartes ayec Grgoire Orlof, cloyant le tenir ainsi sous bonne garde ! Pierre se dcida envoyerauxinformations. Il avaitbeaucoup de monde sous la main. Le chancelier Yorontsof, le prince Troubetzko, lexandre Chouvalof s'offrirent pour aller Ptersliourg. Aucun ne reparut. Mais un Holsteinois, revenant de la ville o il avait pass un cong de vingt-quatre heures, confirma les mauvaises nouvelles. Il taittrois heures de I'aprsmidi. Pierre prit alors une seconde rsolution : il appela Yolkof et lui ordonna de travaiiler la rdaction cle plusieurs

t8P

GRT{DE-DUCIIESSE.

manifestes. Il commenait une campagrle de plunre. pourtant, sur les reprscntations de l\Iunich, il se dcida envoyer un

de ses aides de camp, le comte Devierre, l{ronstadt, pour $'assurer de cette place impoltante. L'heure d'aprs, il se souvint qu'il tait soldat : il endossa son uniforme des grands Jours et enroya querir ses troupes holsteinoises qui taienI restes Oranienbaum, Il entendait se fortifier Peterhof et v tenir tte I'meute. Les Holsteinois arrirr'ent huit heures, mais Pier-r'e avait chang d'avis. hfrinich ne se chargeait pas de mettre lletelhof en tat de d{bnse. ll aurait voulu qu'on allt Kronstatlt au lieu d'y enrro)'er. Il avait son plan. Brusquement, Pierre prenait le parti cl'couter le feld-rnarchal. Mais Ia nuit tait yenue. on 1:artit pou"rtarrt, mais il sembla que ce ft pour un voJrase d.'agrnrent. tJn yacirt et une galre rames ernl:arqurent tout le coltge masculin et lminin de I'empereur. On arriva en tue de Iironstadt une heure du mutin. Qui vive? cria une sentinelle du haut des remparts. - L'emi)ereul'. - It n'y a plus d'empereur ! Passez au large Le comte De'ierre avait dti mis e' chec pr un envoy de Catherine, I'amiral Talitsine. Nftinich .e dsespra pas encore. Lui et Goudovitch supplirent Pierre de ddbarquer quand rnme. On n'oserait pas tirer sur eux. Ils en rpondaient. [[ais Pierre tait dj descendu fond de cale. Il n'ar.ait jamais eu affaire qu' des forteresses de carton. Il tremblait de tous ses membres. Les femmes poussaient des cris perants. On rira de bord. Alors l\frinich proposa autre chose : Fousser jusqu'au port de Reval, s'y embarquer sur un vaisseau de guerre et passer en Pom ranie, o Pi erre prendrait le comrnan dement de son arme. Iraites cela, Sile, ciisait Ie vie ux guerrier, et.six semaines aprs Ptelshourg et la Russie seront derechef vos pieds. J'en rponds sur ma tte. Mais Pierre avait puis sa provision d'nergie. Il ne son geait plus qu' revenir Oranienlratrm ct y entarner des ngo-

L TITTOIRE.

t83

encore des ciations, On revint Oranicnbaum. On y trouva avajt nou'elles uxquelles on ne s'atte*clait pas : I'impratrice rnarchait la quitt Ptersbourg la tte de ses rgiments et rencontre de Pierre et des flolsteinois' l]ne rnarche l.riomphale, celle-ci' A cireval' portant l'^"."t forme, emprurrt h un officier, du r6giment Siemionofslii, feuilles de catherine prcclait ses troupes. T.Jne cournne de lo'gs cheet ses chne ornait so' bonnet four.r de zibeline, uni' veux flottaient au vent. a ses cts, rer-tue du mme taient soldats Les forme, 8alopait la princesse Dachkof. et dchir transporr, b'.rn commun accord ils avaient mis bas IlI les Pierre dont unifollnes ou vendu aux brocanteurs les I" Pierre avait reytus et lepris leur vieille livrde guerrire I ![ue importa d'llemain., -ais qui passail djh pour nationale.Ils brnlaietrt de se mesurer aTec les I-Iolsteinois' Ils n'eurent pas Cette satisfaction. prs une nrarche de nuit, cinq h*u,'*s du rnatinr ur parlementaire de Pierre se L'emPereur prsenta. i'tn;t le prince Alexandre Galitzine. dtlaiCai6erine du pouvoir'. ffrait I'irnpratrice le partage d'al'diI'ac[e gna de ,pondr*. {Jne heure aprs elle recevait fut aussi Pierre o Peterfuof, ation de son mari. Elle s'arrta dernires les amen. Paniner {ui fut charg de lui si8nifier dans volonts cle la tsarine au suiet de sa personne, Ie trout'a le supen rnain, la baiser un tat pitoyable. Pielre voulut lui Il pliant d;obtenir qu'on ne le spart pas de sa matresse. pleuse tranait favorite La a chti. rait comme un enfant qu'on aussi aux flenux de I'envoy de tatherine : elle demandait hlademoi' ,r* pi* quitter son amant. On les spara pourtant. reut Pour rsiselle vorontsof fut envoye h [[oscou, Pierre trs n dence provisoire une maison situe Ropcha, endroit
n

cartt, mais trs agrable o , assure Catherine, une trentaine de kilomtres cle Peterhof, en attendant qu'il lui ft prpar un logeurent convenable dans la forteresse de schltisselbourgr cette Bastille russe. Le lendemain, l4 juitlet, Catherine faisait Ptersbours ainsi une entre solennelle, Son sjour Peterhof n'avait t

t 8r.

GNNDE-DUTHESSE.

y avait fait une dcouverte, dont elle parle dur* ses Mntoi"es ayec tristesse et qui r par ra surprise qu'eile lui causa r prouv {u ' pour une orffnisatrice de complots, elle avait beaucoup de naivet. En entrant dans le saron de l'impratrice J ir.-"]; du diner, elle avait yu un homme tendu tout de son long sur un divan. c'tait Grgoire orlof, II avait devant lui un monceau de plis cachets qu'il se disposait nonchalamment ouvrir. Qu'allez-vous faire? lui cria la princesse, en reconnaisr-ort, un aspect qui lui dtait devenu familier dans Ia maison de son oncle, des documents mana't de Ia grande chancelrerie. ce so't I des papiers d'tat. personrr* ,r'u droit d,y tou_ cher, sauf I'irnpratrice et les personnes spcralement dsigndes pour cela par elle. Prcisment, rdpliqua orrof sans changer de positio'et avec le mme air d'indiffdrence dddaifineoJe. Elle m,a dit de parcourir cela. II semblait trs ennuy de sa besogne et dcid a s'en acquitter bon march. La princesse fut stupfaite. ses tonnements n'taienr pas finis. Trois couverts taient prdpars s'r une table l,autre hout du salon. L'impratrice, ar.rivant aussitt, inyita son amie y prendre place avec eile. La troisime prace tait pour Ie jeune lieutenant. Mais cerui-ci ne bougeo pur. L'impratrice fit alors porteria table auprs cru crivan. EIle *f ru pri,rce$se s,assirent en face du jeune hornme, qui resta Il "o,r.h. s'tait, parait-il, bless la jarnbe. ainsi se rvlait la srtuation qu'il allait occuper auprs de Ia nouvelle souveraine. c'tait I'ina.rg,rration d,u fnuo).itisme.

que de quelques heur es- Querque crrose s'y tait pass, pourtant, outre la dchance dfinitive cle pjerre. La princesse Dachlcof

III
Quelgues preuves attenclaient encore Catherine ptersbourg. La nuit mrne qui suivit son retour, il y eut grand

L VICTOIRE.

t85

bruit autour du palais. Les soldats du rgiment Ismailofski irvaient abandonn leur quartier et demandaient voir Ia tsarine pour s'assurer qu'on ne I'avait point enleve' Blle rlut

luitter le lit et revtir


fassurer. n Je ne puis

encore une fois son uniforme pour les


o

quelques mois plus t,ard Poniatowski, a Yous dire tous les empchements qu'il y ( a pour lrous venir ici..... h{a situation est telle gue j'ai n bien des mnagements garder, et le rnoindre soldat aux t gardes en me voyant se dit: Yoil I'out'ra6e de mes mains.

ni ne

veu)r

, crivait-elle

a Je meurs de pettr Four les lettres que vous m'crivez. u Blle tenait d'ailleurs tte, admirablement, aux difficults et aux prils. Elle n'avait pas montr soit dans la prparation,' soit dans I'excution du couP d'tat, certaines des qualitds clsirables chez un chef : ni grande prvoyance' ni grande habilet ; mais du courage, du sang-froid, de I'esprit de rsolution et surtout un art suprieur de mise en scne. Tels dtaientles moYens d'action qu'elle faisait valoir maintenant encore. Tous les tmoins des vnements dont Ptersbourg fut Ie thtre ce moment sont unanimes vanter son calme, son air affable et imposant la fois, Ia rnajest souriante de son accueil et de son maintien. EIle se montrait dj inrpertm'bable. Elle ne ndgligeait pas aussi la ressource choisie depuis longtemps et prfre par elle pour I'assujettissement des volonttis et la conqute des dvouements : elle s'affirrnait ds la premire heure comme une irupratrice rnagnifique, sachant rcompenser qui Ia sert, gnreuse aYec profusion. Pendant les premiers mois de son rgne, c'est un vritable Pactole qui se dverse sur les artisans de sa fortune. A la date du 16 novemLire l7Sg, le chiffre des rcompenses payes, part les dons en nature, les concessions de terres et de Paysans, s'lve '195,699 roubles, soit prs de quatre rnillions de francs u cours du change d'alors. Et les Sommes verses aux mailns des intresss n'ont td, pour la plupart, que des acomptes. Ainsi, Grgoire Orlof n'a reu que 3,000 roubles sur les 50,000 qui lui ont, t destins. Les disponibilits du Trdsor n'ont pasper-

{86

LA

GRANDE.DUCTIESSE.

mis defaire plns pour Ie moment. La Princesse Dachkof figure sur Ia liste des payements pour une somme de g5,00 roubles. une somme de g25,Bg0 roulrles a dt affecte Ia remise d'une derni-anne de solde, dont ont bnfici les tats-majors des rgiments ayant pris part au coup d'tat. Les soldats sont moins bien partags. on leur a vers libralement Lroire pendant lajourne du l2 juillet. De ce chef la clpense s'est leve plus de 41,000 roulrles, soit plus de 20,000 francs. I\[ais, peu de temps aprs Ie grancl vnement, un nombre $sez considrable de ces prtoriens se trouvent dans le dnuement, et tatherine ne fait, rien pour les en tirer. Il est vrai qu'elle n'a plus besoin d'eux. Elle n'oublie pas aussi les absents. {Jn de ses premiers soins a t d'envoyer un exprs I'ex-chancelier Bestoujef pour lui annoncer son avnement et I'inviter la rejoindre dans sa capitale. Le porteur de cette bonne nouvelle, choisiparCatherine, fut un certain Nicolas llitch l{aryshliirre, {ui, en fvrier 1758, tant sergent dans un rgiment tle gard.es, avait t prpos la surveillance du joaillier Bernardi, impliqu dans le procs de Bestoujef, et avait contribu mn*g*, tu correspondance que nous savons entre la grande-duchesse et les prisonniers. tatherine s'en souvenait aussi. Elle mdnageait cependant une dception son ancien associ politique. Bestoujef se hta d'accourir. It fut reu bras ouverts. tutherine tait bien aise d'avoir sous la main un homrne de cette exprience et de cette autorit. Blle fit sonner trs haut son nomet ses services passs. Elle eut recours souvent ses conseils. l{ais il s'imaginait assurment retrouver $a place, sa situation de ministre omnipotent, une influence plus grancle encore que celle dont il jouissait auprs d'lisabeth. cet garcl, il iut entirement tromp. Il y eut ainsi un certain nombre de dsenchantements. Le feld-mardchal }rliinich, qui se hta de faire sa soumission, en prouva un trs grand. Catherine ne parut pas lui tenir rancune de I'assistance, d'ailleurs inutile, qu'il avait prte Pierre. ll n'avait fait que son devoir. Il le dit, trs digneruent.

L YITTOIRE.

LS7

elle fit avec lui comme et elle sembla I',couter de mme. l',tais Elle jugeait, selon aec Ilestoujef. BIle s'e.n dbarrassapoliment. une situation I'expressiori d'.r' hornme d'tat moderner ![u' nouvelle il fallait des homrnes nouYeaux'

UneclserrclrantefutencorelaprincesseDac}rkof.EIle s'taitfigurlergnedetatherinecomrIreuneespcedefetous les jou's les rie, tlans Iaquelle" elle continuerait agiter sur un heau clreval destines de l,empire, tout en caracolant trlle avait pris Ie.gout de en ttc cl'une colonne rle grenadiers. EIle ne se jugea ni I'uniforme, de l'intligu*it d* la palacle' ni utilise selon ses capar:its' rcornpense selon se*s mrites, ses rr,es, ses prtentions Nous Ia retrouerons plus tard avec sa vie en donnant queiet toutes les folies qof**poisonnrent Nous retrouverons galeques ennuis b ,orr'irnporiale arnie.
ment Bestoujef et hlinich'

Catherinefaillitaussifaireunmcontentdanslapersonne d'unamiobscur,tlontnousavonsdjparl'Laprirrcesse un rle prpondrant Dachkof ne fut pas Ia seule s'attribuer jours aprs Ie_ coup dans l,vneme^rrt do r? juillet. euatre le gnral Bet,zlrv. ll avait d,tat, on anllona l'inrpratrice ternployq,'.lq.,*,distrib..,tionsd'argentfaitesauxsoldats reu un cordon et quelques embauch* p"*'les brlof. Il avait qu'il venait la remercier' II rnilLiers de roubles; catherine crut semitgenoux,etdanscettepositionilsupplial'impratrice truoins qui elle d'evaitsa de vouloir bien reconnatre devant
cour'onlle. choix de mes sujets' flt simplement Cattreline' -* Dieu et au leva, et d'un geste tra' Eu entendant ces paroles, lletzliy se gique ta son cordon'

-- Que faites-vous de mes -- Je ne suis plus digne de porter ces insignesr prix I'impra' par serrices, puirqo* *** **ruices sont mconnus N'est-ce grand'eur' sa de trice. Je croyais tre le seul ouvrier ai t-: qui moi ai soulevd la gard'e ? N'est-ce pas
?

fu* ,ooi qui malheureux I'or? L'impratrice te nie' Je suis le plus


hornrnes

des

t88

LA

GRANNE-DTJCHESSE.

r''impratrice tour'a ra crrose en plaisanterie. vous l'avez donn la couronne, Betzky, j,en conviens. Aussi ie ne veuxla tenrr que de vos mains. c;**t vous q.,*iu charge de la re'clre Ia prus belre qu'ir se pourra. Je mets vos ordres tous les joailliers cle nron empire. Betzky prit Ia plaisanterie au srieux. Il surveilla Ie travail _ des orfvres qui prparrent re diadme impriar pour re jour I dr-r couronnement, et fut satisfait. c'est ainsi du moins que ra princesse Dachkof raconte cette histoire, o elle a pu mettre de son imagination. En gnral, cependant, ainsi qrr* o.rs l,avons dit, Catherine fut aussi g'dreuse pour ses amis que masnanime envers ses ennemis. L ouveau r$nu *'urrnooait bien. L,en[hour.i1**".1oec lequel il avait te salu dansra cupitare trouvaitun dcho vibrant au sein cres provinces les prus re*.rles. soucrain, sur cette auro'e radieuse, un nuase livide parut. Le lg juiilet, revenant dusnat, o elle a'ait fait lire .,rr'rr"o"*a' manifeste contenant Ja description accornmorlde avec art rle Ia r'anire dont s'tait fait sonavnementaupouvoir, catherine r*it paratre tlevant, Ia cour, quand un hom're se prpase prcipita dans sa chambre de toilette. II tait couvert rle sueur et de poussire, les vtements en dsordre. t'dtait arexis orlof. II arrivait franc elr_ier de Ropcha et annonait l,impratrice la mort de Pierre IIL

IV

Q*e s'tit-il pass encore ? Iystre. prus que dans tout autre pays d'Europe, l'histoire a fort faire en R'ssie pour aller *u del du sens officier donnd aux grands r,neme'ts d'tat. Les murs cres parais btis en 6*oit sont pais, les bouches so't closes. pierre s'tait resigi so'so't avec une facilit $urprenante" II avait born sespilaintes et ses clemancles

L YICTOI
trois choses:

RB.

t89

qu'onlui rendit sa matlresse, son singe et son juillet, vrolon. Il passaif**, journes boire et fumer' Le l8 il fut trouv mort. Ciest peu prs tout ce que nous savons de
certarn. Que sa mort ait t violente, il y Presque au duc egurd. sur le moment, personne n'en douta. crivant le charg d'affaires de France, Bdranger' disait
a

certitude cet

d"* chorreul, qu'il tenait en main * tout ce qui peut. justifier I'opinion 6,nlerrlent aclmise u . ll n'avait pas vu le corPs du souverain' le corPs expos en public avec le crmonial habituel, car Branger et visiter, le diplomatique n'avait pas t convi il *rri qo'on p*enait note des personnes qui s'y rendaient' Iais confut pour le rapport y unuit errvoyd un homme sr, dont tait rmer ses soupons. Le corps du malheureux souverain tout noir, et n il suintait travers l'piderme un sanfl extrarr ys qui se rnanifestait mme sur les gants qui couvraient

Les Personnes qui ont cru devoir baiser le cadavre sur la bouche, selon la coutume du PaYS, sont revenues les lvres enfles. on voit la part de I'imaginatron se faisant place jusque dans un document diplomatique. \[ais le fait en lui'mme ne s'en au dguge pas moins avec de fortes prsomptions' Quant

ses rnains u .

mode de I'assassinat, puisqu'il semble bien qu'il faille en admettre I'hypothse, les suppositions ont vari galement' qui Les uns ont parl d'un empoisonnement par le bour6o6ne, tait le vin prfr du malheureux Pierre I d'autres, d'un dtran8lement. La plupart ont dsign lexis Orlo comme I'autr, I'inspirateur ou mme I'excute.oti Pro,ria manu, de I'attentat. Un rcit pourtantr Qui n'est pas dpourvu d'autorit 1t;.t se prsente avec des donnes diffrentes. Il met orlof hors d.e cause. Ce n'est pas lui, c'est Tieplof qui a tout fait, ou du moins tout ordonn. Obissant ses injonctions, un officier sudois au service de Ia Russie, svanovit" (?), a trangl pierre ayec une couoie de fusil. Le crime a eu lieu non le
secrtaire de la lgation de Daqemark la fin du volume' insre Bitrliographie la Yoy' norti..

(l) c'est celui de schuhmacher,

en

r90

LA

GRNDB-DUTIIBSSE.

pas orlof, c'est le prince Bariatinski qui a port la nouvelle pe tershourg. orlof o* Tieplof, Ia question peut paratre secondaire et de mince irnportance. EIIe ne I'est p"*. i Tieplof a t I'instigateur du crime, c'est que catherine en a t Ia suprme irr*ii rntrice- tar comment admettre qu'il ait agi sans son consentc. nrent? Il en va autrernent pur orlof. r,ui *t son frre Grgoire taient, devaient rester quelq*e temps encore maitres jusqu' un certain point cl'une situation q,r'il, ayaient faite, matres aussi de cond'ire leur guise une partie dans laquelle ils jouaient Ieur vie. Irs n'avaient pas pris |avis de catrrerine FOur commencer le coull d'tat; ils peuvent bien ne I'avoir pas consultd cette fois encore. u L'impratrice ignora ce forfait o affirmait Frddric vingt , ans plus tarrl en causant ayec le comte de Sgtrr K t Etl,"ppr."it * 8-vc un ddsespoir qui n'tait pas fei't; elle pressentaii j,rr.. tement le jugement q'e tout Ie monrle porte aujourd hui n contre elle, u Taut le moncle, c'tait peut-tre trop dire. $Iais ra grande rnajorit fut certainement pour aclopter une opinio' dorlrt curtdra, [[asson, Helbig et d'a*tres se sont J:ait ]'dcho. Dans un journal de l'poque, irnprim Leipzig, la mort de pierre tait compare celle du roi douard d'Angleterre, tud en prison par I'ordre de sa femrne, Isabeile (rg?rj. rtus lard, il y eut un revirement d'opinion auquel Ia publication des Mmorres de Ia princesse Dachkof nna pas peu contribu. A Ia mort de tathe_ *ine, Paul aurait dco*vert dans Ies papiers cle I'impratrice une lettre d'AIexis rlof, crite ausritbt-aprs l'vnement et Ie dsignant nettement lui-mrne comme I'auteur du crime. L'ivresse du sang, la terreur et Ie remorcls s'y traduisaient igalement. L'empereur leva les yeux au ciel et clit : n llferci n soit Dieu. u Mais Ia princesse Dachkof, qui raconte cette scne, r'y o pas assistd, et le comte Rastoptcirirr*, qr.ri a conerv une copie de cette lettre (puhlide, rlep'is, darrr l'Archive du prince Yorontsof , xxr, 1130), raconte que I'origi*nl a t dtruit.

I8, mais le r5 juillet. ce n'est

LT VITTI]IRE.

1S1

lrermi les arrteurs modernes, il Y fl encore conflit d'apprcia' tions et de coniectures. catherine a d'ailletrs travaill ellemtirne , il faut le reconnatre, h perptuer I'incertitude dans iaquelle s'agite cette nigrue redoutable, en jetant sur I'dr'nernent toute I'obscurit clont peut disposer un souverain autocrate. Si on lrri a fait tort, il pet tre dit qu'elle e en rltlelque sorte provoqu Ia calomnie en ploscrivant la vrit. Son acharnernent ir Poursruvre t.oute ilublicit cncernant lir trajusqu' s'attaciuer I'rertvre ile Rtrl6ique aventure est all i"r*, qui pourtant ne s'est i:as pro'onc sur Ia question de sa participation au tneurtre. En dpit aussi de sa science tles attii*d*r, celle ci*'elle crut devoir observer au moment de la catastrophe ne fut peut-tre pas tles mieus choisies pour dsarmer la maligilit publique, bien qu'elle tdmoignt de la {brce de son caractre et de ses ressource$ cle grande comdienne. Dans lrn conseil rduni la hte, il ft dcid que ln nouvelle serait tenue Eccrte pendant vingt-quatre heures' ussitt I'impratrice parut devunt, la colrr sans trahir la rnoinclre drnotion. Le lenclernnin seulement, un manifeste ayant portd la connaisslnce cu senat la nouvelle du lugubre dtortL*ent, Catlrerine frt celle qui Yient d'apprendre I'instant ce qui est arriv : elle pleura abondamment devant son entourffe intime et ne parut point en public' Une dernire remalque) pour clore ce dbat sans issue : ni les Orlof, ceci est un fait, ni Tieplof, ni personne n'a t poursuivi raison clu drame de Ropcha. trt rls lors la responsabilit de la souveraine ne s'Y truve-t-clle Pas engnSe en toute hypothse? Il y a eu de toute manire consentement de sa part, consentement au fait accompli, sinon au dessein. Et il y ,, *,, ainsi une tache de silnff sur ses mains, qui venaient tle snisir le sceptre imprial. Il devait y en avoir d'autres. l\[ais peut-tre q.r' de certaines hauteurs Ia grandeur humaine ne a pas sns ces fltrissures, qui la ramneclt au niveau commun' Et tatherine fut grancle. Comment, par quels moyens et malgr quels dfauts, nous esstryerons de le nrontrer maintenent' N'ayu.tt pas entrepris I'histoire cle sa vie, nous quitterons ici

r92

LA

GRANDE.DI]CHESSE.

Ie rcit au cours duguel nous vons voulu indiquer le.c origines et les commencemen[s de son trange t'ortune. cette recherche pralable nous a paru ncessaire pour mettre en Iumire et en bonne place ce qui fait I'olrjet vritarrle de notre tude, c'est--dire le portrait d'une femme et d'une souveraine qui, I'une et I'autre, ont eu peu de rivales dans I'histoire du monde et la physionomie d'un rgne qui a t jusqu' prsent sans gal dans I'histoire d'un grand peuple. I\or, *rror' voulu faire voir comment catherine est d*o.rr,ru ce qu,elle a t, nous entreprendrons maintenant de dire ce qu'elle a
L.

DEUXTEME PARTIE
L'IM
P

RT RI CB.

TIVRE PREMIER
LA
FEMME.

CHPITRE PREMIER
poRTRATT pHYSIQUE.

CARACT

lEMPnIIENT.

I. La beaut de tatherine. - Tmoignager contradictoires. - Yeux bleus ou brung? Portraits la plume, au crayon et au pinceau par Catherine elilemme, Rulhire, Tchemeesof, Richardson, le prince de Ligne, le comte de L'ss1Une anecdote de la cour de Rusaie. Sgur, madarne Vige-Lebr Lgendet. Impreseions de la princeate de Saxe-Cobourg. pereur Nicolas. - _. Opinion de Marie-Thrte et de Marie-Antoinette. II. Caractre. * Traits raillants. ne pitaphe. Opinion de Catherine sur elle-mme. Optimisme et eudmonisme. Fatalisme. Ambition, audace, rsolution. - un ambassadeur - Yanit. anglair: * Flattez-la! ' de Patiomkine - d6squ1-tonseilr Les bouts-rims du comte d'adulations dans Eon entourge. bsence d'amour-propre et de coquetterie. tobenzl et du comte de Sgur L'impratrice et la femme. * -Ide dmeeure que Catherine se fait de ron Les moyens. III. Force de Elle impoae cette ide I'Europe. pouvoir. - Action de - incongtan Dfaut de directioq. Catherine eur le volont et - uaturel de rang-froid, corrig Dfaut nergie et rsiatance. peuple rusre. - tourage. Inoculation de la petite par une graude matrise de toi-mme. - Gorit pour le travail de Capacit de travail, vrole. IV. Obstination. a ftssfte parfaitement gai. n pour rendre quelqu'un Gaiet. la plume. Jeux d'enfants. Le It faut- tre gai | - S6nas humeur rsistante. - com Y. Sant morale. F'acilit de colin-rnaillard soirante-cinq aDE' Bout. tatherine Gnrosit. a't-elle t merce dane la vie prive. femme' domestiquet Ses I'adorent. f,pssls I'impratrice et la cruelle? Impatience et vivacit. -tnecdotes. - VI. Temprament. - Sensualit. Conjecturer. nymphomane. ni hystrique Ni -

I
'o

A dire Ia vrit, je ne me suis jamais crue extrmement belTe, mais je plaisais, et je Fense que cela tait molr fort' '
[3

19h

L'I Mpner RIcE.

vers la seconde moitid du dix-huitime sicle et est entre darrs la postrit au seuil du dix-neuvime, comme une incar'ation merveilleuse non pas seulement de la puissance, de la grandeur, du J:onheur triomphant, mais encore de Ia fminit aclorable et adore. BIle a td au* yeux rle tous, ou de pr.esque tous, non pas seulement imposante, majestueuse ou terrible, mais encore sduisante et belle, en effet, entre les plus J:cllcs. Reine par Ie droit de la beaut comme par Ie clroii du gnie. Pallas eL Ynus uictrh. Eh bien, il semble que ce soient les conternporains qui aie*t mal vu, ayan[ prouv, regarder la prrriigieuse tsari'e, cornme une sorte de mirage. L'illusion a dt si complte gue I'erreur des sens produite par elle a port jusque sur des dtails trs apparents et en eux-mmes insignifiants. Ainsi, ra plupart de ceux qui ont approch Ia souver.aine ont parl d* *u ,itt* leve, lui permettant de dominer res foures. or, en fait., elle dtait de taille au-desso's de la moyenne, plutt petite, aec une tenclance prcoce I'embonpoint. La couleur ,*me cle ses yeux a prtd des contradictions bizames. Les uns les ,-rnt v*s bruns, les autres bleus. Rulhire s'est tir d'afaire en res faisa't b*rns avec des reflets breus. yoici d'ailreurs |ensembre du portrait gu'il a esquiss et qui doit se rappo'ter peu prs l'poque de I'avnement au trne. Catherine avait trentet'ois ans, Nous ne possdons pas de description aussi dtaille portant une date plus aneienne. celle que nous a donne poni*_

toutes les cloptres de I'histoire, elle n'admettait pas Ia justesse de Io "o*puraison. Non pas qu'elle en mconnirt Ie prix. n Croyez_moi , , crivait_ elle encore Grimm, u la beaut n'est n,rlle part de trop, et n j'en ai fait toujours grandissime cas, q,roiq,r je n'aie j"*oi, s L fort belle. u Mais n'a-t-eile pas dprci vorontairerne't ses charrnes, p,r ignorance modeste ou artifice de coquetterie raffirre? on serait tentd de le croire, entenclre Ia ooi* prurqre unanime des contemporains, La ,r smiramis du Nord I o i.o-

pass sa vie s'entendre comparer

catherine a dfini elle-mr'e en ces termes le g:enre d,attrait que la nature Iui avait dparti I'extrieur. Ainsi, aprs

avoir

PORTRAIT PIIYSIQUE.

CAAATRE.

TEMPRNIENT. ts5

towski ne remonte qu' quatre ou cinq annes en arrire. et c'est celle d'un amoureux. u Sa taille u, crit Rulhirer r( est agrable et noble, sa u drnarche fire ; sa personne et $onmintien remplis degrces. n SOn air est d'une souveraine. Tous ses traits annoncent un a Srand caractre. Son col est lev et sa tte fort dtache; u I'union de ces deux parties est surtout dans le profil d'une u beaut remarquable et dans les mouvements de sa tte; elle n a quelque soin de dvelopper cette beaut. EIle a le front u large et ouvert, le nez presque aquilin; sa bouche est fraiche u et embellie par ses dents; son menton un Peu grand et se u doublant un peu sans qu'elle soit Srasse. Ses cheveux sont u chtains et de la plus grande beaut; ses sourcils bruns ; ses r( veux bruns et trs beaux; les reflets de lumire y font Paratl'e u des nuances bleues, et son teint a Ie plus grand clat. La n fiert est le vrai caractre de sa physionornie. L'agrment r. et la bontd, qui y sont anssi, ne Paraissent des Jreux pdna trants que I'effet d'urr extrme dsir de plaire. , Rulhire n'est ni amoureux ni enthousiaste. RapProchons cependant cette esquisse de celle qu'un artiste ru$se, Tchemessof , a dessinde au crayon la mme poque. D'aprs ltne lgencle, ce dernier portrait aurait t fhit sur la demande de Patiornliine, que Catherine commena distinguer Peu apr's la rr'olution de juillet, et peut-tre mme avant. Catherine en fut satisfaite, et attacha I'auteur sa personne comme secrtaire de son cabinet. trt pourtant quelle tonnante impratrice ce Tchemessofnous a montre l, et combien Peu ressemblante tout ce que nous ont fait voir les autres peintres, sculpteurs et auteurs de mdmoires, depuis Benner jusqu' Lampi, depuis Rulhire jusqu'au prince de Ligne! Figure agrable encore' si I'on veut, et intelligente, mais si peu idale, disons le mot ; si cornrnune d'aspect. Le costume y est peut-tre Four quelque chose, un trange costume de deuil avec une coiffure bizarre, couvrant Ie front jusqu'aux sourcils et couronnant le sommet de lu tte d'une paire d'ailes de chauve-souris. Mais le visage souriant et pourtant dur, Ies traits pais et ayant quelque

r.g6

L'IMpnnr

I 8.

chose de masculin s'accusent, quand mme, ayec

chise brutale. on dirait d'une vivandire allemande dont on aurait fait une nonne. Cloptre est loin!
Tchemessof n'aurait-il dt qu'un tratre, et tatherine n'auraitelle fait , en se reconnaissant dans ce portrait, que prouver cette ignorance entire des choses de I'art, qu'elle confessa plus tard avec candeur Falconet? II se peut, jusqu' un certain point. Une sorte de contre-preuve du dessin de I'artiste russe nous reste cependant. C'est le portrait crit quelques anndes seulement plus tard par Richardson. Cet Anglais parat avoir possd un refiard et un esprit rebelles aux illusions et aux blouissements. Et voici comment il a not ses impres-

une fran-

sions

n L'impratrice de Russie est d'une taille au-dessus de Ia r roJnne, bien proportionne et gracieuse, mais inclinant n I'ernbonpoint. EIIe a un joli teint et cherche cependant n I'embellir avec du rouge, I'exemple de toutes les femmer n de ce pys. La bouche est bien dessine, a.,ec de belles n dents; lesyeux bleus ontune expression scrutatrice ; quelque n chose qui n'est pas aussi fort gu'un regard inquisiteur, ni n aussi vilain qu'un regard dfiant. Les traits sont en gnral a rguliels et agrables. L'ensemble est tel qu'on lui ferait n injure en lui attribuant un air masculin, mais qu'on ne lui o ferait pas justice en Ie disant fminin entirement. ,, te n'est pas tout fait Ia note de Tchemessof , dans son ralisme naf et presque grossier. un trait commun apparait cependant ici e[ l, et c'est celui qui nous semble, en effet, avoir td le trait saillant du modle, en avoir constitu la ptrysionomie, et en avoir, au point de vue plastique, rduit considralrlement, sinon rltruit le charrne : c'est I'express ion hommasse souligne de part et d'autre et qu' travers la magie des couleurs, nous retrouvons mme sous des pinceaux moins consciencieux. Le portrait qui a fait Ia joie de Voltaire et qui est encore Ferney en dcle lui-mme quelque chose. Catherine y veillait cependant, et jusqu'au dernier mornent. tIn pli qu'elle se trouva la racine du nez sur le portrait peint par Lampi,

_ TEMPRMENT. {97 - CANACTAE. peu avant sa mort, eL qui lui parut durcir son visage, lui fit
PORTRIT PHYSIOUE.

regarder d'un mauvais il le tableau et le peintre. Lampi passait cependant bon droit pour ne pas dire ses modles des vdrits trop cruelles. Il effaa le pli, et I'impratrice, bientt septuagnaire, prit I'apparence d'une jeune nymphe. L'histoire ne dit pas si elle a t satisfaite cette fois. n Quelle figure me supposiez-vous? u demanda Catherine au

prince de Ligne lors du premier voyafre que celui-ci fit

Pters-

bourg. u Grande, raide, des yeux comme des toiles et un a grand panier? u C'tait en 1?80. L'impratrice avait cinquante et un ans. Voici Ia figure que le prince de Ligne lui trouva : n Blle tait encore bien. On voyait qu'elle avait t o belle plutt que jolie : la majest de son front dtait tempre * pr des yeux et un sourire agrables, mais ce front disait o* tout. Sans tre un Lavater, on y lisait comme dans un livre :
n gnie, justice, courage, profondeur, galit, douceur, calme n et fermet : la largeur de ce front annoncait les bases de la n mmoire et de f imagination; on voyait qu'il y avait place n pour tout. Son menton un peu pointu n'dtait pas absolu* rnnt avancd, mais il tait loin de se retirer et avait de Ia u noblesse. Son ovale n'tait pas bien dessin moyennant n cela, rnais devait plaile infiniment, car Ia franchise et la ,r gaietd habitaient ses lvres. Blle a d avoir de la fracheur u et une belle gorse; celle-ci ne lui tait arrivde cependant r. qu'aux dpens de sa taille qui avait t mince rompre, mais G rrr engraisse beaucoup en Russie. Elle tait propre, et, si elle n n'avait pas tant fait tirer ses cheveux qui auraient d, tomo bant un peu plus bas, accompasner son visage, elle aurait o t bien rnieux. On ne s'apercevait pas qu'elle taitpetite. n Encore un enthousiaste, celui-l. Pourtant le connte de Sgur, qui se piquait de l'tre moins en sa qualit de diplomate, a not la mme poque des traits peu prs identiques. * La u blancheur et l'clat de son teint, dit-il, furent les attraits u qu'elle conserva le plus longtemps. u Mais Castdra explique

samanirecettevictoireSurlesirrparablesoutrages n Dans les dernires annes de ;on rgne, elle mettait bearr-

f98

L'IMpnerRICtr.

I coup de rouge. u C'est ce dont Catherine ne voulut jarnais etre souponne. Nous lisons dans une de ses lettres Grirnm,
date de 1783 : n Je vous remercie des pots de rouse dont vous m'avez sou-

u hait d'illuminer ma face; mais lorsque j'ai *oulu fli'e' .. servir, j'ai trouv qu'il dtait si fonc que cela me clonnait o I'air furie. aussi vous m'excuserez si je ne pourrai pas, n mme malgr ma grande vogue I o vous tes (Grimm u tait Paris)... imiter ou adopter cette belle mode-l. u Le tmoignage le plus autoris au point de vue plastique, Ie rrroins suspect aussi, est peut-tre celui de madau vifoeLebnrn, qui, nralheureusement, n'a point vu Ia Catherine des belles annes. Elle n'a pas eu aussi se louer des procdds de la souveraine, ce gui est une 8arantie de sincritd. Elle ne put obtenir quc I'impratrice post devant elle. son pinc*u., ,r'u voqu plus tard que des souvenirs. La plume Ia main, elle les a retracs ainsi : n J'tais d'abord extrmement dtonne de la tronver trs a petite; je me l'tais figure ti'une grandeur prodigieuse, n ussi haute que sa renommde. Blle tait fort grasse, mais n elle avait encore un beau visage, que ses cheveux blancs et u relevs encadraient merveille. Le gnie paraissait siger .. sur son front large et trs lev; ses veux taient doux et o finsr sorr nez tout fait grec, son teirrt fort anim et sa phyr{ sionomie trs mobile... J'ai dit qu'elle tait petite de taille; .{ pourtant les jours de reprsentation, sa tte haute, son a resard d'aigle, cette contenance que donne I'habitude de .{ commander, tout, en elle enfin avait iant de majest qu'elle r r11 paraissait la reine du monde. Elie portait un gala les u cordons de trois ordres, et son costume tait simple et noble. o Il consistait en une tunique de mousseline brode err or et

* dont les manches trs amples taient plisses

en traver-s dans

n Ie genre asiatique. Par-dessus cette tunique, tait un dolman * de velours roug:e manches trs courtes. Le bonnet qui ( encadrait ses cheveux blancs n'tait pas orn de rubans, ,. mais de diamants de la plus grande beaut. r

poBTErr PHY$IQUE.

TARACTRE.

TEI{PR}IENT.

199

Catherine avait pris de bonne heure et conserva toute sa vie I'habitude de porter, en public, la tte trs haute. Son prestige aidant, elle arrivait ainsi un effet de grossissement qui trompa jusqu' des observateurs comme Richardson. L'art cle la mise en scne, dans lequel elle fut incomparable, est d'ail' leurs rest de tradition la cour de Russie. IJne dame de la cour de Yienne nous racontait un jour ses impressions I'amive de I'empereur l{icolas dans cette tlernire capitale. Quand elle le vit entrer la BurS: dans Ia splendeur de son uniforme, de sa beautd mle et de I'air de majest rpandu sur toute sfl Personne, droit, hautain, dpassant de la tte princes, aides cle camp, charnl:ellans, officiers, elle crut Percevoir un demirlieu. Place une galerie suprieure, elle ne pouvait dtacher ses yeux de cette dblouissante apparition. Soudain, elle ne lit plus rien. Lafoule des courtisans s'taitretire1 on avait fernr les portes. La famille impdriale et quelques Personnes de I'en' tourage intime restaient seules. I\{ais I'empereur? O tait-ii? I1 tnit l, affaiss sur un banc, ayant repli sa haute taillc, ayant laiss se dtendre les muscles de son visage o brusquc-

ment venait poindre I'expression d'une indicible angoisse; mconnaissable, diminu dc moiLi, comme croul du haut des glandeurs sur un bas-fond de nisre : ce demi-clieu n'tait
plus qu'uneloquehumaine soufTrante. Cela se passait en 185CI. Nicolas prouvait dj alors les premires atteintes du mal qui ronsea les dernires annes de sa vie et y mit fin prmatu' rment. Hors des yeux de la foule, il se courbaiL sous son treinte. Devant le public, pr un hroque effort tle volont, il redevenait le superbe erupereur des beaux jours dj passs' Aiusi peut-tre fit Catherirre pendant les dernires annes de son r'gne. La princesse de saxe-tobourfi, qui la vit pour la premire fois en 1?95, commence le rcit cle cette rencontre d'utre faon assez dplaisante, disant que c'tait ainsi, savoir, sous I'appa-

rence de la vieille impratrice, qu'elle se gurait habituellementune sorcire. I\{ais il parait, par la suite, que I'idequ'on lui avait donne de cette espce de personnfre n'tait point

?00

L'IMPRTRICE,

ddsagrable. EIIe vante, elle aussi, le teint n singulirement beau ,' conserv par la souveraine, et dit qu'en gnral il lui a sembl trouver en elle n la personnification d'une vieillesse r, forte, quoique l'transer on parle toujours de ses mala" dies (l) " . tatherine n'eut pourtant jamais une trs bonne sant. Eile

souffrait frquemment de maux de tte accompgnds de coliques. cela ne I'empch ps de se moquer jusqu'au dernier moment de Ia mdecine et des mddecins. C'tait toute une affaire que de lui faire avaler une potion. Un jour clue son mdecin, Rogerson, russit lui faire prendre quelques pilules, il en fut si content, gu, s'oubliant, il frappa farnilirement l'paule dela souveraine. en criant : n Bravo, madarne! u Elle ne s'en offensa point. A partir de l7 72, elle dut se servir de lunettes pour lire. $on oue, trs fine, tait affecte d'une particularit bizarue : chacune des oreilles percevait les sons d'une faon cliftrente, ingale non seulement de force, mais de ton. t'est pour cela assurment qu'elle fut toujours rebelle la musique, quelque peine qu'elle se donnt pour y trouver du got. Le sens de I'harmonie lui manquait compltement. On a prtendu qu'en nettovant les foulards ayec Iesquels elleavaitl'habitude de s'envelopperla tte pour dormir, on en voyait sortir des tincelles. Le phnomne se reproduisait mme avec ses draps de lit. De telles fables ue servent qu' indiquer I'action de sa personne physique elle-mme sur I'esprit des conternporains, i1u'merveillaient oe moment les rnystrieuses dcouvertes de Franklin. La personne rnorale de Calherine tait faite pour stimuler ces lans d'imagination.
(1) Rcitpubli par le lllorgenblatf et reproduit dans I'Archiue p. {089.
r-u$se,

{8tg?

FonTIilr pHYSIQUE.

CRACTRE.

TEI\IPRAMENT.

20tr

II
Une grande souveraine et une femme digne de tous les respects, laquelle Catherine se dfendit d'ailleurs toujours de ressembler, I'appelant ironiquement : o Sainte Thrse u , crivait en 1780 ceci: . u L'empereur m'a fait entrevoir pendant cet hiver, enbadi* nDt, son envie d'avoir une entrevue avec I'impratrice n de Russie. Vous pouvez bien imaginer combien peu je Son terais un tel projet, aussi bien par I'irnpression que cette ,, entrevue devrait faire sur les autres puissances que par o I'aversion et I'horreur !1ue m'inspire toujours un caractre u tei que celui de l'imprattce ' Pourtant, c'est par le caractre prcisment que Catherine elle-mme nous semble avoir atteint la grandeur. Des dfaiilances, des vices rnmes y ont paru sans doute, empruntant aux proportions de I'tre moral dpar par eux quelque chose de colossal, de monstrueux si I'on veut. L'ensernble a eu des
aspects blouissants et des hauteurs peu communes.

n L'aversion et I'horreur ,' professes par Marie-Thrse ne I'ont point empche, du reste, de s'allier avec la souveraine ainsi fltrie et de mettre sa main dans la sienne pour l'accomplissement de laplus vilaine besogne dontCatherine ait porter Ie reproche devant I'histoire. Nous voulons dire le meurtre de

la Pologne. Marie-ntoinette, {ui parait avoir partag

les

'c;pugnances de sa rnre, s'est rnontre galement dispose d en faire abstraction clans la pratique : n l\Ialgr mes ides sur I'impratrice de Russie n , crivaitelle de son ctd, n je lui saurais bien bon gr si sa politique se * tournait nous donner la paix. u Ainsi tatherine n'tait un monstre qu'en thorie. Et, mme rduit cette valeur, le jugement parait sujet revision, car c'est un point discutable s'il peut tre du fait d'un monstre

209

L'IMpnlrRItE.

non pas seulement de s'imposer momentanment I'admiration des foules, mais de faire uvre durable et profitable aux gnrations futures. sans doute ce fut une personnalit singulirement complexe, ddfiant presque le travail d'analyse *rrq".r*l nous osons nou$ essayer. comme si elle avait devin les difflcults ayec lesguelles ses futurs biogr.aphes seraient aux pri.ses et pris piti de leur embarras, catherine s'est donn Ia peine de poser devant eux guelques jalons et de leur frayer la ooi*, A part ses IILma#es, o la psychologie tie't assez peu de place, nous lui devons quelque chose comme I'esquisse d'une autobiographie et quelque chose comme l'bauche rl'un portrait d'ensemble, au moral, du moi intime. yoici I'esquisse. sJt* s'est conserve sur une feuille de papier, au revers de laquelle une autre main inconnue a trac l'pitaphe de u Sir Torn Andersorl u r un des chiens favoris de I'impratrice. Sur Ie - cathemodle-de cette pitaphe d'un tre tendrement aimd, rinea, dans un de ces accs d'ltumour qui lui furent farniliers, compos Ia sienne propre, u craignant r, disait-elle,-c'tait au courant de I'hiver de 1778, u de mourir pend.nt la - de onze mascarades, fin * du carnavalr cfui doit tre rempli sans .. compter les diners et les soupers o . Nous copions textuellement: ., ci-gt catherine seconde, ne stettin ,lezl avril(2 mai) u 1729. Elle passa en Russie I'an r 7 aa,pour dpouser pierre III. c a I'ge de quatorue ans, elle forma Ietriple projet cle plaire ( son poux, lisabeth et la nation. Elle n'oubliari*npou* r y russir. Dix-huit annes d'ennui et de solitude lui firent s lire bien des livres. Parvenue u trne de Russie, elle vouo lut le bien et chelcha procurer ses sujets bonheur, n Iiliert et proprit. Elle pardonnait aisment et ne haissait c prsonne. Indulgente, aiscie vivre, d'un naturel gai, l'me n rpublicaine etle cur bon, elle eut des amis. Letr.avail lui c tait facile; la socit et les arts lui plaisaient (t).,
(l)
Catherine fait allusion ce morceau darrs sa lerrre

1778. ,Recueil de

lq socit d'histoire

russe,

Archiver cl't.t.

xxlII, 77. L'original

Griurrn, rlu 2 fvrier

"rt "u"

ponTRAIT PLYSIQUII.

CARCTRE.

IEIIPRAMENT. 23

Voici maintenant le portlait. Nous le rencoutrons dans une lettre adresse Senac de Nfeilhan en mai 179G. n Je ne me suis jamais cru I'esprit crateur; j'ai rencontr n quantit de monde, auquel j'ai vu, sans envie ni jalousie, u beaucoup plus d'esprit qrt' moi. Il a t toujours trsfacile n de me mener, parce ![u, pour y parvenir, il ne fallait que a prsenter toujours des ides infinirnent meilleures et plus o solides que les miennes I alors j'tais docile comme un n Sneu. La raison de ceci sigeait dans I'extrme dsir que n j'ai toujours eu que le bien de I'empire se fit. J'ai eu le o bonheur de rencontrer les hons et vrais principes, ce qui a u fait que j'ai eu de grands succs. J'ai eu des malheurs qui n s'en sont ensuivis de fau[es auxquelles je n'ai eu aucune I part e{, peut-tre parce qu'c,n n'avait pas suivi avec exarctio tude ce que j'ai prescrit. hfalg;r rna flexibilit naturelle,j'ar n su tre opinitre ou ferrne, Comme on voudra, quand il rn'a a pafu que cela tait ncessaire. Je n'ai jamais gn I'avis de r pfsonne, mais j'ai eu, dans I'occasion, un avis moi. Je u n'aime pas la dispute, pr'ce que j'ai toujours Yu rester un u chacun de son avis. D'ailleurs je ne saut'ais parler fort haut. o Je n'ai jamais eu de rancune, la Providence m'ayant place n de telle rnanire qu'il n'y avait pas de quoi en avoir contre u les individus et que je ne tror-rvais pas Ia partie gale, Ie < tout pes avec justice. J'airne en gnral la justice, nrais je rr -quis de I'opinion q,1s stricte justice n'est pas justice, et qu'il ,. ,r'y a que l'quit qui soit supportable la faiblesse de n I'homme. Mais dans tous les cas j'ai prfr l'humanit et u I'indulsence pour la nature humaine aux rgles d'une sv( rit qui m'a souvent paru mal entendue. A ceci j'ai t ames n par mon propre cur, que je crois doux et bon. Quand n les vieillalds me prchaient la svrit, je leur avouais en n fondant en larmes ma faiblesse, et j'en ai vu qui se rangeaient n de mon avis, la larme I'ceil aussi. l\[on naturel est gai et u franc ; mais j'ai trop vcu dans le monde Pourignorer qu'il y rr a des esprits atrabilaires gui n'aiment pas la gaiet, et tous
.o les esprits ne sauraient comporterla vrit et la franchise.
u

20b

L'IlIpnarRItE.

o ceci est peu prs mon portrait, a crit catherine , en tte de ce morceu. Tres peu prs, sommes-nous tents de dire, et non pas seulement et non pas tant mme raison de ce qui ne s'y trouve pas, qu'encore et surtout raison de c* qrri *'y trouve. car I'incapacit prouver de Ia rancune, par eoeir.ple, revendique par une souveraine qui a eu ar.ec Frdric les retours d'amiti que I'on sait, pro*oqus, ce qu'on peut juger, par quelques boutades un peu agressives d* roi-philo*fh", c'est assurrnent, dans I'image de sa personne, un trait inattendu. Le comte de sgur lui-mme, une poque ou il ne pchaitgurepar excs de sdvrit l'gard de cetteprincesse, auprs de laquelle il venait de trou'er un accueil inespr, s'est laiss aller souligner dans sa physionomie le trait absoIument opposd celui-l. n L'impdratrice u , lisons-nous dans une de ses dpches, $ a certainement de grandes qualits, de la force dans i* j,rges ffirrt, du courage dans I'me, de ra pdntration dans t'**frit o et beaucoup de bont dans Ie cur; mais elle est fu*ilu, u mfiante et inquite, et son amour-propre ;igri ou flatt u i'flue sur ses vues politiques. {Jn ptopo* t*nu ltgr.ement n Yersailles sur son compte, une froideur de notre cour, une n de I'empereur, la moindre faute que rnoi-mme je puis cornu mettre, suffiraient pour changer ses dispo*itionr, et, pour ( en donner un exemple, elle est I'ennemie du roi de prrisse, c prc que le roi lui a s*ppos des infirmits qu'elle n'a pas. u Mais, quel que ft Ie got de catherine poor la vritJ et ia fi'a'chise, elle au'ait donn un exernple probablement unique clans I'histoire du monde, si elle avait russi rencontrerl,une ou I'autre en parlant d'elle-mme. sincre envers elle-mme, elle ne le fut pas davantage le jour o, causant avec Ie prince de Ligne, *11. s'avisa de l*i dire que si le hasard avait fait d'ell* ,to sous-lieutenant, elle ne serait jamais arrive au grade de capitaine, car elle se serait fait casser la tte Ia premire rencontre. Je crois - Mais n,en rien, rpliqua le princer puisque me voir. catherine oubliait, en parlant ainsi, sa propre histoire et rnconuaissait

poRTRrr plrysleuu.

caaacrnn.

rnupRAMnr,tr. to5

le trait le plus saillant de sa physionomie. Car, si elle fut tmraire ses heures, elle fut toujours et surtout une ambitieuse. Tous les signes distinctifs de la grande race, dont Napolon a t dans i'historre ruoderne lereprsentanthorspair, se reconnaissent en elle. L'esprit imprieux d'abord supportant mal, quoi qu'elle en dise, la contradiction, et ne supportant pas du tout I'intervention d'autrui dans Ie Souvernement de ses actions. IJn jour, elle se prend de colre contre un de ses ministres favorisr leprince Yiazemski, parce qu'il s'est hasard dcrdter, sans prendre son avis, gu'il y aurait comdie au thtre de la cour. u Elle ne veut tre en tutelle de personrr u , dclare-t-elle ce propos. Puis I'audace, extravagante parfois, mais toujours rflchie, dfiant le calcul, mais calculant jusqu'au hasard lui-mme, et froidement rsolue vis--vis de tous Ies risques. Enfin Ia confiance en soi-mme, sans laquelle il n'est gure de succs possible, et cette faon de ne douter de rien, sans laguelle il n'est gure d'hommes heureux dans leurs entreprises. Le tout avec quelque chose de fminin en plus qui y ajoute un peu d'outrance d'emportemerrt, de fantaisie. Bn I 71O, le commandant en chef de son arme, aux prises avec les Turcs, Iui parlant de la supriorit dcrasante des forces ennemies, Catherine lui ferme la bouche avec I'exemple des Romains, qui ne comptaient jamais leurs adversailes; elle se dit assure que les Turcs seront battus. Et, comme son assurance se trouve justifie par I'dvnement, romme Roumiantsof rpond cette mise en clemeure par d'crasantes victoires, elle s'affermit dans cet tat d'me qui lui est naturel ; elle s'y installe et y prend ses aises en quelque sorte. Ia fin de son rgne, elle en est amive ne plus admettre Ia possibilit d'une dfaite, d'un revers, d'une trahison quelconque de la fortune, pouvant I'atteindre. - Si j'dtais Louis XYIII u , crit-elle en l?96, r. oubienje ne a serais pas sortie de France, ou bien aussi il y aurait long* ternps que j'y serais rentre malgrd vent et mare, et cette r, sortie ou rentre n'aurait dpendu que de moi, exclusives mnt puissance hurnaine. ;

206

L'IUPtrRATRICE.

semble galement gue, si elle avait t George III, elle ne se serait pas laiss prendre l'mrique. Elle a d'ailleurs pour la soutenir, comme tous ceux de sa

Il lui

race, Ia foi fataliste, la croyance obscure, irraisonne, mais non pas moins absolue pour cela, quelque chose d'innom et pourtant de tout-puissant, par quoi sont rgies les destines semblables la sienne. Devisant avec Diderot, elle engage sans plaisanter sa parole d'honneur quoelle gardera Ie trne pendant trente-six ans. En 1789, elle dit: n J'ai soixante ans, a rnais je suis srre que j'en vivrai encore vingt et quelqrres .. annes en plus. r' Et, comme sa foi est robuste, elle y joint un optimisme tranquille, inbranlable, tellement sr de luimme et tellement persistant gu'il en devient aveugle et sourd par moments. Il fait partie de son n imperturbabilitd , . Au cours de la seconde guerre turque, qui ressemble peu la premire, Iongtemps son toile semble plir; Ies dsastres se succdent. Blle refuse d'en convenir. Elle veut ignorer et entend que tout Ie rnonde ignore les checs essuys par son arme et Far son homme de guerre, qui ne s'appelle plus, hlas ! Roumiantsof, mais Patiomlcine. Les Turcs prouvent-ils leur tour le moindrereyers, comme en octobre l?8?, sous les rnurs de I(inburn, vite elle fait chanter Ie Te Deunt, tonner le canon en signe d'allgresse et retentir travers toute I'Europe les trompettes de la renomme. A I'entendre, c'est une rdptition de la bataille de Tchesm : Ia flotte ottomane a t anantie, Iratiomkine s'esI couvert de gloire. Blle le lui dit lui-mme et en semble vraiment convaincue. Cela fait partie sans doute de sa politique, de ses procds de gouvernernent et de ses artifices de diplomatie, que nous tudierons plus tard. t'est ainsi qu'elle prtend en imposer I'Burope, I'Autriche dont elle veut stimuler Ies efforts, h la France dont elle voudrait obtenir le concours, et la Turquie elle-mme, qu'elle cherche dmoraliser. De fait, elle engage le comte de Sgur transmettre Yersailles des bulletins de victoire, dont Ie comte de Montmorin arrive avec peine ddmontrer la fausset son umbilssadeur. t'est ainsi gale-

pofirRIT pllysIQUE.

CARTRE.

TErIpnrrEr{T.

?07

ment qu'elle combat le dcouraement, naturellement prompt, de Patiornlcine. l,Iais cela fait partie aussi de son caractre, et elle s'en impose elle-mme. Par moments, suivre ce dithyrambisme continuel, qui est la marque propre de sa correspondance et de sd conversation aux poques de crises surtout, on la croirait atteinte de mgalomanie. Les Suddois sont aux portes de Ptersbourg qu'elle chante encre et toujours victoire. En juillet l?88, le canon ennemi a parld de si prs que les rues de la capitale ont td remplies de fume. Le lendemain elle en plaisante avec un ail d'allSresse, se flicitant d'avoir, elle aussi, sentil'odeur de

la poudre, elle va l'glise pour faire chanter un le

Deum d

raison d'une victoire sur les Turcs, plus ou moins authentique, dont un courrier de Patiomkine lui a fort propos apport Ia nouvelle, et elle dclarc, en revenant, qu' r'oirtantde monde runi aux abords du saint difice, elle s'est imagindi[ue a cette n foule sufifirait assommer les Suclois corrps de pierres rr rmasses dans les rues de Saint-Ptersbourff ,r . EIle s'apprte signer un ulase par lequel elle ordonne au vice-amiral von Desin de s'unir I'amilal Greigh, aprs auoir battu les Sudais prs de Karlskrone. L'amiral Greigh ira au-devant de lui, aprs auoir de son ct battu une fois de plus Ia flotte ennemie. Cependant l{amonof, le favori en titre du moment, hasalde des objections : est-il sr que les deux arniraux auront le dessus dans les rencontres supposes? Jusqu' prsent, ils n'ont gtrre rernport d'avantages dcisifs. Cather.ine s'irrite : o Je n'aime pas les petites entreprises, mais les gra*des. E' .r raisonnant comme cell, onne se battrait jamais. u Elle cde nanmoins, et co'sent ne pas enyol.er von Desin n I'ordre de vaincre rr , rnais elle en ver.se des larrnes de colere. II lui parait que de la sorte le vice*amiral ne f'era rien de bon. Trois semaines aprs, sans qu'aucun changement soit

arlir' dans la situation des belligrants, on pourrait supposer que la flotte ennemie a t engloutie jusqu'au dernier vaisseau cltns les profondeurs de la Baltique. Catherine ne s'inquite plus du tout de son voisinae. BIIe parle d'envoyer sa propre

L'I }I ts TTTRI

E.

flotte dans I'rchipel. Quantauxsudois, pointnnest besoin de s'en occuper plus longtemps. Ils se dtruiront eux-mmes. t'arrnde de Firrlande est ou sera en rdvolte. EIIe suffira pour rduire Gustaye Ia raison. tatherine n'a plus souci que de " tirer vengeance du roi de Sude en ridiculisant ses vellits guerrires dans un opra-comique intituld Koslaf, dont elle commence la composition, 6 sns savoir comment elle Ia finira n . Mais I'arme de F.inlande refuse de justifier, en se rvoltant, la confiance que I'impratrice a mise en elle, et aprs une alternative de succs et de revers, survient le ddsastre de Swenhsund (2S juin 1790): c'est peine si, crivant Patiomkine, elle en fait mention en deux lignes. Bt c'est comme cela jusqu' la fin. t'est comme cela qu'en l?96, quelques mois avant sa mort, elle engage cettemalheureuse affaire du mariage de sa petite-fille ayer le roi de Sude : pisode curieux dont nous conterons un autre moment les bizarres pripdties. On lui fait voir les difficults, les obstacles, les chances trop incertaines de rdussite; n'importe, sans se mettre en peine de rien, sans se soucier de rien arranserl elle invite le roi venir, et, au jour gu'elle indique, ayant runi sa cour et mis une robe de gala, elle attend Sa lTfajest Sudoise pour les fianailles. Seulement cette fois Ia fortune s'est lasse : Sa Majest Sudoise ne vient pas ! C'est de cela que Caterine meurt probablement quelques mois plus tard. Toute cette anne 1796, dont elle ne devait pas voir la fin, Iui fut dsastreuse. Mais son optimisme ne I'abandonna pas. En juillet, un incendie dtruisait une partie de sa flotte. Toutes ses chaloupes canonnires, construites et armes grand'peine, brlaient dans Ie port de Yassili-Os{rof. n Bah! u crivait-elle le lendemain, n tout ce dont nous rt yots rraiment besoin sera rebti pendant Ie courant de a cet t... le port n'en sera que plus propre. ', Aimant la gloire, la croyant chose due sa destine, Catherine aime aussi en faire parade. n Si cette guerre continue r, dit-elle en aot l??lr ({ rnon r jardin de Tsarslioe-Selo ressemblera un jeu de quilles, caf

- CRATTRE. - TEMPRAMENT 209 n craclue action d'clat i'y fais lever quelque monument... n Derrire mon jardin, dans un bois, j'ai imagin de faire
a btir un temple de mmoire pour la guerre prsente, ou rr tous les faits importanLs (et il n'y en a pas peu, nous en .. somilles au 64" numro) seront gravs sur des mdaillons, a et cles inscriptions en langue du pays, trs simples et courtr tes? avec la date et le nom de ceux qui les ont effectus. u Notons, en passant, que dans un compte qu'elle tablit de -ca propre main, la bataille de Tchesm figure elle seule pour dettr numdros. Sa soif d'ambition est telle qu'elle lui fait voir double. C'est cette mme proccupation qui la rend infiniment accessible Ia flatterie, et, clisons Ie mot, trs vaniteuse. Elle s'en tlfend, bien entendu. Elle fait ou semble faire profession tout propos de sentiments contraires. IJn architecte franais, qui eut son heure de cldilrit et qui fut un artiste de mrite, en effet, et un honnte homme, mais parait ayoir t aussi un homme difficile vivre, clrisseau, recevant paris la visite de I'empereur Joseph II, traite assez mal Sa ltajest. n Savezu yous ce que c'est qu'un artiste? o lui dit-il, entre autres anliF bilitds, en refusant des commandes que Joseph veut Iui faire, et qui ne lui agrent point. n D'un ct, il a son crayon; u de I'autre, on lui offre 90,00 livres de rente, s'il veut quitr, ter son crayon. Il yous jette vos p0,00 livres de lente la n tte et garde son crayon, qui le rend plus heureux que tous u les trdsors de la terre. u catherine, qui Grimrn rapporte cette algarade, s'en dit enchante : n J'aime, ddclare-t-elle, a ![uand on parle comme cldrisseau a parl I'empereur... u tela apprend ces gens-l qu'il y a plus d'une fon de o paller dans le mnnde, et que tout Ie monde n'a pas Ie gct u de la flatterie. n f]ne autre fois, elle interdit son co'respondant de lui donner le surnom de Catherine la Grand,c : n parc que primo ie n'aime aucun sobriquetl secundo que mon r< rronl est tatherine II , et tertioje ne veux Fs que personne dise de moi comme de Louisxvqu'ontrouvait le mal nomm " I ,r quatrimement de taille, je ne suis ni grande ni petite. r Mais Grimm savait quoi s'en te'ir et n'eut souci que de
LIt

PORTRAIT PHYSIQUE.

tl0

L'I}IPEITATNICE.

changer la forme du compliment. IIn 1780, I'ambassadeur anglais Harris, se prparant une entrevue dcisive avec I'im'

pratrice, prenait conseil du favori Patiornkine. Il s'agissait d'entraner la Russie plendre fait et cause pour I'Angleterre dans ses dmls avec la France. u Je n'ai qu'un avis vous n donner u , rpTiquait le favori : < flattez-la ' C'est le seul moJren u d'arriver quoi que ce soit avec elle, et avec cela on arrive a h tout... Ne lui parlez pas raison : elle ne vous entendrait * ps. dlessez-yous ses sentiments et ses passions. Ne lui o offrez ni les trsors ni les flottes de l'ngleterre : elle ne u denrande rien de tout cela. Elle veut des Iouanses et des * compliments. Donnez-lui ce qu'elle veut, et elle vous dons( nra en change toutes les forces de son empire. u Cet avis tait aussi celui de Joseph II, quand il engageait sa nrre vaincre ses rpugnilnces pour offrir h I'impratrice la Toison d'or qu'elle convoitait : n Je crois connatre Sa Majest, r, et Ia yanit est son gnique dfaut., C'dtait enfirr celui du comte de Sgur : n Il n'est pas facile de tromper cette plin.. cesse; elle a beaucoup de tact, de finesse, de pntration; n mais en flattant son amour Pour la gloire, il n'est qne trop < prouv qu'on peut garer sa politi![ue. rr On pouvait sans doute aussi la ramener dans le bon chemin, en se servant de ce mme moyen. Le comte de Sgur en usa largement. Pendant le fameux voyase de Crime, c'est entre lui, I'utrichien tobenzl, l';lnglais Fitz-Herbert et cet aimable cosmopolite qui s'appela le prince de Ligne, un assut quotidien d'adulation outrance. Tout y est employ et tout y sert de prtexte.IJn jour, on joue aux bouts-rinls. Fitz-Herbert, {ui est foncirement rebelle au Iangage des muses, finit cependant, sur les instances de I'im' pr'atricer pr mettle sur pied ce vers :
.
Je chante les auteurs qui font dee bouts-rims... r

Et Sgur d'y ajouter aussitt

* Un peu plus fols, sans rloute, ile seraient enFermer; n Mais il [aut resPecter tt chrir leur fulie, . Qrraud ils chantent I's.sprit, la grce et le gnie. o

ponTRAIT pHySrQUE.

tARAtTnE.

TElrpRAlrEtiT.

fr,Lr,

Six mois plus tard, s'entretcnant avec Grimm de la mort de Voltaire, Catherine formule ce jugement : ., Depuis que celui-ci est mort, Ie premier pote de la F rance, r( sans contredit, c'est le comte de Sgur. Je n'en connais prn sentement aucun qui I'aPproche. n

fl'est le prix du quatrain. EIle le croit, d'ailleurs, comme elle le dit. Blle croit de mme la sincrit de toute louange dont elle est I'objet. ucune ddfiance chez elle ce[ dgard, ftucune firusse honte non plus. Si elle ddfend Grimm cle lui donner un surnom, auquel eile pense, en son for intdrierrr, avoir autant de droit que Louis XIV, c'est pour le plaisir d'envoyer une dpigramme I'adresse de Louis XY; car elle ne consent pas seulement se laisser grandifier, elle accepte qu'on la difie. En lTT2 j Falconet lui envoyant une traduction francaise, assuz gauche du reste, d'un quatrain latin, o elle se rroit compare tour tour Junon, Pallas et Ynus, elle ne trouve redire qu'au savoir-faire du traducteur Le compliment, si gros soit-il , est le bienvenu, rnais il convient qu'il soit bien tourn. En 1777, I'envoy de France, marquis dc Juign, sollicitant de i\I de Yergennes I'insertion clans la Gaxette de F-rance d'un article logieux sur les nour.eux travaux Igislatifs de I'impratrice, demande qu'on y mette de I'esprit, { cilr nous sommes dlicats ,' . A-t-elle par contre I'amoLrr-Fropre susceptible, ainsi qu'il semble naturel, facilement irritable, sensible aux critiques? n Les plus lgers coups d'aiguillon blessaient sa vanit u , rdpond le comte de Sgur. u Comme elle avait de I'e-*prit, elle n affectait d'en rire, mais on voyait bien que ce rire tait 6 un peu forc. n Yoici pourtant une indication contraire : en 1787 | le fameux Lavater choisit la grande souveraine pour sujet d'dtude. Examen fait dc sa physionomie, il la ddclare trs orclinaire, bien infrieure celle de Ia reine Christine. Catherine prend la chnse trs indiffremment. u Je vous jure r ![u je n'en suis point jalouse u, crit-elle Grimm. Pas un mot amer pour le peu 6alant physiognomonister pas le moindre souci de dprcier son savoir. tomment concilier cela? Yoici :

2L?,

L'IIIPENATRITE.

il

semble bien

qu'il y ait eu dnns la pense de cette femme

extraordinaire un effbrt constant Pour dpartager en quelque softe sa personne et en isoler les deux faces distinctes : la souveraine d'nn ct, Ia femme de I'autre. Cornment s'y prendelle, nous n'en savons rien, mais elle pousse trs loin ce ddou' blement intime, jusqu' des tlistinctions fort bizarres et des subtilits invraisemlrlables. insi, au Point de vue Puremenl fminin, on peut dire qu'elle n'it ni coquetterie ni prtention aucune" Btle parle de sa beaut et mme de son esprit avec sirnplicit et dtachement. Causa,nt avec le comte de Sgur, elle exprime une fois cette ide qne si elle n'tait impratrice, les clames de Paris ne trouveraient pas assez d'agrment sa ocit pour I'admettre leurs petits souPers. A aucune poclue de sa vie elle ne cherche dissiimuler son ge, bien que la pense de vieillir lui soit dsagrable : n Le heau prsent que (( ce jour m'apporte n , crit-elle rn rponse un rappel importun d'anniversaire : tt uIIe annrl de plus I Ah ! si une impr, ratrice pouvait avoir toujours quinze ans ! u Sa qualit de souveraine mise part, elle est dispose donner raison Lavater en se reconnaissant pour une femme trs ordinaire. Yolontiers .dmettrait-elle encore que cette suYefainet associe st personne est un fait purement accidentel. Mais I'accident existe, et elle veut que, superposant en quelque sorte une personnalit nouYelle celle qu'elle tient de la naturc, il assigne non pas Ia fille de la princesse de Zerbst, mais Catherine, autocratrice de toutes les Russiesr une place part, qui, par sa magnificence et son ldvatiorr propre, appelle, com* mnde et justifie toutes les adulations sans supporter aucune critique. L'impratrice, ce point de vue, s'identifie dans sa pense avec I'empire, et Catherine a du tout ensemble Ia plus haute opinion. sa vanit n'est ainsi, cet gard, que la manifestation de I'ide norme, Preiique folle force d'exagration, qu'elle se fait de Ia grancleur et de la puissance dont elle dispose. Mais cette ide, htons-nous de le dire, ponr contestable qu'elle puisse tre en elle-mrne , n'est pas une faiblesse chez

PORTRATT PHYSTQUE.

CaRCTBE.

TEMFRAIIENT. gtr

la

souveraine I elle est, au contraire , trs probablement sa principatre force. ElJe est ddrnesure, fantastique, Itors de proportion avec Ia ralit I mais Ia souveraine sait la faire valoir, et elle finit par I'imposer au mande. Ce n'est qu'un artifice, si I'on veut, un miragre encore I mais le mrrage dure trente arrs ! Cornment? Par quels moyens? Par des Inoyens qui sont surtout personnels Catherine et qui, croyons-nousr tiennent encore

et toujouls son caractre.

III
Par une force de volont d'abord peu commune.

., Jevous dirai,, crit-elle en 1774 Grirnrn, u lltle je n'ai a point les torts rJue vous me donnez, parce que je ne me a trouve point les qualits que vous me prtez : je suis peutr, tre bonne; je suis orclinairement douce, mais, par dtat, je . suis oblige de vouloir terriblement ce que je veux, et voil n peu prs tout ce que je vaux. u Notons, cependant, que si d'une manire gnrale elle est persvrante dans I'exercice et dans la tension invariable de cette nergie naturelle, ayant toujours voulu, selon son expression, que n le bien de I'empire se ft n, et I'ayant voulu flvec une puissance extraordinaire, dans le dtail elle est I'inconstance mme. Elle veut toujours et toujours aussi fortement, mais elle change de volont avec une facilitd non moins surprenante, en variant dans sa faon de concevoir le bien. A cet grrrd, elle est femme de Ia tte aux pieds. Bn 1767, elle est tout entire son fnstructiort pour les nouvelles lois qu'elle veut donner la Russie. tette uvre, que nous retrouverons plus tard. et o elle a mis au pillage Montesquieu et Beccaria, est ses yeux destine ouvrir une re nouvelle dans I'histoire de Ia Russie. Aussi aeut-elle vec ardeur, avec emportement, qu'elle soit mise en pratique. Voici cependant que des diffi-

2l.I*

L'I}IPRTRI TE.

cults surgissent; des dlais, des mnagements imprvus s'im' posent. L-dessus, brusquement, elle se dsintresse de la

chose. En 1775, elle imagine des Rglernents Pour I'administration de ses provinces. trt la voil qui crit ; n l\[es dert niers rglements du 7 novembre contiennent deux cent cinn qunnte pafies in-quarto imprimes, mais aussi je vous jure a ![ue c'est ce que j'ai jamais fait de mieux, et que, vis--r'is n de cela, je ne regarde I'Instruction pour les lois, dans ce {( moment-ci, que comme un bavardage. u Bt la voil qui Ilrrle d'envie de montrer ce nour/eau chef-d'uvre son con' fident. I\foins d'un an aprs, c'est fini. Grimm n' pas obtenu communication du docurnent, et, comme il insiste Pour en avoir la faveur, elle s'impatiente : a Pourquoi s'obstine-t-il u briguer la lecture d'une chose aussi peu rcrative? Cela est u fortbon, fortbeau peut-tre, mais trs ennuyant. n u bout d'un rnois, elle n'y pense plus. Elle a cle la mrne manire, pour les homnres comme pour les choses, des engouements sultits, passionns, d'une impdtuosit sans pareille, suivis de ddsenchantements et de chutes galement rapides dans I'indiffrence la plus complte. L piupart des hommes de talent qu'elle a fait venir en Russie, y conrpris Diderot lui-rnme, I'ont prouv tour tour. prs avoir pass vingt annes de son rgne embellir diverses rsi* dences qui ont eu successiyement I'avantage d'tre prfres etprfrables ses yeux, elle s'prend tout coup, en 1786, d'un site voisin de Ptersbours' que rien ne dsigne cette faveur. Et d'engilSer I'architecte russe Starof r uD lr'e de I'Acadmie de Ptersbourg, y btir en tonte hte un palais, et d'crire Grimrn : n Toutes mes rnaisons de campasne ne rt sort que chaumires en comParaison de Pella, {ui s'lve c comme un phnix. u Comme elle ne manque d'ailleurs pas de bon sens, ni de finesse, rri de pntration, elle arrive, sur le tard. il est vrai, se renrJre compte de ce dont nous parlons. u J'ai trouv depuis deux jours seulement, crit-elle en a, 1781, que je suis une comnlenceuse de profession, et que

P0RTRAIT pHysrQUE.

caRcrne.

tnupRAl[ENT.

215

u jusgu'ici de tout ce que j'ai commenc il n'y a rien d'acfuev' ' Et un an aPrs : n A tout cela il ne manque que le temps de I'acheverl tout a cela ressemble mes lois, mes rglements : le tout est D {( commenc, rien n'est achev; tout est btons r0mPus' Elle a cependant encore des illusions; elle ajoute : d*,r* ans, tout sera d'une perfection acheve' n .. Si je "i, l\Iais cleux ans et plus s'tant passs, elle finit par s'aperje n'ai u cer,oir que le temps ne fait rien I'affaire' Jamais fombrtons ,, nrie*x senti que je suis un parfait compos de a pus u , clclar.-t-*llu, non sans une certaine mlancolie. te rr et qu'elle q,roi elle ajoute qu'elle est a bte cornme un pot , beaucoup plus s'est conraincue q,ru l* prince Patiomkine avait d'esprit de conduite qu'elie' Disons encore qu'elle ne serait pas femme, s'il ne lui arri' vait parfois cle ne pas savoir trs bien ce qu'elle veut, ou mrne trs forpas le savoir du tout, tout en voulant toujours .l* "* propos d'un certain Wagnire, qui fut secrtaire de temerrt. vgltirirc, dont elle s'avisa de rclamer les services Pour ellecrit son rnnre et dont elle ne sut plus ensuite que faire, elle
souftfre'douleur : u Tr've d'excuses de votre part.. . et de la mienne de n'avoif u FAS su au juste, en cette occasion comme en bien d'aut.res, ce que je ne voulais pas, et d'avoir n ,ri q,r* ju voulais,

'i ". u crit, par consquent, le vouloir et Ie non-vouloir.""' Si rt yolts voulez, e cOte de la ciraire que l'ous me conseillez u d'riger, j'en fonderai une sur la science de I'indcision, r

moi plus naturelle qu'on n pns' rr On observera sans doute qu'une telle disposition d'esprit d'imn'est point faite Four mettre une souveraine mme bien et ferrne prirrr*o aux affai*u, du son empire une direction videnee plus oriente. ussi, nous essayerons de le mettre en historique de rle tard, rien de semblable n'apparat dans le en catherine. si ce rle fut considrable, c'est que - et elle h affaire avoir trouvait eut conecience elle-mme - elle se Ia un peuple neuf, commenant sa desti'e et en traversant

2t6

L'IMPRATRICE.

premire tape : I'tat d'expansion. Dans cet tat, un peuple n'a gure besoin d'tre dirigd; la plupart du temps, il n'est mme Fas susceptible de l'tre. t'est une u force libre u, qui suit son impulsion propre. Bt y obissant, elle ne risqrre pas de s'garer. Le seul rnalheur qui puisse lui arriver, c'est de s'endormir. Il serait donc inutile et mme vain de conduire ce peuple par la main et de lui montrer un chemin qu'il sait trs bien trouver tout seul. II suffit de le secouer et de le remettre sur pied de ternps en temps. Et c'est quoi tatherine s'entendit merveilleusement. Son action fut celle d'un stimulant et d'un propulseur daus d'une vigueur prodigieuse. A cet gard, elle supporte la comparaison avec les plus grands caractres masculins de I'histoire. Son me est un ressort, toujours tendu, toujours vibrant, d'unetrempe qui rsiste toutes les preuves. au mois de juillet lT6E, elle est souffrante, alitde. Des rumeursr ilui circulent dans la ville, la disent enceinte et en train de se faire avorter. Cependant, elle a command pour la fin du mois des grandes manuvres, (( un camp r , corrnle on disait alors, et elle a annonc qu'elle y assisterait. Elle y assiste. Le dernier jour, pendant Ia u batnille, , elle reste cinq heures cheval, tant cense diriger les manuvres et envoyer des ordres, par I'intermdiaire de son aide de camp 6nral, au marchal Boutourline et au gnral prince Galitziner c[ui commandent les deux ailes de son arme. L'aide de camp gnral, tincelant dans une cuirasse d'or constelle de pierreries, s'ssf , on I'a devin, Grgoire orlof. Quelques mois plus tard, des trouble.s s'tant produits dans la capitale, elle vient au milieu de la nuit de TzarskoTe-Sielo Ptersbourg avec orlof, Passek et quelques autres amis srs; elle monte cheval et parcourt les rues de Ia ville pour s'assurer que ses orclres sont bien excuts et ses prcautions bien prises. a ce moment encore, elle ne s'est pas rtablie de Ia crise, plus ou moins mystrieuse, qu'elle vient de traverser. Elle ne supporte aucun aliment. EIle juge cependant propos de se montrer bien portante et gaie. Elle multiplie les ftes; elle fait venir la comdie franaise TzarskoTe.

pOaTITAIT pHTSISUE.

CARACTgp.

tUrtpR]tENT.

gLT

L'ahattement physique ou molnl, la lassitude otr le dcouf,afieruent lui sont choses galemenl inconnues- La force de rsirtarr*e et d'impulsion crot chez elle en propottion de I'effort qui lui est irnpos. trn l?$l' quand I'horizon s'assombrit autour d'elle, ayant faire face laSude et la Tur:quie, et redouter une rupture a\rec I'Angleterre, elle a ou affecte Ia srdnit la plus tranquille,la bonne humeur la plus communicative. Elle rit et plaisante. Blle conseille ceux qui I'approchent de renoncer par avance aux liqueurs anglaises et de s'accoutumer aux boissons nationales. Et quel entrain, quelle ardeur toujours juvnile, quel lan jamais ralenti ! (( Courage ! Allons en avnt, diction avec laquelle (szc) j'ai n pa$S les bonnes et les mauvaises annes galement, et voilh - qr* j'en ai qurante bien comptes, et qu'est-ce que le mal {, prsent vis--vis du mal pass ! u Voil son langage habituel. La force de volont dont elle dispose lui permet, et de comrnander aux ma,nifestations extrieures de ses sentiments, etmme de faire, son grd, abstraction de ces sentirnents au moment ou ils viennent la gner, si intenses qu'ils puissent tre, car elle est loin d'tre indiffrente,, ou dificilement impressionnable , ou naturellement calme. Le sang-froid, par eliemple, n'est pas du tout dans sa nature. En mai 1?90, dans I'attente d'une rencontre sur mer ayec les Suddois, elle Passe des nuits entires sans sommeil, met tout le monde sur les clents autour d'elle, fiafine une roude ses motions, et deur sur la joue, qu'elle attribue I'acuit son premier ministre, compris fait si bien que tout le monder ] Besborodko, fond en larmes autour d'elle. Une fbis qu'elle a ru l'vnement de la bataille, elle reprend sa srnit d'me, et les nouvelles eussent-elles t les plus mauvaises, sa gaiet et son entrain. A tout rtoment ainsi elle traverse de ce$ fivres. Elle se rend malade d'u altration p , corrlne elle dit' Elle y ffagne des attaques de coliques. Un jour, thrapowiki, son factotum, la trouye tendue sur une chaise longue, se plaignant de douleurs dans largion du cur..1- I'e*tlemauvais

2t8

L'IPNATI-.IT-I.],

ernport d'assaut que deux mois aprs. En receyant Ia nouvelle de la mort de Louis xvl, elle prouve une telle secousse qu'elle est oblige de se mettre au rit. II est vrai que, ceLte fois, elle ne cherche ni h matriser ni dissimuler so'dmotion, qu'un sentiment de solidarit politique n'est pas seul ir lui inspirer, car elle a la fib'e du cur facilement excitable. EIIe n'est pas seulement a sensible n la mode du temps; elle est sincrenrent accessible la sympathie et la piti. u J'oubliais boire, manger et dormir u crit-elle en racon, tant Ia mort de sa lielle-fille en l?76, net mes forces se soute_ r, naient je ne sais comment. Il y avait des mornents o il me .( se'rblait que je sentais des dchirements d'entrailles de tout d ce gue je vovais souffrir. , cela ne I'empche pas de joindre sa lettre, qui est longue, u*e foule de dtails concernant ses aflaires courantes, voire les plaisanteries cout*mires, un peu lourdes, dont elle gaye volontie's sa crrespo*darrce intime, les i'terrogations sur Ie n bo)'au Ild " de son u soufrfre-douleur ,, les-geltillesses de ses chiens, et le reste. c'est qu'aprs s'tre abanclonne ses impressions, elle s'esL ressaisie, et elle explique elle-mme pourquoi : u Le vendredi, je devins pierre..... [foi qui suis une pleu,( l'euse de profession, j'ai vu mourir sans rpandre une larme. n Je me disais : Si tu pieureras (sic), les autres sangloteront I t, si tu sangloteras, les autres s'vanouiront, et tout le rnonde n perdra Ia tte et tramontane. ,r lle n'a jamais perdu la tte, et, elle I'affirme dans une cle ses lettres, il ne lui est jarnais arriv de s'rvanouir. Ds qu'il s'agit de Payer de sa personne, de prendre une attitude *i du I'imposer aux autres en prchant d'exemple, elle est prte. En

ter'ps de I'automne, dit-il, c[ui sans doute inclispose votre Non, rpond-elle, c'est otchariof; Ia forteresse sera prise aujourd'hui ou demqin; j'ai sour.ent de tels pressentiments. r tes pressentiments la trompent souvent aussi, comnre dans le crs prsent, otchaliof n'arrivaut tre

hlajest

pOaTFIT PI{YSIQUE.

CARACTn6.

rnupRANIENT. 2rg

aot I ?90, elle songe srieusernent accompa$ner en Ilinlande la rserve rle son arme. n Si la ncessit en ayait t,,, dit-elle plus tard, u j'aurais n laiss ma tte dans Ie dernier bataillon catr. Je n'ai jarnais rt tl pUr. t' Aoec les ides que nous avons aujourd'hui, c'est une mince preuve de courage qu'elle donne, en I ? G8, en se faisant la premire, ou ue des premires dans sa capitale et dans son ernpire tout entier, inoculer la petite vrole. Pour l'poque, ce fut un vuement et un acte d'hroTsme clbr cornrne tel par tous les contemporains. Il sutfiL d'ailleurs de lire les notes Zc.it*s, ce sujet, par I'inoculateur lui-mme, l'nglais Di'rsdale, mancl exprs de Londres, pour mesurer I'idde que les professionnels se faisaient encore de la gravit de I'opration' On tait moins d'embarras aujourd'hui pour trpaner un honrme ou Catheline prsenta son bras la Fou lui ouvrir les entrailles. iancette Ie 96 octobre 1?ti8' Huit jours aprs, elie fit inoculer son fils . T'e 22 novembre, les dputs de la tornrnission lgisla' ti.r.e et tous les hauts dignitaires se runirent h l'glise de l{otreDame d.e l(asan, o lecture fut faite d'un dcrel. du Snat orclonnant des prires publiques cel.te occasion; aprs quoi onallir en rorps prsenter des flicitations et des remerciemeilts sa itfajest.IJn jeune saron de sept nns, du nom de]fariiof, qu'on uooit fait inoculet pralablement, pour se servir de la lyrnphe recueillie sur lui, fut anobli pour sa peine et reut le suruom 'ospienns,i. (ospa; petite vrole). tatherine le prit en affection et le fit lever sous ses Yeux. La farnille de ce nom, qui occupe aujourd'hui en Russie une haute situation, doit sa {brlune cet anctre. Le docteur Dirnsdale reut le titre de baron, Ia charge honorifique tle rnddecin du corirs de Sa i\'[ajest, le raug de conseiller d'tat actuel et une pension de 50 livres sterling. C'tait assurrnent beaucoup de bruit Pour peu de chose ; mais quelques aunes plus tard, en 171211'abb Galiani annoncait encore comme une nouvelle d'importance I'inoculation cles fils du prince de san ngelo Imperiafi Naples, Ia premire qui ait t faite en cetteville. trn 17681

220

L'IMprrarRIcE.

Yoltaire lui-mme trouve digne d'admiration cette impdratrice qui se fait inoculer .. avec moins d'appareil qu'une religieuse r il prend un lavement u . Catherine est peut-tre cee qui fait le moins de cas de sa prouesse. Devant les dputationsqui viennerrt la complimenter, elle se croit tenue cle prendr* ,,, air solennel pour dclarer * qu'elle n'a f'ait gue son devoir., r p'rc qu'un pasteur est oblig de donner sa vie pour son . trouper ' . Mais, crivant quergues jours de distance au gnral Braun, ffourrerneur de Ia Livonie, eile plaisante ceux qui s'extasient au sujet de son courafle : n Je que ce cou".oi, u rage-l, chaque gamin courant dans les rues de Londres o le possde. u

IY un trait curieux, c'est qu'avec I'inconstance, la mobilit


pour trs obstine. Tout en indiquant la a ldgret u et le n dfaut de prcision dans lesides, comme ..son ct faibleu , tout en parlant des n fluctuations perptuelles u aux{uelles son esprit est sujet? sous I'influence des plus minces incidents, tout en allant jusqu' lui refuser n I'esprit de rsolution dans Ies preuys ra , ce qui nous semble tomberentireme'tfaux, l'nglais Harris lui-mme parle plusieurs reprises de la di ficult qu'on prouve la faire changer d'ide ou lui faire abandonner un projet. Le mot u obstirration, revient frquemrnent sous la plume du diplomate. cela tient I'ardeu, q,ru cette femme singulire apporte en toutes choses. Une fois qu'elle s'est empare d'une ide, d'un projet, d.'une combinaison qui lui parat heureuse, elle y entre, elle y mord en quelque sorte pleines dents, et, comme Ie bouledogue donf elle a parl un jour, on Ia tuerait plutt que de lui faire lcher prise. Elle est galement dispose pousser cette ide, ce
Froexcessive que nous avons montrr4e dans son caractre, elle passe

PORTRAIT PTIYSIQUE.

CRATTRE.

TE}PNAMENT.

221

jet, cette combinaison jusqu' ses plus extrmes consquence$. Seulement, elle est facilement porte abandonner d'ellemme I'objet qu'elle a saisi pour un autre: ![ui lui agrera tantt davantage. Mais tant qu'elle tient le morceau, elle le tient lrien. I Il est dans sa naturc d'tre toujours tout entire I'heure dix rouhles, prsente. Ime quand elle joue aux cartesr Elle attention. '_ toute son met elle robre, soit 50 livres Ie ,v loue bien et gagne souvent sans tricher' C'est une Srande travailleuse. r, Yous me demandez o , crit-elle Grirnm, a pour![uoi je s n m'ennuie pas. Je vous le dirai : c'est Parce que j'aime .. passionnment tre occupe et que je trouve que I'homme .. n'est heureux que quand il I'est. )' Ds le lenclemain de son ar'nement, elle manifeste ses gots et ses aptitudes cet gard. Nous lisons dans la dpche du baron de Breteuil du 98 octobre lT69 : n La tsarine cherche faire connaitre qu'elle veut Sou{ verner et faire les affaires elle-mme. Blle se fait apporter les n dpches des ministres du dehors, fait volontiers les minutes n des rponses et assiste ssez rgulirement aux assembles n du Snat et y dcide fort despctiquement des points les plus a importants d'administration gnrale ou d'intrts particu,, liers. Je sais depuis longtemps... que ses maxirnes sont qu'il n faut tre ferme dans ses rsolutions; qu'il vaut mieux mal .. faire que tle changer d'avis, et surtout qu'il t'y u que [es sots a qui soient inddcis. '' tr'tais Ie genre de travail qu'elle prfre, c'est d'crire. Lh aussi se rvle sa fminitd. ll semble {ue, au contraire d'un iromme d'tat moderne, elle ait le plus cle facilit penser en tenant une plume Ia main. Bn avril 1764, il lui arrive, crivant au prince Repnine, de terminer brusquement sa lettre par cette phrase : n Je ne peux rrous en dire davantage, parce que n j'ai la main fatigue. o Il est sept heures et demie du matin quand elle trace ces mots ! EIle puise plusieurs secrtaires, et les projets de lettres ou de dcrets qu'ils lui prsentent ressortent

qq,

I,'IJIPENATITICE.

en gnral de ses rnains cribls de notes et de corrections, Et ses erercices de plume ne se bornent pas, comme on sait, I'expdition des affaires. Elle entretient une correspondance rles plus tendues et des plus varies. Eile crit tour ceux q*i I'i.tressent et propos de tout ce qui I'occnpe. Et de q,roi .,* s'occupe-t-elle pas ! Le l1l avril l T6B, elle crit au comte llacournofski pour le prvenir qu'un intendant qu'il a est un voleur,

Le 21 novembre Ii641 elle crit au plince Kourakine pour


I'engager prendre les mdecines dont elle lui a recomrnand I'usage. Si ce n'est pour lui, que ce soit pour elle, ajoute-t-elle aimablement, car elle a besoin de sa sant. Le p dcembre de la mme anne, elle crit au comte vorontsof pour I'entretenir du divorce de sa fille, la comtesse stroganof. En tT?g, elle se rnet en tte de rconcilier le gdnral Sievers avec sa femme. Eile entame des ndgociations, nomme des arhitres, emploie tour tour la persuasion et la colre.

Elle assume et accomplit, sans faiblir un seul instant, une besogne crasante. I{ais aussi, pour ne pas plier sous le faix, elle a dans son caractre et dans son temprament un don prdcieux : la gaiet. [Jne gaiet saine, robuste, qui ne I'abandonne cJue rarement, qui reyient quand elle est partie, aussi vite que le soleil d'avril, qu'un rien excite et fait clatel en fuses de rire tincelantes. Elle est gaie naturellement, ainsr qu'elle le dit Zimmermann, en parlant d'une attaque passagre d' ,, hypoconrlrie u ![ue lui avait fait subir la ,rrrt de Lansko, I'amant chri entre tous, mais elle s'applique entretenir et dvelopper cette disposition d'esprit. Elle en fait une question de parti pris et de systme. o Madamerllfaut tre gaie u , crit-elre une cle ses amies. u II n'y a que cela qui fait qu'on surmonte et supporte tout. u Je parle d'exprience, car j'ai surmont et suppo't bien u des choses en ma vie. Je riais cependant quancl jL pouvais, rr et je ,,ous jure qu' I'heure qu'il est, o j'ai tous les embar.. r*s de mon tat, je joue de fort bon cur le soir, quand u I'occasion s'en prsente, colin-maillurtl ayec mon fils et * trs souvent sans lui. Nous donnons une r.aison ce]a; nous

poRTlIT PHslQUE.

caficTBRE.

TEIIPR}',IEI{T'

22:

* disons: c'est pour la sant, mais, entre * erl vrit Pollr faire I'en[ant' ',

nous soit

dit,

c'est

n Elle riait, dit le prince de Ligne, d'une pauvret' d'une c citation, rl'une btise, et s'atnusait de rien. c'est ce conaYec ,,r taste cle sinrplicit dans ce qu'elle disait dans la socit qu'elle faisait qui la renclait piquante' ' * les 6r'andes "hot*t tl hii an'ive un jour de mettre en doute si jamais un hcmnre vritableruenl grancl a exist sar]s une provision considrab]e Sa provicle bonne humeur. Bt elle penche Pour Ia ngative. :ion r elle est si abondante que rien ne parvient l'puiser' ni les soucis, ni les chagrins, ni mme I'ennui des crdmonies otficielles. Toici comment elle se tire de cette dernire sorte d'preuve, la plus redoutable de toutes, ses yeux : n Recette pour renclre quelqu'un parfaitement gai : Prenez n Ie patient, renfermez-le tout seul dans un carrosse deux * places, menez-le vingt-cinq verstes, -faites-le descendre, * conduisez-le Ia messe, qu'il y reste depuis le commence* rrrt jusqu' la fin debout , rgalez'le ensuite de deux n audiences, aprs quoi qu'il se dshabille I puis qu'on lui * donne diner avec une douzaine de personnes : vous verrez

a qu'il sera gai comme un Pinson' I' Elle a soixante-trois ans quand elle crit cela. En gnral, d'ailleurs, elle s'arrange de faon rduire cette partie de sorr mtier de souveraine au strict ncessaire, ou h y introduire rles lments de diversion. Le voySe qu'elle fait en l?85 de $aint-Ptersbourg Tver, en compagnie des ministres de France, d'utriche et d'Angleterre, etau cours duquel on parle entre temps d'affaires srieuses, n'est malgr cela qu'un long o clat de rire. n On riait aux clats du matin au soir , crit' elle Grimm, Tout en causant avec le comte de Sgur des dmls qu'elle continue d'avoir avec le sultan, elle imagine un change burlesque de notes diplomatiques entre son ministre des affaires dtrangres et I'envoy franais, ce clernier se plai' gnant d'avoir t enlev par ordre de I'impdratrice et expos, pendant la dure du voyage qu'elle I'a contraint de faire, ilux plor *uovais traitements. [Jn n Extrnit des registres secrets

2'2h

L'IhIPERTITRI CE.

du cabinet de Sa Majest Impriale u st rdig ce propos, la et rninute cornme la copie de ce document folt tendu sont de la main mme de I'impratrice ! En 1111, une inondation qui prend les proportions d'une catastrophe, produit h Ptersbourg des ravates considdrables. Les palais impriaux eux-mmes ne ,cont pas dpargns. Un our^an qui accompafine I'invasion cles eaux l:rise toutes les fentres de I'Brmitage, ce sjour prfr de Catherine, crd et constamment embelli par elle. Cent quarante btiments prissent sur la Ndva, devant ses yeux. Voici comment elle raconte I'dvnement : n Je suis hien aise d'tre revenue hier, midi, de Tsarskon Selo, en ville. Il faisait un trs beau temps, mais je disais : n Oh! il y aura de I'olage, car le prince Potemkin et moi, rt rrous fi-risions le soir assaut d'imagination. Rellement, dix n heures du soir, voil Ie vent qui commence par ouvrir arec n fracas une fentre dnns ma chambre : il pleuvait un peu, et n depuis ce moment il a plu toute sorte de clroses : cles tuiles, o des plaques de fer, des vitres, de I'eau, de la grle, de la o neige. J'ai dormi trs profondment; je me suis rveille a cinq heures par un coup de venti j'ai sonn, on est venu r rr dire que I'eau tait ma porte et demandait entrer. u J'ai dit : Si c'est comme cela, envoyez retirer les sentinelles a c[ui sont dans les petites cours, pour qu'elles ne prissent a p{rs en lui disputant Ie passage,.. J'ai voulu voir les choses n de plus prs; je m'en suis alie I'Hermitage. Blle (sec) et n la Nva ressemblaient la destruction de Jrusalem; le quai, rt {ui n'est pas achev, dtait couvert de vaisseaux marchands a trois mts. J'ai dit: Bon Dierr! Ia fnire a chang de place; n il fhudra que le comte Miinich tablisse la douane Ih o tait s Ie thtre de I'Ermitage... r, EIle continue sur ce ton pendant trois Ps.fies' plai-ssn13nt le comte Panine, n qui a eu une pche tablie dans son manff ' , se moquant de Ia consternation de son entourage. Assurment, son optirnisme ou son eudmonisme habituel jouent un rle cians cette fhon de reprsenter les choses, comme aussi le

PORTRIT PHYSIQUE.

CR{]1'RE.

TEMPRA}TENT.

22

sa faveur et sa situation de confident prfdr entre tous. s'avise-t-il de changer de ton I'occasion de la mort de cette belle-fille, pleure pas trop longtemps - I'ordre aussitt : - par I'impratrice mme, elle le rappelle $ Je ne rdponds jarnais ar*x jrnrindes; il ne faut 6ure penser aux choses auxquelles il n'y pas remdier... Les < morts tarrt mort, il faut penser aux viyants. u EIle a cependant I'attendrissement prompt et, comme nous I'avons vu, la l:rrme facile. Elle pleure au moment du ddpart de son fils Paul, quand il va rejointlre I'arme qui doit se mesurer en Finlande avec les $',rdois, bien que son fils paul ne lui tienne pa.s au cur de trs prs. BIIe pleure en recevant la nouvelle de la mort de I'amiral Greigh. chrapowiki a notd une quantit considrable d'occasions analogues o s'estmanifestde sa sensib;lit, Quand elle apprend que patiomkine n'est plus, c'est un r'ritable dluge de larmes. ITIais le soleil n'est
t5

dsir de diminuer l'tranger I'inrpression que la catastrophe est appele y produire. cal c'est Glimm qu'elle dcrit ainsi, et ses lettres Grimm ne sont souvent que ce que sont de nos jours les communications officieuses !'Agence Hauas. I\fais la rdsistance de son temprament et de la bonne humeur qui en fait Ie fond y entre pour une bonne part. n De la gaiet, c'est mon fort! ,r a-t-elle coutume de dire. Toute sa correspondance aver le u souffre-douleur o dborcle de cette allgresse jo1'euse. par moments, on dirait qu'elle chante en crivant : {, vers Ia fin de ce mois je m'en vais Moscou, et y viendra . qui Fourr, la Ia, et y viendra qui voudra... , Il est vrai qu' cette date elle a sign Ie trait de KutchukI(a'inardji et elle a vu la fin de la rvolte de pougatchef. Mais un mois apr.s elle crit encore : n Yous sayez qu'outre moi il y a dans ma suite un autre o moi... c'est le prince Repnine, ambassadeur trs gai et u excellent con:pagnon de voyage, que je mne Moscou sans o crmonie et qui prendra Ia gravit ncessaire sa mission <, o il pouma, mais pas avec moi. u c'est en lui rpondant sur le mme air gue Grimm conserve

?26

L'I1IPRTTIICE.

droits : n vant-hier, jeudi, g fvrier, il y a eu cinquante ans que n je suis arrive avec rna mre [[oscou... Je pense qu,ici, n Ptersbours, il pas dix persnnes en vie, qui se ''y a u souviennent de cette rnienne arrive. c'est d'abord n*trky, * aveugler dcrdpit, et plus que radotant, qui demancle aux a Juns sens s'ils ont connu pieme I.o. t'est la comtesse * l[atuchkine, qui soixante-dix-huit clansait hier aux noces. r, c'est le grand chanson Narychkine, que j'ai trouv . gentilhomme de la charnhre Ia cour, ,a femme. comme c,est le "t a grand cuyer, son frre: 'ore nie-t-il le fait, parce que s cel le rerrd trop vieux. t'est le grand chambello' schu_ * valof, qui ne s,ort quasi plus de Ia rnaison pour cause de ,, clcrpitude. t'est une vieille femme de chambre que j,ai, a qui s'oublie... yoil de granrles preuves de vieillessel et r, mme ce rcit en tient peut-tre, mais que faire? Et, maigr ,. celr j'aime la folie et comme un enfa't de cinq uoi e u voir jouer au coli'-maillard et tous les jeux d'*rrforrt* * sibJes. Les jeunes $ens et mes petits-fils disent qu'il rraut po*iue n j'y sois pour que la gaiet y rgne reur gr, et gu'ils sont n plus hardis et leur aise quan.t j'y ruis q,re sans moi. c'est o donc moi qui suis Ie Lustigmacher. ,,

colie y apparait peut-tre; mais les jeux cl'enfants y trouvent cncore un cho joyeux, et Ie colin-maillard n'a pas perdu ses

jamais lorn- Et, comme les preuves de toute sorte, Ies annes aussi glissent sur cet heureux naturel sans I'entamer. voici une lettre du soixante-cinquime hiver. u'e teinte de nrlan_

Ii y a en elle vidernrne't un hcureux quilibre <Ie facults, une excellente sa't rnorale. t'est aussi ce qui la rencl agrable vrvre, facile servir, rnoi's portde peut-t.e

I'indrilgence

pORTRAIT

ptly5tqg.

tRCrnn.

tnupRMENT.

227

et Ia mansutucle qu'elle ne veut s'en donner I'apparencet rnais nullement tt'acassire, ni eriSente I'excs, ni svre outre mesure. En dehors des crmonies officieiles, dont elle fait le c.s que nous savons, tout en s'appliquant d'ailleurs Ieur donner le p.us grancl clat possible, elle est d'un commerce plein de charmes. Elle a une simplicitd aise qui met Ees cmmensux h leur aise, et qui lui permet de garder son r{lnfi et de les maintenir leur place, sans qu'elle semble s'en
soucier aucunemtrnt. la naissance de son petit-fils Alexandt'e, se prennt regr,:tter qu'il n'existe plus de fes, a pollr douer n les enfants de tout ce qu'on voulait n , elle crit Grimm : n [Ioi, je leur lrrais fait tle beaux prsents, et je leur aurais r chuchot I'oreille : u hlesdames, du naturel, un tantinet; u de naturel, et I'exprience fera peu prs le reste. u Elle affecte volontiers' des allures familires. Elle esL bon enfant. Elle frappe son secrtaile au ventre avec un rouleau de papier en lui disant : n fe vous tuerai quelque jour comrne cela. u Bn correspndant a./ec son rnatre de poste, [{. Eck, elle crit : a fonsieur mort voisin. t Le prince de tr,igne a racont I'pisode du voyte de Crimde o elle s'est avisde de vouloir tre tutoye par tout Ie monde,

en usant de r<:iprocit. Cette fantaisie lui revient souvent. n Yous ne sauriez croire ,, , crit-elle Grimm, n comme n j'aime tre ttLtoye; je voudrais que toute I'Europe tutoyt. r t'est un jeu cependant dont il ne faudrait pas abuser avec elle, Mais personne n'y songe. II faut I'entendre conter Ss relit* tions avec madi,me Todi, une prima donna clbre, dont elle est incapable d',epprcier le talent, mais h laquelle elle consent cependant payer de gros appointements' Ceci se Passe
Tzarskoe-Sielo
:

n N{adame Trdi est ici, o elle se promne tant qu'elle peut ( avec son poux. Trs souvent nous nous rencontrons nez u rrEt toujours cependant sans nous heurter. Je luis dis I Bonn jour ou bons,tir, madame Todi; comrnent vous portez-vous? n Elle me baise les mains, et moi sa joue ; ns chiens se flairent I ' * elle prend lt: sien sur le bras; moi, j'appeile les rniens, et

998

L'IMPRTRI

CE.

.{ chcun psse son chemin. Quand elle chante, je I'dcoute et o I'applaudis, et nous disons toutes les deux que nous sommes .. trs Lrien ensernble. o Elle pousse trs loin sa condescen6ance en matire d.e sociabilit. s'avise-t-on de critiquer re choix rre ses liaisons et dc ses intimits, elle rpond : n J'ai dtd avant d'tre ce que je suis trente-trois ans ce que a sont, les autres, et il n'yapasvingt ans encore que je suis ce r qu'ils ne sont pas. Et cela apprend vivre. , Par contre, Ia compasnie des grancrs de ra terre lui est faciIement cbarge : n savez-vous pourquoi je crains Ia 'isite des rois? c,est a prce que ordinairernent ce sont des personnases ennu),eux, n insipides, et qu'il faut se tenir clroit et roide uu** .,r". L** a prsofinafies renomms tiennent encore ruon naturel en res" pect. Je 'eux avoir avec eux de I'esprit comme quatre; o q'elquefois vec eux je mets cet esprif "o*** quatre lcs r' couter, et, comme j'aime jaser, le silence m'ennuie. u sa munificence, devenue proverbiare, ''est pas seureme.t d'apparat- G'imm est souvent distributeur, pour son compte elie, de largesses anonymes. Eile y met pu.foi* beu,rrorrp du dlicatesse e[ une grce charmante : n votre ltesse Royale u , crit-elie au comte cl'Artois au moment o il s'apprte quitter ptersbourg, {. \'oudra $ans n doute {ire quelques petits prdsents urr* puironnes qui l,ont n environne et servie dans son sjour ici. roiu, .o*u vCIus n le savez, lfonsieur Ie comte, j'ui dfendu tout cornmerce et n toute communication avec votre malheureuse France I c'est .. en vain que vous chercheriez acheter ces bagatelles dans n Ia ville; il ne s'en trouve plus en Russie que dans mon cabi_ a j'espre donc gue votre ltesse *gr**u ceiles-ci de tra ''t; < part de son affectionne amie. CaruEnrNE. r ce qui lui nnanque en ceci comme err beaucoup de choses, c'est la mesure. Iille Ie reconnat elle-mme de bonne foi : 'r Je ne sais pas donnr u , dit-eile, u je donne trop ou trop Irr p. '- on dirait qu'en l'levant si haut sa destine lui a

P0RTRAIT PI{YSIQUE.

CARCTAE.

TE}',IPRlIEl{T.

219

fait perdre le sentiment des proportions. EIIe est prodigue ou avare. Quand, force de dpenses et de libralit's exces-

( sives, elle a puis ses ressources, elle se dcotrvre un cur de roche u , poru repousser les demandes les plus dignes d'intrt ou les plus justes. EIIe donne un tiers de sa pension Pour toute retraite au prince Yiazemski, qui I'a servie pendant trente ans et dont elle a apprci les services. II en meurt de

chaglin. Il avait cess de plaire. vec ceur qui plaisent et tant qu'ils ont cette bonne fortune, elle ne sait pas cornpter. En 1781, le comte Braniclii pou' de sant une nice de Patiomkine, elle donne 500,000 roubles ses marl son Pour Payer dot la jeune marie et autant sont suscep' de quoi jour imaginer un s'amuse Etle dettes. tibles de mourir les principaux Personnafles de sa cour. Ivan Tchernichof mourra de colre, la comtesse Roumiantsof d'avoir trop ml les cartes, madame Vsievolodsky d'un excs de soupir*. Et ainsi de suite. Elle-mme mourra-de complaisance' Il n'y pas seulement de la complaisance, il y a en elle une gnrositdlnstinctive clui s'affirme de plus d'une manire'Elle i'" rlr"* Ies personnes qu'elle honore de sa confiance aucun cle ces revirements d'ides et de sentiments si habituels son sexe. Elle ne sait pas tre dfiante. Iln des artistes trangers qu'elle chargeait d'achats considrables pour sa galerie de tiErmitage, Reiffenstein,.-(.le divin n Reiffenstein, comme elle crut un moment" sa probit suspecte' Grilrm, tr'appelai-t) qui servait d'intermdiaire, s'inquita son tottr. u Allez vou$ Promener tous les deur u , crivil alors I'impratrice ce dernier, n vec vos testaments et avec vos a comptes rendus ! De rna vie je ne vous ai souponnsni I'un n ni I'autre. Pourquoi m'ennuyez-vous avec des mesquineries a et des pauvrets inutiles ? u o ETIe ajoutait: n Personne ne dessert ni n'a desservi divinn a auprs de rnoi. u Grimm pouvait I'en croire $ur parole ; elle fut toujours absolumeut rebelle ce genre d'insinuations si en honneur dans les cour.s. En gnral on n'arrivait qu' se desservir soi-mme erl Iui disant du mal des autres' Patiomkine

230

L'IIIPNATRICE.

Iui-mme I'expdrimenta ses dpens eil es$ayant d,dbranrer le crdit du prince Viazemslii. S'agissait-il, par contre, de se*'ir ou d.e dfendre ses amis, elle se montrait prte tout, m.re l'oubli de son rang. o' lui annonce que madame Ribas, Ia femme cl'un aventurier itaIien dont elle a fait un amirar, est en mar cl,e'fant. BIle saute dans Ia premire vorture gu'elre trouve clevant Ia porte du palais, entre en coup ,l* .,*rrt dans la chamrrre de *o' u*i*, retrousse ses manches, met un tablier. n nous deux u , dit_ elle Ia sage-femmer ( t tchons de bien travailler. u Il arrive asseu frquemment qu'on abuse cle ce pencrrant qu,on Iui con_ u 'at. on sait que je suis bonne tai.abuster n, dit-eile une fois. Est-ellc simplement n u en effet? Oui, sa manire, q,i n'est ps assurrnent celle 'onne de tout Ie rnonde. La matresse absolue de quarante miilions d'hom**, ,r,u*t pas tout Ie monde. [[adame lrige-Lebrun rvait de faire I* poitroit de la grande souveraine : n p1s1z t> rui dit guerqu'urr, * po.,, toire Ia carte , n de I'empire des Russies, res_tenbres ,t* I'ignorance pour le n fond, Ies dpoui'es de la porogne pour r"p..i*, le sang o humain pour coloris, pour croquis res mo.'rnents de son n rg:ne et pour ornrrre six mois du rgne de son firs. u II y a u'e part de r'rit dans ce sornbre tabau, blais les nuances v manquent. Au moment du terrible sourvement cle pougatchefi si pre que soit catherine ra rpression d,une rdvolte qui met $on empire en j*r, eile recommancre au gnr.ar panine de rr'employer que ra svrit indispensarrre. ipre, h prise du rebelle, elle songe u soulagement des victimes gu,a d faire cette terrible suerre civile. pourtant, en porogne, Ia conduite de ses g.ndraux est atroce la prupart du te*psl et eile Ies raisse faire. aprs le massacre qui u*.o*irugne Ia prise de yarsovie, elle complimente souvorof. chez .irr, dans iet empire, u d,o vient maintenant ra rumire n ie rinout fonctio'ne comme , par Ie pass, Ie bton tombe toujours sur I'paure sangrante du serf. Blle laisse faire Ie knout et Ie bLon. Il s,agit de com_ prendre tout cela.

Il s'agit d'abord

de se rendre prsente la conception

une

POnTRAIT PTiYSIQUE.

CARACTRE.

TBIIPRMBI{T.

231

du rntier de souconception trs raisonne et trs rflchie vera;n et de ses exigences, qui s'est forme dans I'esprit de cette autocratrice. On ne fait pas la tuerre sans faire des blesss et des molts) on ne soumet pas un peuple jaloux de sa libert sans touffer sa rsistance dans le sang. Voulant s'emvolont lgitime ou non' parer des provinces polonaisesr on doit accepter toutes les c'est un point discuter part, consquences de I'entreprise. C'est ce que fait Catheriner en assurnant franchement et tranquillement I'entire responsabilit de I'uvre. Tranquillement, cr en ces matires la raison d'tat la gouverne seule, lui tient lieu de conscience et mme
de sentiment. Franchement, car elle n'est pas hypocrite. Com-

dienne, oui, et de premire force, par ncessit du mtier, toujours, lequel n'est autre chose qu'un rle jouer. C'est en ce sens que I'envoy franais Durand a pu dire d'elle : n l\[on u exprience m'est inutile; cette fernme est plus fausse que n les ntres ne sont friponnes, et je ne PeuK pas dire plus- o Hypocrite par goCrt, pour le plaisir de tromper, comme tant d'autres, ou par besoin de se tromper soi-mme, jamais. n Elle u tait trop fire pour tromper u , a dit aussi le prince de Ligne. Dans ce qu'elle fait ou laisse faire en Pologne, elle a des imitateurs, comrnencer Par llfarie-Thrse elle-rnme, la pieuse souveraine. Seulement, celle-ci mle ses larmesau sans gu'elle fait verser. n Blle pleure et prend toujours u , corlilI dit Erderic; Catherine garde les yeux sets. Catherine obit aussi un autre principe de gouveruement. Si absolu qu'il soit, un souverain ne peut pas tre partout. Souvorof a eu ordre de prendre Varsovie. Il prend la ville. Comment? C'est son afifaire, et personne n'a rien y voir. Le principe est contestable, mais nous n'en sommespas discuterune thorie politique. Ceci n'est qu'une tude de caractre. Enfin, Catherine est une souveraine russe, et Ia Russre du dix-huitime sicle, sans aller plus loin, est un Pys o les ides europennes en matire de justice coTnme en matire de sentiment ne sont gure leur place, o la sensibilit morale comme Ia sensil:ilit physique semblent elles-mmes obir

232

L'I}TPRTtlICE.

d'autres lois. En 1766, pendant Ie sdjour de I'impdratrice h Plerhof, une alerte de nuit met sur pied Sa Nlajest et son entourage. Grand tapage et grosse motion. II se trouve qu'un lacluais, qui s'est avis de courtiser une des femmes de chambre de catherine, a causd toute cette alarme. Le coupable est mis en jugernent et s'entend condamner receyoir cent un coups de knout, ce qui quivaut peu prs un arrt de mort, avoir le nez ccup, tre brrld au front avec un fer rou.le et finir ses jours en Sibrie, s'il en rchappe. personne ne trouve rien h redire la sentence. C'est sur des traits pareils et d'aprs I'dchelle des notions, des sentiments et des sensations *ppurernment propre au milieu o ils se produisent, qu'il convient de juger une souyeraine, laquelle, politiquement parlant, ne saurait d'ailleurs, coup sr, revendiquerl'pithte de dbonnaire.

En dehors de Ia politique, tatherine est une souveraine adore et adorable. Le fait s'impose. Son entourage intime n'a qu' se louer de ses proccIs, Ses domestiques sont des enfants gts. on connait I'histoire du ramoneur. Toujours tt leve pour travailler plus son aise dans le silence des heures matinales, I'irnpratrice se platt parfois allumer elle-mme son f'eu pour ne draner personne. {Jn matin, en faisant Ilamber ses firgots, elle entend dans la chemine des cris perants suivis d'une borde d'injures. Elle comprend ce qui arrive, et d'teindre vite le foyer, et d'adresser humblement ses excuses au malheureux petit ramoneur qu'elle a man(lu de faire griller. La lgende a conscrv par milliers des traits semblables. un jour, la comtesse Bruce, entrant dans la chamJ:re de toilette de I'inrpratrice, trouve Sa nfajest seule, moiti habille, et se croisant les bras dans I'erttitude de quelqu'un qui prencl en patience une attente. {''orce. Comme elle s'tonne, tatherine lui explique son cas: u Que voulez'vous, mes f'emmes de chambre m'ont toutes al,andonne. Je venais d'essayer une robe qui allait si mal qne j'err ai pris de l'humeur; alors elles m'ont plant l... et j'atiends qu'elles soient ddfches. r

PORTRAITPtIYSIQUE._cRcrnn.-rrltpRA}IENT.233 et Elle envoie Glimm une lettre peu prs indchiffruhle s'en excuse ainsi qu'il suit : n hres valets de chanrbre me donnent deux plumes neuves r par jour- que je me crois en droit d'userl mais' quand elles m'enhartlis gure d'en demander cl'autres, .o *orrigetes, jl ". n mais l* le* tourne et retourne comme je peux' n gI1 -*o1r, aprs avoir longtemps et inutilement sonn' elle sort clrambre da's son antichambre et trouve ces rnmes valets de doucement absorbs par une partie de cal'tes. Elle ProPose achever Pour l,un d'eu* .lu prurrre sa place, afin qu'elle puisse urge'te' Iui la partie ei qu'il puisse faire pour elle une course des provisions Elle avise des ao*uriiques en train de clrober
destines sa table : d'un air svre' Puis ,r Que ce soit la dernire fois I n dit-elle que le mar' elle ajoute : r, Et maintenant, sauvez-vous vite Pour dans la cour r. chal de la cour ne ous atLrape pas. u Elle aperoit bilnune vieille femme qui poursuit une poule et qui

de {aire tt est son tour poursuivie par des valets enrpressds poule cette car preuve cle zle *oo* l** Yeux ce I'impratrice. *rt orru poule * appartenant au trsor de sa Nlajest ' (Iiazion' de la cour : naia), *i lu fe*** est Srand'mre d'un marmiton qu'on clouble crime. catherine, son enqtrte faite, ordonne cette une poule PauYresset done dsormais tous les jours broche' la mise tre et prte tue mais une poule avec sollicitude, Elle garde, soigne jusqu' la fin de ses iours vieille nourune et soul]re orrp., ,l'elle, malgr ses infirmits, rice allemande. n Je Ia craignais
sa , crit-elle Grimm, en lui annoncant mort, n *"rrr** le feu, les visites des rois et des personuses de ma {( renomms. Ds qu'e}le me voyait, elle s'emparait a tte, et elle me bais*it et rebaisait m'touffer' Avec cela, o elle puait le tahac fumer, dont NI. son mari faisait un ample
n

du palais

Pourtant, elle est lain d'tre patiente, tant d'un naturel C'est un trs vif , trop vif mme. Elle est sujette s'emporter' au volcan de ses dfauts les plus apparents. Grimm la compare

.t USASe.

)'

23!,'

L'IIIPNETfi,ICE.

passagre. Dan-* son Iangage elle se laisse ailer parfois des emportements de * gofrt. ses boutades "ooni, contre Gustave III pendant la de sude en tmoignent. suerre u Canaille u en francais ou u Bestie u en allemand for, trop souvent partie de son vocabulaire. E[e en prouve cependant to'jours du regret, et, avec le tem FS, force de se surveiller et d'user de I'empire qu'elle a sur elle-rnme, elle arrive se composer un rnai'tien gui rend pr(:sque invraisemblable cette failllesse de son caractre ou de so:r temprament : u Elle m'a dit lentement D, raconte Ie prince de Ligne, u qu'elle avait t extrmement v:ve, chose dont ( vait pas se f'aire une ide... ses L,rois rvrences on ne o"d'homme u Ia russe se faisaient toujours de mme en entrant dans un a salorr une gauche, une droit: etl'autre au milieu. Tout n dtait chez elle mesur, mthodiqre.., Elle aimait rpter: n J'ai de I'irnperturbabilit, en m:ttant un quart d'heure rr pfononCer le mOt... n senac de l\feilhan, qui Ia 'isita Russie en rTg0, confirme ces traits. Dans une de ses lettres drLtdes de saint*ptersbourg, il.par]e de I'impression inexprimab [e de tranquillit et de srnit dont I'apparition de catherine devant laLou,. est toujours accompgnde. Elle n'afFecte pas Ia rigidit rl'une statue. Blle jette des regards circulaires qui, on le ',,oit, embrassent l,ensemble et le dtail. EIle parle lentement, en ayant I'airnonpas de chercher les mots, rnais de choisir sans ** pr"r**r ceux qui Iui conviennent. Pourtant, jusqu' Ia fin de sa vie, catherine a conserv I'ha_

d'effervescence

d'Etna, et elle gote la comparaisr n. trile appeile ce mont en bullition : ( mon cousin r , t eil,r dernar,de-frequemment de ses nouvelles. car elle connat, sor dfaut, et c'Jrt ce qui lui permet de le combattre efficacement. Aprs s'tre abando'ne au premier mouvement de colre, elle se reprend et se matrise. si Ia chose se passe dans sor cabinet, lle retrousse ses manches d'un geste qui lui est fan ilier, et se met marcher grands pas en buvant des verres d eau coup sur coup. Jamais elle ne donne un ordre ni une signature durs ,r' de ces toments

poRTnaIT PIIYSIQUE.

caRcTRE.

-- TEIIPRAIIENT. 285

bitude, en se mettant table, d'pingler sa serviette au-dessous elle I'avoue de son menton : n EIle ne Saurait autrement I jeter la moiti en rt sans uf, un manger de bonne grce s sut sa collerette. l

vt
Elle est en possession d'un tenrpdrament particuhrement vif, sanguin, imptueux. C'est ce qui parat' on le sait de reste, dans plus d'un ct de son histoire intime. Nous aurons y revenir. Disons par avance que le dvergondage de ses mceurs, dont il serait puril de vouloir attnuer les proPortions, ne parat li chez elle aucun vice de constitution. Ce n'est ni une hystrique ni une nyrnllltomane. t'est une sensuelle qui est impratrice et qui donne camire ses sens, impr'ialernent. Ce qu'elle fait dans cet ordre de choses, elle - fait comme Ie reste, tranquillement, imperturbablenrent le aussi, nous allions presque dire : avec mthode. Elle ne cde pas des garements d'imagination ou des dtraquements de nerfs. L'amour n'est chez elle que la fonction naturelle d'un organisme physique et moral dou d'une nergie exceptionnelle, avec Ie caractre imprieux et aussi la dure des autres phnomnes de la vie. moureuse, Catherine I'est encore
soixante-sept ans ! Ses autres gofits sont d'une personne

bien quilibr'e

au

rrloral comme au physique. Elle aime les arts, la socidt des jardinage, Sens intelligents et instruits. Elle aime la nature, Le la n plantomanie u , corfirne elle dit, est une de ses occuPations favorites. Notons que si elle adore les fleurs, elle ne supporte pas les parfums trop violents, celui du musc en particulier. Tous les jours, une heure fixe qu'un colrp de cloche annonce toute une population aile, elle parat une fentre du palais et y donne la becque des milliers d'oiseaux qui ont prrs

13S

L'I,1IPEITTRITE.

I'habitude de se runir ainsi pour lui demancler leur pture. lisabeth nourrissait des grenouilles qu'on entretenait erprs dans son parc : on percoit la dilrfrence, la note extravagante, morbide. Rien de senrblabie ch"ez Catherine. Elle airne les oiseaux, les chiens, qui jouent dans son intrieur un rle considrable, les chevaux encore; elle aime en gnral les btes, mais elle choisit celles qui ont communrnent la faveur du Senre humain. Tout cela est trs simple, trs naturel, trs
normal.
Iisabeth menait une vie dr.gle, faisant Ie jour de la nuit,

n'ayant d'heure fixe pour rien. catherine, nous le verrons, est la rgularit mme; toujours tt couche, leve I'aube, accommodant ses ocrupations comme ses plaisirs un proSrmme trac d'avance et rempli avec exactilude. lisabeth s'enivrait; catherine est soLrre, manseantpeu, ne buvant que deux doigts de vin son repas principal, ne soupant ju**i*. En public et mme dans son entourge intime, en detrrors des mvstres de I'alcr'e, elle est d'une tenue parfaite, ne se permettant jamais un propos indcent ni n'en souffrant ooio*, d'elle. Et ce n'est pas hypocrisie) car elle montre et affiche
ses amants.

Pour trouver en elle quelque chose de ddnatur, d'anormal, on s'en est pris I'indiffrerlce qu'on lui a suppose pour les sentiments de famille, t'est aussi un point susceptible de controverse. Elle a mprisd et dtest son mari, si elle ne I'a pas tu ou laiss tuer, et elle n'a pas dt tendre pour son fils, si elle n'a pas sonsd le dshriter. Encore faut-il consicldrer ce qu'ont t, et pour elle et poul la Russie, et ce mari et ce fils. Elle n'a .jamais tenu revoir, ne lui ayant jamais perrnis cle venir ia rejoindre, sorl rre unique, auquel elle rr'a survdcu que tle trois ans. c'dtait affaire de politique. Elle trouvait q.r'il y

elle co*p"i*u. chez elle, cela est certtrin, la tte a toujours gouvern le cur' et, quoique *!trlemande, elle ne fut aucun degr sentimentale. [Iais elle fut, nous le ferons voir, une grand'mre
exquise, et elle aima passionndrueut les enfants.

avait, assez d'allemands cornrne cela en Russie,

poRTRrT pgstQUE.

canacTRE.

TEI'IPRA}IE]iT'

237

son dverfiondafie sensuel semble ainsi, dans sa ptrrysionole reste' mie, oo phnurnne isol, sans trait d'union avec cher' faut-il et peut-tre n'est-ce cependant qu'une aPParence, cuse effet, entre cher une connexion, slilon un rapport de nous allons tudiel ce ct de son tre intirne et un autre que de celle mai'tenant, nous voulons dire |a culture intellectuelle d'ailleuls, qui aima s'appeler l'lve de voltaire. Nous avons' en parlant de arard ddj quelques conjectures ce sujet' il a de Ia mthode dans ses premire, ie"tor"'' Si, en eflret, y mme au del de cette folie cles seus qui ne I'aliand,:nne Fs, de haut bord' une l'ge mr, il y a ar"si un certain cynisme et, si I'on ce'taine assurance tranquille, dont une particularit

veutmme'uneanonraliephysiologiquenesauraitdonner sicle l,explication. L'esprit philosophique du dix-huitime


rnieux en lurnire les chapitres suivants'

pu,*eparl,apr.*cel.uideBrantme.t'estcequenettront

CHAPITRE
INTELLIGENCE. I'
Facults intellectuelt^",ri_:

II
INSTNUCTION.

ESPRIT.

prit et incarnation-'rr"trrerir,tlu gnie national.

io,*,

prrention l,originachteau* prestige exerc. I'uir.'tle mirage.- L 'on roquence er ra verve ,r; "o ;;;;; rJn ittteruiew autographique. _ i;;;;;; ,. _ $a faon de - II. L'esprit de Carherin". plaisanter' L'origin" gerirr"niqu*. I Emploi a. rorriiJs russes. III. Instruction, - bontran"u.r* lectures, * - sayante Leu" choix. _- - uou petite tempramDt, r La mor.ale d'llelr,tius._ Sixoolo,rr", par jour. _ Savoir rnal digr. rurlition rle bric--b;;r. _ Nolions iqsuffisanres - gographie. en matire tle - Lacunea, _ Connaissances historirguesr _ Essais rje science personnelle. P, iqord

lit'

Effer

l*ragination et

u'uesprit crateur,r.
L-es

er re rr-,nrr.

est

un nom

sl

i n,.l,i-'ij,.,,i,'iilr..1'i,1ii;;,rrJ

I
catherine est un grand caractre ce n'est I pas une grande intelligence. Elle-mme ne se rec_onnat pas un n esprit crateur u . Elle se pique cependant d'originotite : n De ma vie je u n'ai pu souffrir I'imitation u crit-e1le rnaclame de Bielke, , * et, puisqu'il fa't trancher le mot, je suis au$$r ferme ori_ u ginal que I'Anglais le plus dter*i,r. n l\Iais c,est dans ses gots, dans ses habitudes, dans ses faco's d,agir, c,est--dire toujours dans son caractre, plutt qo doos son esprit, qu,il faut chercher cette note per*ornuile. Il n,y a pas une ide nenve dans son rnsrrucon pour res lois, q,r'*lr, crit *up*.r. dant trente-six ans, dar* le prein purrouissement cre ses facults intellectuelles. c'est le travail mcliocre cl,un lve de rhtorique, qui on aurait rronn, en devoir, une anaryse de Illontesquieu et de Beccaria, et qui se serait bien -ppiiq"J,

INTELLIGENCE.

ESPRIT.

INSTNUCTIOI\.

239

talent. Ce travail lui donne pourtant un rnal norme. A la fin de mars 1765, elle y peine de puis deux mois, trois heures par jour. Les meilleures heures, celles du matin, sont consacres cette besogne. Yers Ie milieu du mois de juin elle a rempli soixante-quatre pages, et elle a conscience d'avoir fait un effort considrable. Elle se sent puise. u J'ai vuid mon sac " , crit-elle, (( et, aprs cela, je .. ne dirai plus mot ma vie durant. u Chacun de nous a connu ces serments et un peu aussi cette impression de lassitude au bout de la plemire course de longue haleine. Mais, eu gard au r-qultat produit, le nnal d'auteur ainsi avoud par Catherine prte presque rire. Elle n'avait d'ailleurs vid, ou cru vider, qu'un sac facile rernplacer, car il n'tait pas le sien. Elle en trouva plusieurs de rechange. Y avait-il quelque chose dans son propre sac? Oui; lieaucoup de bon sens d'abord, alli, chose rare, une grande richesse d'imagination. Elle a pass les trente-quatre annes de son Souvernement h btir des chteaur en I'air, des constructions magnifiques r ![ui ne reposaient sur rien et s'vanouissaient dans I'espace au moindre souffle. Nlais un jour arrivait o une pierre, une seule pierre, se trouvait, comme par miracle, place dans le sol I'angle de l'difice fantastique. C'tait tatherine qur I'avait mise 1, et c'tait l'uvre de son bon sens. Le peuple russe, ce bon peuple qui n'en est pas arriv encore ni compter, ni marchander, ni disputer avec ceux qui Ie gouvernent, faisait Ie reste. Il apportait sa sueur, il apportait son sngr et, comme ces colosses de pierre gyptiens, o s'est superpos I'effort de milliers d'existences inconnues, l'difice s'levait quand mrne et prenait une forme tangible. La conqute de la Tauride a dt accomplie ainsi. te fut urr rve de tatherine, mis en action et traduit en roman tl'aventures par Patiomkine. I\Iais la pierre angulaire a paru tout coup dans un port de la mer Noire, et la Crime d'aujourcl'hui fut crde ce jour-l. Catherine a cepenrlant sduit, bloui mme par les seuls dons de son esprit Ia plupart de ceux qu'elle a mis mrne
sans faire preuye d'un grand

2,t.0

L'IMpnerRIcE.

d'en ;ugero et dans Ie nornbre cres esprits supr.ieurs, f,)iclerot, par exe'rple, pour ne nommer que celuiJ. Effet de mirage encore, croyons-nous, produit artificiel d'une espce de fascination, dans laquelle se combinaient des lme'ts cli'ers : Ia force suprieure de volont, I'art souverain de mise en sc'e que nous connaissons ddj, et un troisime lment surprennnt, i'atte'du' presque invraisemblable chez cette Ailem'r:dc du Nord : la verve, une rrerye ertraorcrinaire, tourclissante, qll on a de Ia peine ne pas crorre close sous le chaud ,ol*ll d" Nfidi. sous le rapport du de I'abonr]ance et de Ia cou'erbe, leur des nlots qui se pressent sur ses lvres, de Ia faconde, car c'est le terme Ie plus juste, dont elle tdmoigne tout pr'pos, catherine est une l\[ridionale. n Elle aimail jaser o a-t-elle , dit, et Grimrn a dsesprd de porvoir donner Ia postritd une ide de ce que fut sa conversaf_ion : .. Il faut avoir vu, dans ces moments, cette tte sing.lire, ce s compos de g'ie et de grce, pour avoir une ide e la verve a qui I'entranait, des traits qui lui chappaient, des saillies u qui se pressaient et se heurtaient pour ainsi dire e' se pro cipitant les unes sur les autres comme les eaux lirnp^ides n d'une cascade naturelle. eue n'a-t-il t en mon pouvoir de n coucher littralement par crit ces causeries ! Le monde n aurait possd un fragment prcieux e[ peut-tre unique .. pour l'histoire de I'esprit humain. L'imagination et I'entenn dement dtaicnt galement frapps pr ce coup d'il d'aigle rr profond et rapide, dont la porte immense passait .or,,** .{ un clair. Bt comrnent dans ce passate sulrii saisir au yol c cette foule de traits lumineux, dlids, fugitifs?... n ce que Grimm n'a pas os tenter, catherine a essay de Ie faire elle-mme. En lTg0, au rendernain d'une conversation qui avait dmerveill le comte Ivan Tchernichof, elle en erivoyait ce dernier, sur sa dernande, un compte re'du liural. Nt"* possdons ce morceau. Il est curieux. vouerons-nous qu'il est aussi dcevant? Il nous souvie't d'une observatio' qrr'r* vie'x savant, parvenu aux limites extrmes de I'ge humain et rede_ venant enfant terrible ses heures, faisait un jour deya*t nous

INTET,LIGBI{CE.

_ ESPRIT. * INSTRUCTION.

2l!-

un politicien afflig de la manie de publier, dans des ditions aussi peu officielles gue p,:ssible, des discours que la Chambre n'avait pas toujours entendus. Pardcn, monsieur, je vois tout moment dans ce qlte rrus me faites lire ces mots : a Sensation, mouvernent prolong,

bruit... u

Cependant, i'ai beau chercher, je n'aperois dans tout ce que vous dites rien d'extlaordinaire'-. Une impression quelque peu analosue se dgage Four nous cle la lecture du fameux compte rendu. Nousyclterchons aussi

en vain les traits brillants, les saillies spirituelles, les clairs de gnie, dont parle Grimrn. Pour commencer, une citation des Plaideurs de Racine .
r tr'Ia foi, sur I'avenir bien fou qui
se

fiera' . .

servant d'pigraphe des essais de vaticination politique, o Ie a eoup d'ceil d'aigle " ne se laisse gure apercevoir : u Je prdis que Ia Ftance, I'Autriche, la Prusse et la Russie u s'entre-choqr.reront pendant queltlue temPS, se feront rcia pro{uement de profondes blessures' se guriront I'une par u I'autre et monteront toutes quatre au plus haut degr de la

u gloire. o Cela res$emllle assez une consultation de somnambule ertralucide, moins qu'on ne veuille y reconnattre une vision des guerres de I'ernpire. l\fais Catherine a-t-elle devin la Rvolution. ainsi flu'on I'a prtendu? II n'yparat pas. A rnoins que ce ne soit dans cette phrase : n Buffon a prdit qu'un jour une s cornte devait dans Sa course accrocher et entrainer notre o globe. Je crois qu'elle seradirige de I'occident I'orient. u i\tnis c'e-*t cncore du style de cartomancienne le plus pur, et mademoiselle [,enormand n'aurait pas mieux parld. Les fautes commises par la rovautd en France n'taient Pas assurment sans frapper I'esprit pntrant de la tsarine. Deux ns auParavant, elle disait au comte Tchernicho[: n Je n'aime Pas que a madame i\Iarie-Antoinette rie tant et sur lout. Il est vlai * gu'elle est femme et trs femme; je le suis aussi un peu, mais t6

t,tE

L'I}IPNATHICE.

ses circonstances je craindrais qu'o' ne .. me dise : Rira bien qui rira le dernier. u Le mot est expressif et porte loin. En ceci elle voyait juste, servie pu, *o., bo* sens et aussi par le sens du rle gouyernemental qu'aucun de ses rivaux de I'histoire *roderne n'a peut-tre possd au mme degr. vec des talents d'un ordre suprieur, et Frrlric et Napolon ont t probableme't infrieurs sous ce rapport ii leur prestigieuse ri'ale, catherine a eu plus cle soupler*u, plr., de fdconditd dans les ressources, un toucher plus dlicat. Elre a t une virtuose i.compirrable de I'art de rgner. hlais revenons au conlpte rendu de sa conversation, ou plutt de son rnonologue. Elle y trouve, au sujet cle I'anglete-rre, une phrase maltrreureuse i a L'Anglet*.rl t Le fanatisme l,a n leve, le fanatisme Ia soutient, le fana[isme la ddtruira. o on se demande ce rlue cela veut dire et ou elle prend cela. larflexion, ce n'est qu'une bo'tade cle circonstance, comme nos journalistes en cornmettent prdsent tous les jours. Nous sommes en 178, et Lonch'es vient d'tre le thtre d'un morrvement populaire contre le catholicisme, provoqud par les agissements d'un ambitieux peu scrupulernx, Iorcl Goldon. au cri traditionnel de : rYo Poperylune bande rlevingtmille nergumnes a en'ahi les abords de Westmi'ste r, et les membres du Parlement ont eu eux-mrnes souffrir de quelques violences. Dans cette crise passagre, catherine s'est avise de dcouvrir une loi historique. .,,*'. suivent, dans sa bouche, ou sous sa plume, quelques consi-

.' sa place et dans

drations philosophiques

n on peut avoir de I'esprit, du talent, des murs, de la ., veltu, de la raison irnpunrnent, mais non de la gloire, rles ( succs, de la fortune, et surtout de la fveur. u cela n'est ni trs neuf, ni trs profond, ni mme trs juste. car on a vu de tout temps des gen$ de tare't ou des g*o* ourtueur avoir souffrir raison de leur talent ou cle leur vertu, aussi bien et plus que des ffens riches rnison cle leurs sacs Yoici qui semble d'un tour de pense un peu moins f'dcu-s. banal :

II{TEI,I,IGBNCE'-ESPRIT.-INSTRUTTION.2I}3 lr ITemporter une victoire n'est rien; une terre, c'est quelque
chose; cle I'argent, c'esttout. Les riches ontun trstonnant r, empire sur I'espce humaine, puisque les rois mme finissent a pr resPecter ceuK qui se sont enrichis' u bn d;*ait d'une rflerion qu'un esprit dlev l'cole du rnatrialisme moderne se laisserait inspirer atrjourd'hui par Ia hantise cles grandes fortunes ctront ce sicle a vu I'amoncellement vertigineux. Pourtant la maison RothschiTd n'est pas encore ne. Nlais le pre d'*\lexandre le ['tacdouien n'a-t-il

pas clir djh agiter des penses analogues ? e'ant l'*nr**]rle du n'lorceau, nors n'y voyons vraiment

d'tonnant que I'importance que Catherine elle-mmer aPrs Tchernichof, semble y avoir attache. ll est vrai' un ct de I'entretien ain"si reprocluit, et le plus attrayant sns doute' nous chappe. Les paroles 1' sont, mais I'accent, Ie Ilux imptueux clu cliscours, Ia voix slns cloute lrien timbre ? Ces choses, et ces choses eiles seules n'ont-elles Pas fait le strccs, tout le succs de Plus d'un orateut? n II n'y a, clivine Princesse, dans Vos entretiens ni mu thode humaine ni tude. Il y a cet esprit souverain et ineomt prhensible qtri est Yotre partage' 'r insi s'exprimait le felcl-nrarchal I\fiinicb dans une lettre adresse I'impratrice quelques mois aprs son avnement' L'loquence de Catherine aYait' Pour Iui aussi, des cts nig' matitlues'

II
Catherine a-t-elle eu de I'esprit au sens le plus usuel et le plus franais clu rnot? Elle n'y a jamars prdtendu, ce qui est tlj quelclue chose. Des traits piquants, des tournures heureuses) des mots frappds au bon coin se rencontrent et l clans sir correspontlance. Les contemporains ont nOt quelques

2t*h

L'ItfpnrrRItE

et s'y trou'ait, encore au moment des premiers succs de la France rvolutionnaire, a'ait, comme Ie prince de Ligne, Ia passion du th{.re. A soixante ans, avec In fig.r"e Ia plus i*rrgrate du monde etde c^relles infirmits, il ne ,error.ait pas p*it.u sur Ia scne, et Ies victoires de Bonaparte ne l'*.npclralent pas de multiplier clans son htel ftes, bals et spectacles. a Yous verrez, dit un jour I'impratrice, qu'il nous garde sa meilleure pice pour le jour de I'entrde des Frani, * Vienne. n D'ordinaire, cependant, I' n esFrit u de Catherine se ressenl et de son origine germanique et de ses frquentations peu choisies. Trivial parfois, il est rarement de qualit bien fi*. Elle cultive le jeu de mots et ne ddaigne pa, l* calembour. Iln l7f)3, devant donner audience au rninistre d'Espagne qui s'appelle Onis, elle dit son secrtaire : n On me prsentera u aujourd'hui Agat-Onix et sa femme Sard_Onix. u ce qui frappe chez elle, c'est Ia force et parfois Ia rudesse lilutt que Ie bonheur de I'expression. Apr, Ia mort du mal_ IreLrreux Ivan de lJrun.srvick, assassi', Iui aus.si, dans sa pris(Irr elle publie un manifeste assez rnaladroit, t, cofilme Geoffi.in s'en inquite, elle lui rpond : 'r*dame 6 Qp glose chez vou$ sur ce manifeste; on y a glos aussi - le bo' Dieu et ici on sur glose aussi quelguefois $ur les ,, Francais. II n'en est pas moins vrai gu'ici ce manifeste et o la tte du criminel ont fait tomber toutes les gloseries. u Au marquis de I'Hpital qui se serait enha.di lui dire qu'elle avait n Ie cerveau brl u : r, Qu'est-ce que vous prfreriez : d'avoir le cervcau brfil .. ou de radoter? u A ses courtisars qui se dchirent les uns les autres : * si je vous croyais..., il r'yo aucun qui ne mdritt d'ayoir la tte tranche. n Tolontiers aussi elle donne sa pense un tour original en adoptant des locutions ou des proverbes empr.untes au parler

reparties dignes des meilleurs matres en ce senre. Le comte cobenzJ, I'ambassadeur autriclrien qui s'ternisa pertersbourg

INTELLIGENCE. _ BSPRIT.

INSTRUCTION.

2T.5

populaire du pays. un prince Lubornirslii s'avise de briguer la couronne de Pologne et aussi la faveur de I'irnpdratrice, I'encontre cle Poniatowski. Son ambassadeur Yarsovie, R*pnine, le lui annoncant, elle crit au bas de la dpche : a IJne .tt selle ne sied pas une vache. u u demeulant, elle a surtout I'esprit pratique, avecr pour l'agrmenter, un fond de bonne hurneur et cle robuste gaiet que le baclinage n'offusque pas et qui, facilement , va jusqu' la bouffonnerie. Toute s correspondance avec Glinrm en porte I'empreinte. t'est del'lntmorur anglais plutt que de 1'espr"it, de cet esprit qui, au dix-huitime sicle , porta Ia rnarque de Voltaire.

III
A,t-elie de I'instruction? Elle se donne fi'qnernment pour
ignorarrte.

n Blle se servait de cette prtention , , crit le prince de Ligne, r< pour Se moquer des nrdecins, des demi-savants et o cles faux connaisseurs. Je convenais avec elle qu'elle n'avait rr pas de connaissances en peinture ni en musique ; je lui proun vi mrneun jour, plus qu'elle ne voulait, ![ue son got en u vouez I , rrle dit-elle, en o htiment tait mdiocre rt rrt rnontrant son nouYeau palais de hloscou' (que voilhune rr{l's5[ n , lui rponclis-j*, u ]a beaut a magnifique enfilade. u n d'un hpital; rnais pour une rsidence, c'est pitoyable. I l'cadmie de Berlin, {ui, en 1768, lui ofivit le titre de I'impratrice rpondait modestement : '{ membre honoraire, n Toute ma science se rduit savoir que tous les hommes
sout fi'res. u Pourtant r utr

jour qu'il eut I'honneur d'accompSner SflMajest la Promenade , I'ambassadeur anglais Harris fut
merveili par l'tendue des connaissances que I'impdratrice

2h6

L'IM

PN ATR I TE.

rvla inopinment au sujet de la consritution et des lais de son pays. Quand, aprs a'oir caus quelque temps jar.dins anglais, elle eut pass Blaclistone, Ie diplomate ss trouya bientt court. Et pourtant, celui qui s'appela plus tard Iord hlalme_bury n'tait pas le premier or.,r. Il est vrai qu'il n'avait pas peut-tre eu le temps, au cours de son ambassacle, de ,*ii.u vec assez de soin l'uvre volumineuse du lgiste anglais, et catherine fut une lectrice laquelle pouvait s'appliqier, pl excellence, le dicton latin : Tiyneo horninem unius libt,i. car it en tait de son commerce avec ies auteurs, bons ou mauvais, comme de ses rapports avec les hommes et les choses : elle se do'nait toujours tout entire au livre qu'elle avait entre les mains. Son entretien avec l-Ialris ar.ait lieu en I?Tg. Elle se montra cette poque frue de Blaclistone (ses lettres Grimm en tmoifinent), comme elle I'avait t de lIontesquieu, conlnre elle devait I'tre un jour de snac de i\teilhn ou de l\{ercier. Quant au choix de ses lectures, il tait souvent dict par des considtirations o le got du savoir n'intervenait pas seul. Le chevalier d'on dcrivait au comte de Broglie, en l762 : u L'impratrice a un grand got pour ra lecture, et la plus rr grande partie de son temps, depuis son mariage, a t a employe dvorer les auteurs modernes franais et anglais * {ui ont crit Ie plus fortement sur la morale, la nature *t la o religion. Il suflit qu'un liyre soit bien condamn en France, * pour qu'elle lui donne toute son approbation. BIIe ne quitte e plus les ouvrages de Yoltaire, l'Esprit, d'Helvtius, et l*s u crits encyclopdiques de Jean-Jacques Rousseau. Blle se r pique d'un grand courage, d'tre esprit fort et philoson plrique; en un mot, c'est une ltetite sauanre temprarnent- tt une petite savante temprament ! Le chevalier indique ainsi, sa faon, d'un trait de plume, la liaison que nous avons ouponne nous -mme entre Ie dveloppement intellectuetr de Catherine et les accidents peu ciifiants cle sa vie intime. Entre I'amie <Ies philosophes et la cratrice des favoris en titre, c'est Ia morale d'Helvtius qui a servi de trait d'union. Quoi qu'il en soit, ayant ireaucoup lu, pendant les loisirs

INTtrI,LIGBNCE. _ ESPRIT. - INSTRUTTION. 2,h7 forcs que lui {irent les dix-iruit annes du rgne d'lisabeth et les six mois du rgne de Pierre, elle a continu, depuis, autant que le lui ont permis ses nouvelles occupations. En 1789, elie fait change avec le comte de Sgur de curiosits littraires du jour. Le l1 janvier de cette anne, au rPPort de Chrapowilii, elle envoie au diplomate franais des XImaires pour" seru" I'ltistoire de Charles II (?), et lui rclame d'autres ouyrafies, dont elle n'a pas eu encore le temps de faire la lecture, la politique ayant absorb tous ses moments : les I][moires de l\{ontluc, ceux de Yilteroi. Une sentaitre aprs, la politique venant chnrer, elle lit jusqu' six volumes par jour, et s'en vante : s S11 dira au moins que j'ai de la lecture rr , observe't-elle Chrapowiki. (( Tout le monde Ie sait depuis longternps r , rpond celui-ci. L'impratrice a un sourire aimable pour Ie courtisan bien appris. (( Dit-on vraiment cela? o Errtre temps elle lit aussi Clarisse et d'autres romans. Il est certain qu'elle n'est Pas en tat ni de digrer ni de coordonner des connaissnces acquises de la sorte, Ia dose de six volumes par jour; son ducation s'achYe comme elle a commenc et ressemble sa politique : elle est aussi t un rr Compos de l:tons romPus n . Son rudition est une rudition de bric--brac, ayec des lacunes normes. Ses notions de gographie, par exemple, sont lamentablement insuffisantes. En 1787, aprs le voyage de Crime, elle demande Chrapowiki quelles sont les rivires qui servent de frontire la Russie du ct de la Turquie' A la mme poque, elle s'informe curieusement du nombre des degrs de longitude occups Pr son empire. Orr lui dit un chiffre. .. Mais c'est le mme que Yous m'aveu indiqu aYant I'annexion de la trime et de la Russie Blanche ! u Elle ne c.omprend pas que I'acqursition de ces provinces n'ait rien chang de ce ct la mensuration de son vaste dornaine.

9,h8

L'iMPR,!TNITE.

L'histoire est peut-tre de tous les domaines scientifiques celui qu'elle a le pius explor, et avec I'application la mieux soutenue. Elle n'est cependant arrive y possder que des
connaissances trs superficielles. Quant ses vellits de science personnelle, ses tentatives d'exgse historique, ou ses recherches d'ethnographie compare et de linguistique, elles frisent

naTvet habituelle des dilettanti, et, en outre, le dfaut capital de son intelligence : I'obsession du parti pris et de I'ide fixe. c'est ainsi {ue, lancde fond de train sur la piste d'un rayonnement hypothtique de la race slave travers le monde entier, acharne la poursuite de ramifications imaginaires qu'elle lui dcouvre d'un continent I'autre, elle en arrive voir du slave partout, et jusqu'en mrique : le Prou, le h{exique, le crrili lui apparaissent peupls de colonies sla'es, remplis de localits ayant des noms dsinence ou racine slave. Elle en aperoit aussi en France : Prigord, par exemple, Iui sernble

le ridicule. EIle y apporte toute la

un compos de trois syllabes d'origine slave, sans contestation


possible.
Ses citations sont Ia plupart du temps inexactes et souvent bizarrement contrefaites. crivant la princesse Dachkof, elle attribue madame Deshoulires les vers suivants :

Je suis charm d'tre n ni Grec ni Romain, Four garder encore quelque chose d'huruain , ,

faisant ainsi tort et la pauvre Antoinette de Ligier, ct Cor-

neille qui a crit


*

Je rends grces aux dieux de n'tre pas Bonrain, Pour conserver encor quelque chose d'hurnain. ,

Bnfin, le fo'd de son ducation, celui qu'elle a d made.


moiselle Cardel et aux PrJungera de I'ennuyeux \Magner, parait avoir t et tre rest assez rndiocre. Elle mle volontiers des phrases allemandes son franais incorrect, mais elle r'y montre pas une connaissance plus satisfaisante de sa langue ruaternelle. Elle y commet fautes sur fautes, et encore plus de

INTELLIGENCE.

ESpRrr.

- IlisrRUCTroN. zt',g

fautes de syntaxe ou cle grammaire que de fautes d'orth'graphe. EIIe confond habituelleme nt nir et ntich. son russe rie vaut pas mieux. Elle en a conscience, et elle s'en excuse un jour auprs d'un de ses secrdlaires : o Ne ous moquez pas de mon orthographe; je vars yo's n expliquer comment je n'ai pas rdussi mlerrx ia possder. o' A mon arrive dans ce pa)$, j'ai commenc apprerrilre le ( russe avec assiduit. htais ma tante lisabeth, ayant su Ie o mal que je me donnais avec mes maitres, fit oeni, ma m*ir' tresse de cour et lui ordonna de me[tre fin ces turies. u Elle en sait assez comme cera , , lui clit-elle. Depuis lors, je u n'ai pu poursuivre mon instruction que dun, le, livr, ayant t prive de prcepteurs. ,r Elle a mieux fait cependant que d'apprendre l'orthographe russe : elle a russi_ s'approprier et renclre sien lJ g'ri* mme de la langue dans son fonds et dans son trfoncls le plus intirne, dans ses locutions farnirires, dans ses icliotismes, o", ses tours de phrase imagds. Et, avec la langue, I'esprit tout entier du peuple a pass en elle. t'est cette ctnqute qui lui a permis de faire, si victorieusement, celle de son empire, et nous n'entendons pas seulement le pouvoir arrach Ia faiblesse, la Ichet et la folie de pierre, mais encore la place que cette allemande est arrive occuper Ia fin de *a vie, et surtout depuis sa mort. dans Ia vie, dans I'histoire, dans le dveloppement national d'une race trangre et hostile. car on peut dire que c'est surtout depuis sa mort qu'elle est devenue ce que nous la voyons aujourd'hui, la grande figure, colossale et radieuse la fois, majestueuse et douce, rlevi'tlaquelle s'inclinent dans un mme lan de reconnaissance, de fiertd et d'amour, I'humble moujik et Ie savant secouant la poussire des souvenirs et des lgendes vieilles d'un sicre rlj: sa mort ne fut 6ure pleure en Russie. a peine y fit-elle sensation. on n'avait pas eu le temps de la et trop peu nombreux encore taient ceux par qui "o*pr*rrdre, elle aurait pu tre comprise. Mais l'me de la nation, $a conscience historique s'taient quancl mme incol'pordes en elle, et cette incarnation devait rer.ivre

250

L'I}[PIJRATNICE.

devant Ia postrit, dans Ie rappel mu des grandes choses accomplies ayec elle et par elle, dans I'apothose posthume de f incomparable souveraitle, et nn pas seulement de la grande ds Catherine, mais aussi et surtout de In r, petite rnre x

la

dont l'irnage populaire a franci:i le seuil des chaumires et y brille auprs du foyer familial entre les icones
matortchha,

vnrs. C'est aussi dans cette aptitude pntrer et s'assimiler Ie fond plutt que la forme des choses que s'est rvle en 6dnral la supriorit de Catherine. S'il lui est arriv de citer Corneille de travers, elle a su Prendre aur crivains franais mieux

que des mots ; des ides, et ce sont les meilleures, pour la plupart, qu'elle a choisies. Elle en a eu aussi de son proPre cru, qui ne sont pas ddaigner. {ous allons essayer d'en faire une rapide analyse.

THI}ITIiE III
IDIiES ET PRINTIPES. [' Ni erprit
de ruite ni esprit.de systme. Ernpirisme. Inetabirit d,iiles et deprincipes. - fixes. Senr,irnent Quelques-ides'et f"i".;p", du rlevoir. _ tulte de Ia posr,rit. I r\ationari.ine russe. -- Ide - tr'resur.e de la grandeur de la Russie. La gran-rte pense du rgne , l_ _II. Les utres t;;-;;;". idea de tatherine. - Chae. Examen persor:nel de conscience. _ Ides

- _ Inconsq"_;;;s' _ philosophiq Ides religieuses. ,, i\Ies chers coquins de Jsuires- r f16*,r"* rigi*ose, III. Le tiLrarisrne cre catherine. _ Nobles lans des prer'ires "oo.r. - L^es principes prrii"loprriques er ra pratique du so'yrnement autocrarique.torriht tr"giq;. La rvolte de pougatchef et la Rvolution francair". * fnfluence - crises sur l,esprit a* I*.i deux de tatherine. I\r. catherine et le mouver'ent rvorutionnaire. sympatrriea initiales' - Indiffrence' ne_ voit pae venir la tempte. - Bastille. Raction La - calheri'e prise de Ia rapide.- Jugernent deCatheri'e sur la Rvolution et sur les hornmes de Ia Rvolution ; La Fayette, Mirabeau, Irailet clu Pan, Necker, le duc d'orlans, r'abb sieys. i;-;i;; de Napuron. _ campagne antirr'olrrtionnaire. En Europe- et en Irussie. Les derniere priacipes de Catherine. -

I
vec Ie caractre que nous rui connaissons, catrrerine n,est pasr on s'en doute' une femme princip*r, ,rr*toot

tme.

pri*cipes immuables' ni icles a*tes. ses ides * fixes, eile e, a souvent, ne sont telles gue pour un moment : ce ne so.t pas des toiles guidant ru oi*; sont des comtes. chose "* du curieuse, cette Allemande a horreur doctrinarisme et des doctrinaires, de I'esprit systdmatique et des hommes sys-

u Yoltaire, rnon matre n crit_elle, n , dfend de deviner, d Parce que ceux qui se mlenl de deviner faire des

''rent

252

L'I}lFBRATR TTE.

rr systmes.

et que qui veut faire des systrrlts Yeut y faire n entrer w sich pdssl wtd nic/r.t yasst, wtd reinzt und nicltt a reimt, et puis I'amour-propre devient I'atnour du systme, rr ce ![ui enfante I'enttement, I'intolrance, la perscution, n drogues dont mon naitre dit qu'il faut se garder- u
Les doctrinaires sont pour elle des chrrlatans, et les faiseurs

de systmes des inventeurs deballons dirigeables. Elle ne croit pas aux ballons dirigeables, et elle met le comte de Saint-Gerrnain, htontgolfier et Cagliostro dans le mme sac. Elle se dfie nrme des gens de mtier, cles professionnels. Ce que nous appelons aujourd'hui u un diplomate de carrir'e u est pour elle

le synonyme d'un parfait imbcile. Elle s'emporte tout


nroment contre les gens perruqu, r die perrckirte Haiipter n n la plupart du temps tout ce qu'ils font et cqivent est bourn soufl de vent, de vide et d'obscuritd. u Blle ne peut souffrir un buste de Yoltaire par Houdon qu'on lui a envoy, Parce que .. son maitre " v palat coiff d'une Perruque. Erl diplomatie, cornme en politi(lue, comme en toute espce de choses, elle croit surtout I'improvisation. L'art de la Suerre lui-mme ne lui semble pas avoir besoin d'autre cltose. Elle trouve tout naturel qu'Alexis Orlof, mettant Pour la premire fois de sa vie le pied sur le pont d'un vaisseau, soit un homme de mer accompli, comrnande des amiraux ayant conguis leur gracle et leur rputation dans Ia marine anglaise, et remporte lui tout seul la plus belle victoire navtle des temps modernes. C'est, une empirique. Son mot clbre : n Toute la politique s st fonde sur trois mots : circonstances, conjectures et con* joncturs , , en tmoigne. C'est pour cela qu'ayant en m' pris et en haine la mdecine et les mdecins, elle croit aux remdes de bonne femme et s'en sert volontiers pour elle-rrrIne et pour les autres. n Les mdecins, chirurgiens de toute la n Facult... sont tous des btes mangerdu foin.u En 1783' rls lui ont encore fait creyef (src) une Persone qui tait auprs d'elle depuis trente-trois ans ! Mal et mdecins sont devenus $ynonymes chez elle. Les rr outtes de Bestoujef , , voil un
z

remde prcieux et universei

_l

{e ne sais pas de quoi

sorrt

IDES ET PNINCIPBS.

2itI

'r

compses ces Souttes u , dit-eile, u je sais seulement qu'il v n entre rle la l"erraillerie. On les donne en guise d,e quirluina. * (src); je les donue, moi, tort et h travers.uEn 1789, ayant cu souffi'ir de coliques venteuses, elle se flicite d'avoir t gurie entirement par le mtlopolite de Ptersbourg, Pietlof, qui lui a entour tout le corps alrec des coussirrs remplis de

camornille.

Pourtant, c'est elle aussi qui a crit : r. Sur le bonheur et sur Ie malheur, j'ai comme sur plon sieurs autres choses ma cathgorie (src) moi : I'un et I'autre o n'est qu'un conf{it de quantit de mesures justes ou fausses. u Ceci pruve qu'elie n'apporte pas d'esprit systnratique, mme son mpris des systemes. Elle a, d'autre prt, dans ses nrigrations travers le domaine rle la pense et du raisonnement spdculatif, queltlues points de repre peu pr's invariahles. n Ce qu'il y a de sr 'r , a-t-elle crit quelcJues annrdes avant sa mort, u c'est que je n''ai jamais rien entrepris sans avoir t n intimement persuade que ce qr:e je faisais tait conforme (( au bien de mon empire : cet empire avait fait infinirnent r pour moi; j'ai cru que totrtes nle$ facults indivitlue lies .. employes constamment au bien de cet empire, sa proo sprit, son intrt suprieur, peine pouvaient suffire .. m'acquitter envers lui. u A cette conception de ses devoirs se joint chez elle un sentiment dlev de responsabilit devant une juridiction suprieure, la seule dont elle accepte la cornptence son gard. Ce n'est pas celie d'ailleurs du matre .. qur se glorifie de faire la loi aux rois , . Elle a trop Iu Yoltaire et pas assez Bossuet : ,, JI n'y lJlre Ia postdrit qui est en droit de me juger. C'est o elle qui j'en appelle : je puis lui dire hardiment ce que u j'ai trouv, ce que je laisserai. u u cours du sjour de Falconet Saint-Ptersbourg, une discussion pistolaire s'leva entre iui et Diderot au sujet de la consiclration qu'un artiste devait avoir pour le jugernent de ce mme tribnnal posthume, Diderot se faisant le drenseur de

9,5+

L'IM

PR ATN I

E.

n de I'immortalit, et je vous Ia garantis prosterne devanl u I'image de la postd'itd. u Farconet accepta I'arbitrage, en ajoutant toutefois gue, quelle gu'en pt tre Ia ddcisiol, elle ne le felait pas changer d'avis : r Trouvez sur Ia terre une n puissance ssez forte pour m'ter Ia physionomie sans n m'ter la tte, et j'ai tort. n Nous ne sayons pas I'issue du
procs.

son autorit suprrne, et Falconet prtenrlant, ne s'n rapporter qu'aux arrts de sa conscience artistique. u Seriez-vous u homme o , crivit nlors Diderot son a*i, n abandonner Ia n dcision de notre querelle au jugement tle ma bienfaitrice? u Pre'ez-y6arde, mn arni, cette femme est ivre du sentiment

le caractre national,

un point sur leq'el tatherine ne varre galement pas, c'est


essentiel]ement

imprimer son ffouvernement et qu'elle cherche faire prvaloir dans le dveloppernent tout entier, politiqre, intelctuel et moral, du peuple slave, aux crestines cluquer eile, priucesse allemande, a td appele prsicler. Non ,e,rl"*er,t les actes administratifs et lgislatifs de son rgne, mais ses moindres faits et gestes portent la trace de'cette proccupation constante. Falconet eut batailler pour ne pas revtir pierre I,. de ce costume national russe que Ie tsar ayaii tant {ait pour proscrire de son empire. catherine aurait voul' qu'on oublit ce trait dans I'histoire du grand rfbrmateur. Elle a voulu aussi qu,on se figurt non seulemenI sur le prsent, mais encore sur le p*rrd de sapatrie d'acloptio') rne foure de choses contraires la ralit, mais conformes I'icle qu'il lui avait plu cle se donner et de donner a.x autres sur ce pays de vastes horizons propices eux essrs de I'imagrnation. Elle en est arrivde ainsi refaire sa fion I'histoire entire de la vieille patrie moscovite. En tTs0, sdnac de lfeilhrn s'offrant comme historiographe du grand empire, elle hdsite I'agrder. saura-t-il ,* deraire des \triugs ( que la plupart des dtrangers ont contlactds contre Ja o Russre , ? Jusqu' croire, par exemple, u qu'arant, pie*e le o Grancl cet empire n'avait ni lois ni atlministration u . or, n il c est vrai que les troubles qui ont suivi Ia rnort cln tsa' Ivan

*rrr*, q"'*l

entend

IDES ET PRINCIPES.

255

'a vassiJe'itch a'aient arrir Ia Russie cre quarante cinquante n arrs, mais auant te ternps elle allait de pair at,ec hute I,Eun '(tpt... Ies qrands-ducs tle Rttssie auaien't la part Ia plus mar$ que aur affuires de l'Europe et tient allids er F(trents totttes n les maisorts sottueraines rJe notre hmispltre..... n Du coup Ie pauvre snac rrsesprn i* pou'oir se mettre au . niveau de sa tche, llais l encore catherine dtait convaincue. Elle dcrivait r Grimrn : n Nulle Iristoire ne fo*rnit ni de meiileurs ni de prrrs grands u lromrnes qrle la ntre o (eile mettait bien , rn ntrrl poo. dire cellc de Ia Russie). a J'aime cette histoire Ia forie. , EIIe entendait d'aiileurs qu'on ft ra part beile son propre rgne, rr parc que nus vivons dans ,* te*ps orr, bien loin n cle diminuer I'dcrat cle s actions et des chos*r, il s'agit prutt n de soutenir les esprits n . Sdnac consentirait_il se laisser n diriger cet garcl? 'r Nous apercevons lir encore un refret de ce grossissement dmesur avec lequel le vaste empire, devenu si inopinment $* propridt et sa chose, s'tait peu peu dessin dans ra pensde de Ia tsarine, et nous ddcouv.or* une toire fixe de plus dans son firmament- cette icrde hyperborique de grandeur, appliqude tous les rments constitutifs d* patrimoine national, au pass comme au prsent de Ia Russie, son tendue comme sa population, sa prrissilnce matdrie]le comme sa vale'r morale, sa prpondrance dans re monde srave comme son rle_europen, est une de celles qui n,abandonnrent jamais catherine et dont elle a subi le pt,r, r,empire. EIIe semble cet gard possde cl'un vgritable vertige.'Elle est lrallucinde et comme hypnotise devant cette conception colossnle. si haute que roii i'opinion qu'eile a et qu,elre veut qu'on ait d'elle-mme, des *Jrite* d uo., souvernement et rles lra*ts faits rlui I'ont iilustrd, eile n'hsiL pas se faire petite par voie de cornparaison : u Tout, ce qne je puis fiaire pour la Russie n,est qu,une goutte d'eau dans Ia mer. u La Russie, c'est Ia mer, r'ocdan auxprofoncreurs insondabres,

156

I,'I}IPNTNI(]tr. pour

a'x riycs fuyant perte de vue dans i'rmmensit' C'est jusqu'au ..!o q*'Jlle a errtet Ju Y noyer son proPre pass' et elle q*i, en *oor,*i, de la patrie alllmande. Et pourtant, c'est

Abd-ul-Hamid' l TBg, a*'ant se plaindre des procds du sultan nir sollte nu'f die crit Grimm i ,, Das ist tmmglich dass teh u Nnse sltielen lassen.. Yous savez que jarnais llemand n'a

rnolrile' a souffert cela. , C'est qu'elle t I'esprit essent'iellentent de ne pas touc,est encore qu'il lui arrive, elle s'en coufesse, ce qrt'elle jours savoir ce qu'eIIe veut et aussi de ne pas savoir Ia plume la dit, surtout quand elle cause aYec son confident, le plus conrplet nrain, c'est--clire dans ses momerrts d'abandon de son rude et de dtente entire aprs les fatigues crasantes ellemtier. l\,Iais ulle s'eri applique consciencieusement de devenue est Russe elle rnme son profframme rustopltile' et

latteart*p;*as'nonpasseulementlasurfaceetparun

et profonclment, artice de haute comclie, mais sincrement

danssonespritetdanssaclrair,danssonlangagelernoins apprt'songesteleplusfamilieretsapenselaplusintime. i-", tig,,u* q,,i suivent n'ont t vraisemblablement vues Par
llersonne avant plus n Jamais I'univers ne plocluisit d'individu plus rnle, bienfaisant' plus gn' rr po$T pltrs franc, plus humaiu' plus

I'heure cle sa mort

'

u^,,o*.,plusofficieuxquelescytlre(ScytheetRrrssesont
{(SYnonYmessesveux).Aucunlrornmenel'galeenrrytrla. - ,i, de t.aitr, en beaut de visage' en clat de teint' qtrar( rul'e' taille et hauteurt ayant communment les membres la bal'be a ou fort nourris ou trs nerveur et rnusculeux, loiSne u paisse,les cheveur longs et touffusl naturellement en abhorre't r, cle toute ruse et artifice : sa droiture, sa probit ni fantasa les illicites ressorts. Il n'y a sur terre ni cavalier,

usin,nimarinier,niconomequil'dgale'Nulindividun'a
*plusletendresseFoursesenfantsetsesproches.I]a-une I1 est u dfrence inne pour ses Prents et ses suprieurs' I promPt, exact obir et fidle' u {l'est presqlre du dilire 1 Et nous voulons bien que certains aient sour'r*i* prrro,','*ls, t'roP colrtplaisarnment voqus' Y

IDES ET PRTNTIPES.

967

une prt. Avec le temps cependant quelque chose de plus rmmatriel, de plus pur et de plns profond est entrd assurment dans I'amour que certains Russes ont pu donner Catherine pour la Russie. N'oublions pas, parmi les ides auxquelles elle est restde fidle, celle que I'on pourrait appeler la grande pense du rgne : le projet grec. Nous yerrons {u, ds l?62, elle s'en est occupe, prtant I'oreille aux insinuations de l\[tirrich. Elle s'en occupait encore la veille de sa mort. C'tait aussi un beau rve aux contours fantastigues. La rsurrection de la Grce, I'affranchissernent des Yougo-Slaves s'Y mlaient d'autres visions galement blouissantes, mais moins dsintresses ' tonstantinople ouvrant ses Portes [a chrdtient reprsente par une arme rus$e; Ie Croissant remplacd sur le dme de Sainte-sophie par la double croix ffrecque, accoste d'uue aigle impriale b deux ttes. t'est Pour cela que le second fls de Paul s'appela Constantin, et non Pierre ou Ivan I c'est pour cela qu'il eut une nourrice Srecflue et un domestique Srec, qui devint plus tard un personnase : le comte l(ourouta. Il y eut aussiun corps de cadets Srec, une parchie grecqueliherson, cle fondttion nouvelle, confie Eugne, un Bulgare. Il y eut des mdailles frappes sur lesquelles on apercevait des images symboliques et suggestives : d'un ct I'impdratrice, cle I'autre tonstantinople en flammes, un rninaret croulant dans la mer et la croix resplendissant au-dessus dans les nues. La lecture du journal de Chrapowilii est non moins difiante ce sujet. Le l? aot 1787, on examine un projet secret de Patiomkine proposant la capture de Baliou et de Derbent. On profiterait pour cela des trouhles de la Perse, et, au moYen d'autres altnexions, on arrondirait une provincer {ui s'appellerait u Allranie n et qui servirait d'apanage provisoire pour le grand-duc tonstantin. Le 2l avril t788, il est question de la l\foldavie et de la Valachie : ces pl'ovinees cloivent rester indpenduntes, pour Servir de noyau la future u Dacie " , t'est--dire la future monarchiegrecque. Le I octobre l?89, on met les points sur les 1'. Les Grecs ont besoin d'tre ,( secous r : Constantin peut se
t7

958

L'I}IPRA

RICE.

d'avenir' En trente ans charger de cela' t'esI un Saron 1'lein ,t ira bien de Sewastopol Constautinople" ' stable dans la Et voil a p* pr+* '* qn'il y a eu d-e Plus qui a t celle de faon cl'envisag*, i., cho'*' de ce monde' Essayons de nous reconnaitre dans le catherine la Grande.
reste.

II

dimensions Srant,est le chaos dbrouilTer. Un chaos aux loici pourtant qui dioses, mais dsordonnd en proportion. : encore un essai d'autosemble fait pour nous guider souhait de conscience biographie, quelqou o** comme un examen : crit par tatherine et datant de 1789 u il a eu grand u Si mon sicle m'a craint u r y lisons-nous, h personnel r. tort; je n'ai jamais voulu inspirer de la terreur je vaux' et que ce * i'*rrrui, ,orrit cl'tre aime et estime - ,'i*r, de plus. J'ai toujours pens qu'on me calomniait' perce J'ai vu beaucoup de Sens er ![ue l'on ne ** to"'*"nit pas' jamais * qui avaierrt infiniment plus J'*'prit que moi' Je n'ai auraient t u ha ni en'i personne. ilton 4sir et mon plaisir n'tait u cle faire cles heureux... Ilon ambition, assurtnent, de qu-e a pas mchante, mais per-rt-tle ai-je trop entrepris raisonnalrles, rt croire les lrornrnes susceptibles de der,enir *justesetheureur...J'aifaitcasdelaphilosophie,prceque Je con' |l nlorr me a toujours t srncremettt rpublicaine' cette que contraste rr viens que c'est peut-tre un sin6ulier a tremp d'rue ur,** le pouvoir iliimit de ma pltce, -nrais aUsSipeilSonneerrE'ussienecliraquej'enairrbusd.J'aime crits, je les n les beaux-arls par pure inclination. Pour mes essais en a reffard* ,orn** p*u a* chose i j'ai aim faire des

ncliffrentsgenres;il,nesemblequetoutcequej'aifaitest '(
ssz

imporrndiocrel aussi n'y ai-je jamais attach aucune

IDBS ET P RIi\ TIPES"

259

,r tance, pass I'amusetnent. Pour ma concluite en politillu, o j'ai tch de suivre les plans qui m'ont paru les plus utiles rr pour mon pays et les plus supportables aux autres. Si j'err

je lesaurais adopts... Si j'ait a paye d'ingratitude, u moins Personne ne dira-t-il que u j'aie manqu de reconnaissance. Souvent je me suis venge u de mes ennemis en leur faisant du bien ou en les (sec) paru donnant. L'humanit en gndral a eu en rnoi un ami, qui

avais collnu demeilleurs,

n s'est dmenti en aucune circonstance. u Il y a encore et toujours beaucoup de bon sens dans t (tlofceau; il y a aussi le tmoignase d'une conscience fort satisfaite d'elle-mme. Catherine, videmment, avait la certitude d'tre reste fidle, sa \iie durant, aux quatre rgles de concluite qu'elle s'dtait proposes et qu'au courant de Ia tnme anne elle indiquait ainsi Patiomkine : c tre loyale, modeste, attache rr et reconnaissante I'extrme. , Elle mettait ellcore son IIloactit <I'autres mdrites et cl'autres qualits, moins celler

d'avoir t un bon crivain' Cette destenrent retrancl.re, anne I ?BS a t notoirernent pour elle une poque cle recueil[ement, de mditations retrospectives et d'investigations accornplies clans le for intrieur. Le rsultat lui a Pru satisfaisant. -t-.lt* t sincre aYec elle-mme? tela est probable. ussi sincre que le 6 juin I 791 , au plus fort de cette seconde Suerre
turclue, dclraine par sa seule ambition, soutenue par I'effort seul de son nergique volont, quand elle crivait ces lignes : n Le Dieu de la Suerre n'est pas dans mon cur; je n'ai u jamais attaqu per$onne, mais je sais rne rlfendre. n

Elte tait femme s'imaginer et r'ouloir faire croire aux autres que c'tait la Pologne qui avait commenc en 1779' et qu'en prenant Yarsovie, vingt ans plus tard, Souvorof n'avait, fait que dfendre Saint-Pdtersbourg. Examinons cepenclant les points les plus saillants de sa confession. Etle a fait cas tle la philosophie, dit-eile. Peut-tre tait-elle porte confondre la philosophie avec les philosophes. Encore ces derniers n'ont pas eu toujours auprs d'elle une gale faveur. Le comte Gytlemborg lui avait dit qu'elle

r60

L'I}IPEAATNICE.

sont les iddes religieuses de Catherine? C'est une nigme. Nous ne parlons pas, ]:ien entendu, de la religion de son enfance : c'est chose oublie, efface de sa mmoire comrne de sa con-

avait un .. esprit philosophique u , voltaire Ie Iui rpta, elle finit par le croile. on l'a dit dj : ce fut une des erreurs de sa vie. Bn ralit, son esprit, essentiellement pratique, semble avoir t absolument rebelle Ia spculation pure. Elle accommoda toujours ses ides ses intrts. S'est-elle jamais arrtcie seulement sur une ide abstraite? Les apercus tournure phiIosophique que I'on rencontre, s$ez rarernent d'ailJeur.s, dans sa correspondance ou dans sa conyersation, ont eux-mmes une autre porte, comme ce passase o elie parat avoir eu Ia rision nette de la loi suprme impose I'hurnanit par Ia science sociologique moderfle. Regardant un jour des corneilles et des passereaux voler dans I'air aprs une pluie d'o'age, elle dit : s En voici qui se rjouissent l'espoir des ( vers et des grenouilles que Ia pluie aura fait sortir de terre. u Tous se mfrngent dans ce monde-cf. u Conrrne cet autre encore o elle esquisse un joli portrait des gens de cour : n Les jugements des courtisans sont ordinairement de la s classe de ceux qui mritent le moins d'attention. Ces sensn l, quoiqu'ils portent le nez haut, ont la vue courte. Ils n rssfilblent ceux qui se trouvent au pied d'une tour : les n choses qui sont en haut de Ia tour vue d'oiseau commun nment leur chappent. u dfaut d'iddes philosophiques proprement ditesr ![uelles

science, si bien oublie et efface si entirement qu'en l77a elle crit tranquillement : u i\{artin Luther tait un rustre. rr I\tais sa nouvelle foi etson nouveau culte? I1 sernble par moments qu'elle en fasse a$sez bon marchd. a proprement parler, elle a I'air de s'en moquer. crivant Grirnm de liief, la ville sainte, elle Iui envoie des compliments de la part de saint Vladimir et parle assez lestement des reliques du saint qu'elle a visites. Blle donne Roumiantsof Ie surnom de saint NicoIas et se laisse aller, ce propos, des calembredaines qui ne fleurent pas I'orthodoxie. Blle a des plaisantcries d'assez nrau*

IDE$ ET PRINTIPES.

261

vais got sur la prparation des saintes huiles '[oscou' C'est du libertinage dans la manire de Yoltaire. Est-elle diste la faon du rnaitre? En l?70, elle crit madame cle Biellie : u Je me flicite d'tre du nombre des imbciles qui croient en Dieu. u Parfois cependant on la croirait plutt inlode au ra[ionalisme pur. Elle crit : n Buler nous prdit la fin du monde pour le mois de juillet u de I'anne qui vient. Il fait venir tout exprs pour cela deux n comtes, qui feront je ne sais quoi Saturne, qui son tour u viendra nous dtruire. O*, Ia grande-duchesse ([[arie-Feou dorovna, femme du grand-duc Paul) m'a dit de n'en rien .. croire, parce que les prophties de l'vangile et de l'pocan lypse ne sont point encore remplies, et notamnrent I'Antu christ n'est point venu, ni toutes les croyances runies. l\[oi, u tout cela je rponds comme le barbier de Sville. Je dis n I'un : u Dieu vous bnisse u, t I'autre : n Ya te coun cher ,r , et je vais mon l.rain, Qu'en pensez-vous? , l\Iais voici qu'en l?00 un confesseur s'avise de suspecter Ia puret de sa foi. Il ttouve qui parler : n J'ai immdiatement u (( rcil tout Ie Symbole, rconte-t-elle Chrapowiki -n et s'il veut des preuves, je lui -en donnerai de telles' auxu quelles il n'a jamais song mme. Je crois tout ce qui a ,* t tabli aux sept conciles, car les Pres sanrts de ces temps n taient plus prs des aptres et pouvaient mieux discuter c tout que nous. rt Ce dont elle fait peu de cas, ainsi qu'il ressort de nombreuses rflexions parses dans sfl corresponclance, ce sont let pratiques extrieures du culte, les n momeries )), comme elle les appelle. Elle s'en prend nominativement aux crmonies ,-le l'glise catholique, mais il est clair que ses observabions et ses sarcasmes ont une porte plus gnrale, l'glise ,grecque n'tant gure en reste cet garcl fl,vec sa voisirre. Elle dit, en parlant d'une dvotion pratique en Espagne : n La forme de cette momerie, en au$mentant Ia somme lr totale des momeries de ce monde, accouPle les crmoniel

269

L'I}TPERTRICE.

n religieuses ar/ec les jeux d'enfants et porte avec elle la sancu tion indubitalile du Fil,ys ou elle a pris naissance et son caracc tre national. C'est un peys qui fournrille de couvents, de u congrgations, d* rguliers, d'irrguJiers, du chanoines, ., d'abbal'es, de prbendes, etc. Tous les indilidus qui y sont o fontles plus beaux vuK clu rnonde. L'inutilit pour l'huruau nit de ces instituts a cepenilant t si parfaitenrent recon.. nue dans Ies pays les plus clairs, qu'on s'est fait une tude . suivie d'en diminuer le nomJ:re. Celui qui fait le llien pour u le Jrien n'a pas besoin ni de momeries ni d'accoutrements * ussi riilicules que friyoles. ,) Elle prtendaussi imiterl'exernple des u pays lesplus clairsu . propos du mcontentement caus au llape par la scularisation de quelques hiens ecclsiastiques d'Allenragne, elle crit : u \roil Lrien du bruit pour une douzaine ou Lrne vingtaine * de couvents de plus ou de moins dans le monde ! Comme si .. on n'avait janrais scularis ! I\[oi, quand j'ai enr.ie qu'il y n ait un couyent de moins, je leur fais dire tout net : u llez(( vous-en dans un autre rr , t on n'en parle plus et personne * il s'lttendrit pour cela. " Sfais quoi! Le 4 avril 1790, crivant I'amiral Tchitchagof, qui est Ia veille de se mesuler ar.ec la flotte sudoise, elle lui envoie une image sainte. L'amiral Spiridof en portait une pareille Ia bataille deTchesm. N'est-cepfts une rnomerie, cela? Ce n'est pas tout. Bn mettant sa signature au has de la lettre, elle fail. le signe de la croix. Et c'est un geste qui lui est famiIier, car elle en a fait autant deux ans auparavant en envoyant des ordres de combat I'amiral Greigh. Est-elle sincre encore? On le croirait. I\lais non, ce n'est que jeu de sa part, mise en scne et procd de gouvernement, car elle s'explique : u II y s a des fiens, dit-elle, qui confondent la superstition avec la * pit 1 ntais il faut profiter des opinions populatres.,, Ainsi, Ia foi des vaillants amiraux en la vertu des images saintes n'est que superstition, et ce que Catherine fait tr cet gard n'est que pour f'latter Ia crol'ance nave des gens simples. hlais les signes de croix, pour qui et pour quoi sont-ils ?

IDES ET PRINTIPES.

26t

Parfois on dirait que I'esprit luthrien n'est pas tout fait dteint en elle, voir I'acharneruent avec lequel elle s'en prend, en toute occasion, l'glise catholique et son chef, ce qui n'a rien de commun avec I'esprit orthodoxe, beaucoup plus tolrant, indiffrent ou conciliant :
n Je n'envie

point Votre l\Iajest ,, crit-elle en 1782 Joseph II, u Ie rare avantafie, dont elle jouit prsentement, u d'tre loge porte porte avec Pie YI. Pour parler franchea mrt, je voudrais savoir le Pape hors de Vienne; je ne sais n pourquoi je ne puis penser sans une sorte d'inquitude ce o sjour. LTn prtre italienr pour tous ceux qui ne sont pas n catholiques, est un objet d'une sorte d'apprhension. ' Il est vrai que Joseph, le chef du saint-Empire romain, rpond sur le mrne ton : o .f 'avouerai sincrement Yotre l\tajest que les trois heures t pilr jour que je passais rgulirement draisonner de thon logie avec tui (te Pape) et sur des objets sur lesquels nous u disions souvent chacun des mots sans les comprendre, il u arrivait que nous restions souvent muets nous regarder, (( comme pour nous dire que nous n'y entendions rien ni I'un r. ni I'autre, mais cela tait fatigant et odieux. u Bn I?80, lors de sa rencontre avec I'empereur l\fo]rilefn Catherine se vante d'avoir caus et ri avec lui durant toute la
longueur du service clbr dans l'glise catholique de I'endroit. Cela ne I'a pas empche d'ailleurs d'apprcier et de goter fort Ia pompe dploye cette occasion par les dessen'ants de l'glise, qui ne sont autre$ que des Jsuites rcemment ttblis par elle dans cette province. r, Tous les autres Ordres n , critelle ce ProPos, n sspf des cochons (sl'c) prs d'eux' ', Mais prcisment sa conduite avec cet Ordre' comme I'ide qu'elle se fait de ses mrites, se montre sujette aulr Yafiations les plus imprvues. Jusqu'en f 785 Catherine parat enchante de ces religieux et de la pense qu'elle a eue de les recueillir chez elle, aprs I'arrt de suppression prononc par

la cour de Rome (21juillet l??3). C'est un bon tour qu'elle a jou au Pape et un autre ses voisins de la Pologne rcem-

z6h

L'IMpnerRICE.

ment dmembre; rar ses Jsuites, ,. ses bons coquins de n Jsuites n , comme elle manque rarement de les appeler, I'aideront tenir en respect et apprivoiser ses nouveaux sujets polonais de la Russie Blanche. De fait, ils s'v appliquent, et elle leur en tmoigne sa reconnaissance. pendani q"*tq"*, annes, c'est un dchange de bons procds et de dmonstrations flatteuses. Les bons pres font la souveraine une rdcep. tion magnifique dans leur glise de Mohilef; elle inter,Jit ia
vente et ordonne Ia confiscation des exemplaires cl'une histoire I'ordre, injurieuse pour lui. Ils I'encensent, elle entend les dfendre r. contre vent et mare u . u C'est n , dit-elle, a u11s ss(( mence trop prcieuse pour la laisser perdre... Morgu ! qu'ils a sorrt lestes ! u Mais, brusquement, tout change. Les n torr* coquins l solt devenus des n coquins o tout court. eu'ont_ils fait? IIs se sont mls d'une autre besogne que celle qu'on leur
de

avait destine. Ils ont os mettre sur le tapis la runion des deux glises. n Ce sont des btesr puis c'est tout, et encore des btes, btes et ennuyeuses. u Ils n'ont pas * pour un sou de crdit )) en Russie. Pourtantr {uand Ia Rvolution clate en France et commence devenir une menace pour les trnes voisins, Catherine se ressouvient de ses anciennes prdilections. Les soldats de Brunswick ne peuvent toutfaire pour le rtablissement de I'ordre politrque et social : il faudrait mettre quelques milliers de Jsuites la suite de son arme I ceux-ci achveraient la besogne. L'installation des Pres en Russie Blanche serait-elle encore de la part de la souveraine un essai de tolrance religieuse? Peut-tre bien. Ds I'anne l T6B, Catherine se fait gloire d'uppliquer cet gard, dans son empire, Ies ides les plus lib;rales. Des Jsuites, des Jsuites non proscrits alors, ayant refus Moscou d'enterrer un frranais mort sans avoir-reu les sacrements, elle ordonne d'expulser ces religieux et s'en vante voltaire. Elle en prend texte mme pour condamner en termes loquents I'esprit d'intolrance en gnral : n Tous les n miracles du monde n'ef{aceront pas la tache cl'avoir empn ch I'impression rle l'Encyclopdiel n Bn mme temps les is.

IDES ET P RIN C IPES.

265
cle

sidents de l'glise olthodoxe, les rasltolnil;s, ont t relevs

de leur dchance sculaire justice et Ieurs droits civilsl on les admet prter serment en doit ce qui eux arrive avec il Seulement, porter trnoignage. aini-r*r avec les Jsuites. Ds I'anne l?(}57 un con{lit s'lve' Les r"asholnis, enhardis, se croient autoriss btir des glises . halte-l ! Le saint synode en appelle au snat; le snat ordonne

: ils ont recouYr Ia jouissance

Ia d.estruction des difices, et tatherine laisse excuter

Ia

sentence. Nous savons dj qu'elle ne se pique pas cl'une grande rigidit de principes. L'ahsolu n'est pas le fait de cette souveraine

absolue, et elle aurait invent I'opportunisme si ce n'avait t fait depuis longtemps. L'anne 1772 sollicite son intervention dans une autre affaire religieuse d'un caractre particulier. La fameuse et irrfnre secte des shoptsyt ou rnutilateurs, a pris I'improviste un dveloppement inquitant dans le Souvernement d'Orel. Catherine met aussitt de ct le principe de tol'

rance; elle fait bravement appel au knout. Des excutions


sommaires ramneront Ia raison dans les esprits gars. A-t-elle tort? Cette mme anne nous la montre encore Sous un aspect Jout diffrent. Le saint synode, qtll a obtenu

la rpression des raskolnilis, s'avise de porter plainte contre le gouverneur de

I{asan, qui, en violation d'anciens ukases, a autoris dans cette ville la construction d'un certain nombre de mosques. Cathe-

rine rpond par ces nobles Paroles : u Cmrne Dieu souffre sur la terre toutes les confessions, r, toutes les langues, toutes les religions, I'impratrice, suivant ( en ceci sa sainte volont et ses prceptes, agit de mme, u clenrandant seulement qu'enlre Ses sujets rgne torrjours o l'amour et Ia concorde. , Le gouverneur a agi selon ses intentions. Pourquoi les rnosques etpas Ies glises des rnsholniltsi C'est que 1'a{rfaire du rasko|, comre celie de [a secte des s/ioplsr se clouble d'uue question politique et sociale I c'est que Kasan est une ville tartare et mahomtane, comme Ia Russie Blanche est une province polonarse I c'est que tout cela aboutit un simple

266

L'IhTPERTNI8.

skoptsyt tatherine lui recommande de la traiter Ia forme administrative ordinaire.

problme d'ordre intrieur. En confiant Volkof I'affaire des au ciuil, dans

[[ais, dans I'ordre civil, comme dans I'ordre religieuxr peuton dire d'elle, en gndral, qu'elle ait t une librale? C'est, au point de vue de ses ides et de ses principes, le grand proLrlme rsoudre.

III
I{ous avons vu Catherrne parler cle son a me rpublicarne o , L'expression revient plusieurs fois $ur ses lvres dans ses confidences intimes, et chaque fois le ton, I'accent qu'elle y met

semblent bien indiguer qu'elle parle srieusement. Est-ii por? Nous incli'erior* plotot admettre une autre explication. sans qu'elle y ait trop pris garde, travers I'entranement ferique de sa carrire utr r drame, croirions-nous, s'est jou dans son esprit et dans son cceur, mettant en scne et en conflit tragique les convictions, les tendances, Ies lans gnreux, fruit d'une culture intellectuelle exceptionnelle, et les dures servitudes attaches au mtier d'une souveraine russe. Face face ayec les exigences du rgime autocratique, catherine a pu rpter aprs Fhdre:

sible qu'elle se soit ahuse ce point

...Quum grauatam twutta aduersa ratem

Propellit uttda, cedit in uenum labor.

ou bien encore, voguant la fin de sa vie et mettant en sa jeunesse et les ralits inscrites, depuis, dans I'histoire de sa carrire, dire avant le pote ; n teci a tu
regard les rves de

cela. u Librale, certes, elle Ie fut un jour. o Je ne souhaite, je ne '',eux que le bien de ce pays o Dieu * m'a rnisel il m'en est tdmoin... Libert, rne de toutes

IDES ET PRINCIPES.

2fr7

{{ choses, sans vous tout est rnort. Je veux qu'on obisse aux

r lois, mais point d'esclavage. Je veux un but gnral,


rc

de de

rendre heureux, et point de caprice, ni


',

de bizarreries,

ni

Cela est dat de I'anne l76l probablement, en des notes pareilles celles que nous avons recueillies dj, crayonnes

* tyrannie qui 1'droge.....

htivement, au hasard de I'inspiration la moins tudie, ne s'adressant personne, traduisant la pense solitaire et le travail obscur d'une intelligence et d'une conscience en veil. II p$61e des prceptes Pour amy a de tout dans ces notes, naser convenablement un parc d'hutres. * Il y a le souvenir
et I'enchevtrernent bizarre d'une suite de lectures incohrentes et trop rapides. Il y a des niaiseries, comrne ce projet pour I'aflranchissernent progressif des serfs au moyen d'une loi, qui,

chaque mutation

de proprit, donnerait la libert

aux

paysans apparterrant au domaine vendu. Mais il y a par-dessus tout cela un souff'le, un tressaillement d'me, ou il faut assurment reconnattre le contre-coup du grand mouyement man-

cipateur de l'poque. r. Il n'y a rien que j'abhorre plus que les confiscations des n biens des coupables, car qui sur la terre peut ter aux u enfants..... de ces gens-l I'hritage qu'ils tiennent de Dieu n mrne? l En crivant ces mots, tatherine a cornmuni avec ce qu'il y a eu de plus noble, de plus lev et de plus pur dans l'esprit humanitaire contemporain. Hlas ! elle n'a pas aboli dans son empire la loi des confiscations, et, lors des partages de la Pologne, elle a prsid Ia mise en pratique d'un systme qui, sous couvert de ncessit politique, n'dtait gure qu'une uvre de confiscation en masse, accomplie, sans unprdtexte mme de responsabilit judiciaire, au profit d'urre foule de courtisans avides. Blle a essay pourtant, surtout pendant la premire moiti de son rgne, de mettre son Souvernement au niveau des belles inspirations gu'elle entretenrrit et ses actes en rapport avec ses ides. En 1768, elle cher,;he restreindre, sinon supprimer, I'usage de

268

L'IMPRATRITE.

la torture. vant de I'appliquer, tous les moyens rle persuasion devront tre ernploys, ] co'rpris I'intervention cle I'autorit spirituelle. Seulemeut, comme l'loquence des popes longue barbe ne lui inspire pas une confiance suffisante, catherine sonse composer pour leur usage un manuel coutenant les exhortations les plus propres proyoquer I'aveu du criminel. L'anne d'aprs, dans un mdmoire rdig pour I'usage cle son fils et de ses autres successeurs et concernant I'affaire d'un minislre de I'impratrice Anne, mis en accusation et condarnn, quoique innocent, elle ne cr.aint pas d'inlroduire cette ddclaration : n Le souverain est toujours coupable si ses sujets sont * mcontents de lui, ,, En 176G, recevant du comte pierresaltykof, gouyerneur de I\'Ioscou, un rapport sur certaines punitions qu'il avait d infliger, mais qu'il avait cherchd rduire dans la nresure du possible, elle crit en marfie : n Grand merci au comte pierre n siemionovitch de ce qu'il use du fouet avec le plus grand n mnasement. Yeuillez continuer de mme.,r Au cours de Ia rnrne anne, elle apprend qu'un prince Hovanski se permet des critiques violentes contre son Souvernement. EIle en fait part au mme cornte Saltykof dans une lettre fort curieuse. videmrnent, bien qu'il ait sjourn en France, Ie prince a oubli qu'on y met les gens la Bastille poul de tels d.iscours. Heureusementpour lui, I'irnpr'atrice n'est pas mchante, et Ia mauvaise langue d'un prince Hovanski ne la fera pas changer de caractre. seulement, saltyhof ferabien de le prdvenir u que, u s'il ne se tait, il ira en un endroit o les corbeauli auront de u la Feine retrouver ses o$ u . Suit une apostille en {i,ancais : n lraites-lui bien peur, afin qu'il retienne son abomirrable n la'tue, car, d'ailleurs, je serais oblige de lui faire plus de u rual que cette peur ne lui en causeril. ,r Et c'est encore en l7G6 que la pense intime de Ia souyeralne se traduit par un trait presque sublime dans sa gaucherie nave. un fonctionnaire, clont elle prend I'avis au sujet de ses proje{.s cle rformes lgislatives, un certain vasili Bouskakof,

IDEES ET PRINCII)ES.
s'Tve corltre Ia suppression

269

I'impr{r'atrice.
indispensable.
u

Il

totale de la torture proposde par indique des cs ou I'usage lui en semble

rapport,. n Il n'y a pas de cas l o I'humanit souffre ! u cette poque, il lui arrive frquemment de changer en simple exil ou en dpoltation les peines corporelles prononces par les tribunaux. Pour certaines fautes plus graves, elle dinrinue au moins la peine de moiti. Bn mrne temps, elle s'occupe d'introduire des amliorations dans le rgime des prisons; elle chercbe amender les procds trop barbares du recrutement. Un jour, au uroment o elle pntre dans la chambre de I'impratrice, mademoiselle Engelhard, depuis comtesse Branicka, voit Sa h'Iajest sur le point de signer un papier, s'arrter, hsiter un instant, puis repousser dfinitivement la feuille intacte daus un tiroir. Elle ne peut cacher un mouvement de surprise, et tatherine, qui s'en upercoit, de satisfaire aussitt sa curiosit. Il s'agit d'une sentence qui a besoin de sa -*iflnature pur tre excutoire. Or, se trouvant de mchante'humeur depuis le matin, elle a craint d'tre trop svre, comme cela lui est dj arriv en pareil cas. Elle a donc pris le parti de remettre cette aflraire au lendemain. En 1774, au cours de Ia rvolte de Pougatchef, nous trouvons cette rflcxion dans une lcttre de la souveraine adresse Sievers : u Selon toutes les 'probabilits, cela finira par des pendai( sons. Quelle perspective pour moi qui n'aime pas les penu daisons ! L'Europe nous croira revenus au temps d'Ivan o Vasilevitch. u On voit comrne elle se dbat contre les tatalits de son Sourernement et du systme politique qui y est attach, coiltme elle en appelle au jugement de I'Europe u claire n . Hlas ! I'Europe u c]aire v ne songeait pas du tout la retenir sur la pente o I'entranat Ie poids de la lourde machine autocratique. Voltaire tait tout prt reconnatre que Ies pendaisons avaient du bon, quand il s'agissait d'en faire usirge pour d-

ne Peut entendre cela

! u crit Catherine

en marge du

274

L'I}IPERTRICE.

barrasser Ia grande catherine de ses ennemis. Jusqu' une femme, jusqu' madame de Bielker ![ui, en I i6T, conseillait son impriale amie de couper court I'opposilion que l'vque de Cracovie lui faisait en Pologne en enyoJ ant le prlat au I(amtchatka. Catherine finit par eouter le conseil. Sinon en Pologne, o la chose n'tait pas aise, vu la besogne qu'elle avait y faire, du moins aillenrs, elle essaya longtemps de rester ficlle au prosrarnme libral qu'elle dfinissait ainsi dans une autre lettre Sievers : u Yous sarez mieux que pelsonne comme je dteste toute n violence. En toute circonstance j'ai prdfr les voies de Ia n douceur et de la mocldration. n Mais varsovie .rme, elle rvait parois un retour impossible ces principes. Il s'est conserv dans des notes de sa

main, crites en mai 1772, un projet d'instruction pour les gouverneurs des provinces polonaises annelier en vertu clu trait de partage; ce plojet serait un monument de gloire en plus pour tatherine la Grande et L'ercuserait presque cl'avoir particip l'uvre de spoliation, s'il avait t appliqu. <r Vous aurez soin , , dcrivait I'impratrice, rr qu'au moment n du passate de ces provinces sous notre sceptre il soit mis urr a terme toutes les oppressions, vexations, injustices, briganu dafles, meurtres, et, dans les enqutes judiciaires, aux horu ribles tortures, etaussi tous suppliceset punitions cruelles. u Eu un mot, nous dsirons que ces provinces ne nous soient * pas seulement soumises par la force des armes, mais encore rr f[u vous vous appliquiez attacher Ie cceur des habitants n eux-mmes notre empire par un gouyerrlenrent bon, bien u ordonu, juste, indulgenL. cloux et humain. u En mrne temps, tatherine indiquait ce qu'elle entendait par un Souyernement n juste ' et * humain u dans trne suite de paragrphes dont I'un stipulait pour les noneaux sujets de I'empile le droit tle conseryer leurs lois et leurs coutumes nationales et le privilge d'une juridiction autonome avec emploi de leur langue. Beaucoup de Polonais, aujourd'hui encore, ne demandelaient pas davantage,,

IDBS ET PRINCIPES.
Ces

2rl

inspirations gnreuses correspondaient une ide cles mieux arrtes dans I'esprit de I'impratrice. IJn jour qu'on cliscutait devernt elle les moYens de rtablir I'ordre et la tranquillit parmi les tribus turbulentes des Tcherkiess, les uns recommandant I'emploi des armes, les autres des mesures administratives nergiques, Catherine donna ainsi son avis : n Je ne connais qu'un moyen efficace : lecommerce etlesaises n de la vie qui adouciront les mceurs de ces Peuples. r En 1 7 7 0 ' pendant la premire guerre turqtre, Roumiantsof lui ayant fait part des procds d'un de ses collgues, le gnral Schtofeln, qui, en Nlolclavie, brirlait villes sur villes et villages sur villages, I'impratrice laissait clater son indignation : u tette manire de n faire Ia guerre rappelait les anciens exploits des armes russes .. sur le Yolga et la Soura. u Elle ne tenait pas voquer ces souvenirs, ni faire remonter la Russie son berceaLr historique. Blle s'impatientait assez clu a faux air d'Ispahan n {[u l\{oscou conservait, mme en temps de paix, et qu'elle esprait lui faire perdre (( en se fchant u . Elle voulait une Russie civilisde.' policde, instruite. a Jarnais on ne me fela craindre les peuples a inslruits u r clisait-elle. l'f rne en conomie politique ses instincts plutt qtle ses ides, car elle n'avait gure de celles-ci en cette rnatire, la ratta' chaient l'cole libratre. Elle dtestait les monopoles; ccnclamnait les lotelies: rr J'ai le nom de Ioterie en horreurl c'est toujours une fril,ronnerie, rer-tue de {jormaiites honntes. u Cependant, avec I'inconsquence assez habituelle son esprit, elle se dclarait tantt partisan du protectionnisme le plus nergique, tantt dfeuseur des intrts du consolnmateur contre ceux du producteur, jusqu' vouloir adopter des droits tle sortie pour le bl lui-mme. Si nous en croyons Grimm, le programrne politique tout entier de tatherine, celui auquel elle demeura fidle toute sa vie, se rsunrait dans un acheminement progressif la suppression du pouvoir absolu. Elle n'admettait pas, et on lui donnera facilement raison cet gnrd, qu'une rforrne de ce ffenre pt tre oprde brusquement. Il convenait de saper Pro-

272

L'INIPRATRICE.

timent ignor par eux et le got de la libert. Enattendant, le rgime autocratique s'imposait cornme une ncessit provisoire. Nous n'prouvons aucun dsir de contredire ces "*r*.tions. Par son origine, son dclucation, et mme, et surtout, par I'influence des exemples qu'elle avait eus sous les yeux, depuis son arrive en Russie, catherine a pu tre porte en elfet condamner' en principe, Ie principe iui-m*. ,ro pouqui tait devenu Ie sien. seulement, il est arriv ceci : 'oir d'abord, ce pouvoir qu'elle jugeait barbare et appel disparatre dans un avenir plus ou moins loign, elle l-'.**r"u,provisoireme't et par ncessit, comme nous avonsdit;mais,en I'exercant, elle en subit aussi I'influence; elle s'y accoutuma; elle en perdit de vue les inconvnients et elle en apprcia mieux les commoclits. po'r tout dire, elle y prit got. Eo second Iieu, pratiquer, com'ne elle fit, la plrilsopllie et les philosophes, elle en vint, par un autre chemin, Ia conviction que ce mode despotique de gro'vernement tait non seulement en Russie, mais partout ailleurs, le rneilleur de tous. Nous I'avons dit ; Ia doctri'e de vortaire et surtout cefie des e'cyclopclistes, sars partrer de Rousseau, dont catherine n'apprcia pas Ie gdnie, conduisait directement ce rsultat. I,a thorie du despotisme crair est sortie de cette cole, et elle tait faite pour sduire I'hritire de pierue le Gra'd. Entre cette thorie, cornme Ia cornprenaient les philosophes, et Ia platique de I'autocratie tsarienne en Russie, il y avait assurun abme. [[ais catherine devait fatalement Ie franchir. 'rent E'outre de I'action cor.rptrice du pouvoir lui-mme qu'elle exerca, une troisime influence I'y conduisit. Pendant le cours de son r6ne, eile eut subir deux crises qui exercrent sur la marche de ses ides, Ia dernire surtout, une action nergique dans un sens contraire au mouyement rnitial; en allant a*-devant de la libert, elle fit deux ren_ contres' propres I'une et I'a'tre l.i donnerl'envie de rebrousser chemin : celle de pougatchef d'aborcl, ce reprsentant

sressi,,eilrent les fondements mmes du despotisme, en donnant peu peu aux peuples, gu'on $e proposait '**nciper, Ie sen-

IDES ET PRINCIPES.

2rt

sinistre des franchises populaires s'affirmant par d'odieux excs; celle de la Rvolution francaise ensuite, cette banqueroute lamentable de I'idal philosophique noy dans le sang. Le libr'alisme de Catherine ne rsista pas cette double dpreuve. Blle eut beau deviser encore ayec ses amis les philosophes sur le tlrme de I'dmancipation progressive des masses asservies, et mme lgifrer par boutades en ce sens, l'lan prirnitif, la foi, I'assurance de bien faire n'y taient plus; le
ressort tait cass. Ds I'anne 1775, au lendemain de la rdpression de la Pougatchefchtchina, le changement devient apparent : dsormais les dcisions de I'impratrice et celles de ses

subordonns directs font seules loi, annulent I'action des corps constitus, quels qu'ils soient, de ceux mmes, comme le conseil d'tat, que catherine a appels la vie. Et il est de plus

en plus rarement question de clmence. on envoie au contraire une verte rprimande au comte Zahar Tchernichof, viceprsident du conseil de la guerre, pour retard apport I'excution d'une sentence condamnant au knout, I'ablation du nez et Ia dportation en Sibrie un certain Bogomolof, qui, en tat d'ivresse, s'est attribu le nom et la qualit de pierre III. Et le temps est loin o, parlant de l'Esprit des lais, on I'appelait : n Ie Brr'iaire des souverains, pour peu qu'ils aient Ie sens commun rr , o I'on crivait madame Geoffrin : a Le nom du prsident de Montesquieu prononc dans votre a lettre m'a arrach un soupir; s'il tait en vie, je n'pargnen rait... (r*). Mais non, itr me refuserait comme... u catherine voulait dire qu'elle n'pargnerait rien pour engager I'illustre crivain venir saint-Ptersbourg, mais qu'il refuserait sans doute, comme avait fait d'Iembert. Car alors d'Alemi:ert avait paru aussi I'u lve de Yoltaire )) un homme apte conseiller une impratrice de Russie ! Nous dirons ailleurs comment et pourquoi il refusa cet honneur. La Rvolution devait achever ce que pougatchef avait commenc et consacrer un divorce dfinitif entre Ia Catherine des jeunes anndes ct la souveraine irnprieuse et hautaine qui, en u92, fut la prernire sonner dans toute I'Europe le tocsin t8

9,7l+

L'I

}T P BRATN

ICE.

d'alarme contre l'uvre thorique des philosophes brusque ment et brulalement transporte dans le domaine des ccofrrplissements.

IY

Bn l769 encore, la
Russie
:

catrse de

la libert n'a pas dans toute

I'Bulope de dfenseur plus enthousiaste que I'impratrice de a .Lux braves Corses, dfenseurs de leur patrie et cle la n libert, et en particulier au gndral Paoli : l[essieurs ! a s'opposer l'oppression, dfendre et saurer la patrie d'une ,r usurpntion injuste, cornbattre pour Ia libert, voil ce que r, toute I'Europe vous voit faire continuellement depuis bien n des annes. I1 est du devoir du Senre hurnain d'aider et de rr secorder quiconque tmoigne des sentirnents aussi nobles, u aussi grands et aussi naturels. o La lettre est cle la nrain cle Catherine et signde : a Yos sinrc cres amis les habitants du Nord Pole (sic). o {Jn secours d'argent y est joint, qui tloit, passcr aux ]'eux tles liraves Corses pour le produit d'une souscription. Cela, porir leur dpargner sans doute I'humiJiation d'tre subventionns par une souveraine absolue, et aussi pour leur fuire croire qu'il y a dans Ies environs du n Nord llole D un nombre respectable de personnes capables de se passionner pour la cause q'"r'ils dfendent.

En l7Bl, tntherine prend fait et cause pour Necker. Son fameux Compte rendu, qui n'es[ au demerrrant qu'un acte d'accnsation contre la gestion des finances royales, c'est--dire conlre la royaut, I'enchante et la rjouit. Eile ne cloute pas que le ciel a destin I'habile Genevois faire Ie salut de la
F'rance.

Elle n'a certes pas beaucoup de gorlt en c'e moment ni pour la France ni pour la tournure que les dvnernentsy prennent;

IDEBS ET PRINTIPES.

zTS

( pour pleuler fait clcs tlrames i clue la comdie, au lieu de u faire rire, fhit pleurer; qu'auclrne chose n'est plus sa place I a {ue les couleurs mmes n'ont que des nors abjccts et ind* cents, Tout cela n'encourSe aucun talent, nrais les ddnar, turg. l une cotrr frivole et colrompue ilu rnilieu d'une socit avilie et pousse par le mauvais exemple venant cl'en haut sur la pente d'une ddchdance fatale, voilh I'irle que Catherine semble, cette poque, se faire rle la patrie de son n cher matre u , lequel, cl'ailleurs, lui a fourni les considrants de ce jugement svre, en reniant tout propos sa parentd avec les n Yelches,, mprisables. Ce qui domine toutefois en elle, c'est
un sentiment d'indiffrence l'gard des hommes et des choses de l-bas. Longtemps, j*squ'au seuil mme de la crise rvoIutionnaire, les vnements qui s'agitent, clans ce milieu lointain, ne lui paraissent avoir aucune importance gnrale, elle n'en devine pas la porte. Non, quoi qu'on en ait dit, elle ne voit nullement venir la tempte. Le lg avril I Tgg, elle dcrit textuellement Grinrnr : o Je ne suis pas de I'avis de ceux qui

mais dans ses sentiments irostiles, ou mdprisants, la cour tient autant, sinon plus de place que Ie peuple, et le rgime battu en brche par le flot montnnt des revendications sociales n'a en aucune faon sa fayeur. t'est I'impression qui se dgage de la correspondance qu'elle change avec son fils et sa belle-fille, pendant Ie sjour que Leurs ltesses Impriales, vovageant sous le nom du comte et, de la comtesse duNorcl, fonten lTBg Paris. En voici un chantiilon. C'est Catherine qui crit : n Qtre Dieu bnisse la Reine Trs Chrtienne, ses pompons, ( ses bals ct ses spectacles, son rouse et ses ]rarbes bien ou u rnal arranges. Je ne suis pas flchde que tout cela vons u ennuie et atrgmente en vous I'envie de revenir. l\,Iais d'ou rr vient donc que, rafFolant de spectacles, tout Parisn'en a pas u de rnieux jous q'e les ntres? Je le sais bien, moi : c'est n que tout le monde quitte le bon spectacle pour Ie mauvais; a qn'en fait de tragclie on ne leur donne plus que de I'atroce I n ![ue qui nc sait point faire ni comdie pour rire ni tragdclie

276

L'I }I PERTRI

CE

.. croient que nous touchons une grande rvolution. En ' apprenant au cours de son voyage en Crime la rsolution
prise par Louis xYI de convoquer une assemble de notables, elle n'y ddcouvre qu'une imitation de sa n Commission lgislative u elle. Elle invite La Fayette Ia rejoindre liief. pour Iui ouvrir les yeux sur I'uvr"e que les La Favette prparent, il faut Ie coup de tonnerre de la prise de la Bastille. Alors, elle commence comprendre de quoi il s'agit, et la Gnzette de Saint-Ptersbourg, qui avait dt muette sur Ia runion des tats et sur le serment du Jeu de p{rume, clate, cette fois, en protestations indignes : n La main tremble d'horreur..., etc. ,r on devine la suite de I'article. Bientt Ies Constituants sont compars par I'officieuse feuille des a Sns ivres r , rr attendant que leurs successeurs le soient des n cannibales o . A partir de ce moment, les ides de Catherine subissent une altration rapide, et il est curieux de suivre, dans sa correspondance et dans ses entretiens conficlentiels, les progrs de cette volution. Bn juin 1790, Grimm, qui n'a pas eu encore Ie temps de s'aperccvoir du changement qui est en train de s'oprer dans I'esprit de la souveraine, demande le portrait de I'im. pratrice pour Bailly, offrant en change celui du hros rvolutionnaire du jour. Catherine rpond : n coutez donc, je ne puis acquiescer votre traitd, et il a convient aussi peu au maire du palais qui a drnonarchis n la France d'avoir le portrait de I'impratrice la plus aristo-

u cratigue de I'Europe qu'. celle-ci de I'envoyer au maire du n palais dmonarchiseur I ce serait mettre et Ie maire du palais u dmonarchiseur et I'impratrice aristocratisstme en contran diction flvec eux-mmes et leurs fonctions passdes, prsentes o et futurs. l Et deux jours aprs : n Je vous rpte de ne pas donner u maire dmonarchi( seur le portrait Ie plus aristoa"ate de l'Europe; je ne veux rien u avoir faire avec Jean Marcel qu'on enverra la lanterne r au premier jour. u Ainci voil le rpubli_canisme jet I'eau_.. Il n'en est pas de

IDEES ET PRINCIPES.

277

mme de la philosophie. L'impratrice en tient encore pour elle. Elle cherche dgager sa responsabilit dans les vne' ments prsents :
*
25

juin

17$0.

n A Grutru.

o Il faudra que l'Assernblde nationule fasse jeter au feu tous n les meilleurs auteurs franais et tout ce qui a rpandu leur u langue en Europe, car tout cela dpose contre I'abominable a grabuge qu'ils {bnt... Pour de la multitude ef de son avis, u il n'y a pas grand cas en faire. " C'est cette dernire phrase surtout qui dnonce I'antagonisme, dsormais irrdductibie et ne pouvant que s'aggraYer' entre I'esprit de Catherine et celui de Ia Rvolution ' C'est le rle, de plus en plus prpondrant, de la rnultitude dans les
vnements dont Paris devient le thtre, {ui choque et offense la souveraine. Il fut un temps o' cet gard aussi, elle nourrissait d'autres ides. Au dbut de son rgne, en runissant sa Commission lgislatiue, elle ne faisait pas autre chose, au fond,

qued'enappeler Ia masse de ses sujets. I\'Iais c'est alors aussi qu'tant entre en contact pour la premire fois avec I't!lment populaire, elle en vint peu peu changer de sentimt'nt son gard. Peut-tre eut-elle tort de gnraliser ses impressons) mais elle manquait de points de comparaison. Elle dut tablir son opinion sur les exemples qu'elle avait sous les yeuxt ct cette opinion se traduisit par un mpris profond. Bn 1787, son secrtaire thrapowiki lui faisant remarquer I'affluence norme de paysans qui accourent pour la voir et la saluer dans une ville de province, elle rpond a,vec un haussement cl'paules : n lls viennent de mme Pour voir un ours. u C'est le mme esprit qui parle par sa bouche deux ans aprsr ![und, faisant allusion la composition des clubs politiques en France' elle dit : a Comment des cordonniers peuvent'ils se mler n d'affaires? Un cordonnier ne sait faire que des souliers. " Et bientt la philosophie est abandonne son tour. catherine parle encore aYec estirne des n bons auteurs franais ' ,

27t

L'I

PRAT RI CE.

mais elle tart son choix, et, yoltaire mis part, elle jette au rebut tous ceux du dix-huitime sicle. Didei.ot, d'Alembert et l\Iontesquieu lui-mme sont sacrifis du coup :

* I,e {2 n Gnruu.

septenibre t7g0.

* Il faut dire la vrit, le ton rdgnant chez vous est le to* u de la crapule; ce n'est pas cependant ce ton-l qui illustra n la France... Qu'est-ce que les Franais feront de llurs meil* leurs auteurs, qui tous presque uiuaient sotts Lott r/Fp yoln taire mme, tous sont royalistes; ils prchent tous I'ord.re u et la tranquillit, et tout ce qui est oppos au systme de n I'h1-dre au douze cents ttes. ,r L'Assemble nationale est jugde d'u'e fao' de plus en plus acerbe. Le 7 aot lTg0, chraporvilii note clans son jourrrul , n Dit en prsence de sa hlajest, parlant cle la lrra'ce : n c'est un pa]'s mitaphysique; chaque nrembre de I'Assemble u est un roi et chaque citoyen urr anrnal. u Reu avec " aPproJ:ation. tt En rnme temps, on dcrit Grirnrn :
" Le 27 septenrbre l7g0. n -a,u lit, j'ai fait des rflexions, et, entre autres, j'ai pens * qu'une des causes pourquoi les Il{athieu de h{oni*o.-rr.ry, u les Noailles, etc., sont si mal levs et pensent si peu noblln ment qu'ils ont t Ies prerniers promoteurs du dcret qui n trlrolit la noblesse ,... c'est e* vrit de ce qu'on a aboli ,i* ( rrous les coles des Jsuites: on a beau dire, ces coquins-l u veillaient aux murs et aux goirts des jeunes Beus, et tout .( ce que la Francea eu de meilleur estsorti de leuls coles. u
* Le 13 janvier
1791.

u on ne sait jamais si vous tes en vie au rnilieu des meurn tres, des carnages et des troubles du repaire de brigands qui .( se ront empars du gouvernement de la France et qui vont .. en faire la Gaule du temps de csar. [[ais csar les reduisitl

IDES ET PRINCIPES.

l7s

n Quand vienclra ce tsar? oh o douter. o


rr

! iI viendra, gardez-vous d'en


. Le [B mai 1791.

La meilleure des constitutions possibles ne vaut pas le

n diable, puisqu'elle fait plus de malheureux que d'heureux, r< ![r les braves et honntes gens en ptissent et qu'il tt'y " rr ![u les sclrats qui s'en trouvent bienr prc qu'on leur (( remplit les poches et que Personne ne les punit' "
Voici pourtant de quelle faon modre Catherine est capable encore, cette poque, de discuter un des principes rvolutionnaires les plus offensants pour elle. Sa lettre du 30 juin l79l au prince de Ligne en tmoigne : ( Je pense que les cadmies devraient fixer un prix printo rt pour la qucstion : qu'est-ce que I'honneur ou la valeur, rr sJnnJmes prtieux aux oreilles hro'iques, devienent dans u I'esprit d'un citoVen actif $ous un SouYernement soupconrt neux et jalcur jusqu' proscrire toute distinction, tandis rt ![ue la nature rnrne a donn I'homnee d'esprit la prdmi' rt nence sur le sot, que Ie courage est fond sur le sentiment u de la force du corps ou de celle de la tte? second prix u donner pour la question : a-t-on besoin de I'honneur et de u la valeur? Et, si on en a besoin, comme quoi il ne faut pas tt procrire l'mulation et lui donner Pour entrave une insupa portable ennernie : l'galit. ', I\'Iais bientt les sentiments violents I'etnportent : * Le [u' tepternbre
L791

n si la Rvolution frannise prend en Burope, il viendra rr un autre Gengis ou Tarnerlan la rnettre la raison : voil s( son sort; soyez-en assur I mais ce ne ser pas de mon terups, u ni, j'espre, de celui de h{. Alexandre. ') survient la nouyelle de la mort de Louis xYI. tatherine, nous I'avons racont, se sent comme frappe au cur, ellemme" Elte se mel, au lit, elle a la fivre; elle crie son condent :

280

L'IMPnltntcn.
* Le l'fvrier {.793.

o Il faut absolument exterminer jusqu'au nom des Franr cais ! L'galit est un monstre. Il (s) veut tre roi !
u

cette fois, l'holocauste est complet. voltaire y passe comme les autres. Puis, ce sont dans la bouche et sous la plume de

I'impratrice des appels la vengeance presque sauvages. des projets de rpression extravagants : . Le {5 fvrier
lZgB

r Je propose toutes les puissances protestantes d'embrassor la religion grecquee pour se prserver de Ia peste irr-

n ligieuse, immorale, anarchique, sclratique et diabolique, .. ennemie de Dieu et des trnes, c'est la seule apostoligue et n vritablementL L'r'rer''rr'' chrtienne. (r C'est cuL un ull crlene chne a racrnes Prou fondes. o Ainsi, aprs csar, elle appelle Tamerlan et son glaive exterminateur; aprs les Jsuites, un pope longue barbe, qui fera entrer les peuples perdus dans le giron sauveur de l'glise orthodoxe. Le Csar dont elle parle est-il celui que la France et I'Burope ont eu suhir en effet? oui et non. ce csar-l, elle ne I'a pas non plus aperu tout d'abord. En rTgl, elle sorgeait, le sens de son invocation I'indique, quelque justicier venant du dehors. Elle n'avait en perspective qu'un Brunswick quelconque. Plus tard seulement, sa vision change d'aspect, se prcisant en mme temps, et alors, il faut le dire, elle serre de prs la rdalit venir, elle la touche presque. Catherine uor'r Napolon avant gu'il ait paru; elle Ie montre du doigt; elle dcrit ses traits : u si Ia France sort de ceci, lignes sont clu I I fvrier - ces r 1794,- elle aura plus de vigueur que jamais; elle sera obisrr sant et douce comme un aneau I mais il lui faut un homrne u suprieur, habile, courafieux, au-dessus de ses contempor rains et peut-tre du sicle mme. Bst-il n? Ne I'est-il pas? ,n vienclra-t-il? Tout dpend de cela. S'il s'en trouve, il mettra

IDES ET PRINCIPES.

28r

n le pied devant la chute ultrie're, et elle s'a*tera l ou il se rr trouvera, en France ou ailleurs. ), Les hommes de la Rvorution qui ont prcd Napordon se trouvent, bien entendu, avoir leur part cle I'inclignation de I'im_ pratrice et de la svdrit de ses jugements. La Fayette est appeld maintenant : n Dadais le Gran. o Mirab*u,, *i mieux t'rait tout d'abord. Les loges prodigus son royarisrne tarclif par Ia Gazette de sainr-ptersrtourg indique.t qu', ,,y ignore pas les relations du tribun avec la lgation russe paris et les services que celle-ci se croit *rr**rirre d'attendre de lui. hIais, aprs sa mort, I'opinion personnelle de catherine s,affirme dnergiquement en sens contraire : o Mirabeflu ,r , crit-elle Grimm, n tait I'tre colossal ou n nronstrueux de notre temps, car dans un autre il aurait t ,, firi, dtest, enferm, pendu, rou, etc. o Et trois jours aprs : n Je n'aime pas les honneurs renrrus r\Iirabeau, et je ne rt coffiprends pas pourquoi, moins gue ce ne soit pour *i.o,r{. raser Ia sclratesse et tous les vices. MirabeauLritu l,*r_ u time de Sodorne et rlc Gomorrhe. u Elle est bien revenue aussi sur re cornpte de l[ecker : u Je partage les sentiments de M. F. (1 po,r, Maret du pan .( et pour ce trs vilain et bte Necler : je les trouve ror suu lement haTssables, mais outre cela bavards et ennuyeux au n possible. u EIIe n'est pas tendre pour Ie duc d'Orlans : J'espre que jamais aucun Bourbon ne voudra pr.s porter u -u Ie nom d'orlans, d'aprs I'horreur que le clerrrie" qoi liu * port inspire. o Quant I'abb Sieys, elle en fait bon march : n Je souscris la pendaison de I'abb Sieys. , Il est juste de di'e que les rvolutioor"lru* Ia payent cle retour. Yolney renvoie la mddaille d'or dont I'impa"atrice l,* jadis gratifi. sylvain &farchar, dans son Jugement d,ernier des rois, montre I'autoer.atrice cles Russies se livrant un pugilat grotesque ayec Ie pape, qui lui lance sa tiare ra tte,

t8t
apr's

L'IlIpnetRI

8.

quoi I'irnpratrice est engloutie avec tous ses complices par un volcan qui s'ouvre sous ses pieds , Le Moniteur n'est pas toujours aimable pour elle. Cependant, ceci est observer, tout d'abord et assez longtemps, Catherine, bien qu'elle contlamne sr'rement le mouYement rvolutionnaire, n'entreprend contre lui soit en Russie, soitailleurs, aucun acte de rpression directe. Elle reste spectatrice passive et en quelclue sorte dsintresse des vnements qui se prcipitent. Elle semhle dire par toute son attitude que ces choses-l ne la regardent pas Personnellement, ![ue, quoi qu'il arrive, elle n'a rien craindre de cette crise ni pour elle ui pour son empire. Au fond, elle en detneure probablement convaincue jusqu' la fin. Seulernent, il arlive cette fois-ci enrore clue les cornbinaisons ou pour rnieux dire les improvisations de sa politique viennent en irnposer ses convictions. L'poque prcise ou elle se dcide sortir de son inaction incliclue sulfisamrnent les raisons qui la font agir : c'est le moment o[r, al,ant rgl ses af{ires ayec Ia Turquie et avec la Sude, elle juge I'heure yenue d'intervertir en Pologne et d'y mettre la clernire main I'uvre maitresse de son rgne. LaRvoluLion frarraise appnrait alors ses yeux colme une de ces r( conjonctures u propicesr ![ui, a\"ec les conjectures et les circonstances, font, ce qu'elle imagine, toute la politique. Un dialogue aver son secrtaire Chrapon'iki, la date du l4 dcembre l?91, traduit clairement sa pense cet gard :
les aflaires francaises. Blles ne sont pas trs actives. {( -_ Non. La cour de Berlin irait, mais celle de Yienne reste H fr arrire. IIs ne me comPrennent pas! Ai-je tort? Il yades u laisons qu'on ne peut pas dire. Je reux les enga6er dans ces o affaires pourrroir les coudes franches. J'ai beaucoup d'en* treprises non acheves. II convient qu'ils soient occups et s ne m'empchent pas. ,, Et aussitt Catherine met en branle le tocsin. Elle s'dtait contente jusqu' prsent de faire publier Paris, Par son
d.e Vienne dans
st

u et

IDES ET PRINCIPES.

28

ministre Simoline (en aort l7S0), un ukase ordonnant tous ses sujets de quitter la France, afin qu'un plus grand nombre parmi eux ne s'avist d'imiter I'exernple dn jeune comte lexandre Strogonof, qui tait entr ayec son prcepteur dans un club rvolutionnaire. i\ais elle n'avait pas mme song proscrire de son empire Ies publications incendiaires venant des bords de la Seine. La Russie restait le seul pays en Europe ouvert la circulation des gazettes imprimes Paris. IJn nunrro da Moniteur fut confisqur parce qu'il s'exprimait d.'une faon inconvenante sur le compte du grand-duc Paul et de divers personnages de la cour. partir de ce jour, Catherine r-oulut examiner chaque numro arant d'en autoriser la distribution. Elle en vit bientt un o elle-mme, son tour, tait fort maltraite : on la quulifiait de u l\fessaline du Nord n tela ne regarde que moi u , dit-elle firement, et elle ordonna la distribution- Elle tolrait Ia prsence Saint-Ptersbourg du Ilropre frre de Xfarat, ![ui, tout eir dsapprout'ant les fuleurs sirnguinaires de I'autre, ne cacltait pas ses sentiments rpublicains. Irrcepteur dans la maison du conrte Saltykof, il venait souvent la cour arrec son lve. En 1?lJ2 seulentent, il change de rrorn et prend celui de lloudri. C'est qu'alors tout change subitenrent autour de lui : I'impratrice s'etnbarque d.ans la campasne antirr'olutionnaire, sarls gland enthousiaste d'abord, par pure manuyre politique, mais de plus en plus sincrernent et de plus en plus passionnment aussi, entrant peu peu dans la peau du personnage qu'elle a voulu jouer et en prenant, au naturel, les ides, les sentiments et les instincts. Illle ne se contente pas de cornbattre I'esprit rvolutionnaire en France et chez des Francais, elle le poursuit en Russie, chez les Russes eux-mmes, ce qui est vrairnent lui faire trop d'hoL. neur. Pour la France, elle rdige, en 1792, un mrnoile sur le moyen d'oprer le rdtablissement de la rnonarchie. Elle n'y fait d'ailleurs pas preuve d'un grand jugenrent. Elle croitqu'uu corps de dix mille hommes, {ui traverserait le Irys d'une extrdmit I'autre, suffirait la besogne. La dpense ne serait que de 50r0 livres qu'on ernprunterait Gnes. LaFrance,

284

L'IMPRTR ICE.

une fois rendue son roi, rernbourserait Ia somme. l'gard des Franais imbus de I'esprit rvolutionnaire r {ui peuvent se trouver sous sa domination, elle imagine le fameux ukase du 3 fdvrier 1793r ![ui les astreint, sous la menace d'une expulsion immdiate, la prestation d'un serment, dont la formule n'aurait pas t mieux concue par un tribunal d'inquisiteurs. Blle

ne traite pas ses sujets avec plus d'indulgence. pour les prdmunir contre Ia contagion du jacobinisme, elle a recours des armes pour lesquelles elle n'aurait pas eu assez de mpris au commencement de son rgne. En apprenant le choix qu'elle

fait de Prozorofslii pour le poste de gouverneur de Moscou, Patiomkine crit son irnpriirle amie : u Yous avez tir de votre arsenal la plus vieille pice d'arn tillerie, c[ui certainement tirera dans le but que vous lui * indiquEtez, car elle n'a pas d'orientation proprel mais pre.. nez garde qu'elle ne couvre pas de sang dans la postrit le .. nom de Yotre h{ajest. u Prozorofshi et ses collaborirteurs de }foscou et de ptersbourg : Alharof, chechliofski et Pestel, semblrent, suivant l'nergique expression d'un crivarn russe, ( comme sortis inopinrnent la lurnire du jour des chambres cle torture du Preobrajensi Prtha<, dj tornbes dans la nuit de I'oubli u . Le procs du publiciste moscovite Novikof, condamn quinze ans de forteresse pour Ia suite donnde des publications auxquelles I'impratrice avait elle-mme collabor autrefois, inausure un rgime qui ne justifie que trop les apprhensions de Patiomhine. Catberine s'en prend jusqu'aux cravates la francaise, hautes et couvrant le menton, que les danclys de ptersbourgr le prince Borys Galitzine en tte, s'obstinent porter. Nous aurons occasion de re'enir sur ces souvenirs. Nous ne cherchons, pour le monrent, qu' dgager Ies icles inspires tatherine par le grand cataclysme politique et social de la fin du dix-huitime sicle. ces ides, il faut err corr'enir, furent mesquines. Catherine ne sut pas -roir ce {[ue, trayers cles erreurs dplorables et de coupahlus egarements, le rnouvement qu'elle clrercha rprimer portait en soi de noble, d'lev, de

IDES ET PNTNCIPES.

285

gnreur. Peut-tre aussi I'esprit seul ne pouvait-il suffire h la comprhension de ces choses. Il y fallait encore une certaine lvation propre de sentiments, que Caf.herine ne possda jamais. Tout en cherchant combattre la Rvolution, elle prit son temps pour trangler sur les bort{s de la Yistule le dernier vestige de I'indpendance nationale : c'tait affaire de politique; passons condamnation lt-dessus. l\[ais, la lutte termine en Pologne, elle n'eut ni un lan de cur, elle femme, ni une lueur d'intelligence, elle granc{e souveraine' Pour ce qui avait fait I'honneur de la Rpublique expirante et sa rhabilitation devant la postrit, pour la rsistance dernire des vaincus et I'inutile effort et la tragique Four le hros qui en personnifia destine. yant fait venir Ptersllours comme un malfaiteur ce soldat vaincu, ![u l\tichelet nommnit n Ie dernier chevalier de I'Occident et le premier citoyen de I'EuroPe orientale u , dont Napolon plus tard, au faite tle sa puissance, sollicita le concours et qui, habitant une auberge suisse, ne se laissa pas blouir par Napolon, elle n'prouYa mme pas la curiosit de sll* le voir. Blle se contenta de I'injurier. a Kostiouchlro u , - a t .. ici, norn son amen peler appris mme pas n'a rt reconnu pour un sot dans toute lavaleur du terme, trs auu dessous de la besogne. u Voil sa faon de juger I'homme. n Ma * pirvfe bte de l(ostiouchla u (tt*), lisons-nous dans une autre de ses lettres. C est toute la piti qu'elle sut donner au soldat qui venait de tomber sur le champ de bataille de Macieiowice, le cur dchir et le flanc ouvert d'une blessure par laquelle on a pu croire que l'me tout entire d'un rand et noble peuple s'exhalait dans un cri de suprme agonie. Paul I"', en arrivant au pouvoir, alla, dit-on, voir I'ex-dictateur dans sa prison et s'inclina devant lui, en lui demandant pardon pour sa mre. Ce rr'est peut-tre qu'une lgende et c'est tant pis pour le fils de Catherine. Du moins rendit-il Ia libert au prisonnier Catherine, elle, n'y avait pas song. Nous vons entendu un Allemand, qui occupe aujourd'hui encore une haute situation Yienne, nous dire qu'tant cosmopolite, il aimait galement toutes les nationalitds, moins une'

286

L'I]IPTTRTRICE.

Ia sienne, cela parce c[ue, ct de beaucoup de qualits, elle avait un dfaut qui lui rpugnait entre tous : elie ne savait pas

dont nous ne voulons pas apprcier la justesse, tatheline resta Allemande. Elle aima clonner et sut mme pardonner quelquefois; elle demeura inaccessible toujours h certains sentirnents que Ia faiblesse, Ia souf: france, le malheur, veillent naturellement dans les curs bien nds. Les icles que nous lui connaissons ne lui permettaient, pas aussi de saisir un certain type de grandeur simple. Sa simplicit elle tait tout d'apprt et cle convention. Elle jouaitencoreun rle en se rnontrant sous cet aspect. Elle consentait descendre de I'Olympe et y trouvait mme du plaisir, mais il fallait que i'Olympe et toute sa parade ne fussent pas loin. C'est pour cela qu'en 1782 elle se refusa I'honneur de receyoir chez elle Frnnklin. ,< Je ne I'aime pas ,r , disait-elle. Elle ne le comprenait pas. En I795, elle ne comprit pas I{osciuszlto. Est-il vrai qu'elle ait jamais fait dcho celui des souverains, ses contemporains, pour lequel elle professa lon6temps le plus de mpris, nous voulons dire Louis XV, en rptant sa facon iefamerrx mot: u prs moi le dluge 'l?- " ]:)osliemienin hot trnua nie rosti n (aprs moi I'herbe peut cesser de pousser), I'aurait-on entenclue dire la fin de sa vie. Il se peut. l\Iais, pour en arriver I, il lui a fallu renier tout ce qui avart fait la gloire et la vritable grandeur de son rgne, et tout ce qui vaut aujourrl'hui encore son nom cette irnmortalit dont elle eut, paraitil, n I'ivresse r sublime.

tre gndreuse. Bn un sens, et ce point, tle vue,

IIYRE II
L SOUVERAINtr CHTIPITRB PREhIIER
ART DE
GOUVERNER. Une sorveraine entreprcnante ct un paYs en friche' - Le l'ilan-du rgne-e Les La part du bonheur' * Ir92 auts faits acconrplis! n Catherine. - et ernpire strr soi-mlue' Art tle mise en scne -autres lnrents tle succs. Pouvoir exerc sur les autres. - Un tliplornate franais en di'lresse. - II' IlabiIlns La souveraine et l'enjleuss' let dans le maniement des hortrrneg. - o1f i- du prince Pa-tionkine, lss cbanrbre tle robes Les i*p"iale. Cir" [xps le bonheur ct dang le malheur tatirerine n'abanteu's de i'i*p"atrics. IlI. Activit tlvorante. Prestige sorrverain. donne jarrais les siens. Les roucis du gouvernenent et les nrelons d'strakhan. - Catherine clans le {latherine tlirigeant les oprations de la guerre de Sutle rle de *arieu*L. et faisant Ie service de I'intentlance. -- Un convcti cl'approvisionnements improIY. Les proctls personnels de catherine. - un flrt notlYeau. - t'ln vis. Jllgsments pesLa surprise de. I'Europe.. prcursrlr de lI. tle Bismarck. - de Breteuil et baron Opinion-du cole' Ia lieille tle diplomates des liruistes

tlu corrrte de Sol,rrr.

Les r. rcprile$ n du eiix-huitirne sicle. Pratique accessoire des anciennes mthodes' -- Urr" rclarne Lolossale. Le cabinet noir cle tatherine, - Prpondrance des procds nouveaux et de Un relent du vieux terroir mosct)traditions. Lesvieiltes I'irnOro'isation, tle Catherine sur 8a science du pinion Triomphe ilu 4espotisrne. "ir*]ayer les pr-ocd-s de ]a m.onarshie en France. comparaisou Eouvernement. - de sln art. bsence d'habilet dans Ie choix des hotnrnes " V. Dfaillance, {lonsotnnration outre et Pnu]lnai111ss a';entureuses. rige e' mthode. La lgencle tles- villagles Optirnisme extravagant. chefs rl'emploi. - aualogue. _- Gatherine "i"",1" n regarde et ne voit P,as u' Ralit peints sur toile. L'tblissement d'une ferie gigantesque. de la Tauride. i-n - UneUne ville qu'un "uoqute Ieltatierinoslaf. Bouverneur de pro-vince ne ,r,trop,rl". - tlouvef. La victoire Un banquier de I'obissance passive. pas fur"iJot qui courr-le risque d'tre eurpaill. - Le pouvoir ile I'argent. - Gaspillage et llsultate oLtenus. corruption.
Ina*.51uration du journalisrne

nouveaus mis en action

pprciation du comte de Saint-Priest. --. Ressorts par Catherine. -- La presse et l'opinion publiqrre'
rnilitant.-

s J'aime les pays en friche u r crlt catherine. n Je I'ai dit mille fois : je ne suis bonne qu'en Russie. o Elle Frou-

288

L'IMPERTITICE.

vait ainsi Ia prodigieuse lucidit d'esprit qui lui permettart d'accomplir, occasionnellement au moins, ce tour de force : une juste apprciation de ses propres mrites. Le prince Henri de Prusse, qui, envoy en reconnaissance h SaintPtersbours par son frrer J vit la souveraine de prs et l'tudia avec I'application d'un Allemand qui veut aller au fond des choses, dit aussi un jour, en causant avec le comte de
Sgur
:

n Elle (Catherine) jette un grand clat; on la vante I on n I'immortalise de son vivant; ailleurs, elle brillerait sans doute n beaucoup moins I mais dans son pays elle a plus d'esprit que s tout ce qui I'entoure. On est grand bon march sur un o pareil trne. u Catherine ne mconnaissait pas enfin un des lments, et le plus essentiel peut-tre, de tous ses succs : le bonheur. uJe u n'ai que du bonheur u , disait-elle volontiers. Comment d'ailleurs aurait-elle fait pour ne pas perceyoir sur Ie chemin de sa yie ce facteurindispensable de toutes no$ prosprits?En 1770, elle copiait de sa main une note de son amiral improvis, le commandant en chef de ses forces navales du Levant, Alexis Orlof, qui, quoiqu'il n'et jamais vu jusqu'alors ni vaisseaux ni marins, en savait assez au bout de huitjours pour voir que ceux avec lesquels on Iui ordonnait de vaincre .. ne valaient pas Ie diable u . Les hommes ne savaient pas ou ne voulaient pas faire Ia manuvre, les officiers ne savaient pas ou oubliaient le commandement, les btiments s'chouaient les uns aprs les autres ou perdaient leur grement. r, Les cheveux se dressent ' sllf la tte, en resardant ces choses ', r criyait Orlof. u Si ( on avait affaire d'autres qu' des Turcs, I'affaire de cette n escrdre ne serit pas longue. o t'est cette escadre vec son amiral qui remporta la victoire de Tchesm, dtruisant de fond en comble urle des plus belles flottes que Ia Turquie et jamais mises Ia mer. Et en 1781 dj, Catherine envoJ.ait Grimm Ie rdsum suivant de I'histoire de son rgne, rdig par son nouveau secrtaire et r, factotum n, Besborodlio, dans la forme l-rrzarr cl'un inventuire :

ART DE GOTIYERNER.

289

ouvernements erlSes seion la nouvelle forme.

29

Villes bties.
Conventions et traits conclus. Victoires remportes. ,dits mmorables, portant lois ou fonclations. ,dits pour soulager le peuple.

lLtt
s0
78

88

ts3
492

Total.

Quatre cent quatre-vingt-douze hauts faits I'actif ! Ce bilan dtourdissant, o se rvle d'une faon si nave tout ce qu'il y avait de romanesgue, d'extravagant., d'un peu enfantin et de trs fminin dans le gdnie extraordinaire qui domina la Russie et nn peu I'Europe pendant trente-quatre ans, fera sans doute sourire le lecteur. Il ne s'en trouve pas moins corresponclre, en rdalit, un ensemble de grandes choses accomplies sous I'inspiration directe de celle qui I'invoquait alors. Et tout cela, n'tait-ce bien, r effet r ![ue la part du bonheur? Non certes ! Le prince Henri de Prusse s'est rnontr trop svre, Catherine a voulu tre trop modeste, et nous l'avons recennu par avance en parlant du caractre de la grande souveraine. vec un cractre comme celui-l, on met gnralement autre chose que du hasard et de Ia russite dans Ia balance des destines humaines, auxquelles on est appel prsider. tatherine y mit tout d'abord des qualits remarqua' bles de tenue. Le 3 juillet 116/!, I'envoy de Frdric, comte de Solms, crivait son matre : n Du ct de la nation, il y a beaucoup de mdcontentement a et de fermentation, et beaucoup de courge et de f'ermet, n du moins en apparence, du ct de I'Impratrice. Elle est cr partie d'ici (pour la Livonie) avec I'air Ie plus serein et la s contenancel la plus assure r ![uoique, deux jours aupara1r vnt1 il y ait eu une mutinerie dans les galdes. u Dans une autre circonstance, le prince de Ligne a not : n Je suis le seul qui ai vu qu'un quart d'heure seulement Ia n derrrire dclaration de Suerre des Turcs lui fit penser ,r modesternent qu'il n'y avait rien de stable au monde, et gue
{9

ggo

L'IlIpn,trRttE.

n la gloire et les succs taient incertains. EIle sortit de son ', appartement ilvec I'air serein tel qu'elle I'avait avant, le u ddpart de son courrier. , Imposant tout le monde, ses amis comme ses ennemis, par cette attitude, Catherine ne se laisse jamais imposer par rien ni parpersonne, ne perd jarnais contenance. En 1788, au rnoment o va clater la guerre sudoise, il y a, dans I'arme comme dans I'administration, mais dans I'arme surtout, une telrible pnurie d'hommes. Le cornte d'nhalt se prsente, recomntantl par une rputation rnilitaire europdenne, et offre ses sertices. Il estreu bras ouverts. I\{ais il demande Ie ranff de gnr'al en chef et Ie commandement suprme. Refus de Catherine. Stupfaction indigne du condottiere allemand, (( Soignez-les bien ,', qui dclare qtr'il ira planter ses choux. rpond tranclui llement I'irn pratrice. Pour augrnenter Ie prestrge qu'elle exerce, elle ne ddaigne pas, parfois, de recourir certains altifices, certains effets qui sentent I'arlangement et la pose. Le comle de Sgur, en prsentant ses letl.res de crance, aperoit n quelque chose de thtral u duns le rnaintiende I'impratriceI mais ce ,. quelque chose u donne u nouyeau venu une si Srosse motion, qu'il
en orrblie son discours prpar I'avance et communiqu selon

est oblig d'en improviser un autre. IJn de ses pr'dcesseurs, encore plus mu, n'avait jamais pu, s'il faut en croirc Catherine, aller au del de ces mots : u Le roi mCIn rr matre...n r qu'il rpdta trois fois de suite. la troisime fois, Catherine mit fin son supplice en disant gu'elle connais sait depuis longtemps les bons sentiments de son maitre pour elle. i\Iais elle Ie tint, partir de ce moment, pour un sot, rJuoiqu'il efrt Paris une rputation d'homme d'esprit. Elle n'tait indulgente que pour ses domesl,iques. Il convient de dire qu'elle tait en droit de se montrer exigeante, l'gard tle ceux qui se trouvaient dans le cas de lui adresser la parole, car, ainsi que I'a observ le prince de Ligne, elle possdait n I'art d'couter u. * EIle avait r, dit-il, atant d'habitrrde de a prclsen*s d's.rpritqu'elle avait I'aird'entendre, quand mme

I'dtiquette.

Il

NT DE GOUVENNEA.

g9l

n elle pensait autre chose. u Le prince de Ligne a;oute que cependant son impdratrice lui, lfarie-Thrse d'autriche, avait n bien plus de magie et de sduction n . catherine montre plus d'auto.t. aussi a-t-elle soin de dfrndre contre toute atteinte ce ctd de son prestige souverain. tJn jour, un dner officiel, ayant tnroigner du mcontentement I'envoy d'une puissance frangre, elre lui fait une de ces scnes clont I{apoldon se montra plus tard si procligue. Au milieu de son algarade, elle entend son secrtaire, chrapowiki., faisant demi-voir I'observation qu'il est regrettable gue Ia K matouchka r s'emporte de la sorte. Elle s'a*te net, change .le conversation, se montle aimabre et enjoue jusqu' Ia fin du reps I mais en sortant de table, elle va droit l;interrupteur : voix tremble de colre, et Ia tasse de caf qu'elle tlent en main court gra'd risque de tomber terre. EIIe quitte la tasse sans la vider eL congdie I'infortun secrtair*. trl,ri-ci se croit perdu. Il s'en retourne chez lui, attendant, pour Ie moins, un ordre de ddpart sur la route de la sibdrie. on vient le chercher de la part de sa Majest. catherine est encore trs excite et I'accable de reproches. Il tombe genoux. ft Tenez u , lui dit alors I'impratrice, en lui offrant une tabatire garnie de rliamanLs, a gardz ceci, et, quand vous urez encore des obsen u vations faire en public sur ce que je dis ou fais, retenez rc votre langue et prenez une prise. L'avis pourra m'tre bon. u Avec un tel empire sur soi-mme, il est rare qu'on n,en exerce pas un trs grand sur les autres. celui dont catherine dispose est norme, et tous les traits de son caractre, de son temprament et de son esprit contribuent le mettre en yaleur. son attitude impose et fascine, son nergie, sa forrgue, son gntrain juvnile, saconfiance, son nudace, ,u,r*.uu, sa manil,e de prsenter les choses comme elles se prsentent ses yeux, c'est--dire avec_les dehors les plus sduisants, son mprl* de, dangers et des difficultds, fait pour une bonne moiti d'igno_ rance et pour un J:on tiers de folie ave'tureuse, sa taoi cte rver les yeux ouverts, cette espce d'hallucination grancliose,

2s2

L'rtIpnarRIcE.

dans laquelle elle se meut et au travers de laguelle elle finit -par treindre Ia ralit, tout cela lui sert faire marcher i** ho**es 5ons ou mauvais, habiles ou maladroits, dont elle dispose et qu'elle Pousse au but comme un cavalier fait d'un et cheval , flatt et cravach tour tour, peronn , secou dcuple port en quelque sorte par I'effort d'une volont qui ie travail de ses mu$cles. Il faut lire la correspondance de la' souveraine &vec ses gnrauK de la premire Suerre turque'

Galitzine et Roumiantsof. Galitzine est une non-valeur, Roumiantsof une haute capacit urilitaire : peine prend-elle garde la diffrence. Il faut qu'ils marchent tous les deux. Il faut qu'ils battent les Turcs I'un et I'autre. II est impossible qu'ils n'y a*rivent pas. Les Turcs, qu'est-ce que cela? un troupeaut et non une arme ! Et puis, u I'Burope les regarde ! ' Ou crott entenclre Napolon aux Pyramides. ElIe remercie Roumiantsof de pour r,n poi[nard turc qu'il lui a envoy, mais la capture encore n'est Ce Pas *rr* n hospodars r ferait mieux son affaire. vizirlui-mme, m'envoyerle de I'occasion o pric assez ; Je I'ous rr t' si Dieu le permet, Sa Hautesse Ie Sultan lui-mme''r u Elle s'occupe d'aiileurs de leur rendre la victoire facile : Blle o allume I'empire turc aux quatre coins. , Elle en prvient son nrinistle de la guerre, afin qu'il se mette en mesure : n Monsieur, monsieur, j'ai besoin de beaucoup de canons... u Que faire si ces canons sont chers?... u On dirait d'une l|e bon g,ante rclarnant un supplment de costumes de chez tuban' au arme une f*i**rrr- ElIe ajoute : n J'ai maintenant armde contre les r< rne arme agissant contre les Turcsr une o Polonai, ,un* cervelle, je surs prte me colleter avec la n sude et encore trois soumatolti (bagarres) rn petto, que je rr n'OSe pas montrer. Envoie-rnOi, si tU peu5r Sans attirer I'atr. tention? une carte de la Mditerrane c't de l'rchipel, et u puis prie Dieu, Dieu arransera tout' i{ais voici qu'en septembre 17 ? L , uR des lieutenants de murs Roumiantsof, l gnral Bssen, essuie une dfaite sous les aura de Giourgi. Ce niest rien! * Ou il y a eu de I'eau, il y en

..rencorenrditleproverberusse'teproverberussearaison'

RT DE GOUVERNER.

193

I'avant, il passe la rive droite du Danube. Yictoire! crie tatherine. Tite une plume pour envoyer la bonne nouvelle voltaire, pour la rpandre i tr*rn*r, l;Errrope entire. Hlas ! pour obir sa souveraine, lloumiantsof a trop entrepris. Il est ohli6 de battre en retraite' Il s'excuse en invoquant l'tat de son arme. Il s'imagine avoir auprs de I'impratrice des ennemis qui font exprs pour le laisser manquer de vivres et de munition n Il ne sait ce qu'il u dit ! u Catherine n'a jarnais entendu qu'il erlt des ennemis capables de le desservir auprs d'elle. Il est impossible que cela *oit. n Elle n'a pas autour d'elle des gens pour lui chuchoter n I'oreille... Elle n'aime pas les rapporteurs... Elle juge les a gie$ capables de bien faire par ce qu'ils font. o Sans doute, I'arme de Roumiantsof est faible. D'autant qu'elle a d sou frir dans les rnarches et les contremarches d'une rive du Danube I'autre... (Il* couP de patte' en Passant.) Mais I'impratrice ne saurait oublier I'inscription grave sur I'oblisque qui rappelle Ia victoire remporte par Roumiantsof I{agoul : elle porte qu'il n'avait que dix-sept mille hommes sous ses ordres ! irru* *or, *u-roir-faire et son nergie, il peut renouveler ce fait d'armes. Pourvu qu'il ne se laisse pas aller au dcourasernent. En avant! En avant!
sera bientt rpar. Roumiantsof va de

c Dieu nous aime bien, mais nous punit quelquefois pour ne n ps nous rendre trop fiers. u Il faut aller de I'avant, et tout

II
Cette correspondance fait encore dcouvrir une autre sup-

riorit de Catherine : son habilet dans Ie maniement des hommes. L, elle est simplement merYeilleuse' Toutes les ressources d'un diplomate rompu son mtier, d'un psychologue subtil et d'une femme matresse dans I'art de la sduction, elle les emploie, ensemble ou sparment, et les manie avec une

zgb

L'IMPERTNI

CE.

maestria sans gale. S'il est vrai qu'elle prend quelquefois ses amants pour des gn.raux ou pour des hommes d'tat, il est vrai aussi qu'elle traite I'occasion ses gnraux et ses hommes d'tat comme des annants. L o la souveraine n'obtiendrai't rien, la tirc intervient. Rien ne servirait de corumarrder, de menacer ou de punir, elle se fait alors enjleuse et cliue. trlle a pour les soldats qu'elle envoie la mort, en leur demandant de rapporter Ia victoire, des attentions dlicates, des prvenances flatteuses, d'ndorables chatteries. Aprs la bataille de l(inburn (octobre I ? 8?), ayant envoyer des flots de rubans aux hros de Ia journe, elle les dispose de ses propres mains dans une corbeille fleurie, qu'elle envoie Patiomkine. En septem-

bre 1789, elle enyoie au prince de Nassau*Siegen,

nouyeau commadant de sa flotte, deux robes de chambre bien chaudes, a semblables celles que j'ai fait passer I'anne dernire au

u marchal prince Poternkine devant Otchahof, et qui lui ont a fait grand bien, ce qu'il m'a dit lui-mrime o . Blle Ilatte les ambitions littdraires du comte de Sgur en lui faisant une douce violence pour mettre ir la scne son Coriolan, et, au cours de la reprsentation, elle s'empre de ses deux mains pour le forcer des'applaudir Iui-mnre. Elle sc donne mme I'air d'avoir appris Ia pice par cur, rcitant haute voix une douzaine de vers, o, il est vrai, elle a saisi une allusion politique qu'elle se plait
souligner.

La fortune sourit-elle aur efforts qu'elle a ainsi provoquds et stimuls, elle est reconnaissante aYec profusion : ltonneurs, pensions, dons en rgent, en paysan$ et en terres, pleuvent sur les artisans de sa gloire. I\{ais il ne lui arrive pasd'abandonner ceux gui n'ont eu que Ie tort d'tre ntalheureux. Bnjuin 1790, le prince de Nassau-Siegen, le nouYeu cornmandant de s ilotte, se fait battre outrageusement. Elle lui crit aussitt : a J'espre que vous rne connaissez assez pour tre persuad n [u les commrages de la viller ![ui pparemment Yous sont n prvDus, ne saurient faire autun effet sur mon esprit. Je o connais parfaitementyotre zle; je lui rends justice; j'ai par' ,a tagd trs sincrement votre chagrin; je suis trs fche de

RT DB GOUVEITT{ER.

295

( oir qu'il va jusqu' dranger votre sant'.. H, morl Dieu,


n {ui est-ce qui n'a pas eu cle grands reYers dans sa vie? Les u plus Srands capitaines n'ont-ils Pas eu des joulnes malheo( reuses? Le feu roi de Prusse n'tait vritarblement gr'.,nd o qu'aprs un grand reYers... Souvenez-\rou$' moll prince, de r( yos sucs au Sud et au Nord, planez sur les vnenents, et n irllez derechef I'enneuri, au lieu de me demander de uom' rr rnf un autre commandanti-r la flotte. Je ne le puis dans ce l rnofnrt sans donner prise sur YouS vos ennemis. Je fais a trop de cas des services que vous m'Avez relrdus Pour ne pe$ rr vous soutenir, dans un temps surtout o vous soufrez, ce * ![u ous me dites, cte colps et d'esplit. " Elle le soutiertt, en effet, envers et contre tous. tornrne, pout' obtenir sa retraite, il invoque le mauvais tat de ses affaires, elle rpond qu'il serait cruel POur elle de ne Fouvoir y renrdier. n J'ai aim toute ma Yie rrre rnler des aflaires de ceux r qui ont fait les miennes. " Iit, Ia clameur de la couf et de la ville continuant contre le gnral vaincu, elle lui crit
encore : u Vous 'vezagi d'aprs un plan approuv par moi et d'aprs tr mes ordres, et, cclilme manant d'autorit suprme, ils ue a sauraient tre soumis t ucun exalnenr pilrc c[ue, ussi

n longtemps que je vivlai, je ne soufllirai jamais que ce que n j'ai ordonn ettrouv bon en fait de service soit soumis o la revision d'nre qui vive; aussi Pel'sonne chez nous ne rr s'en chargerait. Yous ayei raison et rous devez avoif t.uison, n pr'c que je trouve, moi: c[u vous aveu raison. C'est une o raison aristocratique sans doute, mais elle ne saurait tre {r autre sans mettre tout sens dessus dessous. t Et il en est toujours ainsi. En 1794, le gdndral lgelstrrn, s'tant laissd surprendre Varsovie par un soulvement poPulaire, est rnis la retraite d'office; mais un jour que l'entouraffe de I'impratrice s'acharne I'accalrler, elle lve la voitr : tr Silence, rnessieur$, n'oubliez pas qu'il m a servi trente ans * et que je lui dois Ia paix avec la Srrde. u Un fragment de conversaticn avec le comte Nicolas Rou-

g96

L,r Mp ne r n ic n,

pense

miantsof, fils du h^dros de la premire guerre turque, qui nous est rapport par Gretch, indique, tilautre part, r'abncrance des nrol'ens dont elle dispose et dont elie use pour oirtenir Ie co'cours de dvouements utiles. Blle demo.rde au comte s,il croit que c'est chose aise cre gouverner res hommes. n

mier est d'agir de manire que les gens croierrt qu,eux-mmes veulent faire ce que vous leur ordonnez. Ir ,r'** faut pas - L,amiral Tchiplus n, interrompt Roumiantsof en s'inclinant. tchagof raconte, deson ct, que son frre, dtant gentiilromme de la chambre, eut le marhe,r" d'o.river un jour en retard pour prendre son service- L'impratrice .'.r, et ne manqua "pJrut pas de relever cette ndgrigence, mais ce foi sous forme cr,loges prodigus la mdmoire du pre de Tcrritchagof qui, cinqu"Iru ans durant, ne rnanqua pas une seule fois son poste. Les tmoins de cette scne demeurre't convaincus g,ru r* jeune gentilhomme recevait des marques extraordinaires cle Ia faveur impriale, alors gu'ir avoua prus tard n'ayoir jamais t prus malheureux et plus confus. u J'ai pour pri'cipe de louer tout u haut et de gronder tout bas u disait ath*.i'u. , aussi n'est-il pas ais d'imaginer la rpercussion q*,un mot de sa bouche, un signe de sa main, I" pl.r" ldger tLoignage de satisfaction ou de mcontentement venant e ,u puit oit fini par trouver dans les mes simpres, pour Ia prupart, et faciJement impressionnabres, urr*quelie* erie eut affaire. Tchitcha6of se souvient aussi gu'un gnral voronof, commndant du port de Reval, qu'il avait beaucoup connu, fut frapp d'une attaque d'apoplexie, dont il rnourut, la seule ide d'oooir encouru le dplaisir de Ia souveraine. un sous-officier du nom de stepan chirai,--.rloy auprs de par souvo. rof avec la nouvelle de ra prise d'une'impratrice foriuresre, revint de sa mission avec Ia croix de saint-vlaclimir d.e 4* classe, qre I,impratrice avait elre-mme attache sur sa poitrine. Trente ans plus tard, I'empereur Nicoras sonsea, Ie jour tle son couronnement, I'ava'cer d'une classe. Il rendit ia nouu*lle croix:

qu'il o'y a rien de prus difficile, rponcl Roumiantsof. llons donc ! Ir suffit c|observer trois prirrcipe, , re pre.

Je

RT DE GOUYERNER.
iT ne

897

pouvait se rsoudre q ritter celle qu'il avait reue de Ia main de la .. matouchka, !

III
Nous ar'ons parl dj de I'activit de Catherine. C'est assu-

rment encore un lrnerrt, poiut ngligeable, de sa fortune prodigieuse. a cet gard, elle a toujours et jusqu' Ia fin de sa vie dpens sans compter. Elle a t rellement u la sentis nelle qu'on ne relve jamais l , chante en l?8? par Ie pote Dierjavine. D'aprs le tmoignage du feld-marchal NIiinich, elle travaillait quinze heures par jour pendant les premires annes, et deux ans avant sa mort, elle crivait Grimm : u vous pouyez me tourmentr tout votre aise; ne vous r. gnez pas l*dessus. Je suis si accoutume tre tourmente * dans toutes les directions, qu'il y a longtemps que je ne u m'aperois plus que je le suis. A ma place, on vous fait lire rc ![uand vous voulez crire et parler quand vous dsireriez de u lire ; il faut rire quand on voudrait pleurer; vingt choses * empchent vingt autres, et vous n'avez jamais le temps de n pnsr un moment, et, malgr cela, vous devez agir tout n instant sans sentir de la lassitude jamais ni de corps ni u d'esprit; malade ou en sant, cela est indiffrent; toutes n choses la fois demandent que vous y soyez Ia minute. 'r Nous avons vu, en effet, dj qu'elle prend souci de beaucoup de choses. En 1767, ayant constat pendant son sjour Moscou I'infriorit des melonsqu'on y man6e, elle fait venir d'Astrakhan et d'Oremhours des graines d'une qualit suprieure. On sait que quelques annes aprs, elle se servit d'un envoi de ces fruits ainsi arnendds Pour capter la bienveillance du grand Frddric. Blle perse aussi la pomme de terre, et s'applique favoriser I'introduction de ce tubelcule dans la culture nationale. Blle envoie au comte Saltykof des remdes

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L'I[TPBRAT RICE

contre la peste. EIle en trouve de terribles, comme celui de faire mettre le pestifr dans un endroit froid et sec, cle lui donner boire de I'eau frache avec du vinaigre et de le faire frotter deux fois par jour ar'ec de Ia glace. En l T6g, elle s'aclresse au mme fonctionnaire pour faire venir de l,Ioscou ptersbourg des dames jeunes et point larides, qui I'aideront faire les honneurs de sa capitale au roi cle Danemark, dont la visite est annonce. Le fils du comte Saltykof devra assister son pre dans le choix h faire parmi les beauts localcs. Il y a cles notes de sa main ayant trait la fabrication de I'eau-de-vie. EIIe fait

et, si les unions qu elle a assorties viennent tre troubles, elle s'entremet pour y ramener la paix et la satisfaction mutuelle. Illle se mle rle rendre au prince Lapouhine sa femme, qui a fui le foyer conjugal et qu'elle fait e.le\er manu militari de Ia maison maternelle o I'inficlle cherche refuger pour la rendre son rnari. Elle revoit, avant d'err autoriser la reprsentation, les corndies de Soumarokof, err traitant modestement les corrections qn'elle trouve y faire de {( r'emarques d'une illettre u . Elle ne corrige pus seulement, d'ailleurs; elle censure aussi , rnais en gnral d.'une facon assez librale. Le censeur cn titre, yelaguine, ayant une fois oppos son ueto Ia mise en scne d'une des ceuvres clu clbre auteur, elle rappelle la sent.ence et orclonne de passer outre. Tout cela de pair avec I'exercice clirect souvent et toujours trs zl des fonctions extraorclinairement cornirlexes et pour ainsi dire universelles de la sou'l'erainet absolue. En l Tgg et 1790, Patiomkine, son alter ego, tant absent, occup au sud de I'emPire par la guerre turque, c'est elle qui Pode, et qui porte vaillamrnent, tout le poicls de la guerre de Sude. De mai en juillet I789, ayant nomm I'amiral Tchitclragof commanrlant err chef de sa flotte cle Ia mer ljaltique, en remplacernent de I'amiral Greigh, que Ia mort vient de lui enlever, elle n'crit pas moins de trente le{.tres au nouveau titulaire de ce poste de confiatc, t les unes rr , I'acorte le fils de Tchitcha_ Sof , n relatives aux glandes opratjions, d'autres aux cltails .. qu'elle suggrait en indiquant les divers points occuper
des mariases,

ART DB GOUVERNER.

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,. sur Ia cte de sude qu'on devait garder, dsignant mrne a parmi les officiers trangers quels taient ceux qu'on lrour, vait employer avec le plus cl'avantage. EIle donnait en mrne n temps des nouvelles sur tout ce qu'elle apprenait de l'tat * et des mouvements de I'ennemi; elle entrait dans les ddtaiis u de I'administration, ordonnait la construction de divers tau blissements, tels que des casernes, des hpitaux, la rparan tion et la mise en tat du port de Reval, e[c. u Quelques annes plus tard, elle revenait ainsi sur. les souvenirs de cette poque ' (( Il y a une raison pourquoi j'ai paru si bien faire dans ce ( moment : c'est que j'tais seule, sans presque d'aide, et {u, (. cri$nant de manquer quelque chose par ignorance ou par * oublir j'tais devenue d'une activit dont je ne me croyais n ps capable, et je donnais cens des rltails inouTs, jusque-l n {u je devins pourvoyeur de I'arme et que, de l'aveu de r, tous , jamais I'arme n'a t mieux nourrie, dans un Pays rr qui sans cela ne fournissait aucune ressource. un jonr, Iu a comte Pouchkine vint nre dire qu'il lui {allait quatre cents a voitures et huit cents chevaux. C'dtait midi; j'envoyais cle n suite h Tsarsko-Sielo et j'ordonnai de dernanderauxpaysans a combien ils donneraient volontairement et de chevaux et de n 'r'oitures pour cette entreprise. Eux, tout de suite, dirent a qu'ils la prenaient tout entire, et six heures du soir arrin vaient au comte Pouchkine quatre cents voitures deux r. chevaux, qui n'ont pas guitt I'arme de Finlandc iusqu'au u mois d'octoJ:re. o Bien entendu, c'est l I'histoire d'une crise passagre, et I'irrrmixtion de Catherine dans Ic. rncnus dtails de I'administration n'est pas toujours aussi pntrante nr aussi ,soutenrre. Dans les moments d'accalmie, elle abandonne volontiers [a besogne des in{rieurs; elle chc-r'che des dlassements , ou bien elle porte son activit sul d'autres champs. C'est d'ailleurs une maxirne favorite elle qu'il faut mler le travail et le plaisir, our comme elle le dit en l'usse d'une faon plus pittoresque , le n faire et Ie non faire , . hlais alors enrore, tout se

300

L'IilIPRT]1ICE.

ressent tellement de I'impulsion souveraine qu'elle donne d'en haut aux hommes et aux choses I que c'est elle qur semble tout faire et qu'r distance elle parat prsente partout. C'est un de ces moments-l que correspontl le tableau suivant de son gouvernement, trac par un observateur non dpourvu de sagacit, mais peu port Ia bienveillnce. Nous lisons dans une dpche de Durand, le charg d'affaires franais : n Qui ne croirait, au bruit de tout ce qui se passe Ptersn bourff (novembre l7 74), que toutes les parties du ministre * sont dans une tension perptue,lle, qu'il s'y tient de longs u et frquents conseils, que tatherine II y fait discuter les rsou lutions prendre, qu'elle pse les avis et qu'elle dcide d'aprs n I'examen qu'elle en fait? Il n'est rien de totrt cela. hI. de u Romanzof dirige la ngociation de la paix et le mouvement n des troupes de la manire qu'il jng* Ia plus convenable. A u I'aide de quelques subalternes, M. Panin cherche des expn dients pour luder les prdtentions du roi de Prusse, fiSner n du temps et n'en donner que le rnoins qu'il peut aux affaires. u ffi. Potemkin remplit mollemenLt sa place; il se contente de r. signer quelques expditions et fait excessivement crier contre .. son faste, sa hauteur et les dcisions hasardes de ses o bureaux... La flotte est entirenrent la discrtion du comte r, Alexis Orlof. Le grand-duc, grand amiral, passe le temps u jouer la comdie, et I'impratrice, qui a cess de I'instruire, o I'encourage dans ses amusements, en lui disant qu'autant u elle s'ennuie au thtre, autant elle prend du plaisir des & reprdsentations qu'anime le clhoix des acteurs. Catherine .. secondr environne de plans d'difices, il' plus que du a d6ot pour le travail de I'adrninistration, et ne s'occupe * {ue de constructions qu'elle n'est pas oblige d'entendre, * mais dont elle soumet I'art ses caprices. Les gens de I'intu rieur ajoutent... qu'elle ne refuse aucune grce personnello n M. Potemkin, tandis qu'il a beaucoup de peine obtenir u les plus petites pour des tiers. Sa faveur n'est donc pas n. sans bornes. Le got de Catherine pour la domination va o plus lorn que son amour, et ,efi sparant du trne I'ap.

RT DE

GOUVERNER,

30{

a plication et le travail, elle veut en retenir I'autorit. 'r Le got de la domination, I'amour jaloux de I'autorit, tels ont t en effet les traits les plus saillants et les plus constants de la personnalit de Catherine, depuis qu'elle s'est trouve place Ia tte de l'tat. Elle y a fait pourtant bonne et trs bonne figure en somme, cela est incontestable. Elle y apportait quelque chose encore en surplus des qualits que nous ttvons
dj cherch analyser.

IV

Des procds de gouvernement, trs personnels en partie et

en partie aussi trs nouveaux. L'effet produit par I'apparition de tatherine dans la politique contemporaine rappelle, certains gards, celui que produisirent de nos jours les premiers coups d'clat du grand homme d'tat de I'Allemagne moderne. Alors comme aujourd'hui, il y eut de Ia surprise et presque du
scandale parmi les politiciens de Ia vieille cole. Un de ceux-ci,

dou toutefois d'une intelligence exceptionnellement ouverte, le comte de Saint-Priest, a traduit ainsi I'impression comrnune : u On n'dtait pas encore trs accoutum rencontrer chez n les princes cette verve de dialogue, ces improvisations avenu tureuses et piquantes, dont Frdric avait donn quelques a exmples remarquables, mais rcents- Jusqu'alors, les rois n s'taient borns parler par monosyllahes des interlocu* teurs inclins dans la respectueuse attente d'un mot... Le

n baron de Breteuil, Ie duc de Choiseul lui-mme furent u drouts par l'loquence de la nouvelle impratrice de u Russie. Ce type si neuf chappa leur intelligence. Perrr sonner au premier abord, ne sut rien comprendre ce a mlange d'nergie et de finesse, de prudence cache et d'in,, discrtion apparente, tant de svritd avec de tels soucis, ,o tant de grce au milieu de commotions sr vives. Tout cela

s02

L'I

MP RTRI

E.
o

tait imprvu et drangeait la vieille routine diplomatique.


Brr effet, le balon de Bleterril

fut loin d'tre sduit et tr's

prs d'tre choqu par les premiers entretiens confidentiels tlont Catherine le gratifia aprs son avnement au trne. La grancle-duchesse n'avait pas laiss de lui inspirer une certaine admiration, mle quelque inquitude; I'impratrice lui panrt au-dessous de son rle. II ne comprenait rien h cette souveraine qui, tout en parlant avec emphase de sa puissance eI de la u beaut de sa position r , vouilit ingdnument qu'elle n'tait pas heureuse, ayant autour d'elle des gens ( sans ducation ,r et r irnpossibles h contenter r I yrntait tantt la supriorit de ses talents et tantt se rdpandait en invectives sur la friponnerie et I'ignorance de ses principaux sujets; exprimait des inquitudes sur la solidit de son u chafaudage politique,r, puis se rjouissait d'avoir russi se faire passer aux veux cle tous pour u dvote et avare u , fr appelant aux con. uaissances que le baron pouvait avoir de son vrai caractre sur ces deux points; paraissait solliciter des cornpliments, puis, quanrl elle les avait obtenus, rpondait verternent : n On disait peu prs la mme chose Nron u; semblait concevoir les relations courantes entre une impratrice et un ministre pldnipotenl.iaire comme un marivaudage galant, appuy d'un change rle petits billets spirituellement tourns; en rdigeait tout propos quelques-uns dans le style le rnoins apprt, jctant Ia hte son improvisation sur des chiffons de papier eL s'excusant en post'scrry)tum de (( son gentil griffonnage u . Tout cela tourdissait et dconcertait le diplomate francais, et lui faisait hocher la tte. Il concluait un * rgne mdiocre u , en ajoutant sentencieusement :
*
Tel brille au second rang qui s'clipse au premier.

'

A Ia rnme poque, le comte de Solms envoyait Frdrie un horoscope erlcore plus pessimiste. Une rvolution nouvelle lui ptraissait, peu prs invitable dans un avenir prochain, . Il ne laudrait c1u'une tte chaude... Des pelsonnes qui con-

ART IJE GOUYERNER.

.103

n nissent la Russie depuis quarante ans conyiennent toutes " que jamais elles n'ont vu un abattemenL si universel, un ,, mcontentement si grlnral, et que I'on prend si peu de sorn n de cacher. Il se tient des propos si libres, si hasardds, si peu a msul's contre I'impratrice qu'on se croirait au milieu de n I'angleterre, et, si une opinion peut acqudrir quelque auto* rit par le consentement unanime, il est certain qre le n rgne cle I'impratrice Cat]rerine II ne cloit I'aire, tout comme n celui cle I'empereur son poux r fFr'une courte apparition u dans I'histoire du monde. u Quelques annes aprs, cette apparitron fugitive semhlait s'tre fixe sur I'horizon europen non plus comme un mtore, rnais comme un astre blouissant. Catherine imposait silence ses dtracteurs, en provoquant d'un bout I'autre du continent un concert d'loges comme on n'en avait jamais entendu autour du nom d'un souverain. Ceci encore tait une nouveaut. Louis xIV lur-mme avait t adul plrrs silencieusernent. on peut dire de catheline qu'elle a invent, ou tout au moins intlocluit clans la politique, cet instrument d'action inconnu jusqu'alors : .la rcl:rne. on peut dire aussi qu'elle a t Ia premire deviner le rle de cet autre agent, appel occuper dans le rnouvement de la vie moderne une si grande place : lapresse. Et non Fas seulementla presse du livre, mais .aussi, et surtout, ia pre.sse du journal. II y a eu des journaux avant elle; il n'y a gure eu de journalisme politique proprement rlit, dans Ie sens actuel du mot. EIle a encore invent cela, ou peu prs, et elle s'cn est aussitt servi avec une habilet qu'on n'a pas dpasse depuis. [I. de Bismarck n'a t, cet gartlr ![u'un imitatcur. Catherine a eu avant lui ses rr reptiles u marg:eant au budget des fonds secrets, et, par etlx, SeS {r articles officiepx r, SS {( communiqus u plus ou moins officiellement estampills, ses u insinuations u plus on moins habilement clguises, son service d'u annonces n et son jeu de r, petits papiers u. EIle a fait elle-mme du journalisme rnilitant, car $on change de lettres avec ses correspondants attitrs, avec Yoltaire, vec Grimm en France, vec zimmer

30h

L'I\TPRTBICE.

mann et mme arrec madame de Bielke en l]emaglle' n'est pas autre chose au fond. Ses lettres Yoltaire sont connues. avant mme d'tre imprimes, de tout le public attentif aux moindres faits et gestes du patriarche de FerneYr et ce puhlic, c'est tout Ie monde. Grimm ne montre Pas habituellement les Iettres qu'il reoit, mais il en colporte Ie contenu dans tous les cercles qu'il frquente, et il frquente Paris tout entier. Ainsi des autres. tes lettres sont des articles, cette comesPondance est une gazette. Et puis Grimm a son iournal lui, qu'il envoie aux quatre coins de I'Europe dans les bons endroits et ou il fait passer I'cho direct de la pense impriale. Yoltaire a un milIion de lecteurs chaque fois qu'il lance une brochure sensation, et ses brochures sont frquemment dictes ou tout au rr d'o moins inspires pr une parole ou un signe venant il Palfois o dit Voltaire. ce que vient maintenant Ia lumire , en fait sur commande expressment envoye et solde en consquence. Nous reviendrons ailleurs sur ces dtails. Il faut lire la correspondance, toute la correspondance de Catherine pendant une anne de crise, telle que celle de 1773-117&. pouf voir comment elle entend et pratique cette mauuvre d'r., usage si peu coutumier encore dans les murs du jour' A la mme date, crivant au 6nral Bibiliof , chef de I'arme qui combat dans les environs d'Orembourg' iluK prises avec Pougatchef, il lui arrive de traduire ses angoisses secrtes' ses terreurs, ses incertitudes, fivreusement, en phrases heurtes, o I'on croit deviner comme le hoquet d'un sanglot, aprs quoi, retournant sa plume, elle envoie madame de Bielke un bulletin tout diffrent, tournure enjoue, leste et pimpante : a Tout cela finira dans peu.., Je suis bien heureuse de vous n dire que cette rvolte d'Orembours va en dgringolant- o Nous ooorrc dj indiqu plusieurs fois le soin qu'elle prerrd de publier son de trompe les bonnes fortunes qui lui arrivent, en iu, gror*issant autant que possible, et de cacher les mauvaises' Bn juin 1789, aprs la dfaite essuye hParosalmi, elle dfend la distribution des correspondances particulires venant d.e l'tran6et.

RT DE GOUVERI\ER.

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Tout ceci fait partie dnun systme, et ce systme se rattache I'intuition, a tonnante chez cette femme ne dans une petite cour allemande et place sur le trne le plus despotique de I'Europel mieux que cela, I'intellience, trs nette dj, que I'on dcorvre chez elle de la grande {brce du monde moderne, - dg I'opinion publique. - f,'ss[, nous n'hsitons pas le croire et le dire, pour avoir dcouvert cette force et avoir song s'en servir, que catherine a t rnme de jotrer le rle qui a t le sien dans I'histoire. La moiti de son prestige europen est venue de I'adrniration de voltarre , sollicite, capte, rnnage par elle avec un art infini, solde mme, au besoin. Et ce presti6e, tout en favorisant sa politique I'extrieur, lui a donn I'intrieur rnme de son empire un dclat et un ressorf qui, seuls, lui ont permis de demander ses sujets et d'obtenir d'eux I'ef'fort gigantesque gui a fait sa srandeur et sa gloire. Dans cette voie, elle a fait encore uvre d'innovateur et de prcurseur, avant les grands remueurs d'ides et d'homrnes de I'histoire contemporaine. Elle n'a pas ndglig pour cela, d'ailleurs, ni en politique ni en diplomatie, la pratique de certains procddds lguds par le pass. Ainsi, les allures indiscrtes qui effarouchajenf le baron de Breteuil, les affectations de franchise, Ia manire cle traiter les affaires u grand jour qu'elle paraissait vouloir inaugurer , ne I'empchaient pas d'avoir un cabinet noir. En 1789, c'est en violant le secret d'une dpche du cornte de Iuontmorin, alors ministre des affaires trangres, qu'elle sut les inclinations du cabinet de versailles soutenir contre elle Ia cause de Gustave III. Le comte de sgur, qui condamnait ces inclinations, et ne s'en tait ouvert qo' son collgue autrichien, crut une indiscrtion du comte Cobenzl. Mais, e' gnral, elle a fait assez peu de cas des anciens errements et des vieilles mthodes. Elle a surtout improvis. Dans le domaine de I'administration, une de ses premires mesures est l'tablissement d'un nombre considrable de coillmissions spciales, appeles Ia suppler dans la conduite de chaque affaire particulire. t'est une cration, et I'efl'et en est
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L'I

MP R ATR I CE.

caractris ainsi par un tmoin Peu suspect de partialit, le comte de solms, I'envoy de Frddric: ![ui, en gnral, n'au: Sure rien de bon du nouYeau rgime u Les gouverneurs des provinces et des villes, Ie clerg, les

juges, Ies officiers, qur profitaient tous clu relchement de$ r rgnes prcdents, s'taient pour ainsi dire rendus indpen' iu dants chacun dans Ie diocse ou dans le district soumis Ie peuple... fr, son inspection. Ils y agissaient en tylans envers une vie les obligent qui r, Les nouveuK rransements, (, laborieuse, dsintressde, les mcontentent... " IJne autre innovation de Catherine est le droit de ptition largement accord tous ses sujetsr comme un moyen de connatre leurs lresoins. Il est remarquer toutefois qu'en mme temps la tsarine prend des dispositions Pour qu'aucune demande ne puisse lui arriver directement' [l n'est plus permis de guetter le passage de I'impratrice pour remettre un Placet entre Ses mins. Cette coutumer passe pour ainsi dire en force de loi, est proscrite sous les peines les plus svres : le lcnout et la Sibrie. Catherie prtend ainsi s'pargner des mcontents. n Ce n'est jamais moi qui refuse n , dit-elle un peu cyniquement. Le charg d'affaires franais, I)urand' rapporte cet gard une anecdote nssez prquante. En janvier 1114, utre lettre *rrorry** I'adresse de I'impratrice se trouve, on ne sait comment, sur sa table. On suppose dans Ie public qu'elle contient de grave$ accusations contre le Procureur gnralr prince Viazemski. tatherine fait aussitt publier un avis par lequel elle engafle I' + honnte homme t' r auteur de la lettre, se faire connatre , pour qu'elle puisse, lui donuant satisfaction, rcompenser le service qu'il lui a rendu. L'nhonnte hommeu ne se presse cepenclant pas de trahir son incognito, et il a taison, ,nr, quelque temps de l, on apprend que sa lettre a t brie publiquement par le bourreau' On surprencl l un retour aux trftditions rencontres par la souveraine dans la pratique de ce fiouYernement auquel elle s'appliquit donner nouvelle figure, c[u'elle chelchait, aprs Fierre I", rapprocher du tYP* europen, tout en le pdnd;rant
lu

ART DE GOUVERNER,

s0r

de son inspiration personnelle. L'instruction officielle rdigde en 1764, sous sa dicte r pour le procureur gnral dont il est guestion plus haut, porte la mme empreinte, fleurant pour ainsi clire un relent du vieux terroir moscovite. Les accusations

infamantes, Ies invectives, les outrages qui s'y rencontrent I'adresse du prdcesseur deYiazemshi (Hliebof), sontd'un stvle qui fut familier aux anciens tsars, mais qui tonne sous la plumc de Catherine. Or y trouve cependant aussi des rflexions d'un autre Senre et quelques-unes d'un style tout fait original : a J'aime beaucoup la vrit r , y est-il dit par I'impratrice, ( et vous pouvez la dire sans rien craindre, et vous me[tre en n contradiction arrec moi sans ucun danger, pourvu que cela ,. serve au bien des affaires. J'apprends que tout le monde {( vous considre comme un honnte }romme, et j'espre vous 1a prouyr que les gens de cette espce peuvent vivre rna s cour trs agrablement. 'f c'est encore un legs du pass et un ressouvenir des murs implantes en Russie par la conqute tartare que la faon dont Catherine interprte les pouvoirs qu'elle donne ses snJrordonns. Ses gouverneurs gnr'aux de province ont cles faux airs de pachas turcs; Kayserling, son ambassadeur varsovie, y tient une cour qui clipse celle de Poniatorvski, et patiomlcine sernble bien prs un moment de se tailler dans les provinces du s'd un royume indpendant. Mais elle ne laisse pas de corriger, jusqu' un certain point, les vices du systme par des procds de contrle et de surveillance tout fart modernes. Blle dit: nJe donne beaucoup d'autorit ceux que j'emploie; o si on s'en sert quelquefois pour faire du mal, tant pis : je 'o cherche Ie savoir, u Bt elle est en av&nce positivement sur son poque, quand elle recommande ses fonctionnaires de .. tter le pouls des murs du peuple u . Elle prof'esse du reste rrn grand respect pour les coutumes locales. Pendant le voyage de crime, le prince de Ligne et le comte de sdgur s'tant divertis un jour surprendre, sous le voile qui leur couvre habituellement la fi8ure, des jeunes filles tartares, qu'ils trouvent d'ailleurs fort laides, Catherine prend ce jeu en fort mauvaise

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L'I}IPIIRATRICE.

part, t'est Un rr mauvais exemple rr qu'il ne faut ps donner. En revflrrche, l o son autorit, personnelle est en jeu, ses innovations d.ans un sens lihral, ses essais de rgime consti' tutionnel, ne sont la plupart du temps que de pure forme- Elle crit 8u prince de Ligne : n l\[on conseil, de I'avis duquel je r suis toujours lorsqu'il est du mien. o Ce conseil est encore une improvisation de I'impratrice, imitant les conseils de
cahinet pratiqus dans Ies antres SorYernements monarchiques, mais avec un rle bien plus effac. En 1762, Panine avait pr' sent le projet d'une Assemble de canseillers, dont I'organisation aurait eu pour effet, de I'avis deVillellois, de supprimer peu prs le pouvoir personnel. Aprs avoir longtemps mdit le projet, Catherine I'adopta, nomilla les conseitrlers, insista Pour qu'on

vt les dsigner Par un autre nom) ull nom russe, puis se ravisa, fit dposer le dossier de I'affaire aux archives, et il n'en fut plus question. Peu peu, elle s'arrangea, au contraire, de
faon supprimer h peu prs I'autorit des corps d'tat dj existants, comme Ie Snat et Ie Saint-Synode, en rnme temps qu'elle offrait cinquante roubles chaque soldat aur( Sardes voulant quitter le service et exprimant le dsir de se retirer du ctd c{e n'Ioscou. Ceux qui annonaient I'intention d'aller jusqu'r I(asan recevaient quatre-vingt-dix rorrbles. C'tait encore une faon d'anantir un des pouvoirs rivaux du sien. Pourtant, la premire {rnne de son rgne, elle assista onze fois aux sances

du Snat, mais elle eut recommander ault membres de I'assemble de ne pas s'occuper, en Son absence, n de choses trangres aux affaires r' . Il estjuste de dire llue, dans I'exercice de son autorit Personnelle, ainsi isole et affermie, elle apporte Ia conscience la plus scrupuleuse. Le prince Serge Galitzine raconte dans ses ,Souaenirs I'histoire d'un dcret du Snat, au bas duriuel la souve'

rine avait apposd sa signature. La pice alla au Procureur gnral, du procureur gnral au procureur tctrt cout't, de celui-ci au setrtaire gnral, du secrtaire gnral au secrtaire particulier, Pour aboutir un simple expditionnaire. Celui-ci se trouva ivre. Ayant port les veux, dans cet tat, sur

RT DE GOT]VERNER.

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la signature impdriale, prcdde de la formule sacramentelle : u Qu'il en soit ainsi t (byt pa siemor.r), il se prit dire : u Tu H frlnsr qu'il n'en soit pas ainsiu, t, grands coups de plume, il barbouilla Ie papier tout entier avec ces mots rpts cent fois. on imagine la terreur des bureaux la dcouverte de cette profanation. Le procureur gnral se jeta aux pieds de I'impratrice. u Eh bien, quoi ! u dit-elle tranquiilement a vous ferez faire une autre expdition. hlais c'est peut-tre .. un avertissement du ciel. Il faut revoir ce dcret. o Le dcret, revu, fut effectivement amend. Nous avons montr plus haut comment elle se dfiait de ses prerniers mouvements. tonnaissant ses dfauts, elle en arrrvait, par un effort continuel de son nergigue voront, Ia pratique des vertus contraires. C'est ainsi qu'avec I'eff'ervescence habituelle de son esprit, et I'essor continu rle son ima6ination, elle pouvait dire en l T82 : n Je n'ai jamais vu cle I'enu thousiasme silns y avoir vers de I'eau. o EIle trouvait d'ailleurs, cette fois, une application assez malencontreuse du principe : il s'agissait d'une souscription ouver.te paris pour le remplacement d'une partie de la flotte de M. de Grasse, dtruite par un cup de mer. Le grand*duc paul, se trouvant alors I'htede la France, avaittenu y prendre part. * l\falsr o I'enthousiasme u , crivait Catherine ce propos, n il n'y a a pas une me qui ne regrette beaucoup et qui ne gmisse e mme sur la somme qu'il a souscrit. o En I785, elle expliquait ai'si au comte de sgurr {ui I'interrogeait ce sujet, Ie secret qui lui avait permis de rg*er aussi paisiblement aprs une prise de possession de *or, poovoir aussi orageuse : u ce moyen est bien simple : je me suis fait des principes, c urr plan de gouvernement et de conduite, dont, je ne m'carte o jamais; ma volont, une fois mise, ne varie pas. Ici, tout r sst constant; chaque jour ressemble ceux qui I'ont prr cd- comme on sait sur quoi compter, personne ne s'in* quite. Ds que j'ai donn une place querqu'un, il est sr, o moins de commettre un crime, de la conseryer. q

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L'IMPnltR IcE.

I\[ais, demandait encore le comte de Sgurr ![ue feriez' vous tes vous si vous veniez vous aPerceToir que vous trompe dans le choix d'un ministre? le garderais... seulernent, je travaillerais a'ec urr de -'5* tui, il garderait son titre et ses agents secondaires; mais Pour

sa place.

i-rt**ros, elle racontait comment, aya't reu Ia nouvelle que le minisde la victoire de Tchesm, elle jugea convenable temps quelque tre de la guerre, qui elle ne laissait depuis tout emploi' que les * bagatelles de bureau u expdier' pour le grand et apprt autrement que par la runreur publique joy*"* vnement. A cet effet, elle le fit mander quatre lui de recevoir heures du matin. croyant qu'il s'agissait Pour s'tait produit une ssmonce raison cl'un dsordre rcent qui plus tt introdans sorr administration, le ministre ne fut pas duit qu'il se mit balbutier des excuses : dans Je vous jure, rnadamer ![rr je ne suis pour rien cette affaire-.'.. Parbleu' monsieur, je le sais trs bien ! qui se Yers la mme poc1ue, commentant les vnements une occasion de prcipitaient en n.u,,"*, Catherine y trouvait mettreenvaleursespr0presmaximesdeconduiteetses collier, elle disait : moyens d'action. e p"opo* de I'affaire du n Dieu merci q"u j; n'ai jarnais t dans le cas d'avoir Ma (r*), s'il est dupe seuler, affaire un "u*diruimystifr... Pardorra ment? Est-ce chez vous un Crime que d'tle dupe? con' a nez-l-moi si je souponne le baron de Breteuil d'avoir potnt ce sur u seill cet arrt; je connais mon homme; mais hter : a orr fait bien de lo"'eiller aux rois de ne jamais se

nelunen o Das hontntt immerfrh genug und. manrt' hijnnte die Zeit und $ wenn aIIe Leute g"schr-teen-hiitten dass es so seyn m4ssle je n'y comr< sollte.J'ai souvent fait en pareil cas lenigaudi r prends rien, et alors, le meilleur avis des autres et qui met' me dtern rait le plus la justice et Ia raison de mon ct je marchais s minait, et, portant cette dgide devant moi' r travers les ronces et les pines du rntier' u

ART DS GOUVERNER.

srI

Bn aorlt I 789, elle dclarait Chrapowiki gu'elle voyait depuis son avuement au trne qi:'il v aurait une fermentation en France. EIle ne la croyait cependant pas aussi dangereuse. (( l\f ais fl orl n'a pas su se servir de la disposition des esprits. J'aurais r. attir La t-ayette moi, comme un ambitieux, et j'en aurais u fait mon dfenseur. Qu'ai-je fait en arrivant cru trne? , IJn des triomphes obtenus pr son savoir-faire, et u' de ceux clont elle aimait le plus se vanter', fut la conqute Ia conqtrte rnorale qu'elle arriva faire de la ville de l\{oscou. Ce f'ut une besogne longue et ardue. La vieille cit mos-

covite se nrontrait rcalcitlante I'esprit du nouveau rgne . Les peines que se donnait catheri'e pour lui faire perdle sa ressenrblance avec la capitale de Ia Ferse irritaient la population. Pourtant, en 1785, I'impratrice put cicrire : u cette bgueuleJ (hfcscou) a tant beugl qu' la fin elle a n t r'duite rne recevoir en dernier lieu comme elle ne a rut jamais personne, au clire mme de ses plus anciennes
.$ commres mles et fernelles.
o

v
Cet

art souverain de Catheline n'tait pas sans dfaillances.

on en dcouvre qui ont tenu son sexe mme, dont elle fut
n tlonnd une bonne culotte de peu,... ie me fer.ais l.'ol,t cle u rpondre de tout. c'est avec les yeux, c'est vec Ie bras r1u'oil a foulrerne, et une femrne n' que des or.eilles. ,, Les jttyes ne lui causaient pas ce seul eml:anas. Nous ayons fait allusion
dj un dfaut qui pesa lourdement sur la conduite des affaircs pendant son rgne : cette grande concluctrice d'hommes ne se

inipuissante rpudier Ies servitucles et les faiJrlesses. r, h ! se '. prenait-elle dire un jour, si le ciel, au lieu de jupes, m'avail

connaissait pas en honrmes. Elle savait s'en seryir. admirablentent, elle ne savait pas les choisir. Son jugement, si juste habituellement et si pntrant, sa lucidi[ si grancle I'aban-

sr2 autres ni les qualits

L'I MPERATRIC

E.

donnaient sur ce point. Blle n'arrivait pas discerner chez les ni les travers qu'elle dcouvrait et analysait chez elle-mme ayec une nettet de vue extraordinaire. Il y avait, cet gard, une lacune dans son intelligence, et celle-ci

tait due, probablement, en partie au moins, I'influence de son temprament. II semble que la vision de I'homme, r gdnral, ait t trouble dans son regard si clair par ce courant rle passion qui I'emporta toute sa vie. Le gndral, I'homme d'tat, dont elle avait besoin, elle ne les voyait qu' travers le mle, {ui lui plaisait ou lui dplaisait. Ce qu'elle cherchait tout d'abord, dans Ia figure d'un chef d'emploi quelconqrre, tait le ct romanesque, I'apparence extrieure plus ou moins sdduisante. Qu'elle ait pris Patiomkine pour un homme habile, I'erreur est excusable : ce n'tait peut-tre qu'un fou, mais il avait la folie gniale. Il appartenait cette catgorie d'hommes dont on a dit qu'ils sont des forces de la nature. Bt cette force, lche travers I'espace imrnense dans ce n pays en friche u, pour lequel Crthenine elle-mme se sentait ne, avait sa valeur. Iais aprs_Patiomkine vint, Zoubof. Celui-l n'tait qu'un fantoche : Catherine Ie prit pour un homme de gnie. Le contraire lui arriva aussi. Roumiantsof lui ayant prsent un de ses lieutenants, Ie gnral Weissmann, qu'il jugeait digne de Ie remplacer en cas de besoin, Catherine s'entretint trois reprises ayec cet officier, et I'ayant tourn et retourn, ., elle finit par conclure que c'tait un pur imbcile ". Le malheureux se fit tuer peu aprs la bataille de KoutchoukKajnardji. C'tait, au jugement de tous les hommes comptents, un soldat hors ligne et hrave entre les plus braves. Un historien I'a appeld I'u {shille de I'arme russe " . Ces mprises furent frquentes. Mais Catherine fit plus et pis. Avec Ie caractre volontaire qui Iui tait propre et I'infatuation que ses succs lui donnrent, elle en vint peu peu traduire ce dfaut capital en parti pris, l'ri6er en systme : un homme en valut un autre ses yeuli, pour peu qu'il flt docile et prompt obir. Blle eut cet gard des neaximes propres dconcerter ses admirateurs :

RT DE GOUVERNER.

3{&

* Dites-moi, crivait-elle Grimrn, si jarrrars souverain a x plus choisi ses ministres et autres emplol's d'aprs la voir o publique que Louis XVI? Et nous avorrs vu ce qui est arriv. n Selon moi, aucun pays n'a disette d'hommes. Ne s'agit pas n de chercher, s'agit d'employer ce qu'on a dans sa patte. u On a dit continuellernent de nous que nous avons diselte u d'hommes; malgr cela, toute chose s'est faite. Fierre Iu' en s avait, qui ne savaient ni lire ni crire; eh bien, les choses u n'allaient-elles pas? Ergo r'y u pas disette d'hommes; y a '. multitude, mais faut faire aller : tout ira s'il y aura cet autre a {isant aller. Comment fait ton cocher, souf'fre-douleur, n quand tu es embot dans ton carrosse? IJn bon cur passe ,. partout; parce que celui-ci ou celui-l est born, le maitre

rt I'est pas rrcofe.

Et ailleurs

r. Assurment les hommes de mrite ne manquent dans a ucurr temps, car ce sont les hommes qui font les affaires et

u les aflaires qui font les hommes; je n'ai jamais cherch et j'ai toujouls trouv sous Ia main les hommes qui m'ont sert vie, et j'ai t bien servie la plupart du temps. o cela ne I'empche pas d'tre amene un jour faire cette rflexionr ![u'elle met dans une lettre adresse au prince de Ligne : n Ah ! mon prince, qui Ie sait mieur que moi qu'il y a des r commis qui ignorent qu'une ville maritime a unport! u Et cette autre : n Ce n'est pas les principes qui noris manquent I c'est dans u I'excution, c'est dans I'application gu'il y * souvent du .* Sauclle et du louche. , Cela n'empche pas non plus qu'en 177 4 elle est sur lepoint d'aller elle-mme Moscou pour essayer de tenir tte Fougatchef, auquel, aprs,la mort de Bibikof, elle ne sait qui opposer. Blle tient conseil : Grgoire Orlof dclare qu'il a mal dormi et qu'il manque d'ides I Razoumofski et Galitzine se taisent; Patiomkine est pour ce que dcidera I'impratrice; Panine seul a le courage d'mettre un avis, et cet avis est que
n

8U*

L'IIIPERATNICE.

I'impratrice cloit faire appel son frre, le gnral Panine, des services duquel elle s'est prive depuis longtemps, pensant qu'un autre ferait aussi bien sa place. Le pril dtant urgent, elle se soumet, sacrifie $on amour-propre, et Panine sauve sa couronne et I'ernpire. En 1788, apr.s unepremire rencontre avec les Sudois, elle fait traduire devant un conseil de Suerre quatre commandants de frgate; Ie lendemain, elie crit Patiomliine : u Ils mritent la potence, mais il n'y pasfaire a un autre choix, r moins qu'il n'en tom]re du ciel. u C'est qu'avec la multiplicit de ses entreprises et aussi vec ses ides sur ce point, qui ne sont que I'explession de ses caprices, elle fait une consonrmation d'horumes telrible. Sa maxime que u les af"faires I'bnt les hornmes u Ia porte rnultiplier l'excs le nombre des fonc[ionnaires. Au dire d'un t^rioin, abstraction faite des deux capitales et tle quelques autres lilles plus peuples, il y a en proyince un fonctionnaile sur dr.r habitants. Bt son ide qu'un homme en vaut un autre fait qu' tout momentpour un rien, pour un mot qui lablesse, pour un air de visage qu'elle tlouve dplaisant, ou mrne sans motif, pour le plaisir du changement et I'agrment d'avoir affaile une figure nouvelle, ainsi qu'elle I'avoue ingnument dans une lettre Grirlrn, elle met, l'cart, en disgrce, ou simplernent nu rebut, tel ou tel autre de ses meilleurs serviteurs. Iln 1788, Roumiantsof, le plus grand hornme de guerre que la Russie ait produit avant Sor-rvorof, est encore etr vie et en dtat de prendre un colnmandetnetrt, et lexis Orlof, le hros de Tchesm, brle du dsir de renouveler ses auciens exploits. Il a pour lui maintenant un certain aPprentissage du rntier, dans lequel il dbutait en 1770, et un nonl que I'enthousiasme rnme cle Catherine a entour d'une telle aurole, que sa rputation vaut elle seule une flotte et une artne. [[ais I'un et I'autre, Roumiantsof et Orlo[, ont t depuis longternps sacrifis r Patiomkine, et Catherine en est rduite chercher des gnraux et des chefs d'escadre en Angleterre, en Hollande, en llemagne. Elle finit par trouver Nassau-Siegen, ![ui, aprs I'ayoir enchante par ses airs de matamore et ses costumes de

RT DE GOIIVERNER.

3r.5

thtre, Iui cote bientt aprs une flotte et la honte d'un dsastre sans prcdent dans I'histoire de la jeune marine
russe.

L'optimisme extravagant, qui fait partie du caractre de Catherine, et que des collaborateurs tels que Nassau et patiornkine entretiennent soigneusement, est encore porter son passif dans le chapitre prsent. L'histoire des dcors peints sur toile, qui, pendant le voyege de Crimde, auraient t chargs, sur le Fassafle de I'impratrice, de reprsenter les villages absents, a t dmentie. Il s'en faut de bien peu qu'elle ne soit vraie, d'aprs le tmoignse de ceux-l mmes qui en ont contest la ralit. Le prince de Ligne est du nombre de ces derniers; il observe pourtant que, n'allant jamais pied, Catherine ne pouvait voir que ce qu'on voulait lui montrer et s'ima. ginait frdquemment qu'une ville tait btie et habite, a alors (( que cette ville n'avait pas de rues, les rues pas de maisons r et les maisons pas de toits, portes ou fentres u . Le comte de Langeron, q*i fut plus tard gouverneur de ces mmes provinces, et dont bs Mmorres ne dclent aucun parti pris d;hostilit rtrospective, renchrit encore sur cette apprciation. {Jne proclamation du souverneur de Harkof, vassili Tchertkof, publie la mme poque pour annoncer aux habitants lir venue de la souveraine et leur indiquer leurs devoirs en cette circonstance solennelle, est galernent caractristique dans Ie mrne sens. Il est recommancl svrement aux aclministrs de Tchertkof de revLir leurs meilleurs habits en se portant sur Ie pssage de Sa tlajest. Les filles devront tre peigncs a\rec soiu et avoir des fleurs clans leurs cheveux. Des fleurs seront aussi rpandues par leurs mains sur la route que sui.r,ra l'impratrice, et toute la popula{.ion u exprimera son ravisse* ment pardes gestes et des attitudes appropries u . Les maisons bordant la route auront tre repeintes, les toits en seront rpara, ies portes et les fentres ornes de f'estons et autant que possible de tapis agrables l'il. Il est dfendu de s'enivrer et de prsenter Sa hlajest la moindre requtc, ceci sous peine du knout et des travaux forcs. Les magistrats locaux

316

L'IMPRATNICE,

veilleront en outre ce que le passage de Ia souveraine ne donne lieu aucune augrnentation du prix des subsistances. Le prince Chtcherbatof raconte, de son ct, qu' Moscou on avait mis dehors tous les rnendiants, afin que Ia souveraine ue les vt pas. n L'impratrice a regard, mais elle n'a pas YU I (tidtela ine a{dala), ajoute-t-il en se servant d'un jeu de mot iutraduisihle. Elle a vu salls se rendre compte. t'estcomme cela qu'elle est arrive se convainct'e a qu'il n'v avait pas de tens maigres en Rrrssie u . Elle en donne un jour I'assurance
Glimm
!

ltais toute la conqute et tout I'amnagement de Ia presqu'le Taurique ne furent, dans les mains de Patiomliine, qu'une ferie colossale mise en scne par cet improvisateur plodi6ieux et disparaissant avec lui. On ne sait, en Ie vo1'ant l'nvre, ce qu'il faut admirer le plus : de son activit extraordinaire et de la fertilit de son imagination, ou de I'invraiseml:lable naTvet avec laquelle et Catherine et lui-mme prennent au srieux cette cration, qui tient de la folie, du rve et de Ia mystification enfantine. Il s'agit de transformer un dsert err pays cultiv, polic, pcupl, habit par I'industrie et par les arts, et il s'agit de faire cela, en quelques annes, corlme Par enchantement. Patiomhine se met l'uvre. II fait pousser des forts dans les steppes, fait venir les semences de tous les ldgumes connus, plante des vignes, cultive des mriers Pour l'levage des vers soie, btit des usines, des thtres, des palais, des casernes et des cathddrales. Il couvre la presqu'ile de villes magnifiques. L'hrstoire de ces villes est stupfiante. Les exemples que I'Amrique offre aujourd'hui notre tonn ement, dans Ie mme genre d'improvisations instantanes, sont dpasss. En 1784, on cherche un emplacement pour la capital,e de la province, qui doit recevoir le nom de n lekatierinoslaf o gloire de Catherine. Deux mois aprs que I'emplacement est dsign, on s'occupe dj d'y tablir une universit, ouvefte non seulement aux indignes, mais encore aux trangers qu'on compte attirer de tous les coins de I'Burope. Bientt une arme d'ouvriers apparat sur la rive droite du Dniperr

RT DE GOTIVERNER-

317

I'endroit choisi, non loin d'un humble village tartare qui s'appelle Kaidak; le lieutenant Sinielnilcof, qui les commande, recoit deux cent mille roubles pour les premiers frais, et I'ouvrage commence. La ville doit border le Ileuve sur une tendue de vingt-cinq verstes (enyiron trente kilorntres), et couvrir trois cents verstes carres de terrain avec des rues larges de deux cents pieds. Blle doit tre pourvue d'un parc, avecjardin botanique, bassin d'eau affect la pisciculture et divers autres agrments. Au centre s'lr'era Ie palais du prince de la Tauride, Patiomliine Ie lfagnifique . utour se grouperont Ies btiments affects aux divers services de l'administration; puis vienclront les habitations des ouvriers employds la construction de Ia ville, les ateliers, les usines crer, enfin les maisons de la population venir. Douze grandes fabriques, dont une de tissus de soie, sont projetes, et les fonds pour les tablir runis en partie. {Jn palais de justice dans le style des vieilles basiliques, un grand bazar clans le style des Propyles, une Bourse, un thtre, un Conservatoire de musique, enfin une cathddrale sur le modle de l'glise de Saint-Pierre, mais plus granr{e, s'lveront ensemble sur divers points de la cit, convenablement choisis. Les matdriaux sont prts, au dire de Patiomliine. D'ailleurs, on fait venir dj des professeurs pour I'universit et pour le tonservatoire. Le clbre Sarti doit diriger ce dernier tablissement. Pour la chaire d'histoire, h l'{Jniversit, on appelle un Francais du nom de Gu1'enne, qui est militaire de profession. Mais on n'y regarde pas de si prs. On songe aussi un observatoire. On imngine une espce de quartier latin pour les savants et les tudiants. Tels sont les projets, voyons les rsultats. Le palais de Patiomkine est bti, en effet, avcc tles scr.res, dont une pour les ananas, I'autre pour les lauriers et les oranflers, d'autres encore pour les grenarliels, dattiers, etc. La fabrique de tissus de soie est btie galement. Elle cote deux cent quarante mille roubles et fonctionne deux ns, aprs quoi diverses raisons' dont Ia principale est Ie dfaut de rnatire premire, font renoncer poursuivre son exploitation. Bn effet, l'levage des

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L'I}TPERATRTCE.

vers soie, pour lequel un directeur a t engag l'transer avec une dotation considrable, produit un maximum de uingt liures de soie par an ! Le restant de Ia grande ville demeure l'tat de conception chimr-que. Ieliatierinoslaf doit se contenter de devenir avec le temps une petite ville de province,

I(herson, dont Joseph II posa la premire pierre en l?87, disant qu'aprs lui tatherine avait pos la demire, estdestin une l:ortune relativement plus brillante. Sur d'autres points de I'Ernpire, du reste, Ia cration rapide de centres aclministratil:s ou industriels courait cle sernblables risques. En I787, le pote Dierjavine, accompagnant le Souverneur de Petrosavodsk dans un voyaffe entrepris pour I'inauguration d'une ville rige en chef-lieu de district, ne put jamais parvenir, raconte-t-il, au but de sa course : la ville introuvable n'existait que sur le papier ! Cependant la Crime fut conquise et amiva tre peuple. n Telle est en Russie u , disait le comte de Sgurr * la douhle n magie du pouvoir absolu et de I'obissancepassive, queperl. sonne ne rnurmure quoiqu'on manque de tout et que tout c ira, quoique rien n'ait td prvu ni prdpar temps. o Tout est all, en effet, d'un borrt I'atrtredu rgne deCatherine, et I'oDee'.Tsance passiue y a sens doute eu une grande part. On connat I'aventure du bnnquier anglais de Saint-Ptersbourgr Sutherland. {Jn jour, le matre de police de Catherine, RyleTef, se prsente chez lui et, vec toutes sortes de mnagenrents, lui fait part d'un ordre de la souveraine concernant sa personne, ordre qu'il ne peut s'empcher de dplorer, malgr tout son respect pour les volonts cle Sa Majest, mais qu'il n'est pas en son pouyoir de ne pas extjcuter. Pour tout dire, il a recu mission de fafre emTtailler le malheureux financier. On juge de I'effarenrent de ce dernier. Heureusement, la rnprise est dcouverte temps. L'impratrice avait parl de faire empailler un chien favori qu'elle venait de perdre et dout le nom anglais avait induit Ryleef en erreur. Le mdecin anglais Dimsdale raconte cle son ct, dans les notes qu'il a
laisses sur son sjour en Russier flu'ayant voulu prendre Pour

AITT DE GOUVBRIIER,

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inoculer I'impratrice la l1'mphe d'un enfant appartenant de pauvres rnowjis, Ia mre s';' opposa : d'apr's une crol/an.le alors rpandue, c'tait la mort du petit tre. Mais le pre intervint : n Si I'impratrice nous orclonnail. de couper les deux n jambes de I'enfant, ne ie f'erions-nous pas? u Dimsclale ajoute cependant un autre trait : I'enfant malade tait tenu dans une pice surchauffe, au milieu d'un air empest, le fait d'ouvrir une {ntre devant encore, u dire rles parents, entraner sa mort. h'Iais Dimsdale montra un rouble : on ouvrit tout ce qu'il voulut. I-.,'irnecclote rvle un agent de plus, universel et tout-puissant, mis par les rnurs du pays la disposition de Catherine. Elle n'en ngligea pas I'emploi. Elle s'en servit rsolurnent et outrance, selon sa mthode lrallituelle. EIle donrra beaucoup ef laissa plendre encore plus, Le gaspillage d'argent fut norme dans toutes les branches de I'administration. {Jn jour, Catherine, en proie un mal cle tte violent. eut uu sourire : u BII+ r( n'tait pas tonneje de souffrir ainsi, ayant vu dans ses ., comptes qu'elle employait un poud (seize kilogrammes) de .. poudre par jour pout ses cheveux ! , On peut juger du reste par ce dtail. N{ais les comptes que I'Anglais Harris envovait sa cour avec Ie dtail des dizaines de rnille liures sterling etnployes par son collgue francais pour corrompre les fonctionnaires de I'impratrice n'taient pas moins fantaisistes. Le baron de Breteuil f'ut le seul ministre franais cette poque qui ait reu pouvoir d'employer cle cette faon une jusqu' un million de francs. somme considrable, - successeurs eurent fort faire pour Et il n'en us pas. Ses obtenir quelques dizaines de mille livres clestines I'achat de certaines influences ou de quelques documents secrets. Et ces tentatives,, consicires Versailles mme comme inutiles ou clarrgereuses, n'eurent en gndral sous le rgne de Catherine flucun succs. Iln fonctionnaire de I'impratrice, qui eut on parut avoir envie d'un beau carrosse fabriqud Paris, se ravisa avant d'avoir recu le cadeau et en fit part Ia souverainer {ui Iui dicta elle-mme une lettre de lefus ironiquement polie.

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L'I

}TP N TR I

E.

Aprs le baron de Breteurl, dans la longue srie d'agents reprsenhntla politique franaise qui lui succdrent Ftersbourg, le comte de Sgur arriva, seul, exercer une relle influence, et I'argent, dont il aurait t, d'ailleurs, fort en peine de se servir, n'y fut pour rien. Depuis lljusqu' la mort de tatherine, il n'y ettt t1u'un et c'est elle-mlne seul grand corrupteur dan$ son empire, a us principalenrent qui tint le rle. Il est certain qu'elle en pour le bien de son empire, concu sa faon, et qu'elle y trouva des ressources pour I'accomplissement de grandes choses. Il est non moins certain que Ia morale a eu en -souf' frir, et que I'influence des ides et de s habitudes ainsi implan' tes dans le gnie national dtait destine exercer sur son dveloppement ultrieur une longue et funeste action. Nous essayerons maintenarrt de passer rapidement en revue
les rsultats ohtenus au moyen ce toutes ces ressources runies

dans la main de la prestigieuse souyerarn.

CHAPITRE II
potlTr0TrE rNTnIEUnE"
FOLICE POLITIOUE. r.C"rSL'TIOr. _ DMIT{ISlNrlIOr.

I.

des pnarirr. - dans le iale Catherine de justicier - Le knout. suprme. _ Iv.^Adminietration - Activit. civile Dfaut d'esprit de suire . ofrstacres que rencontre |initiative - Ia tsarin dc tommenr on fait des pesrifr" M;;;; _ Le rapport tle I'inspecreur de police Longpr. _ e"opfr;ri" d" Di;;;;;, : V. La politique financire de caiherine. *"n'o ui"ot tr""g*"tir,*-"rrri"o et ler emprunrs. Ni banqucroure ni rvorudon. L" dililil".r,u - Une 0", de fimites. ".rlit t'orie conor'igue part.- _ Sa justificatio'._hArrrttats acquis. _ possocJrt{of. Bncore vt. Lr-e. L;"rp.it ,"il;,"i"" *^t Iu fuuoririsme. .* I)sorganisalisn. arrandon de r'uvre rgue p-; pi;;; _Les . rgir'e'rs par lea colonels. - Le sotdar "o*ru. - La vicroire bon ,.,u."L. _ i:TLi:

ceu're faisanrpoq III. aJ;l;i'r*ri"Ii"ilj"-rt"-.- Rsurtars quand mme orrtenue. -une Rrormer hardiee' Le principe iecrif' g'oo.r*sement

crir'inel du comte Roumiantsof'-hro--.

trne.- Conspirateurs et prtendantsr _ La mort du tsar fvan. j Lu censure-politique. _ Un vque en rvolte. Les uyreg de Jean_ Jacgues Rousseau' :* L" grande crise potitique et sociare de rzzr.- LT76. Emelian Pougatchef. agi"r* r"ctionnaire. _ L; haure ;Carherine. Iv"rroJit"h thechkofeki. _ Il.arherine police so.ur --tienne Igialatrice. paur ra commiseion rgisratiou. _iori,'esquieu - L'Instructiort et Beccaria. Iuf:luence des conservateurs russes Jt de volt*i"*. I un Montesquieu russe ! Ivan possochkof' La runion de l'asrembre. Les cahiers. I-es premires eances. - * L'ssembre - au fait de i;-"-r"^ilieu de rsifrer' u un n cnrri'et de Iecture Rsultats ngatifs, '. clture tr-es srnces. de I'opinion. _.L" - er l,impraparis - Jugemenr i;I";;;'td; trice de Russie. Nouvet.r!"o""opations " c"th*"io*. _ r,_ [gislomanie reprend. Rformes partiell'er. befuot d'*.rr",rrlr.- II faudrait - le commenccrnent. c'r-_ mencer par _ La_ gueetion du serlag. _ Le sort des paJ'sans en Rusrie. __L'opinion de Dideror. _ C"il" l;'S 1-na.i1 sarryrrof- oe'femme q"ft"i, cenr rrente-r.,,
La dfense du

",itTl"-n'""tr

I
Les peuples heureux n'ont pas d,histoire le peuple
:

russe compta, au pornt de vue de

partir de I T?8, la politigue intd 2t

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L'I

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BTRICE.

rieur.e, parrni les peuples heureux. prs le 6rand effort qu'elle eut h faire pour rprimer la rvolte de Pougatchef , Catherine

se trouva lasse d'ahord, ensuite dsenchante, et enfin absorbe Par ses entreprises ex.tdrieures' par la conqute de la Crimde, Ia seconde Suerre {.urque, le second et troisirne partage de la Pologne et Ia carnpagne antirdvalutionnaire' JusqJ*r, 1715, elle affirma et eut besoin d'affirrner son activitd exubrante dans tottes les dlrections. Elle eut d'abord tlfenclre son trne contre une srie d'entreprises plus ou rnoins menantes. IJne srre de mesures de haute police, plus ou moins faites pour augmenter s gloire, y correspondirent. Ds le mois d'octobre 1762, un certain Pierre Ilrouchtchof fut accusr, avec les frres Simon, h'8n et Pierre Gourief, d'avoir complot Ie rtablissement sur le trne d'Ivan de Brunswick, enferm, comme I'on snit, depuis 1?41 dans une prison. ton' damn avec ses cmplices la dportation dans le gouvernement d'Orembourg, Hrouchtchof prit part en I77?' au soulvernent des exils de sihrie, que dirigea le farneux Beniorvski. Il parvint s'chapper, rnprs une srie d'aventures romallesq*rr gagna I'occierrt tle I'Europe par I'Amrique et servit iorr* I'arme franaise a'ec [e grade de capitaine' Cette conjuration, vraie ou fausse, car la ralit des intentions criminelles prtes aux accusds ne Parit pas ayoir t clairement tablie, a t souvent confondue avec une autre Dachaventure postrieure en date, dans laquelle Ia princesse le sjour que kof se trouva compromise. Bn mai 1T63, pendant Catherine fit llloscou pour son couronnement, de nouvelles arrestations pour crirne de haute trahison furent, ordon'es vgtant par I'imprat*ice. I\fais le malheureux lvan, toujours Il s'agissait de durru *u prisorr, n'tait pas en cuse cette fois. tout autre chose. Le bruit s'tait rpandu que Catherine songeait pouser Grgoire orlof. Quelques-uns de ceux qui ivaient pri* to part la plus active I'lvation de Ia nouvelle tsarine, Fddor Hitrovo en tte, iugrent les intrts de I'emI'imppire offenss par ce projet vrai ou suppos. Bmpcher sa Partt ratrice d'v donner suite our en cas de persistance de

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Ir.qtnrEURE.

s23

tuer Ie favori, tel aurait t le but du complot forrn par eux, Hitrovo fut trahi par un de ses amis, qrri derror*, *o mme tempsr comme ses comprices : panine, Tieprof, passek, ra plupart des hros de Ia journe du I2 juilet, et Ia princesse Dachlrof. arrt, Hitrovo assuma toute ra responsabilit des faits incrimins. Il croyait bien servirl'empire ett'imp.utri*u]' La princesse Dachkof, interroge, rdpo'it q,r'eile ne savait rien, mais que, slurait-elle quelgue elte se tairait dgale"htr*, ment. au surplus, si I'impratrice vourait qu'eile portt ,Jtetu' sur l'chafaud, aprs I'avoir aide mettre une couronne sur la sienne, elle tait prte I L'affaire n'eut pas des suites trs sraves. Hitrovo seul fut exil dans sa terre du gouvernement d'rel. on publia aussi au son du tanrbour, dans les rues der llfoscou, un ukase, {[ui n'dtait que Ie renouvellement d,un acte antrieur du gou'ernement d'lisab*t (F juin l?bT), etpar lequel il tait interdit aux habitants d* ,'or*oper cles clroses qui ne les regardaient pas. Les affaires .I,tut, _" fld;;;;;, to-ient comprises da's I'numration des objets ainsi qualifis. L'interdiction fut renouvele en l?Tp. Presque en mme temps, un prtre, I'archevque de Rostof, arsne Matsieievitch, soulevait l'tenrlard de la rvolte d.,une main beaucoup prus audacieuse. La politique de catherine vis--vis du clerg orthodoxe ne laissalt pur'du prter des critiques assez fondes. En montant sur Ie trne, elre s,tait prononce avec vigueur contre les mesures par lesquelles Pierre III s'tait attir Ia dsaffection, sinon |opposition effec_ tive de I'glise. Eile avait fait ouvrir les chapelles prives, ferrnes par ordre du tsar, interdire ra reprsntati du piaru* paTennes au thdtre, renforcer Ia **rr*r"u des livres; enfii, elle avait arrt Ia sculari-qation des biens ecclsiastiquur. nr..*q,r._ ment, elle se ravisa et rappera toutes ces mesures, protectrices l d'intrts qu'elle *e jugea plus utire de mnager. une partie des biens rendus reurs urrri*r* dtenteurs fut l,objet de nou. velles reprises. Le crerg en masse courba Ia tte, comme ir avait fait prdcdemrnent. arsne seul se dressa en dfenseur des droits communs mconnus ou outrags. _II ata jusqu a

32tr

L'I}IPERATNICE.

introduire dans le rituel des formules nouvelles qui, sous couleur d'anathmatiser les ennemis de l'glise, visaierrt directementl'impratrice. Arrt etmis en prsence de Ia souveraine, il s'emporta, parat-il, en discours d'une violence telle qu'il obligea Sa i\Iajest se boucher les oreilles. Il fut condamn la dgradation et I'internement dans un clotre, o il dut, par ordre exprs, remplir les plus humllles offices r porter de I'eau et couper du bois. Quatre anrres plus tard, aprs une nouvelle tentative de rvolte, il changea le clotre contre une prison mieux gardde. On choisit la forteresse de Revalr pour qu'il ne pt parler en russe aux gardiens du lieu, ceux-ci n'entendantque le letton. Il changea de nom et ne s'appela plus que le paysan Andr Vral, c'est--dire menteur, ou Brodiaguine, c'est--dire brigand. Il mourut en 1772. Une anne auparavant r r marchand du nCInr de Smoline avait renouvel la protestation du malheureux r'que contre les atteintes portes .Eux droits du clerg. Dans une lettre adresse I'irnpratrice et renrplie des plus virulentes invectives, il accusait ouverternent la souveraine de n'avoir mis la main sur les hiens ecclsiastiques que pour les distribuer Orlof et d'autres favoris. II terminait par cette apostrophe : n Tu as un cur de pierre (( comrne Pharaon... De quel chtiment n'es-tu Fs digne, u toi qui tous les jours fais chtier des voleuls et des brin gands ! u Catherine prouYa que l'nergurnne la cnlornniait, en se montrant clmente. Smoline n'eut que cinq annes de forteresse, aprs quoi, sur sa propre demande, parat-il, il devint moine, et ne fit plus parler de lui. Pourtant, en l?64 dj, la mort d'Ivan de Brunswich avart a3out une nouvelle tache de sang celle gue le drame de Ropcha laissait dans I'horizon blouissant du nouveau rgne' Ivan, on $'en souvient, tait ce petit empereur de deulK aIISr dtrn en fT4t pur liuobeth. Intern d'abord a\rec Ie reste de sa famille Holmogorlr sur la mer Blanche, puis, seul, dans Ia forteresse de Schltisselbourg, il avait grandi dans I'ombre de son cachot. On le disait malade d'esprit et bgue; mais il avait rgnd, un coup de main pareil celui qui I'avait fait descendre

POLITIQUE INTRIEURE.

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du trne pouvait I'y faire remonter : il restait une menace. Il donnait des inquitudes Yoltaire lui-mme, qui prvoyait que les philosophes ne trouyeraient pas en lui un ami. En septembre 17611, il disparut. L'dvnement a td I'objet de rdcits et de commentaires contradictorres, o l'histoire court grand risque de s'garer. Pour servir son impriale bienfaitrice, le patriarche de Ferney s'occupa d' n arrangel u l'vdnement. D'autres y travaillrent aussi, et Catherine Ia premire, Yoici Ies faits connus. Un officier du nom de Mirovitch, tant de garde la forteresse de Schltisselbourg, dcida une partie des hommes placs sous ses ordres lui prter main-forte pour dlivrer le n tsar,r . Mais Ivan avait auprs de lui deux surveillants, auxquels on venait prdcisdment de donner une consigne rigoureuse : ils devaient tuer Ie prisonnier plutt que de Ie laisser sortir. Ils le turent,. Catherine fut soupconne de complicitd dans ce meurtre : on crut un guet-apens cornbin par elle avec Mirovitch. Celui-ci, il est vrai, se laissa juger, condamner et excuter sans mot dire; mais ne lui avait-on pas fait accroire qu'il serait graci au dernier moment? Des prcdents existaient : sous lisabeth, plusieurs hauts dignitaires, osterman, entre autres, avaient ainsi bdnfici de la clmence imprirrle au moment o leur tte reposait dj sur le billot. Il y eut quelques dtails dtranges dans Ie pr.ocs : sur un ordte exprs de I'impratrice, on ne fit aucune recherche pour dcouvrir d'autres complices, probables cependant, du crime. on n'inquita pas les parents de l\'[irovitch. 11 serait malsant de vouloir tabhr une accusation sur d'aussi vagues indices. Catherine montra une fois de plus, dans cette cir.constance, la force cl'rne dont elle disposait. Elle faisait une tourne en Livonie quancl Ia nouvelle de l'vnement lui parvint. Elle ne pressa pas son retour et ne changea nen son itinraire. ivlais la grande crise politique I'intrieur de I'empire fut celle de l77l-1775. De tout tcmps, jusqu'au seuil du sicle prsent au moins, la Rus,*ie a t Ia terre classique des prtendants. Ds Ia premire moiti du dix-septirire sicle, aprs I'extinction de la dynastie de Rourih, ils se succdent de brefs

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L'rsrPnarEiICE.

rntervalles. Sous Catherine, c'est une srie presque sans interruptioh. En I765, deux soldats dserteurs, Gavrilo l(remnief et levdokimof, prennent successivement le nom de Pierre III. Bn 1769, nouvelle apparition de I'ornbre sanglante du tsar assassin, et c'est encore un dserteur, iltamykine, qui revt le masque ambitieux et tragique. Brnelian Pougatchef n'est ainsi qu'un continuateur. l\fais cette fois Catherine n'a plus affaire un obscur complot ou une tentative purile, dont quelques coups de knout ou de hache auront iflacilement raison. {Jne vritable tempte se dchane derrire le farouche samozuaniets, menaant d'branler le trne et les assises mme de I'empire, dans l'croulement gndral de I'or,ilre politique et social toul entier. ussi bien ne s'agit-il plus l d'un simple duel entre usurpateurs plus ou moins bien armds pour la dfense ou la conqute d'une couronner ![ui depuis Jlongtemps appartient qui sait la prendre. La lutte qui s'engafie a un autre nom et une autre porte, C'est un combat entre l'tat moderne, ![e tatherine cherche dgager de l'uvre inacheve lgue pr Pierre I"" ses hritiers, et l'tat prirnitif dans lequel la. masse du peuple s'obstine vivre encore, entre I'organisation et Ie dsordre inorganique, qui est le mcnde naturel d'existence des peuples sauyafles, entre Ia centralisation et la force centrifuge, qui est propre cet tat de nature. C'est encore le cri de la misre, dans laquelle demeurent plongs les bas-fond$ populaires, s'levant contre la splendeur improvise d'une classe, combien restreinte! de privilgis. C'est une protestation obscure de la conscience nationale contre les pangyriques des philosophes et des potes, des Yoltaire et des Dierjavineo clbrant I'envi Ia splendeur du nouveau r6ne. Car, si Catherine a beaucoup fait dj Four qlrl, sur les hauteurs o elle plane ayer son cortge de dignitaires et de favoris, avec toute la pompe et toute la majest de son rng souverain, son nom, son pouvoir, sa grandeur propre soient entours d'un clat incomparable, elle n'a rien ou pre$que rien fait encore pour ceux d'en bas, pour les humbles, p{}ur Ies petitsr {ui peinent, qui souffrent comme par le pass, qui ne prennent ancune

POLITIOUE INTERIEURE.

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part, n'y comprenant rien, ces triomphes et ces conqutes '*r, haut, et s'irritent seulement de cet blouissement qui y parat, et qui fait mieux ressoltir ir Ieurs yeu:( ia prol'ondeur de leor propre misre. Parmi ceur(-ci, le court rgue de Pierre III avait reill des esprnces et laissd des regrets. La scularisation des biens du clergd' commence par I'empereur' avait paru un acheminement I'affranchissement des serfs et y conduisait eff'ectivesrent. Les serfs attachs aux domaines iculoriss devenaient libres. Nous avons vu que tatherine interrompit cette oeuYre. Pierre avait inaugur aussi un r6ime de tolrance absolue I'dgard des dissidents. Il ne se souciait pas de faire le gendarme au hnfice de l'glise orthodoxe. La lgende, comrne d'habitude, flrossissait ses mrites. Les shoptsiou mutilateurs, en particulier, vnraient en lui un saint et un martyr de leur cause. Son affiliation la secte aurait dt la raison dterminante de sa mort. Les accidents de sa Yie conjugale prtaient une vraisemblance ces fables. tatherine, nous I'avons 1,u, ne suivit Pas non plus dans cette voie les errements cle son poux, et ce qui avait fait sa victoire se retoulnait maintenant contre elle. Le raslto/ joua un rle considdrable dans Ie mouvement insurrectionnel, et avec lui tous les lments de mdcontentement et de dsordre, jusqu' I'inquilude turbulente des races asiatiques' ux prises, tlans les environs cle Kasan et de i\Ioscou mme, aYec I'hgmonie russificatrice de l'tat : tout cela entra en lice contre l'tat et contre le rgime cr ou maintenu par lui. Emelian Pougatchef ne servit que d'instrument et de prte-nom cette leve en nrasse des rancunes et des apptits d'un immense proltariat. Avant son apparition, cles exemples isols de rvolte dans les rangs des serfs attachs la glbe s'tient produits frquemment' En 1768, il y eut, dans le gouvernement seul de iVloscou, neuf cas de propritaires tuds par leurs Faysns. L'anne suivante, il y en eut huit encore, et parmi les victimes se trouta un des hros de la Suerre de Sept ans, le gnral Leontief, fait prisonnier sur le champ de bataille de Zorndorf et mari une sceur du victorieux Roumiantsof.

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L'ITPRATRICE.

Emelian Pougatchef tait re fi,ts d'un cosaque du Don. II avait, lui aussi, pris part comme simple solclal Ia guerre de sept ans, s'y tait distingu, avait s,ervi encore contre les Turcs, puis avait dsert. Repris, il se saur.a et commenca une carrire d'outlaw et de brigand, qui devait aboutir Ia sanglante po. pe par laquelle se termina sa vie. Le fait d'une ressernblance accidentelle qu'il aurait eue avec rrierre III et qui I'aurart aid jouer son rle, a t ni et ne par'it reposer sur aucun tmoiSnase sdrieux. Les portraits du satnozuaniets qui nous ont t conservs n'en laissent voir aucune trace. pierre III avait un visage de singe grimacant; pougatclref montre le type commun du moujik russe. II prit Ie norn du dfunt empereur cornrle d'autres I'avaient pris avant lui. trflais ir eut la chance funeste de paratre I'heure mrqude pour Ia convulsion sociale, dont nou$ ayons indiqu les causes. Il ne provoqua pas Ie mouvement qui se prparait depuis longtemps; ce fut ce mouvement plutt qui s'empara de lui. Il n'essaya mme pas cle le diriger. Il se mit sa tte et se rua en avant tte baissee, pouss pu, l* flot tumultueux et grondant. te fut une course terrible, qui couvrit de ruines fumantes et sanglantes une moiti de I'immense enrpire. Au bout de quatre annes, la force disciplinie de l'ldment or6anis I'emporta surr I'lment sauvage. pougatchef, vaincu et fait prisonnier pa.r un des lieutenants de Panine, fut amen Moscou dans une cge de bois, eondarnn mort et excutd. Le bourreau luLi coupa Ia tte avant de l'carteler. catherine affi'na que ce fut par so* ordre : elle tenait paratre plus hurnaine que ne I'avait t Louis xv ayec Damiens. Elle avait pourtant venger d'autres injures et d'autres crimes. Les victimes faites par pougatchef Ia tte de ses bandes ne se laissent pas dnombrer, et catherine eut une forte peur. Elle avait beau envoyer Voltaire des saillies plus-ou moins spirituelles sur Ie compte du r mar{uis de pougatchef u ! [Jn traitbizarre de cette aventure, rmais d'une hizarrerie que I'on a vue se renouveler frquemme'f dans des circonstances anaiogues, fut {ue, tout en se soulevant contre I'tat, tel qu'ils

POLITIQUE INTRIEURE.

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le voyaient organis entre les mains de catherine, Pougatchef et ses compasnons n'eurent rien de plus press que de copier cette organisation, de Ia singer du moins, voulons-nous dire, jusque Jorr* les menus dtails de ses formes extrieures. Aprs Irolr pous une fille du peuple, le faux empereur eut soin de lui donner une sorte de courd'honneur Des jeunes paYsannest dresses h coups de bton, jourent les Jreilines avec un Srotesque norme, s'essayant aux rvrences crdmonieuses et aurbaisemarns respectueux. Pour aufimelrter I'illusion de sa souverainet suppose, Pougatchef imagina mme de donner ses principaux lieuteilants les noms des principaux person,."g*, de I'entourase de tatherine : le tosaque Tchika prit le nom de Tchernichof avec le titre de feld-marchal I d'au' tres s'appelrent : comte Yorontsof, comte Panine, comte

Orlof, etc. (l). tette comdie cota cher tout le monde. tatherine y perdit le restant de son enthousiasme d'autrefois pour la rdparation des iniquits sociales; la Russie, part d'immenses pertes matriellesr T fit probablement celle encore d'un rgne qur s'tait annonc Comlne fcond en grandes rformes humanitairee. La politique intrieure de Catherine porta jusqu' la fin, ainsi que nous I'avons indiqu diil' la trace de ces annes terribles, et comme la cicatrice san6lante des couPs reus etren* dus pendant une lutte qui fut un combat mort. Il y eut d'autres morts que ceux qui prirent par le fer ou Pat le feu. Quelques,rrru, 'J** ides que Catherine avait apportes avec elle au gouvernement de I'empire restr-ent sur le champ de bat'aille, I *t c'tait peut-tre ce qu'elle y avait apport de mieux. u point de vue des attributions de I'tat en matire de lraute police, le rgime qu'elle pratiqua, partir de 1775 sur(f") L'pisode tragique de certe rvolte, de la Pougatchefchtchina, comme _on dcs n Rossie,"a inspir des potes et des romanciere avant de sduire le pote Pourtant, scientifrquement. traiter uca5reux taif sujet Le hist.iene. Pouchkine, uo.1.r"l I'empeleur Nicolas youlut bien commuuiquer_en partie le dosrchives de I'empire, jete lea premires bases d'une sierde I'affaire des vnernents o'y rapportanr. Depuis, la cririgue historique a ei",f*-*."i*use "oor*.rrdu..,r largemerrt fait son uvre.

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L'IlIpn-LrRItE.

tout, fut, en un sens, un rdgime cle rdaction par rapport celui que Pierue III avait inaugurd. pirlrre avait supprim la sinistre chancelierie secrte, legs honteux d'un temps que Ia Russie pouvait espdrer ne plus revoir. Catherine ne voulut pas rtablir I'institution ayec ses formes ,odieusement surannes, mais peu peu, touten laissant le nom de ct, elle s'arrangea pour avoir la chose peu prs tout entire : elle eut tienne Ivanovitch Chechkofski. Une lgende s'est forme autour de la personne mystrieuse de ce lbnct,ionnaire, dont Catherine ne se spara jamais. La ralit, sans galer I'horreur des souvenirs laisss par les tortionnaires d'Ivan Vassilevitch, ne laissa pas probablement d'tre de nature jeter quelque ombre sur la rputation que I'amie des philosc,phes prtendait conserver en Europe. Ce fut entre ses mains une nnachine policire sournoise et hypocrite. Chechkofsli n'ava:it ni attributions officielles colrespondant sa fonction, ni org;anisation apparente de son travail inquisitorial. t\Iais il avait l'il et Ia main partout. Itr paraissait possder le don d'ubiquLit. il n'arrtait personne : il invitait diner, et on ne se hasardait pas refuser I'invitation. Aprs diner, on cau$ait, et les rnurs de Ia confortable et discrte demeure ne trahirent jarnais le secret de ces ronr,ersations. {Jn fauteuil particulier tait, parait-il, rservd au convive, qu'un mot, toujours aimable, mais significatif, avait engag flanchir Ie seuil redautd. Brusquement ce fauteuil ernprisonnait celui qui avait t engag poliment y prendre place, et descendaitavec lui dans un sous-sol, de fao*, cependant, clue la tte et les paules du rlersonnage demeurassent l'tage suprieur. La victime garda:it ainsi son incognito vis-vis des aides de thechkofski. Le bar; du corps seul tait soumis par eur un traitement plus ou moins rigoureux. thechkofski lui-mme se dtournait ce moment et se donnait I'air d'tre etranger ce qui se passart. L'exdcuLtion acheve et Ie fauteuil remis en place avec son hte, il faisait volte-face, et, le sourire sur les lvres, reprenait I'entletien I o cette petrte surprise I'avait interrompu. on a racont qu'un jeune homme, averti de ce gui I'attendait, plofita de sa prsence d'esprit et

POLITIQUE INTEIT IEURE.

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de sa grande force musculaire pour pousser Chechkofsli luimme la place qui lui tait destine sur le sige fatal. Aprs quoi il prit la porte. On devine le reste. thechkofski mourut en 1794, laissant une ffrosse fortune. Les Iois dont tatherine se proposait, en I76?, de doter Ia Russie, en copiant i\{ontesquieu et Beccaria, ne prvoyaient pas tout ceci. \tais voyons son uyre de lgislatrice.

II
Au cours cle I'anne 1765, Catherine, erivant d'Alembert, lui annonce en ces termes I'envoi prochain d'un crit de sa composition, qu'elle dsire soumettre son suffrage : u Yous y yerrez comme, pour I'utilitd de mon empire, j'ai " pill Ie prsident deMontesquieu, sansle nommer: j'espre a r{ue, si de I'autre monde il me voit travailler, il me pardon( nera ce plagiat,, pour le bien de vingt millions d'hommes a qui en doit rsulter. Il aimait trop I'humanit pour s'en fora maliser. Son livre est mon brviaire. u Deux annes aprs, I'ouvrage n'est Fas encore prt, et Catherine en donne ainsi Ia raison au grand philosophe qu'elle a choisi pour arbitre ; r, Ce dont je vous ai dit plusieurs fois que je m'occupe ne r rssrble plus ce que j'ai voulu enyoyer. J'ai effac, .( dchir et brl bien la moiti, et Dieu sait ce que devien. n dra Ie reste. rt Vers le milieu de I'annde l?6?r pourtant, les travaux de Catherine arrivent leur terme; le fruit de son long effort est publi : c'est la fameuse -Instr ction pour Ia Commission lgislative, qu'elle a rsolu en mme temps de runir. La dernire pase contient cette invocation : n Dieu ne plaise {ue, I'reuvre aborde par nous tant u conduite sa fin, il y ait une autre nation au monde o la

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L'IMPnilrtRIcE,

soit mieux traite et Ia prosprit gnrale plus n grande par consquent,. Le but que j'ai poursuivi ne serait n ps atteint alors. Je ne veux pas vivre pour voir ce malheur. u catherine, on Ie voit, se faisait une ffrande ide cle la porte rle son entreprise. Le prsident de Montesquieu aidant, c'est toute une rvolution qu'elle se pr()posait d'accomplir et une nouvelle poque qu'elle croyait ouvrir dans I'histoire non $eulement de Ia Russie, rnais de to'ters les nations europennes. Sounris aux nouvelles lois qu'on allait lui dicter, le peuple russe prendrait la tte du monde civilir;d. En dsignant ioutefois I'auteur de I'Esprit des lois comme son unique collaborateur dans la prparation du grand oeuvre, catherine ne rlonnait pas Ie secret entier de son travail. Elle {aisait tort une autre collaboration galement anonyme et fc,rcde. L'Instruction ftdige par elle n'est autre chose qu'un recueil de princip*r, formold* dans une srie de parag'aphes, une anthologie politique et philosophique, destine guicler les futurs ldgislnte.rr* dans Ia composition du nouveau code qu'il s'agit de donner Ia Russie. or, sur cinq cent vingt-six de ces paragraphes, un peu plus cle la moiti seulement constituent un emprunt faii Montesquieu; [e reste est pris, copi h peu prs textuellement, dans le Trait des dlits et des Tteines de Beccaria (l). Nous avons parl plus haut cle la valeur de cette ccmposition au point de vue de la forme. euant au forrd, les traits gnrarrx qui s'y laissent dcouvrir correspondent au caractre gnral des ides et des tendarrces de Catherine cette poque de sa vie. Libralisme, optimisme et sentimentalisme, telles sont les notes qui y dorninent. Les appels au sentiment, au patriotisme, I'humanit, I'arnour du prochain se rencontrent partout. u Les riches ne doivent pas opprimer les
i[) L'rrrsrrtu;ti17, crite par catherine en franqais, fut cl'abord pulllie en russer puis en allenrand. Une version franqaise, d,ont Balthazard entreprit la publication Lausanne, donna lieu la clcouvcrte des emprurrts faitr po" Cuthe"in"
s'_err tarrt aperu, jugea plus co,orno*le rle copier les pas:lg:^* "o.l:spontlauts drns Ia traducrion de I'aruvre du li:gisre iraiien, faite en {766 par I'abb }rorellet. Il en fit autant pour ilronte*quico. Le travail de plagiaireexcut par I'irnprarrice fut ainsi -i, uo jour. (voy. euRuno, La Ftinee littruirer II, 82.)

u justice

Beccaria. Balthazard,

POLITIQUE INTRIEURE.

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r piruvres ,' ($ 35). u L'amour de Ta patrie est un moyen de ( prvenir les crirnes " ($ B l). Il y a des PrasraPhes la douzaine dans ce got-l. lin paragraphe isol ($ 416) frise Ie
socialisme. Les inconvnients du contraste habituel de la richesse coudol'ant la pauvret y sont prsents de faon contenter les partisans les plus absolus de la doctrine galitaire. Il est d'ailleurs question, maintes reprises, d'galit et de libert ($S 14, L8,31r,36, 37, 3), et aussi du droit naturel et de ses conflits avec le droit positif ($$ 405 1 tt7, 410). Des antithses entre les ois et les murs? entre les fautes politiques et les fautes morales, entre la dtention et I'emprisonnement ($$ 56, 59, 60, I E7-174), sont prsentes aYec toute I'originalit de yues et tout I'espnt que lfontesquieu et Beccaria ont pu T faire briller. Les tortules et les supplices ralfins sont fltris comme ils mdritent de l'tre ($$ 79, lgtt, 906). Les $$ 209-210 renferment mme une arfrumentation contre la peine de mot't, avec une restriction, cependant, concernant les cas de ncessit politique. I[ ne firut pas que i\[ontesquieu et Beccaria empchent I'impratrice de Rnssie de dfendre sa couronne contre les Pierre III et les Ivan YI, vrais ou fagx. En revanche, l* $ 5l B contient cette noble dclaration , qui est tout un prosrarnme de politique libdrale : .. Les peuples n n'ont pas t crs Four nous; nous n'existons que Pour rt rlos peuples. u Est-ce la condarnnation cepent{ant de I'absoItrtisme? Point. Appelant encore l\fontesquieu I'aide, Catheque ne trouve-t-on pas dans un bon auteur? rine tr.ouve qu'il se prononce pour cette forme de gouvernement ($ 9) et aussi pour les privilges des classes, surtout pour ceux de la noblesse ($ 360). Que fait-elle du tiers tat? Elle en fait une dfinition assez obscure ($S 37?-378). Quant aux paysans, elle n'en fait peu prs rien. A-t-elle Feur de trop clire sur ce chapitre? C'est possible. Elle se tire d'aflhire en ntettant le chapitre de ct. A peine touche-t-elle la guestion, de loin, dans quelques phrases vasues, qui ne visent pas Poser des principes, encole moins prparer des articles de lor. Elle exprime, en passant, l'avis qu'il ne faut rduire les gens en escla\'fre

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L'IMPRATRICE.

\ragre, nous y lisons les maximes suivantes :

primitif. Ils font regretter ce qui en $ t ierdu pour toujours. En ce qui concerne notamment Ia question brlante du serd,un escla_ ( vage personnel et rdel... chaque hrrmrne doit avoir de quoi " se vtir et se nourrir eonformrnen.t son tat,, le tout fix
r<

auparavant. Nous possdons quelques fragments du manuscrit

qu' bon escient ($ gEB), et que l*s serfs mdritent d,tre dfen_ dus contre I'abus des rnauiais traitements ($ 916). t,est Ia doctrine de I'escJauage crait"e, fais;ant contre-partie celle du despotisme de mme quarit. De fait, r* g60, copi textuer$ Iement da's IEsprit des rois, se prononce contre l,abolition immddiate du servase. on voit {ue, mme en rT6?, le hbrarisme thor.icJue d,e catherine souffrait dj des accommoclernents avec ra pratique du milieu social et politiq.e dans Ire{uel eile se trouvaiI placde, [[ais aussi, le texte tout entier de ,on rnrrruction, tel qu,il a t publi en I767 eL tel gu'il nous est parvenu, n'est qu* Iu rsultat d'une transaction entre I'ir:,spiraiion orjgirrale de l,im_ pratrice et Ia pression des influences ambiantesr -_ celles_ci se rvlant dans ce travail de rdact;ion poursuivi penclant deux annes et dans les corrections continuelles qui e*ndcessitaient Ia prolongation. avant d'Alembert, d'autres juges, pris dans I'entourage de catherine, furent appels e upprer;er son uvre et faire entendre la de I'opinion locar* en rponse celle de la philosophie. 'oix Nous connaissons les observatins prsentes par deux d'entre eux : I'aut*ur Soumaroliof et te "nef cle bureau Baslakof. Eiles t*ent de nature arrter catherine sur Ie chemin o ses aruis de I'Clccident I'avarent engagde. ainsi que catherine Ie disait d'alernbert, son travail ne res_ sembla plus du tout, en r?67, ce qu'il avait t deux ans

o t'est un grand abus que I'existence simurtane

pflr la loi... Les lors doivent pourvoir ce gue les serfs ne soient pas abandonnds eux-mrnes dans la vieillesse et u dans la maladie... Les punitions inrliges aux serfs par leurs r, matres devraient I'tre en vertu d'on droit de jurijictionet .* non d'un droit de proprit... La, condition des paysilns

POLITIQUE II{TBIERE.

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pourrait tre rgle par des lois, qui leur donneraient les n rnoJns d'acqurir leur libertd" ' " J.rg, dangereux, ces passases ont disparu de la rdaction

dfrnitive. Observons encore qu'en puisant la source que nus avons ineliqtre les matriaux de son travail, tatherine y a inspi' cherch pltrlOt des ides et des principes isols qu'une lfontesqrrieu dmarqu a ration gnrale. On peut dire qu'elle et Beccaria avec I'esprit de llolt*ire, corrigd par celui des vieux conservateurs russes. c'est ainsi que s'explique I'aspect htroclite de I'ouvrage, dans lequel la pense de I'auteuf se reflte d'ailleurs assez exactement. sur certains points, I'influence voltairienne s'est afrme dans le sens d'un libralisme plus niche avanc. insi, Ies $$ 261 et 295 de I'fnsffuctron, faisant 260, citd plu's Ie dont $ la prudente rserve de Nfontesguieu, haut, s'est inspir, vont jusqu' Poser en principe la ncessit mmes de doter de la propridt des terres pr eux cultives, ces stlr ce serfs qu'on a dcid de ne pas affranchir. ll en rsulte' nous Slais flagrantes' Lt ,"" d'autres, des contradictions point -r"uor* cli ctrue catherine De retloutait pas celles-ci. En gnral, c'est la doctrine de I'absolutisme que I'esprit de voltaire a fait prvaloir dans Ia composition de l'rnsffuetion'C'est elle aussi qui a prsid la runion de I'assemblde lgisla' tive charge de mettre erl uIrre la pense de I'impratrice. L'icle elle-mme de cette Instruction, I'ide de tracer ainsi h dlahor cles lgislateurs le canevas obligatoire de Teurs tr.traux: dans le cerveau de quelques penseurs trangersr au lieu de les ensater consulter les murs) Ies coutumes' Ies traditions tot**, I'icle de substituer pa avance une initiative individuelle I'initiative collective des pouvoirs constitus Pout faire la loi, {u'on rduit ainsi au rle de simples prte-noms' cette icle est toute voltairienne. ussi bien le patriarche de Ferney n'attacha-t-il tout de suite aucune importance I'assernhle en question. Il y vit surtout une occasion de faire valoir ses principes de tolrance religieuse. Catherine lui ayant parl de diu*t*.t religions, Brecque ' musulmane ou rnme paienneo devant se coucloyer dans la prochaine lSislature, et son ima-

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L'I

pnerRI cE.

grnation ayant travaill l-dessus, cette perspective le srlursait. Il aurait voulu enyoyer ra sorbonne Moscou. pour ce gui est de lgifrer, il pensait que ctherine s'en tirerait mieux elle seule. catherine prit d'abord son assenrble trs au srieux. L'irle d'une convocation de ce ffenre n'tait ps neuve, mme en Russie. En l648 ddj, un code de lois, *o*por par ordre di.r tsar Alexis, avait t lu et discut dans une runion de notables. En I ?90, il y eut une commission de codification, laquelle Pierre Iu' convia mme cles tranters, mais dont les travaux n'aboutirent point. Dans leri dernires annes du rgne du grand tsar, un penseur trs original, gu'on pourrait uppulur, toutes proportions garddes, le Mo.tesquieu russe, un puto_ sophe doubl d'un paysn du Danube, Ivan possochkof, prcha la rdunion d'une_ assemble qui comprendrait des dputs pris dans toutes les classes de Ia socit. II en fut encore question sous tatherine I", sous prerre II et sous lisabeth. r,raii prr un renversement de I'ordre hrbituel der; choses r {ui est faii pour nous clairer sur Ia condition dans laquelle se t'ouvait. la Russie d'alors, la rsistance ces tent;atives d'appel au peuple venait surtout du peuple lui-mme. L'lment populair.e se reftrsait venir en aide I'tat pourr le suppl*"-dar* I'exercice des fonctions l8islatives exerces ju*q"' prsent sans partage. catherine II prit sur elle de vaincre cette rsistance. unmanifeste imprial, publid le l4 dcembre 1766, recut, cette fois, une prompte exc*tion. peu de r:ollges lectoraux s'abs_ tinrent d'envoyer des dputs. La peLite-Russie, seule, profita de I'occasion pour manif:ester ses tendances sparatistes. nlle bouda I'assemblde. Les runions lectorales eurent six jours pour la discussion de Ia rdaction des cahiers. l\Ialgr dalui si court, Ie travail fut da's son ensemrrle assez bien f'ait. "u L'exercice du droit de ptition y avait prpard les esprits. Il y avait tant de sujets de plainte ! euinze cents cahiers environ furent rdigs, dont les deux tiers prsentds par les paysans, paf - et Ies paysans libres, bien entendu, ceu* de Ia petite-R'ssie tux des domaines de Ia couronne; les ser.fs, c'est--dire la

POLITIQUE INTRIE{JRE.

337

firnde majorit, n'ayant pas voix au chapitre. uelques-uns des cahiers r parmi ceux surtout manant de la noblesse, partrrent coilcus de faon h donner raison Yoltaire. Ainsi, la noblesse de N{orrrom dc]ara n'auotr rten , detnander ni absolurnent pas de quoi se plainfu'e. Mais, en gnral, les demandes et Ies dolances ne rent pas dfirut, et le travail des lgislateurs {:ut bien prpar. Ce qtroi Catherine n'avait pas song, c'est organiser d'avance ce travail. Elle ne s'er avisa qu'en avril lT68, soil environ neuf mois aprs I'ouverture de I'assemble, qui eut Iieu Ie Sl juillet t76?. Le rglement qn'elle fit prpaler alors ne servit plus grand'chose, Le travail de codification dtait tomb aux mains de diverses commissions , dix - neuf en nombre, qui se partagrent Ia besogne. Il ne devait ps en sortir. Quant h I'assemble elle-rnme, ce fut un cabinet de lecture. Ot y lut l'firslruction rclige par tatherine et ou pleura d'attendrissement en coutant I'invocation qui la terminait. II est vrai que I'irnpratrice tait prsente dans une loge. On lut ensuite les cahiers. Contrairement aux prvisions, les sances derneurrent fort paisibles. Mais aussi, il n'y eut pas de discussion proprement dite. Des observations furent parfois prsentdes sur les sujets traits dans les cahiers en lecture, mais elles se produisaient dans la forme de mmoires collectifs, manant

d'un groupe de dputs, et elles arrivaient 6nralement en retard. On lisait dj autre chose et on passait outre" Il y avait une raison majeure qui ernpchait I'assemble de remplir son objet : Ia plupart de ses membres n'avaient aucune ide rlu vritable but qui tait assign leurs travaux et n'arrivrent pas s'en faire une. Les six premires sances furent ernployes chercher un prdicat logieux que I'on dcernerait I'impdratrice. Grgoire Orlof proposa celui-ci : n Cathea rine la Grande, trs sage, rnre de la patrie. u Catherine releva vertement la purilit de cette proccupation : u Je les a ai runis pour examiner des lois u , crivit-elle au prsident de I'assemble, Bibiko, n et ils s'occupent de I'anatomie de c ms qualits. o Elle refusa le titre. Dlais Ia leon ne profita
616)

338

T,'IMPRAT'RITE.

gure' tout instant, I'assemble s'garait et perdait son chemin et son temps. Au cours d'une discussion sur les droits des commerants, LonNarychkine demanda la parole pour lire un travail sur I'hygine. Les droits des commercants furent oublis du coup. On n'en parla plus. Une autre ddlibdration importante fut interrompue par un membre qui avait recommander un remde souverain contre les engelures, Les travaux de I'assernble se trainrent ainsi Moscou .l'aborcl, puis Saint-Ptersbourg, partir de fvrier I 7 G I . ta [herine s'en dsintressa peu peu et finit par s'en lasser tout fait. Elle se rendait compte qu'on rr'abou[issait rien et qu'on n'avait Fs Srande chance d'about[ir. Peut-tre subissaii-elle aussi la pression des influences hostirles, {ue Ia strilit de celte besogne lgislative n'arrivait pas h ,Csarmer. Enfin? son esprit si mobile se laissait dtourner dj par d'autres proccupations. La guerre turque taitsuryenue. Le l8 dcembre l?GB, le prsident Bibikof: annonca ses collg,ugs que, les ncessitds de Ia Suerre appelant dans les raugs de I'arme un grand nombre de dputs, les sances de I'assemble devaient, par ordre de Sn Majest, prendre fin. Un dput eut, la naivetd de clernander si les ddlibdrations reprendraient curs ultrieurement. Bibikof rponditaffirmativementl mais, cr; moment, raconte un contemporain, on entendit dans la loge impdriale Ie bruit d'un fauteuil renvers fl.vec violence, srrivi du frou-frou oraseux d'une rol:e de soie s'loignant prcipitamment : c'tait la rponse de I'impratrice. En lit, il ne fut plus jarnais question d'une nouvelle sessiou lgislative. Plus tard, tatherine essay de donner le change I'opinion. Bn l?87, elle crivait Grimm : n Ce qui a fuit la fortune de mon assemblde de dputs, c'est a ![ue j'ai dit: oTenez, voil mes principes, dites vos plaintes, n o est-ce que le soulier vous blesse? AIIons, remdions, je .. n'ai point de systrne, je souhaite le hien comrnurl : il fait u le mien. Allons, trayaillons, faites ,Ies projets, voyez o vous .. n ies. u Et ils se mirent visiter, . ramasser des matriaus, * parler, rver, disputer, et votre trs lrumble servante

PoLrrreun lNTntnuns.

33S

a tait couter, et trs indiffrente pour tout ce qui n'dtait n ps utilitd commune et bien corullrlun. u
O Catherine pouvait bien dcouvrir Ia n fortune u de cette Igislature qui n'avait fait aucune loi, il serait malaisd de le dire. Sans doute, Frddric II lui prodigua des loges et I'Acadmie de Berlin appela la lgislatrice dans son sein. Paris, I'avocat Blonde publia, en I 7? l, contre Maupeou' un pamphlet intitul : Le Parlement justif.d par I'impratrice de Rrtsste, qu'il cornposa
coups de citations emPruntes l'.Insrrzrction Pur la Commission lgisJative. N[ais en gdnral I'opinion contemporaine resta froide. Les envoys des puissances trangres en rsidence

Saint-Ptersbourgjugeaient les travaux de la tommission leur valeur. L'nglais Henri Shirley les traitait de n simple plaisann terie u . Le char6 d'affaires franais Rossignol crivaif, : n Je suis fort attentif suivre les oprations de I'assemblg n de Ia dite de la nation russe, quoique je pense' comme on est * ssez gnralemenI persuad ici, que ce phnomne extra-

r. ordinaire n'est... qu'une comdie..... Ce sont les favoris et u Ies affids de I'irnpratrice qui dirigent tout, qui font Ia lec4 ture des lois d'une voix si prcipite ou si basse qo' peine s on les entend, et dont Ia teneur est souvent tronque. Ils n demandent ensuite I'approbation de I'assemhle, qui n'a a 6arde de la refuser ce qu'elle n'a pas entendu et encore * rrroins compris.,.., rt Au rapport d'un autre agent francars, Sabatier de tabre, un certain nombre de dputs se seraient empresss de vendre la mdaille d'or qu'ils devaient porter comme insigne cle leur fonction. Pourtant ,l'htstructaon de Catherine eut une bonne for.. tune rnattendue : la publication en fut, interdite en France ! La guerre turque, le partage de la Pologne et Ia lutte vec Pougatchef loignrent tatherine pendant I'espace de huit annes de toute tentative nouvelle dans une voie o a son bonheur u n'avait pas voulu la suivre. Le triomphe de I'arbitraire s'afrma pendant cette longue priode. La parole fut au canon, aux ukases premptoires et au knout. En septembre 1778, le prfet de police de Etersbourg, Tchitchrine, ayant

3T*O

L'I MPNATA,I

CE.

fait fouetter cruellement des domesl.iques appartenant divers personnages haut placs, le vice-chancelier, prince Galil.zine, porta plainte pour les siens, o Je ne mets aucune diffrence .{ entre mes sujets, pourquoi vouleit-vous que Tchitchrine en n mette? n se coDtenta de rpondre I'impratrice. Yoil quelle dtait maintenant sa faon de comprendre l'galit. Yers l?76, Ia politique extrieur ynrt chmer, Catherine se laisse reprendre peu peu par ses anciennes proccupationsl maisl'lan qui I'emportait autrefois dans cette voie lui fait dfaut. u La lgislomanie va clopin-clopant o, crit-elle Grrmm. o Cependant, par-ciparJ, jeretrouvedesvues, mais point d'enn semble, cet ensemble o toutes ler; choses venaient se placer u de soi-mme, les unes Ia pointe en haut, Ies autres la pointe a n bas, allant toutes rnerveilleuserment bien dans le mme ( cadre... Je ne sais ce que c'est, si c'est Ia matire ou Ia tte, a mais les eniumbes deviennent rares I c'est une fivle lente ,, et continue, sans lan..... rt Par contre, nous $urprenons cette poque sous sa plume une phrase qui prouve gue, revenant sur d'anciennes erreurs, elle cst allde au fond des choses et a fini par comprendre de quoi la lcsgislation d'un pays devait tre faite. Voltaire lui avait envoy son Prrr de Ia justice et de l'humnntte, destin dans sa pense h servir de base la confection d'un cc'de criminel I'usage de Ia Russie. Pour cent lours donns ii un scribe quelconque, Catherine, croyait-il, en aurait I'affaire.- Ce n'est pas comme cela, observe tatherine dans une lettre adresse son confident, que I'on compose un tode,.. n Pour le faire, il faut ., pcher dans le cur, dans I'exprience, dans les lois, cour tumes et mceurs d'une nation, et point dans la bourse, u En 1719, elle dtudie les lois danoises, * pour savoir pourquoi " dans ce pays, selon Tristram Schanrly, tous les homnes sont a u niveau; on a beau se cas$er Iu tte, aucune chicane ne u peut avoir lieu u . La perspectir.e que cette tutle lui fait dcouvrir ne I'enchante pas ; elle en a ( la cervelle dessche n : o Tout est prvur per consguent donc, personne ne pense, et

OLITIQUE INTR

TEITNE.

ght

c tout devient moutonnier. L'excellent ched'uvre ! J'at.. merais mieux jetet au feu tout ce ![u, selon vous, j'ai mis .. sens dessus dessous, que de faire une belle lgisla{,ion qui n produist I'insupportable race de moutons liades et sots. u Jusqu' la fin de sa vie, elle remue cedte catgorie d'iddes et de problmes, et lgifre d'une manire intermittente, n btons rompus ' toujours. En l7B7r pendant son sjour t{ief, elle fait publier une loi contte les duels, accou}Pagne d'un choix rle prceptes de haute morale, qui semblent puiss dans L'Initation. L'uvre d'enseml:le qu'elle avait rvde et annonce en 1767 demeure absente. Il Y a une raison principale cela, ctd de heaucoup d'autres accessoires : cette
uvre aurait d tre abordde par le commencernent, et le comc'tait Ia rforme, sinon la suppression radicale mencerent,

du servage.

Cette question est, il faut Ie dire, I'honneur de tatherine, une de celles qui ont le plus et le plus longtemps occup son esprit. Quand elle dtait grande-duchesse encore, elle formait, nous I'avons vu, des projets, d'ailleursr peu praticables, pour I'affi'anchissement des paysans attachs Ia glbe. Elle avait, travers ses lectures, dcouvert, nous ne saurions dire o, l'histoire d'une mancipation gnrale et simultane des serfs d'Allemaffn, de France, d'Bspagne et d'autres paTs, qui aurait dt I'uvre d'un concile ! EIle se demandait si une runion d'archimandrites pourrait, en Russie, produire le mme rsultut bienfaisant. En arrivant au pouvorr, elle inauflura le grand uyre par la rforrne de la condition des serfs dans les biens ecclsiastiques confisquds au profit du trsor : Ies paysans qui s'y trouvaient devenaient simplement sujets une lgre capitation; tout ce qu'ils gagnaient en plus leur demeurait propre, et ils pouvarent, moyennant une somme modique, se librer entir'ernent : c'tait Ia libert offerte en prime au travail et I'industrie des intresss, ct c'tait une ide fconde. L'exdcution ne laissait pas de prsenter quelques inconvnients : les moines, dpouillds, se trouvaient du coup rduits la misre, ,u rapport du marquis de Bausset, il leur restait environ huit

B4E

L'IIPBRTIII8.

roubles par tte et par an Four vivre; ils se voyaient obligs de rnendier sur les routes; et I'aviliss;ement du clerg national, un des points douloureux de la Russie moderner peut bien procdder de l, en partie au moins. lfais il y eut environ un million de Faysans affranchis, ou en passe de l'tre. t'tait un romrnencement. Four aller plus loin, Catherine compta sur sa Comrnission lgislatiye. Elle dut en rabattre, comrne nous I'avons fait voir. Son ,rrusrructiort eut sulrir cet gard des retouches que nous avons signales. La ma$se des pa)'sans attachs h la glbe n'eut mme pas cle reprsentants au sein de

I'assemble, er l'on y discuta seulernent la question de savoir qui auraitle droit d'en possdder. Il se trouvfl que tout le monde voulait de ce droit: les marchands 'y prtendirent, et aussi le clerg et encore les tosagues, jalou;r de revendiquer leurs privilgcs. Ces manifestations d'ul esprit rebelle aux ides humanitaires caresses par elle irritaient Catherine. Des notes crit'es par elle cette poque nou$ donnent un l'eflet curieux de ses impressions : u s'il n'est pas possible de concride' Ia perso'nalitd un ri sl'f1 il n'est dorrc pas un homrne. Apirelez-le un animal, ce * qui nous vaudra beaucoup de gloire et de r-putltion d'hu-

manit dans le ruonde cntier... La loi du servage repose .. sur un principe honnte tabli pour des animaux par des r( llirnaux. rt h{ais les dputs de la Cornmission, ne isaient pas ces notes, et elles n'auraient d'ailleurs pas suffi probablernent changer Jeurs sentimerrts. De tous cts Cntherine se heurtait une opposition invincible. En ITGG, dj, elle avait propos la socidt d'conomie politique, fonde -.ous sesauspices, une question r'soudre concernant le droit du cultivateur Ia terre arrosde par sa sueur. Cent vingt rponses furent envoyes en t'usse, en franais, en allernand et err latin. Ce fut Bard de I'Abbaye, membre de I'Acaddmie de Dijon, qui remporta le Prix de mille ducats, [[ais, par treize voix contre trois, la Socit d'conomie s'opposa Ia publication de son travail. Cathe'ine finit F,r $e persuader qu'clle avait affaire un

Pol,rTr0uE tNTEATEU8.

th3

problme provisoirement insoluble et dangereux aborder. La rvolte de Fougatchef I'affermit dans cette ide. u cours d'une conversation qu'elle eut cette poque avec le directeur des douanes Y. Dahl, elle exprimait la pense qu'on risquait, en soulevant Ia question, de provoquer une rvolution semblable celle d'AmriEue. BIle n'avait videmmentque des notions assez incompltes sur ce qui se passait ce moment de I'autre ctd de I'Ocan. o Qui sait, pourtant? u n J'ai "jo,rtait-elle. russi terminer heureusement tant d'autres choses ! o Bn 1775, dcrivant son procureur gnral, prince Yiazemski, elle insistait encore sur la ncessit de faire quelque chose pour les malheureux serfs, sans quoi u ils prendront tt ou tard euxmmes la libert que nous leur refusors u . Le comte Bloudof a prtendu avoir vu entre les rnains de I'impratrice, en 1784, un projet d'ukase dcidant que les enfants de serfs ns aprs 1785 deviendraient libres. Cet ukase ne vit jamais le jour. Dans les papiers de I'impr'atrice trouvs aprs sa mort, s'est rencontr un autre projet concernant I'organisation des paysans libres, notarnment des neuf cent mille serfs affranchis par Ia sdcularisation des lrie"ns ecclsiastiques. Ce document a dt publi dans le vingtirne volurn e d.v llecueil de ls Socit impriale d'listoire russe. Les nornbreuses corrections qui chargent I'original, crit tout entier de la main de catherine, prouvent qu'elle y a longuernent travaill. Elle n'est arrivde d.'ailleurs qu' I'ide LSSez bizarre, et probablernent rnalheureuse, d'une application des institutions municipales au.s. conditions, trs diffrentes, de la vie rurale. Cette conception est reste dgalement strile. Il v avait encore plusieurs raisons pour qu'il en ft ainsi.En fait, I'lvation de tatherine avait t, en l76zj l'uvre de la noblesse ou du moins d'une lite appele en tenir lieu, et non celle du peuple. Il en rsultait pour la nouvelle tsarine I'obligation imprieuse de s'appuyer sur cet lment et de compter avec lui. D'ailleurs, avant mme son avnernent au trne, I'u erprit philosophique o de Catherine et son libdralisrne ne I'empchaient pas de professer un certain culte pour les anciennes

8l*It

L'I}tPRAT]RITE.

familles. Sesllfimoires en fontfoi. Avec le temps, elle substitua peu peu la vieille aristocratie des Narychhine, des Saltykof, des Galitzine, dont s'dtait compos son premier entourage, une aristocratie de crationr rcente, o brillrent les Orlof et les Pationrkine. Mais ce ne fut qu'un change. D'autre part, il est considrer qu' cetile poque un libral de la Lrempe de Diderot en arrivait {cile:ment, aprs avoir exarnin la question du servafie russe en compagnie de la princesse Dachkof, regarder une rforme rrldicale sur ce point comme
prmature. Les olrservations de la llriucesse suffisaient dbran-

ler dans I'esprit du philosophe des convictions formes

et

mries depuis vingt ans. Probablement, il en parut quelque chose dans les entretiens que Diderrct eut plus tard avec tatherine elle-mme. Et dix ans aprs, le cornte de Sdgur, a;'ant sans doute regard les pysans russes travers les glaces du crrosse imprial, exprimait paisiblement la conviction que leur sort ne laissait rien dsirer. Catherine devait finir, et finit, en effet, par s'en persuader r:lle-mme. Dans ses notes sur le livre de Radistchef, un libral convaincu et intlansigeant celui-l, qui, en 1790, crut q1u'il tait temps encore de faire de la philosophie et paya cher son erreur, I'impratrice est alle jusqu' al'ncer, comme un fait hors de contestation, qu'il n'y a pas au monde de paysan mieux trait gue le paysan russe? ni de matre plus doux et pllus humain qu'un propritaire de serfs en Russie ! Pour savoin ce qui en tait au juste, il ne faut pas aller bien loin dans l,'examen des faits appartenant I'histoire de la questionr-- histoire qui ressemble Comme exemple de I'humaun douloureux martyrolofle.
nit trnoigne par les grands seignerlrs ru$ses enyers les paysarrs leur appartenant, Ie comte de Sgrrr a dsign dans ses ,7llemoires une comtesse Saltyhof. Il a eu la citation maiheureuse. Les premires annes du rgne de tlatherine ont t rernplies du bruit caus par le procs et le jugement d'une comtesse Daria Saltykof, accuse d'avoir mis mort, au moyen de supplices raffinds, jusqu' cent trenteJruit de ses serfs des deux sexes. Soixante-quinze victimes, dont une fillette de douze ans,

LITIQUE II{TRIERE.

.{,5

furerrt relevdes avec certitude par I'enqute, Et, malgr le cri de la conscience populaire, gui a gard du nonr de la Salty' tchiha un souvenir pouvant, Catherine noosa pas faire juslice complte. Les complices plus ou tnoins volontaires de I'hor'rible femme, le pope qui prsida I'ensevelissement des victimes et les valets qui les frappr'ent, recurent le knout sur une des places de trloscou; Ia cotntesse Saltv]iof s'en tira avec une condamnation la prison perptuelle. C'tait dj un progrs : sous le rgne d'lisabeth , sous celui de Pierre III, ces mmes faits, universellement connus, taient demeurs impunis. Le knout tait chu en partage aux ddnonciateurs de tant d'abominahles forfaits ! Le cas de la Sattytchiha fut excep'tionnel; la rgle demeurait elle-mme suffisamment cruelle. La lgislation en vr$ueur ne limitait en aucune faon le droit des propritaires, par rap' polt aux chtiments corporels appliquer leurs serfs. Elle les autorisait les envoyer en Sibrie. C'tait un moyen de peupler les vastes solitudes de ce pays d'exil. Catherine y ajouta Ia facult de conrplter I'exil par les travaux forcs. Quant au reste, la loi fut muette comme par le passd. Et la jurispnrdence variait. En I16? 1le sdnat frappa de la dportation un propri' taire qui avait fait fouetter un Pflysan jusgu' ce que la molt s'ensuivt. I\fais, en 1761, un fait identique n'eut Folrr sanction qu'une pnitence religieuse. Un document curieux nous a t conserv : c'est une liste des punitions infliges r tr I'anne l75l et au del, dans les domaines du comte P' Roumiantsof. [,a lecture en est angoissante : on croit {aire un rve hideux' Pour' tre entre dans la chambre de ses maitres pendant qu'ils dormaient et avoir ainsi troubl leur sommeil, une serYante est passe par les verges et condamne Ia przuation de sonnonx : on ne I'appellera plus que par un sobriquet qur est une rnjure, et les contrevenants seront frapps d,e cing mille cou1s de bton (nous lisons hien cinq mille) n sares piti n. Cinq mille coups de lrton sont d'ailleurs loin de constituer rrrl ntnt:tntum. Une sorle de code criminel, en usafie dans les mmes domaines, comprend rles chtiments beaucoup plus svrs encore. II y est,

t46

L'I

}T

PENATR

I T B.

pourvu aussi ce que I'applicaticn de ces peines ne cause pas un trop grand dommage fl.u proPritaire, en le privant trop longtemps du travail des domestiques ainsi chtis. Il est dit qu'un homme ayant reu dix-sept mille (sic) coups de hton ou cent coups de knout, lss deux peines sont considres comme quivalentes, ne pourr, demeurer au lit qu'une senra're. S'il tarde se leter et revenir au traviril, il sera priu de nourrirure. te code fut en vigueur sous le rgne de catherine. Il corresJrondait peu prs Ia pratique commune. En fait, travers divelses tentatives contradictcires, Catherine n'a marqu son intiative dans cette directiorl que par deux actes, qui tous rleux out constitud une aggravation sensible du rgime prexistant. Au point de vue du traiternent. des serfs par leurs maitres, en supprimant le droit de plainte rlirecte au souverain, elle a supprim le seul correctif, trs insr:fsant d'ailleurs, qui attnuait, dans une certaine mesure, des abus rnonstrueux. on cornmena par revover les plaiguants leurs propritaires, c'est-r-dire leurs bourreaux; Puis on leur appliqua Ia peine <Iu fouet. En 1765, un uhase du snat substitua la peine clu fouet celle du knout et des travaux frircs. En [ 779, un peintre f}anais du nom de Yelly, charg de faire Ie portrait de I'im1iratrice, faillit faire connaissunce aver cette lgislation nouvelle, ayant profit d'une sdarrcc pour prsenter un placet sa l\{ajest. Il fallut une intenrention diirlomatique pour le tirer de ce mauvais pas. u point de 'rue de la loi du servafle en elle-mme, Ia grande uvre du rgne de Catherine a t I'introduction du droit corumun russe dans les ancier:nes provinces polonaisec de Ia Petite-Russie, c'est--dire Ia transfbrmation des pysans libres qui s'y trouvrient en serfs attachs la glbe. En I174t, causant, a\-ec Diderot, c{}mme celui-ci parlait vec quelclue dgot de la malpropret qur'il avait apercue chez les paysans des environs de Ptershourg, I'irnpratrice se serait traisse aller dire ' u Fourtuoi auraient-ils soin d'un corps u clui n'est pas eux? n Ce rnot amer, s'il a td prononc, rsumait un dtat de chose$ alrec lequetr elle avait fini Far concilier ses aspirations humanitaires,

POLTTTOUE

rNlRrErnE.

84r

n 1798, dans une srie d'annonces insres dans laGazette de saint-Ptersbourg (n'36), ct de I'offre d'un talon du Holstein, vendre, figurait celle de quelques exemplaires de l'Insu'uction paur la cammissian ldgislatitte, conservs I'imprinrerie de I'cadmie, et plus bas ces lignes : n si quelqu'un veut acheter toute une famille ou un jeune u hourme et une jeune fille sparment, il peut s'adresser chez o la blanchisseuse en soie, r'is*-ris de l'glise de liasan. Le n jeune homme, nomm lvan, est g de vingt et un ans; il n st sain, robuste, et sait fi'iser les dames. La {ille, bien faite n et bien portante, nomme l\larfa, ge de quinze ans, sait n coudre et broder. on peut les exarniner et les avoir un a prix raisonnable. ', Ceci rsumait les rsultats que Catherine, comme lgisla-

tlice, avait

lgus son successeur.

Si dfectueuse, incoruplte et incohrente qu'ait t cependant l'uvre par elle accomplie dans cette voie, elle n'en a pas moins fait pogue dans I'histoire du dveloppemeut natioual. Par -coups e[ par boutades, en entassant les uns sur les autres ukases, chartes et r'glements de toute espce, appareils bizarres ethtroclites, o les lments les plus divers, lgisla-

tion civile et lgislation criminelle, arganisation administrative et or6anisation judiciaire, se trou'aien{. runis ple-mle

de 1775' cmme dans les chartes octroyes en ITBE Ia noblesse et au-rr villes), cathei'ine a fini (ri dpourvue d' u esprit crateur u qu'elle r.oult encore se dire) par crer
un moule, dans lecluel toute Ia vie sociale et conornique du pay$ s'est trouve comprise pour un long espaoe de temps. La Russie y a vcu, tant bien que mal , jusqu'au ri;ne d'lexandre II. Et, eu gard au Pass, cctte \'re n'en constitua pas moins, dans son ensernble, un progrs considr'able.

(comrne dans son fanreux * filufolissemeut des fiouvernements r

81.8

L'IfiIPRATNICE.

III
En ce qui concerne I'administration de la justice, travers beaucoup d'autres essais fugitifs, incohrenti et infructueux,

I'initiative souveraine de tatheri*e s'est galement affirme par quelques traits durahles r ![*i portent Ia marque de son esprit audacieux et entreprenant. Le principe lectif appliqu la constit'tion de tribuna'x dt,toute espce, Ie droit ,**o*' aux justiciables d'tre jugs par leurs pairs, ces rrdformes hardies fort discutes sur le moment et fort discutables en effet, ont prsid, pendant prs d'un sicle, I'organisation judiciaire du pays. Parmi les contempol'ains, un tranger, Mercier de Ia Rivire, s'en est montr fort enthousiaste, ,rr, indigne, auteur de almo#ee, auxquels nous avons eu dj recours (Yinski), les a juges beaucoup moins dignes d'loge, A I'entendre, elles n'ont eu pour effr:t que de mettle 826 jufes l o il y en avait auparavant 50 : a Le plus clair rsultat de ce bienfait pour le pauvre agri. n culteur est qu'au lieu de B moutons, il doit en porter *uirra tenant l5 la ville , pour conserver de bons rupports ayec "
la justice,

Peut-tre cette diffdrence d'apprdr:iation ne tenait-elle qu' la distance, souvent mesure par catherine elle-mrn*, *ritru les principes dont la justesse la sd'isait et leur application, o elle aper.cevait n du gauche et du louche u. tatherine s'est aussi donnd beaucoup de peine pour acclrer dans les diverses juridictions la marchs des affaire*, qoi tait d'une lenteur dsesprante. En lT69, un marchand ie $Ioscou, Popof, ayant td pouss par lles embamas exasprants

de Ia procdure jusqu' s'dc'er en plein tribunal q,r'il .r'y avait pas de justice en Russie sou* re rgne de catherinl seconde, I'irnpratrice fit rayer du procs-Terbal ces paroles audacieuses r. mais elle donna ordre en mme temps e ter-

POLITISUE INTnIEIJRE.

3t,g

mlner I'affaire de Popof dans le plus bref dlar, c firt qu'il vit qu'il y avait une justice ell Russie o . Le zle de ln souveraine tait louable; il produisait en gnral peu d'effet. La machine tait trop lourde, Pour qu'une main, mme aussi nergique que la sienne, pt en Souverner Ies rouages pais. Bn 1785, des armateurs franais attendarent encore Saint-Ptersbourg le rglernent de certaines indemnits dues eux et reconnues comrne exigibles Pour des domnlafies qu'ils avaient eu souffi'ir pendant la premire guerre turque. Le cornte de Sgur, qui s'tait employti en leur faveur, crivait qu'il n'avait pu obtenir autre chose, slnon qu'au lieu de le renl'oJ'er de semaine en semaine, on le renvoyait maintenant de jour en jour. Il ajoutait : a Quant aux dettes particulires, je ne leur refuserai cern tainement jnmais mes bons offices, mais j'en garantis d'avance n I'inutilit. Le ministre d'ngleterre et moi, nous sommes cona vaincus Far une triste exprience qu'il est irnpossible ici de o faire acquitter les lettres de change les plus sacres, quand n le dbiteur ne veut point payer. Les lois sorrt bien contre, a mais la corruption des juges, I'indolence des tribunaux, n I'usage et I'exemple sont toujours en sa faveur. L'imprar trice est au moment de dcider i'affaire du sieur Prory, de n Lvon, et le dbiteur dit hautement ![ue, s'il est possible de n Iui fuire perdre son procs, il sera au moins trs impossible n de Ie faire payer. Cette ngligence inconcevable dans I'ex* cution des ukases, relativement aux dettes, est produite par n Ie dsordre gnral des fiens considrables de ce pays-ci, c{ui a sont tous ruins et qui protgent la fi'iponnerie des ngoa ciants russes qui les soutienrrent. rf L'initiative de I'impratrice et son drort de justrce suprme se manifestaient le plus frqueurment et de la manire la plus efficace, ainsi que nous I'avons indiqu dj, dans I'adoucissernent des svrits excessives auxquelles les juridictions ordinaires ne renoncaient point. tatherine se vantait de n'avoir jrrmais sign un arrt de mort. Elle a laiss cependant Pougatchef, et avant lui hlirovitch, porter leurs ttes sur l'cha-

s50

L'IMpnetRICE.

faud. Mais elle usait, dans ces cas exceptionnels, d'un subterfuge : se disant directement mise en cuse par les attentats qu'il s'agissait de punir, elle renonait, occasionnellement, ses prrogatives de haut justicier, lpour ne pas, disaielle, tre ensemble jrrs* et partie. En gnral, elle s'appliqua h substituer la dportation la peine capita[e, et mme celle du fouet. EIle laissa cependant parfois appliquer le knout, mrne comme instrument d"e coercition, pour provoquer les ayeux des accuss. Et il faut savoir ce qu'dtait ce fienre de torture. Le knout tait un fouet muni d'une lanire, ,dont Ie cuir prpard par un procd spcial possdait la fois lla souplesse du caoutchouc et la duret de I'acier. Manie par un bourreau qui prenait son lan pour frapper avec plus cle forc,e, la lanire pdntrait dans les chairs et y traait chaque coup un sillon profond qui mettait les os nu. tent coups dtaient considrs comme une limite, au del de laquelle Ia rsistance, c'est--dire la v;e du patient, mme dou d'une vigueur exceptionnelle, ne pouvait se prolonger. En gnral, les sujers perdaient connaissance au dirime ou quinzime coup. Si on continuait, on ne frappait bientt plus qu'un cadavre. L'habilet du bourreau consistait prendre se$ distances, de faon allonger les hachures sanglantes sur le dos du patient les unes ct des autres, sans perdre un pouce de chair. u moment de frapper, le xaplietcltnik (ainsi appel parce qu'il mettait Ia main munie du fouet derrire son paule pour donner au coup plus de force) criait au patien| z friertegrsl (Gare! mot mot : Mets-toi de ct, range-toi) comme par une suprme ironie, Dans les chambres de question, le knout dtait comrnunrnent combin ayec I'estrapade : on frappait Ie patient aprs I'avoir suspendu en I'air par les bras qu'on lui avait ramens pralablement derrire Ia dos, de faon provoquer un dboitennent des articulations et une douleur intolrable. Nous savons que Catherine fut unr adyersaire rsolu de la torture. Pourtant, au cours d'un procs qui se traina de I ?GF h, r77lL) et o des incencliaires se trou.,raient en cause, la torture f'ut applique trois fois aux accuss.

POI, ITT OTIE INTRIEURE.

e5r

Une lgende, dont nous ne sommes pas mme de vrifier la source, nous rnontre la souveraine aux prises dans son rle

de justicier avec ce que nous appellerions aujourd'hui .. un crime passionnel o . Le cas est des plus compliqus. IJne jeune pilTsanne, fille de parents riches, aime un jeune homme pauvre. Surprise par son pre, elle cache son amant sous les matelas clu lit commun. La communautri du couchage tait alors gnrale en Russie, mme chez les gens aiss de cette classe. Le pre s'tentL sur le lit et touf{'e le malheureux. Survient un voisin. N'Iis au fait de ce qui est arriv, il enlve le cadavre, le jette h la rner. IIais pour plix de sa cornplaisance, il force la jeune fille tlevenir sa maitresse. Elle a un enfant; il le noie dgalement. Puis il a des besoins d'argent et en clemande Ia rnalheureuse. Pour lui en clonner, elle vole son pre. Bnfin, il I'oblige h le suivre u cabaret, o il veut faire parade de sa conqute. Elle y va, mais en sortant, elle y rnet, Ie feu. Le cabaret brfile ayec tous ceur qui s'y trouvent. On I'arrte. Elle est convaincue de vol, d'inFanticide et d'incendie. Les trihunux la conilamnent. Catherine i'absout. Elle borne sa punition une pnitence neligieuse'

TY

le domaine de I'adrninistratron proprement dite que Catherine a exerc, d'un bout I'autre de son rgne, I'activit la plrrs soutenue et, jusqu' un certain point, la plus {concle. Elie s'est occupe de tout. Nous ayons d'el]e un travail personnel, trs volumineux, sur l'tablissement de manufactures. Par contre, elle s'est avise, en l?83, de rdfonner la
C'est d.ans

toilette tles dames et des messieurs de sa cour, voulant la rendre moins coteuse : la rforme n'tait pas pour plaire ux manufacturiers. lisaLeth, ce que raconte le comte Galovkine dans ses .0fienori-es, forcait ln belle l{illychkine porter ses robes saus panier, pour que les grces de sa taille ne fissent pas trop

35r

L'Itr'IPBRAT RICE.

ombrage sa propre beaut. Pour des raisons moins personnelles, Catherine eut recours cles lois sonrptuaires, et la
grande-duchesse Paul, revenant de Paris, dut renvoyer, silns

mme les dballer, les merveilles que la fameuse mademoiselle Bertin avait mises dans ses cir'isses, En gnral, il faut le dire, avec heaucoup d'nergie et de bonne volont, I'initiative de Ia souveraine s'est montre dans cette direction, comme dans les autres, cldpouryue et d'esprit de suite et d'une connaissance approfondie des choses , fragmentaire, capricieuse et allant pour ainsi dire au hasard. a On fait trop d'tnblissements h Ia fois dans cet empir rr , crivait Ie cornte de Sdgur en 1787; n le dsordre qu'entrane u la prcipitation y touffe Ia plupart des crations du gnie. * On veut, dans le mrne tentps, fcnrmer untiers tat, attirerle r corilillrce tranger, tablir des nnanufactures en toutSenre, o tendre I'agriculture, augmenter le papier, faire hausser Ie n change, baisser I'intrt de I'arg,:nt, fonder des villes, pun pler des dserts, couvrir la mer Noire d'une nouvelle marine, n congurirunvoisin, enchaner I'autre et tendre son influence u dans toute I'Europe. Il est certain que c'est beaucoup entre-

prendre.

Catherine avait h lutter d'ailleursayec des difficults normes. La premire anne de son rgne, *llle s'apercut qu'au snat, tout en s'occupant des questiorrs les plus complexes ayant trait I'administration du pays, on ne possdait pas de carte qui indiqut la position des chefs-lieux rle gouvernement, dont on

rglait le sort sans savoir s'ils taient voisins de la mer Noire ou de Ia mer Blanche. Blle envoya un commissionnaire I'Acadmie des sciences avec 5 roublesr pour en rapporter une. Elle s'employait nergiquement lar rpression des abus rnultiples et extravagants, auxquels le fonctionnement de toutes les branches de I'adrninistration demeurait soumis, et la Russie Iui doit cet gard de srieux progrs, mais l aussi la tche accomplir dpassait ses forces. [Jn jour, elle envoyait un officier de sa garde, l\faltchanof , l\[o,scou, pour pratiquer une revision etmettle au jour des malvet'sations qui lui avaient td

POLITIQUE INTNIBURE.

353

signales. [,Ialtchanof avait l.resoin d'un passeport pour yoyager. La Russie a t de tout temps Ie pays des passeports. Il perdit trois jours dans des courses obligatoires, de bureau bureau, avant d'en obtenir un. Pendant ce temps, les dlinquants, prvenus, se mettaient en rgle. Une corruption honte se maintenait d* haut en bas de l'chelle administrative. Bn 1770r pendant la peste de l\foscou, les officiers de police s'arrangrent avec les olficiers de sant pour ranonner les bourgeois riches de Ia ville : on dnoncait les nralheureux, comme suspects d'tre atteints du mal qui ravageait la poptrlation; le mdec.in, sous prdtexte d'e.xarniner les sujets ainsi srgnals, leur barbouillaitles mains ayec du nitrate d'argent ; des taches noires y apparaissant bientt, les prtendus pestifrs taient mis en quarantaine : s'ils ne se rachetaient pas, on profitait de leur absence pour piller leurs maisons. A Saint-Ptersbours mrne, un tmoin de valeur, I'inspecteur de police Longpr, envoy de Paris en ITBB, avec une mi:,sion d'ordre judiciaire, signale des ddsordres lamentables : les rues pas ou mal gardes, des incendies dtruisant tout instant des quartiers entiers de la ville, etc. A peu prs Ia mme poque, I'envoyd anglais Harris mentionne le cas d'un de ses compatriotes qui, victime d'un vol main arme, dpouill d'une forte somnre d'argent, essaye en vain d'intresser h son malheur des officiers de police subalternes, finit par s'adresser au lieutenant de police en personne, et le trouve sept heures du matin occup chercher une russite avec un Filquet de cartes sales. Une des uvres les plus durables de Catherine, des plus mritoires et des mieux combines, fut la Nlaison des enfants trouvs, cre en 1763. Des privilges et des faveurs, comme aucune institution de bien{isance n'en reut jamais nulle part, flurent accords cet tublissernent : exemption d'impts et de rorves, droit de justice et de police autonome, libert personnelle acquise aussi bien aux lves qu' tous les employs leur consacrant leur travail, monopole de la lorerie, part aux bnIices des thtres, etc. Un revenu de cinquante mille
2B

85&

L'I Mp nerItI

c E.

roubles fut assign par I'impratrice pour I'entretien de la l\Iar. son, dont un philanthrope, Procop,: Demiclof, construisit ses frais les normes btiments' Betzk'i, nomm directeurr J mploya toute sa fortune (environ 2 millions de f'rancs) et vingt *noe, d,e travail assidu. Un ouvrage publi par lui en 1775 ordon' sous ce t.itre : Plans et statuts des dfJ:frents tablissemertts la ns par I'impra*ice Catherine Pour l'ducation de ieunesse, donrre une ide dleve de la grandeur de I'ceuvre' Drclerot, qui

en surveilla la traduction et I'impression faite la llaye, y

ajouta une notice o nous lisons ceri lignes : " soulrerr Lorsque le temps et la constance de cette granrle u raine les auront conduits u point de perfection clont ils (ces u dtablissements) sont tous suscfrtibles et que plusieurs ont n atteint, on visitera la Russie Pour les connatre, comme on o visitait autrefois l'gypte, Lacdmone et Crte, rnais avec a urr curiosit qui sera, j'ose le dire, et mieux fonde etmieux

Il On commence en effet, de nos jours, visiter Ia Russie' que est vrai que ce n'est Pas Prcisrnent avecla proccgpation I'acencore attendre fhut-it prvoyaii Uid*rot. Mais p*oi-t**
complissement de sa ProPhtie'

rcompense.

T
I'esUn ct de I'aclministration de flatherine se prsente : prit sous Ies apparences d'un problrne ddfiant toute solution la de finances les l'**t sa politique financire. Ce qu'taient Iiussie son avnement, elle I'a dit dans un journal intime, dont, par rnalheur, un fragment seulement nous a t conserv: solde depuis n J'ai trouv I'arme cantonne ,en Prugse san$ * huit rnois; dans la caisse de I'empire pour t? millions de r roubles de bons impays; une circulation montaire de r, 100 millions d* ,orrlrles, dont 40 mitlions enlevs en espces

POI,ITIQUE INTRIEURE.

355

t pr l'tranger; presque

toutes les b.anches du comrner.cc c rrronopolises entre les mains de particuliers I le revenu de n douanes afferm pour 2 millions; un emprunt de 2 millions

r, tent en Ilollande par I'impratrice lisabeth, mais sans sucr. cs; aucun crdit et nulle confiance I'extrieur; I'intru rieur, les paysans en rvolte partout et, dans certaines conn tres, les propritaires eux-mmes prts imiter leur q exemple.. ... u c'tait le rsultat d'un rdgime que Pierre I" avait trouvr en vigueur, qu'il n'avait pas essayd cle modifierr ![ui relevait d'ur ensernble d'iddes et de traditions, hritage direct de la

domination tartare et de la coutume asiatique, qui se rsumait, non pasmme dans la mise en coupe rgle, rnais plutt dans la mise au pillage de toutes les ressources conomiques du pays, et que nous caractrisions ainsi, il y a quelques
annes, dans une tude consacre aux finances du grancl empire

n on a impos tout ce qu'on a jug imposable, jusqu'aux 'n longues barbes des moujrs, qui sesonttrouvsavoirpayer :.. un droit d'entre aux barrires des villes ! Pour fuire rentrer n les impositions, on a eu rerours au fer et au i:eu, aux excun tions militailes et aux procds de torture ingnieuse recomn mandds par I'exprience des sicles. Le trsor restant vide, {. on a afferm ses revenus, on les a vendus et on les a mis en n loterie. on s'est dcid, en dsespoir de cause, prendre Ie n tout pour la partie, I'objet impos lui-mme pour I'inposiu tion, et on a tabli, en 1729, le n Bureau des biens confisa qus. u Que fait catherine de cet tat de choses? Blle commence par chercher des palliatifs. Elle met les ressources de s cnssette particulire la disposition de l'tat. puis elle essaye d'amencler I'organisation elle-mme clu Trsor public. Le vice capital de cette organisation, c'est le dfaut d'unitd : les finances de I'ernpire sont aux mains de diverses institutions indpendnntes les unes des autres, dont chacune tir.e de son ct, et qui ne s'entenrlent que pour dilapider I'envi. catherine tente une unification et une centralisirtion de ces ser.vices.

r56 Des rformes isoles,

L'IilIPRT RICE.

des monopoles et des pri'vilges affrents un certain nombre de socits comrnerciales,

la suppressic'n

[a rsiliation de la ferme des douaLrrs, fournissent un supplment de recettes, Mais I'ensemble, des revenus reste trs J:as: il ne dpasse gure l? millions de rroubles (environ 85 rnillions de francs). Or, il s'agit de le melltre au niveau des exigences nouvelles de la politique imprialer cfui, elle, veutallerdepair avec celle des grandes puissances europennes, de Ia France, qui a un budget de prs d'un demi-rnilliard de francs; de I'Angleterre, qui en a un de 12 millions de livres sterling. Bien plus I Catherine sonse clipser tc,us ses rivaux de I'Occident. Par ses entreprises multiples I'extrieur, par le faste de sa cour) par les largesses rpandues travers Ia foule de ses adulateurs, dont I'Burope est bientt remplie, par I'or qu'elle sme pleines mains sur ses favoris, elle entend effacer le souvenir du grand roi, du Roi-Soleil, dont l:r carrire prestigieuse hante son imagination. Blle y russit presque ! La premire fruerre turque cote 47 millions et demi de roubles. llt, aprs un rpit de quelques annes, Ia poursuite de grarrds desseins recommence au dehors avec l'annexion de la Crirne, avec la seconde tuerre lurque, la guerre de Sude, la conqute delaPologne, I'expcli* tion de Perse, etc. A I'intrieur, la dpense n'est pas moindre. Le favoritisme cote en trente-quatre annes environ 50 nrillions de roubles. L'entretien de la coul', le dsordre et la dilapida* tion aidant, demanrle des sommes normes. De lT69 t?68' I'entretien du seul palais de Peterhof est port sur les tats pour 180,0 roubles (900,000 francs) , et quand I'impratrice y arrive en juin 1768, elletrouve tout dans le dlabrement le plus ahsolu. L'argent est all ailleurs. En 1796, c'est un budget de 80 millions de roubles enrrrron ![ue tatherine doit faire face. Elle y fait face ! D'un bout I'au tre de son rgne, elle pourvoit tout, Elle paye tout et toutl le monde, I'apprentissage d'Alexis Orlof sur sa flotte de I'Archipel, les folies de Patiomkine et I'enthousiasme de Voltaire. Elle laisse I'or couler pour

POLITIQUE INTRIEURE.

r57

ainsi dire entre ses doigts, et elle n'en manque ou parait n'en manquer jamais. Cornment? Par quel prodige? L'explication
estaise

fournirl mais, pour entendre cette explication, il

faut pntrer un secret, dont Catherine eut, et ce fut son mrite et sa grande force, sinon la connaissance rflchie, du moins I'intuition gniale, Aux prises aYec les embarras financiers que nous avons dits, il et t transe que Ies gouvernants de I'ernpire ne songeassent pas un jour ou I'autre un expdient qui, pour dsastreuse que sa pratique se ft montrde en Occident, ne laissait pas d'y sduire encore les irnaginations. Bn arrivant au pouvoir, Pierre III dcrta, en effet, aussitt la cration d'un e bangue et la mise en circulation de l,illets pour la somme de 5 millions de roubles. Cette ide de I'empereur ne sourit pas tout d'abord I'impratrice. La machine assignats, dont elle ne comPrenait pas bien Ie fonctionnement, ne lui disait rien de bon. h,Iais, en 1769, les exigences de la guerre turque I'enrportrent sur ses rpugnances et sur ses scrupules, et, ds lors, I'instrument de sa puissance financire, le pouvoir magique qui, de 1769 l?96, a soutenu la fortune et la gloire de la grande souveraine, nourril'effort colossal et toujours renouvel de son rgne et suppl toutes ses prodigalits, tait cr. En vingt-sept ans, Catherine a fait fahriquer Pour 157,700'000 roubles d'assignats. En ajoutant 41 ,139, 130 roubles d'une part et 89 ,&51 ,tt26 roubles de I'autre Pour le produit des emprunts extrieurs ou intrieurs contracts la mme poque, nous arrivons un total de 987,896,556 roubles, soit prs d'un milliard et demi de francs, prlevs sur Ie crdit public, Voil comment et avec quoi Catherine a pay Le lecteur a fait dj la rflexion que son cas n'a pas t exceptionnel dans I'Burope contemporaine. Sans doute. Aussi 'l-rien que Pierre III n'a pas invent la presse assignats, tatheet c'est ici rine n'a pas t seule s'en servir. Seulement, que I'exception, le prodige et le secret auquel nous avons fait seulementn allusion, apparaissent dans son histoire elle, on sait quoi Ia mise en uvre de ce systme a conduit dans d'autres pays : la banqueroute, la hideuse banqueroute, dont

358

L'IIIP nern.l cE' faire justice des illusiuns ainsi parlait l\[irabeau, n'a pas ta:de^3 en l'officiellu Lrtampille de l'tat' rnises en circuroiior, *oo* ft traduit evant le trilrunal attendant que l,tat lui-mme d.esrevendicationspopulairesetmisenfailliteparlarvolution. pareil' ni sous le rgne de tatherine' Or, la Bussie "'^ 'io vo du Et rien de pareil l'u'q: t y ni sous le rgne de ses 'o"'**'*t"s' ailleurs trs simple : ce qui est arriv produire r pour une rrsCIn l'puisement du crdit a conduit est arriv pu,.**q,,u l,ub,,* cte la matire quelconque' plus ou moins';;;'. mai1,ftut' capitalconstitu,dptmtallique.,immeubleshypothqus' de papier-monnai- ": "t1:-t:Tservant a* g*S* o"* e*i'sions en llussie et ne peut Y arrrYer arriver prunts' Ceci "ipoon*it la garantie unique? sur le aujourd'hui encore' parce que SatTe' le crtoujouis iL creclit.public' tout laquelle a repos et repose Cette firan' y est iwpttssale' dit intrieurou extrieur d"payt' il prsent' Jusqu' ur moins. tie n,a pas de li*ir"r, matrieliu, s'il en a paru pf"' qu'elle en ait d'e morales ' Ou n'a Fas Fru diminu' "o* traduit *"::.:-P,1 n-t une quelque *rto'*"*ra 'i*'t un an'antissement' mme tion d'lasticit, et non Pas Par p"i*ut par-l'tat cette source' momentan, des ressource* hirsute' le penseut ce Sage? Le philtrso.Phe Qu'est-ce .1"";;; ces Fro' rgne de Pierre I"' remua derni uooou6* qoi, *o*"i* cutril:, *uis nn dpourvue blmes dans ion intelligence f,eu *o: lu"s:l:,Ttt'o*tt'o r t' o expliq u dTt d e profor"l-;' ;;;" ce la valeur d'uure pice de monnare t re$que , - c* q"i f-it Ia matire plus ou moirrs u n'est F*, i';;l'argent' le cuivreo tor eie elqloye Pour la-confectionneri' ,c prcieu'";;t de monnaie soit ^ t rien de tout cela ne fuit q"* cette ute ou d'une pice de a* 'pl1trt fr en chanSe d,un boi'sreau finrage de I'enrpereur frappe u drap. te qui fait cela' *;*'t par de l;empereurt exPrime {r sur le mtal, c,est la volont efficacit ** morcr3au e mtal une rt cette image, d'attril:u*t n utelle,!['onI'acceptesanshsiter'enretourdeschosesavant Et' aux u*,ases rels de Ia vie' .{ un valeur relle, servant faite pi de monnaie est u ds lors, la mati'" a""f *ette nirnportepeu.Lavolontrlel'emBereurseraitd'attribuerla

POLITIQUE
11

INTnIEURE.

359

mme valeur un 111orceau de cuir, une feuille de papier, n elle suffirait, et il en serait ainsi... u

Toute Ia thorie du crdit public, tel qu'il a fonctionn en Russie l'poque de Catherine et tel qu'il y fonctionne de nos jours, pe.., J" *hor* prs, est contenue dans ces paroles, Lt u,r*ri toute l'conomie des finances dont Catherine a eu la disposition. C'est Pour avoir adopt cette thorier pour l'avoir rdsolunrent mise en pratique, Pour n'avoir pas hsit s'en prruloir outrance devant I'esprit docile de ses sujets, qu'elle s'est trouve mme de faire tout ce qu'elle a fait. Car la confiance tablie au dedans a raTonn au dehors, le crdit, ainsi fond sur une base irnaginaire' a franchi les limites de I'empire, I'argent a attir I'argent, les contributions prleves l'tranger *ontl,*oues s'ajouter celles qu'a pu fournir le pays lui-mme, et I'enscnrble cle ces ressources artrficiellenrent cres a stimul la plocluctivit nationale elle-mme, gonfld les sources nourricires de I'impt. n On aurait tortu, crivions-nous en 1885, n de voir dans ,r cell conception le fruit d'une aberration passagre' On ( Ilourrait, avec plus de raison, la croire inhrente au gnie offrant, en tout cas, les carac" o peupie qui I'a vue naitre, et * tres d'un p[nornne particulirement durable et rsistant, a puisryr'elie prside aujourd'hui encore aux destines finanpar Pierre III " *i"tr*, de I'irumense empire. La banque cre ni ddpt mtalu tl'un trait de plume n'a ni capital constitu, u lique emmatasin dans ses cal/es, ni gage effectif. Elle s'en * prss et S'en passera tout jamais... n II y a, d'ailleurs, au foncl cle cette conception, une autre ide que celle de Ia Purssance illimite du souverain. Le souverain, dont I'inrageauguste brille au revers des roubles d'argent et des impriales d'or, y figure comrne le reprsentant, la pelsonnification globale de la richesse nationale. Et c'est cette richesse aussi qui, n'ayant jamais t rnesure et ne pouvant l'tre, apparat I'imaginaiion populaire comme dpassant toute rnesure. t'est elle, proprement parler, qui sert d'hypothque aux missions de pup1.r-*o.,rrui" et aux missions de rente sur l'tat. Ainsi la

860

L'Iupnern]tcn,

formule est complte. Blle s'est iLmpose et elle s'impose perptuellement la masse du peuple russe. par elle, la Russie s'est mise et s'est maintenue en dehors de la praticlue u'iverselle et des conditions rglant partout ailleurs la vie conomigue des nations comme des Particuliers. par elle, par I'affirmation pdremptoire des principres qui lui servent de base, pirr la foi acquise cette affirmation dans les profondeurs de ses msses populaires, elle a pu non seulement soutenir son existence , mais la maintenir la }rauteur d'un rle hors de toute proportion avec ses forces relles. Ce qui a toujours fait et fait encore ailleurs le malheur des, assignats, ce qui a dtermin la banqueroute de Law et oblirg un habitant de paris, voulant bien dner en I'an III de la premire Rdpublique, ddpenser 8,000 francs pour son cot, c'est l'branlement de Ia confiance. or ici, en Russie, la confiance n'a jamais t bran. lde. Elle ne I'est pas aujourd'hui encore, car elle se rattache par des liens artificieusement tresss Ia for dans les destinrjes mmes de la patrie. on s'est adlress ici nou pas au crdit, mais illa crdulitti puhltgu, et ou s'est drob parl mme I'effet des lois qui rgissent le crdit l ou on est oblig d'avoir affarre lui. Il a fallu des excs monstrueux, aboutissant un formidable encombrement de papier rmprim r pour faire intervenir non pas ces Iois, mais celft:s, plus difficiles esquiver, qui prsident aux rapports de I'o,ffre vec la demande. Il a fallu aussi, et surtout, I'intelventi,op fl'51ments trangers, Ie contre-coup fatal des relations indvitables avec les systmes financiers du voisinage. Mais la confiarnce nationale ne s'en est pas trouve atteinte. D'ailleurs, on en a t quitte pour drnontiser le stock encombrant et pour recommencer sur de roulleaux frais. Etla confiance nationale er fort bien support cette preuve. En 1843, aprs plusieurs oprations de ce g:enre , un appel elle, une rclame un peu habile ont suffi pour que la police se vit oblige d'intervenir aux abords des guiclrets, assigs par une foule avide d'changer ler; sacs d'cus sonnants et trlruchants, qu'elle apportait, contre des liasses de papier uert, qu'on lui offrait en retour. Le bruit circulait que I'or et I'argent

POLTTTQUE

INTRIEURE.

36[

perdraient desormais toute ualeur

I le papier uer't seul en aurait

une. Bt ce bruit rencontrait une lbi universelle I u Il faut perclre, [ arrivant ici u , crivait le cornte de Sgur de Saint-Ptersbours en 1786, n les iddes qu'on s'tait u formes des oprations de finance dans les autres Pays. u Dans les autres tats de I'Iiurope, Ie souverain commande (( aux actions, mais non pas I'opinion; ici, I'opinion lui est * aussi soumise, et la multrtude des billets de banque, la s certitucle qu'aucun fonds ne peut les rembourserr l'altrau tion des mOnnaies, qut rre laisse aux monnaies d'or et d'ar$ ffent que la moiti de leur valeur, en un mot, tout ce a qui entrainerait dans un autre tat la banqueroute et les u rvolutions les plus funestes, ne donne ici non seulement {( aucune secousse, mais pas mme la moindre atteinte la ( coilfiance, et je suis persuadd que I'impratrice ferait recen voir ici du cuir comme monnaie, si elle I'ordonnait. " C'tait aussr I'avis de Possochkof. Il y eut sous le rgne de Catherine quelques moments difficiles. En 1783, I'impratrice ayant fait un don de 50,000 roubles la grande-duchesse Paul I'occasion de ses couches et un autre de 30,000 roubles au grand-duc, quand Leurs Altesses envoyrent toucher le rnontant de ces assignations, il se trouva que Ia cais$e tait vide. Garnoflski, I'homme de confiance de Patiomkine, raconte dans ses Mmotres qu'en 1?88, son matre ayant rclam une somme en or, relativement peu considrable, pour les dpenses faire en trime, il eut toutes les peines du monde, aprs avoir battu Ia ville entire , runir 80,000 ducats. Au change, le rouble-papier perdit certains moments jusqu' 50 pour f00. En 1773, Falconet l'ayant entretenue des projets d'un financier qui offrait de lui faire gSner 30 millions en quatre mois sans qu'il en cott rien ir personne, Catherine rpondait spirituellement : n J'ai s coutume de dire aux faiseurs d'o1 et aux faiseurs de projets r pour avoir de I'argent : Messieurs, laites-en pour vousc mmes, afin que vous ne soyez pas obligs de demander n I'aumne u EIle fut curieuse Pourtant de sayoir de quoi il

302

L'I},IPERAIRICE.

s'agissait. Les 30 millions auraient t les bienvenus

moment ! cela ne I'empcha pas d'en dpenser le double en Crime et Ie triple dans la seconde gruerre turque, qui n'a valu la Russie aucun avanta6e srieux.

ce

VI

II y a peu de chose dire de I'arrne sous le rgne de catherine. ce rgne fut guerroyant; il ne favorisa ni le milihrisme ni I'esprit militaire. L'esp'it militaire vit de discipline, du respect de la hirarchie et aussi d'arnbitiorr. En faisant d'Alexis orlof un amiral et un gnral en chef cle Patiomkine, Catherine ne cultivait gure ces sentiments. En 1772, au congrs de Fokchany, Grgoire Orlof, rlui n'avait pas vu un champ de bataille, pr'tendit parler en rnuiLre Roumiantsof, le vainqueur de l(agoul, et peu s'en fallut que le conrnlanclement rle
I'arrne ne lui dcht rellement en par.tage. x[ais Roumiarrtsof ne fit que changer de rival. Quelques, annes aprs, il devait se retirer devant un nouveau lavori. Quand elle n'eut plus lloumiantsof sa tte et avant qu'elle el Souvorof, I'arme fut en gndral mal commande. Mais le soldat tait tel qu'on I'a vu toujours depuis, tel qu'il a paru rcenrment encore sous les murs de Plervna, et il ne rencontrait en Iace de lui que cles'I'urcs, mis, poul ainsi dire, hors de combat avant d'avoir conrbattu, par Ia tactique europdenne, ou des Polonais, qui, comme les 'Iurcs, denreuraient, au point de vue de I'art de la fiuerre, en arrire de deux sicles. Catherine vita soigneusernent tout conIiit avec les troupes disciplines de I'occident. Quancl elle essa;,a de iter du Sudois, qui tait cepenrlant un puyre adversaire pour la Russie, elle eut s'en repcntjrr. Ailleurs, elle fut victorieuse bon march, comme disait le prince Henri de prusse.

Nul doute cependant que son indomptuble nergie et

son

audace n'aient contril-ru fixer Ia victoire sous ses drapeaux.

POLITIQUE INTRIETIRE.

363

Des juges comptents I'ont accuse d'avoir, en ce qui concerne I'administration militaire surtout, fit l'uvre de Pierre Ie Grand. Bn 1763, elle sanctionn une rforme qui mit les rdgiments entirement entre les mains des colonels, Pierre avait confi les services administratifs des inspec-

teurs, qui taient des employs d'un commissariatgnral, soit d'une intendance fortement centralise. L'abandon de cette organisation donna lieu de nombreux abus. Au rapport du comte de Sgur, I'arme russe comptait, en 1785, un effectif de cinq cent mille homrnes environ, dont deux cent trente mille homrnes de troupes rdgulires. Sgur observait cependant que Ie dsordre rgnant dans les bureaux de la guerre ne permettait pas d'avoir des renseignements trs prcis, et que les chiffres of'ficiels dtaient sujets caution. Ilajoutait : u Plusieurs rr colonels m'ont avou qu'ils gngnaient de 3 41000 ruu bies annuellement sur leurs rgiments d'infanterie, et que ( ceux cle cavalerie procuraient 18,000 leurs chefs. n Le comte de Yergenne$ crivait de son ct la mme poque : n Les escadres russes rle Srrsnent pas de clbrit en s'loi* gnant de la Baltique. Celle qui a paru Ia dernire dans la s h[diterrane n'a pas laiss un bon renom. Livourne se u plaint en particulier des officiers, qui ont beaucoup dpens ({ et peu pay. n En rsum, Catherine a entrepris et commenc beaucoup de choses, elle n'a rien ou presque rien achev. Il tait clans sa nature d'aller en avant sans regirrder ce qu'elle laissait derrire elle. Blle a laiss beaucoup de ruines. cr Avant la mort de Catherine , , a-t-on dcrit, u la plupart u des monurnents de son rgne ressemblaient djh des u dbris. n IJn dmon tait en elle qui la poussait, la poussart toujours au del de I'heure prsente et du rsultat dj atteint, sans lui laisser mme Ia satisfaction de se plaire, en s'y arrtant, I'ceuvre accomplie. te dmon n'tait peut-tre que celui de I'ambition, et d'une ambition parfois mesquine et purile. Quand elle avnit adopt Ies plans et pos les fondements d'un

36h

L'IMpnlTRI8.

difice, elle en faisait faire une mdaille, et Ia mdaille fraJrpe et mise dans son cabinet, elle ne pensait plus la btisse. La fameuse glise de marbre, commence en l TB0, r tait encore ce commencement vingt anrres aprs. I\fais peut-tre tait-ce le rle providentiel de la grande tsarine, et rr'tait-ce que son rle d'entrainer ainsi dans une course vertigineuse ce peuple, ce gant endormi sous un linceul de neige, dont Pierre I" n'avait pas russi secouer entire. mentle sommeil sculaire, et qui n'avait besoin que d'tre tirei de sa torpeur pour suivre sa pente naturelle et rouler? comme untorrentque rien n'arrte, vers une mystrieuse destine. Et peut-tre encore Catherine n'avait-elle pas entirement tort en crivant Grimm, Ie lendernain du jour o fut ddcouvert le monument lev par elle au grand tsaLr, son prdcesseur : n Pierre I", quand il s'est vu en pl,:in ir, nous a paru avoir c uD air aussi leste que Srand; on I'arrrait dit assez content de u sa cration. Longtemps je n'ai ptr le fixer; je sentars un ( mouvement d'attendrissement, et c{uand j'ai regard autour. n de moi, j'ai vu tout le monde avec des larmes aux yeux. Le n visage tait tourn du ct oppos r Ia mer Noire, mais son u air de tte disait assez qu'il n'avait Ia berlue pour aucun ,. ct. Il taittrop loin pourme parler, mais il m'a paru avoir r. un air de contentement, c1ui m'en a donn et qui m'a r encourage tcher de faire mieu: I'avenir, si je puis. "

CHAPITRE

III

POLrrr0uE ExTnrEIIRE.
l. Caractre gnral de la politique de
premires annes. Catherine. Programme pacifique dee - I'abandonner. Une Raisons gui ont port Catherine - de comte Vorontsof Alexanclrs fe'. Les nouvelles inclinations

lettre du

Fivre guerrire, entreprenante I'impratrice. et conqurante. Initiau n'a tive personnelle. Influence du l,'i6pratrice plus de ministre. lr

- 6ex.e. La souveraine et Ia femme. - Rtormes dans temprament et du - des affaires tran,.;res. Rsum. I'organisation du dpartement II. Les alliances. Le systme de Pierre III et celui de Catherine. Sirnilitude - du rorr/. et - l'suy1s personnelle de (latherine. Le systnr.e diffrences. Le divorce. Frdric et son L'alliance prussienne. La lune de miel. Le gros Gu. L'affaire de la sucluccesseur. L'alliance autrichienne, de Teschen. Une lettre de Marie-Thrse cession bavaroise. Le congrs - de partage de la Turquie. Joseph II va Mohilef. Projet Catherine. - s'prend cl'un emper La peau de I'ours, DsenUne impratrice qui chantement. anglaise. Les succs de Harris Ptersbourg, L'alliance - neu.tres.- f,6n11s qui sera-t-elle dirige? La neutralitd -arme.- Le ligue des L'Angleterre offre Catherine de lui cder Minorque. -- Hsitations de r. La rnarie est trop belle. u Refus. * Le charme est I'impratrice. - a vcu. -- III. L'alliance L'alliance anglaise rompu. Menaces de guerre. x Q,ss coquins de FranHaine de Catherine franaise. Four la France. * u Yive Corse la ! Le portrit ile Paoli. - Les Franais rsidant ais. dplorable. du chevalier de Perrires. Aventures Pterobourg, - Situation Un Un Franais trop entreprenant. - La verlu d'une fille de moujik, - reoit des coups de bton. Revirement fils de ministre plnipotentiaire qui favorable. Sjour lttersboulg du prince de Chimay et du vicomte de Laval. - heureuse de I'avnement de Louis XVI.-Gorit tle tatherine pour -Influence Influence de Voltaire et des autres admile gouverneurent de ce monargue. Popularit de Catherine et des Russes Paris. rateurs de I'irnpratrice. u L'pidmie de tatherine. Engouernent gnral. ' - f,s sjour du de ]Iariecomte e[ tle ]a comtesse du Nord en France. Let prvenances la russe. * Les modes rus$es Antoinette. Tout pour la Russie et tout - modes parisiennes Saint-Ptersbourg. Un tailleur qrri fait Paris et leu fortune. Une marchande de falballs gui se ruine. - La colre de nrade- capitale du Nord. L'arrive du cornte de Sgur dans la rnoiselle Bertin. jly6nses la de Russie, DcepLa France recule. Succs personnnels. - trait de commerce. -Le cornte de Sgur emprunte la tion. Signature d'un - de son collgue d'Angleterrg. |s1iires Le cabinet tentatives. plume de Saint-Ptersbourg et I'Assemble nationale. SaintMirab&r. Ptersbourg et Simoline Paris. Un diplomate martyr. -Genet Dpart de SimoDernire entreyue du ministre russe avec line et espulsion de Genet. Louis KYI et Iarie-Antoinette. Une nrission extraordinaire. La Russie-

366

L'II{PERATRICE.

Lr politique antirvolutionnaire de Catherine. et ler migrs. n - marsgranilduc dmocrate.Proscription et inquisition. Le dcret du 28 l?93. - de Catherine er Ieprogramme -- IV. Le partage de la Pologne. - La politique la national. Zerbst qui fait Ie premier parrage. _- Rle tle - C'est princesse de la Prusse et de l'utriche. La paternit clu projet de drrremblsmsnf. -- C'est l'utr.iche qui attache le grelot. Le Une ide qui court les ruer. eecond et le troisirne Fartag.La fatalit dlu crime. Un engrenage. - La Y. Les fiuerres. La premire guerre turque. - .. ta lutte clee aveugles cure. fpiqrphe de la Russie. -- La Turquie descendau rang de et des borgnes. D puissance de second ordre. ._ La pait de Koutr:houk-Kanardji n'eet qu'une sultatherine veut prendre Cionstantinople.- Le projetgrec. perrsion d'armes. La seconde gueme turque. l,'6nnsaion de -la Crime Rsultat ngatif. - au travers. - La guerre cle Sude se jette Situation prilleuse tle la hussie. - s lss robee de Catherine deviennent -troJr larges. Traites de paix de 'r Werela et de Jassy.-La part du borrheur de tlatherinc.- Reprise des projetr projetindien,- L'expditiorr de Perse. Conclusion. bellicJueur.

-Le

L'illustre hrstorren allemand Sybel crivait en lSGS ' u De nos jours encore, aucune que$tion brlnnte n'est sou* leve en Allemasne sans que nous J, dcouvrions Ia trace de u la politique de Catherine II. 'r Cette ob lervation pourrait, crovons-nous , tre gndlalise et dtendue peu prs l'Burope entire. Trs ambitieuse, trs fminine, ldgrement enfantine palfois, la politique extrieure de Catherine a dt une politique d'expansion universelle. Le dbut de son rgne sembla cependant annoncer tout autre
chose.

En montant sur Ie trne, I'impratr.ice s'affirma rsolument romme une souveraine pacifique, disp,ose rester chez elle pour peu qu'on ne I'y dranget pas,, ddsireuse, pr consquent, d'viter tout conflit avec ses \roisins et dtermine consilcter toute son activitd au Souvernement intrieur d'un empire offrant un champ suflisamtnent vaste son esprit d'entreprise. Ce prograrnme s'accordait d'ailleurs, rnme au point de vue des relations internationales, irvec une ambition qui n'abdiqutit ses droits $ur aucun terrain, mais qui se laissait

POLTTTQUE EXTRIEUnE,

BTT

Souverner par les inspirations les plus gnreuses. S'adressant au comte Kayserlingr son ambassacleur Yarsovie, Catherine

crivait : o Je vous dirai tout net que mon but est d'tre lie d'amiti rr yc toutes les puissances, et mme jusqu' la dfensive, afin u de pouvoir toujours me ranger du ct du plus opprim et * tre par l I'arbitre de I'Europe. "
E,[e ne pensait vidernrnent pas encore partager Ia Pologne. EIle repoussaittoute ide de conqute. La Courlancle elle-nme ne la tentait pas. u J'ai assez de peuples rendre heureux r, disait"elle, ( t ce petit coin de terre n'ajoutera rien mon n honheur. u Elle songeait confirmer le trait de paix perpdtuelle avec la Turqrrie, Blle rduisait ou laissait rduire I'effectif de ses rgiments. Elle ne se pressait pas de remplir les viCes faits dans ses flrsenaux par les guerres ruineuses des rgnes prcdents. Blle rptait qu'il fallait, avant toute chose, remettle

le pays en ordr'e et rparer les fittances. Comment en est-elle venue abandonller si vite et si entirement cette orientation initiale? Nous sommes en mesure cle recueillir cet dg.rrd un tmoignage prdcieux. L'homrne qui ltous Ie devons est un de ceux qui sont I'honneur de leur PaYs, et la franchise de son langlge est faite Pour jeter une vive lurnire sur ce ct obscur d'une prestigieuse histoire; elle semLrle aussi incliquer que certains sentiments, aujourd'hui mconnus ou discrdits en Rtrssie, n'y ont pas toujours t trangers aux mes bien nes. Quelques annes aprs Ia rnort de Catherine, dans une lettre adresse lexandre Ir qui velait de monter sur le trne, le comte Simon Yorontsof crivait les li6nes que voici : n La feue impratrice voulait la paix et la voulait longue-.. u Tout tait calcul pour cela... C'est la Prusse... qui ensasea n le comte Panine renverser les amliorations qui venaient n d'tre introduites dans la constitution de Polo6ne, pour o s'enrparer plusfacilementdece PaYS. C'est elle qui persuada '. ce mme ministre d'exiger gue torrs Ies dissiclent.s polonais r fussent admis toutes les chnrgcs de l'tat, ce qui tait

868

L'I}TPRAT'RITE.

$ impossible snns emplol'er contre les Polonais les plus fortes u violences. Elles le furent, ce qui forma les confddrations, u dont on avait grand soin de car:her Ie nombre I'impran trice. on arrta des vques, des snateurs en pleine dite, a et on les envoya en exil en Russiie. Nos troupes entrrent en n Polo8ne , saccagrent tout, poursuivirent les confdrs n jusque dans les provinces turques, et cette violation produia sit la guerre que les Turcs nous dclarrent... C'est de a l'poque de cette guerre que datt:nt les dettes de l'tat dans n l'tranger et la crdation du papier-monnaie I'intrieurn n deux calamits qui font gmir ler Russie. u Ainsi, c'est Ia Prusse qui, pour s,l mrrafier la complicit de Ia Russie dans ses vues sur la Pologne, a entran la politique de Catherine dans une carrire d'entreprises violentes et violatrices de tous les droits, o elle se trouva prise comme dans un eng:rena$e. Cet entranement tait cependant, nous pencitons le croire, invitable pour elle, d'une manire ou d'une autre. Sans que la Prusse y ft pour rien, Catherine eut, ds Ia premire heure, une ide de sa puissance trop haute, pour qu'elle ne ft pas tente un jour ou I'autre de s'en servir, et une conception de son rle trop harutaine aussi, pour qu'elle s'y laisst dominer par un scrupule quelconque. Bn octobre 1762, [a cour de Danemarh lui ayant propos de renoncer la tutelle de son fils, par rapport au duch de Holstein, elle rpondait par ces paroles caractdristiques : o Le cas peut tre unique qu'une impratrice souveraine .. soit tutrice dans un fie de I'empire pour son fils, mais il est u plus trange encore qu'une damre r clui a cinq cent mille n hommes sur pied prts agir pour son pupille, s'entende 't dire gu'elle ne doitpas avoir a{faire avec un ,sceuerdt (sic) rc qui peut arrec peine entretenir trois cents hornmes. n Il est pourtant non morns probabl,e r sinon certain, qu'en se Iancant dans la voie qui devait Ia mener si loin de ses premiers projets de recueillement et de travail paisible, catherine ne savait pas o elle allait, que le courant I'emporta, que ses premiers succs Ia grisrent, et qu'elle fnt ainsi prcipite un Feu

POLITI QUE EXTERIETIRE.

369

malgr elle, et beaucoup sans qu'elle y prt garde, dansuntat de fivre guerrire, entreprenante et conqurante, qui par moments ressembla de I'affolement et o elle ne se soucia plus ni de calculer Ies moyen$ dont elle disposait, ni de tenir compte d'aucune considration soit de prudence, soit aussi, hlas ! d'quit. Le rnarquis cle vdrac crivait au comte de yer. fiennes en 1782 : u On saisit ici avec empressement et sans exa{( men tout ce qui parait promettre un nouvel clat I'empire n et au rgne de catherine II. n ne prend pas Ia peine de * calculer les moyens; on commence par se donner beaucoup n de mouvement... u se remuer n'importe comment, agir n'importe o, faire beaucoup de tapage n'importe quel prix, telle parait en effet la proccnpation constante de tatherine, partir rle Ia premire Suerre turque. Son n bonheur u aidant, elle s'affermit dans la conviction qu'il en sortira toujours quelque chose de propice pour sa gloire et pour la grandeur de son empir. al,s u bonheur, gui ,couronne toutes les entreprises des Russe$ ,, r crit le comte de Yergennes en ria, n les enveloppe, pur n ainsi dire, d'un atmosphre radieux (sec), par del lequel ils t n voient rien. n De systme politique, d'ide gnrale guidant se.s entreprises, iI ne {aut pas en demand.er I'audacieuse tsarine. Blle rpondrait : u Circonstances, conjonctures et conu jectures. u Quant concilier ces entreprises avec une loi suprieure de morale, d'humanit ou de droit international, elle n'y $onge pas davantage. a Il est aussi inutile de parler ici n de Puffendorf ou de Grotius u , crit en I ?70 de saint-ptersbourg I'envoy anglais Macartney, rr ![uo si on parlait con* stantinople de Clarke ou de Tillotson. n tatherine inaugure, d'ailleurs, dans la conduite des affaires extrieures un rdgime d'initiatiye personnelle, qui lui seul est lsait pour leur imprimer une allure aventureuse, cr elle y apporte son temprament de femme nerveuse et aisrnent exci_ table. Blle y dploie, au dbut surtout, une activit extraordinaire. Blle veut dicter elle-mme toute la correspondance diplomatique. Elle s'apercoit. J:ientt, il est vrai, qu'elle ne
Ltt

70

L'IIlIPRATNTCE.

saurait y suffire, et qne le service en souffre. Mais alors, elle prend le parti de distraire, pour son compte personnel, Ies objets les plus importants, en laisr;ant au ministre, c'est--dire au comte Panine, le gros de la besogne. Blle dcrit, le t o' avril 1763, au comte Kayserling: n A l',avenir, j'espre quelesecret ir s gardera mieux, car je ne mettrai de tout ce qui en ura 'o I'air personne de la confidenc. r Ses prdcesseurs ne se firisaient communiquerles dpches des envoys rsidant l'tranger qu'en de courts extraits. Elle veut voir les originaux. Elle les lit et les annote. Ces annotatiorns sont curieuses. Bn marge d'une dpche du prince Galitzine, son ambassadeur h Vienne, qui mande que les cours de Yienne et de Yersailles excitent Ia Porte se mler des affaires de Pologne, elle crit; n II ne n vit pas dant ce monde parce qru'il ignore mme ce que les 'o enfants de la rue savent, ou bienr il dit moins qu'il ne sait. u Le prince Repnine crivant de Var,sovie qu'au cours d'une conversation qu'il , eue avec I'envoy prussien, baron Goltz, celuici a reconnu que les ordres du ro'i son matre ne lui paraissaient pas conformes aux intrts de ses sujets, bien qu'ils le soient peut-tre ceux du souverilin, elle annote : n Il a donc s une autre gloire que Ie bien de ses sujets ? Ce sont de ces sinn gularits qui ne saurient tre cornprhensibles pou.r ma s caboche n Bn l?80, lors de la premire visite qu'il fait la souveraine, Joseph II est mis au courant de cette mthode de travail et s'en merveille. Jusqu'au Inoment de cette rencontre, cependant, qui joua dans I'histoire rle Catherine un rle dcisif, I'influence de Panine, comme chef du ddpartement des relations extrieures, tait reste trs grande. C'est elle qui, contre vent et mare et mme contre les rdpu,gnances Fersonnelles de I'impratrice, conseryait les liens rnissant sa politique I'alliance prussienne. La venue de Joseph amne un revirement, Prenant une brusque dcision, tatherine met son ministre en quarantaine, pour ngocier seule la nouvelle alliance qui ouvre ses yeux des horizons radieux du ct de Ia mer Noire. Bt bientt Panine ne compte plus. IJn simple commis docile excuter les inspirations de la pense irnpriale suffira. II s'en

POLITIOUE EXTRIERE.

371

trouve un, excellent pour cette besogne : c'est Bezborodko. a A proprement parler, I'impratrice n' plus de ministre o r dcrit le marquis de Vrac en septembre I ?81. Cette politiquepersonnelle, si suprieures que soient les quaIits d'intelligence et surtout de caractre dont Catherine y fasse
preuve, nelaisse pas d'tre sujette, elle aussi, des clfaillances nombreuses. Des engouements suivis de ddsenchantements dgalement peu justifis s'y font jour. L'imagination y joue un rle capital. La femme y parat trop souvent ct de la souveraine. C'est une fenrme, et une femme en colre, qui du

4 au I juillet l'196 rdige pour le comte Budberg, ministre


de Bussie Stoclchohn, une instruc[ion destine mettre la raison le roi de Sude, clui prtend venir Saint-Ptersbourg sans prenclre d'avance I'engagement d'y pouser la petite-frlle de I'impratrice. Qu'il reste chez lui, alors, ce prince mal lev ! On est fatigu des billeveses qui obscurcissent sa cervelle. Lorsqu'on a envie de faire une chose, on ne fait point naitre

une pice des difficults chaque instant..... La pice officielle qui doit passer par Ia chancellerie est tout entire dans ce ton. Mais est-ce bien une note diplomatique ? On dirait plutt d'une lettre confidentielle adresse un intime, que I'on prend" pour tmoin de ses impatiences et de ses emportements, la seule fin de soulager ses nerf's. Et, pour que la ressemblance soit plus complte, il y a un past-scripturn. Il y en a mme quatre, dont chacun dit autre chose et prcisment le contraire de ce que vient de dire son voisin, le tout aboutissant un consentement au voyage, non conditionnel etnon prcd d'un ensafiement ferme que I'on avait commenc par repousser avec tant de vigueur. Parfois, tatherine a conscience de I'action de son temprament sur sa politique et des lments peu ponddrs que cette influence y introduit. A propos de sa rlclaration de neutralit arme, publie Ie 28 avril l?80, elle crit Grimm: u Yous direz que c'est du uolcanique, rnais il n'y avait plus r moyen de faire autrement. v EIle ajoute une rflexion que nous ayons ddj trouve soug

3?2

L'IMPERATRICE.

sa plume et qui semblerait indiquer qn'elle n'a pns oubli son origine allemande et qu'elle tienb s'en prvaloir : s. Denn dde

u T eutscltn. tt , dit-elle, u hassen nicltt so als wenn die Leute ihnen t auf die Nase spielen uoltren; das liebte det" Her lVagner artch s nicht.
n

l\fais ce n'est l qu'une faon de parler, our au pis aller, une preuve qu'elle mconnait, par moments, la transFormation qui s'est opre en elle et qui I'a rattache sa patrie d'adoption par les fibres les plus intimes d,: son tre; car sa politique extrieure, comrne sapolitiqueinttirieure, est bien russe, comme sa thon de sentir et de penser, comme son gnie tout entier. Russes, et point allemands, sont les lments personnels de succs qu'elle met au service de, son ambition, comme les ddfauts rlui en compromettent I'e:;sor. tar il r'y a rien d'allemand dans cette manire de se prcipiter en avant les yeux ferms, ou de rver les yeux ouverts, qui lui est propre; de

dfiel la raison et le calcul. On peut dire qu'elle a russi prcisment par I'emploi des procds les plus contraires au gnie allemand. Un Allemand froid et mthodique n'aurait pas eutrepris lapremire ffuerre turque. uL'arme u , crit le comte S. Yorontsof, o tait rduite, incomplte, disperse dans tout n I'empire. Ilfallait Ia faire marclrer u. cur de I'hiver surla a frontire turque et envoyer les canons, Ies mortiers, Ies brn iots et les bombes par poste d*: I'arsenal de Ptersbourg n Kief. u Au moment de I'explosion de la seconde guerre turque et de Ia guerre sudoise, rce f'utpire. Bn 1783, Ia rupture avec Ia Porte paraissant prochaine, on voulut tirer de I'Esthonie un rgiment de dragonrs qui devait tre de 1,200 l,500hommes. On trouva 7 hommes, 300 chevaur et pas une selle ! tatherine ne s'en inquita pas. Blle avait la foi, {ui mdprise les obstacles et n'aclmet pas les impossibilits. Cette foi, qui transporte les montagnes et fait vo1'ager les canons d'un bout I'autre d'un empire rr,surrt plusieurs milliers de
r

kilorntres en longueur, n'est pas rle qualit allernande. Au demeurant, dans Ie domaine de la politique extdrieure, Catheline accompli de grandes choses avec des moyens que

POLITI QUE E:{TRIEURE.

Br3

I'illusion perptuelle ou elle vcut doublait et triplait ses yeux, mais qui furent matriellement mdiocres. Elle suppla leur insuffisance par I'appoint d'une force morale qur fut
considdrable.

Au point de vue mme de I'administration du dparternent des relations extrieures, elle a fait faire la Russie un progrs rel. En ne reculant pas devant un travail dont seul parrnr ]es souverains contemporains Frdric ne se montrait pas ddaiSneux ou incapable, et en y ajoutant I'autorit qu'elle portait partout Lvec elle, elle donna aux services relevant de ce dpartement une unit de direction qu'ils n'avaient iamais possde auprayant. Bn mrne temps, elle y faisait prvaloir des habitucles de probit et de dignit professionnelle fort trangres aux errements d'un passd peu lointain. Bn juin l?63, I'envoy anglais Buckingham, insistant auprs du chancelier Yorontsof pour la conclusion d'un trait de commerce, trouvait tout naturel d'appuyer sa demande par I'offre d'une gratification personnelle de 21000 livres sterling. Mais aussitt Yorontsof rpondait : n Je laisse qui connat les trafics honteux qu'on .. me propose calculer si 2,000 ou 200,00 pices balance,, ront la vente des intrts de ma souveraine. ,r Bestonjef , le chancelier d'lisabeth, ne parlait pa$ ce langage-l.

II
LtLr,rNtE
PRUssTENNE.

Dans des notessur Ie livre de Rulhire, quiont tpublies (l), Louis XYI a observ qu'en somme, au pornt de vue de ia politique trangre, Catherine n'a fait que suivre le systme inaugurd par Pierre III. L'apprciation n'est juste qu' moiti. Le systme du dfunt empereur, celui que le trait du

(f) En franais, danr l'.Crciue duprince Yorontsof, XI. Traductiorr russe danr l'Archiue r'uster l8TFr II, 35+.

7h

L'ISTPRATRICE.

1762 conclu ayec Frclric II avait mis en uvre, c'tait non seulement la rupture avec les anciens allis de la Russie, avec I'Autriche et Ia maison de Bourbon, c'tait encore Ia guerre contre l'utriche et ses allis, la guerle aussi contre le Danemark, de concert ou de connivence avec le roi de Prusse I c'tait enfin une entente des deux puissances au sujet de la tourlande, ou un prince de Holstein devait tre install, et une action commune en Pologne, o les deux souverains devaient faire valoir les griefs des dissidents reiigieux. La politique de Catherine fut autre certains gards. Elle dbuta par un parti pris de neutralit absolue. Tchernichof, le commandant en chef des fbrces russes. dont Frdric escomptait dj la coopration effective, reut I'orclre de ramener son corps d'arrnde. IJn rapprochement entre la Russie et ln Prusse, consacr dfinitivement par Ie trait du I I avril 1764, n'en risulta pas moins. Ce n'tait cepenclant pas I'aliiance rve par Pierre III. L'Angleterre en Iut bientt, ainsi que I'avait voulu le ddfunt empereur, mais Ie Danemark en fut aussi, ce qui allait directement contre les ides du prdcesseur de Catherine. t'tait le S;,strne du Nord, uvre personnelle de Catherine. Seulement, ce svstme conduisitr r 1763, rglement de la question de Courlander par le rtablissement de Biron, et, en 1764, au rglement provisoire des affaires de Pologne, par l'lection de Poniatowski, le tout d'accord avec la Prusse. Et ce fut peu prs tout ce que Pierre III avait souhait. te fut aussi tout ce que Frdric pouvait dsirer et beaucoup plus qu'il n'avait pu esprer I'avnernent de la tsarine. Le premier manifeste publid par elle le traitait d'u ennenri n mortel u . Durand a racont, dans une de ses dpches, qu'en examinant les papiers de son mari, Catherine y avait trouv une lettre de Frdric fort logieuse pour elle. Cette lettre aurait chang ses dispositions. Renouvele par les traits du I I aot 1164, du 94 octobre I?69 et du lu'avril 1777, I'alliance prussienne dura jusqu'en f 781, sans atteindre toutefois le terme que lui assignait le der' nier trait conclu pour une priode de cinq ans. En effet, Io

l9 juin

POLITTQUE EXTERIEURE.

375

I'alliance uutrichienne brisait premptoirement des liens qui s'taient peu peu relchs. Les rapports de Frddric avec son ancienne amie furent dsormais de plus en plus froids et devinrent orageux dans les dernires annes qui prci1rent la mort du roi. Avec le successeur de Frdric II la tempte se dchalna. Irrdric-Guillaume, Gu , le gros Ger, comme elle I'appelait dans ses lettres Grimm, est certainemerrt l'tre au rnonde pour lequel Catherine a tmoign Ie plus d'aversion et de mpris, Les passages de sa correspondance o elle parle cle li sont un vocabulaire d'injures. Cela ne I'a pas ernpche cependant, I'anne l?92 (une anne critique) tant venue, cle signer avec Ia Prusse, le 7 aot, un nouyeau trait d'alliance. II est vrai que le t4 juillet d'avant elle en avait sign un autre arrec I'Autriche. La politique de Catherine vis-vis des deux cours allernandes, dont la comptition perptuelle favorisait ses projets, n'a t, beaucoup d'gards, qu'un simple jeu de bascule, Pourtant, ses sentiments personnels y jourent aussi un rle. Elle adrnira sincrement Frdric tout en se dfendant de I'imiter; elle dtesta cordialement le gros Gu, et elle prit sr'ieusement Joseph II pour un 6rand homme.

9l avril l7Bl,

Lt

r,lr.t u0n ur RrtrrrEN

E.

hfme en

L'alliance autrichienne fut encote son uvre personnelie. l?B$, aprs les dceptions cruelles de Ia seconde {uerre turque, entreprise frais conrmuns, elle en rclamait hautement la responsatrilitd. Elle dcrivait Patiomkine : n Quel que soit le poids de cette alliance pour nous, il sera toun jours plus lger que celui de I'alliance prussienne, qui est n tout ce qu'il y a de plus ignominieux et de plus insupporu table au monde. J'aiuu ce jorg malheur"eusement de fort prs u et.i'at saut de joie, uotts en tes tdmoin, larsque j'ai peru seu* lentent une petite lueur pour en sortir., te fut le congrs de Teschen, runi au mois de mars l779r pour le rglernent de la

876

L'IMPRTI"ICE.

succession bavaroise, qui prdpara

le rapprochement des deux

cours. Catherine, pourtant, T prit nettement position en faveur de Ia Prusse. Joseph II, on le sait, avait voulu plofiter de la

rnort de I'lecteur Maximilien'Joseph (30 dcembre 1717),


pour tendre de ce ct ses possessions. Frdric s'tait posd en dfenseur de I'intgrit de la corrstitution germanique. prs de longues hsitations, Catherine se pronon pour cette dernire cause. Mais devant la menace d'une guerre) * qu'elle trouvait pnible de recommencer son ge u , i\Iarie-Thdrse avait fait capituler sa fiert : elle avait crit Catherine pour solliciter sa rndiation. La glace tait rompue. Le voyage de Joseph II en Russie fit le reste. Les historiens allemands sont aujourd'hui peu prs d'accord pour reconnatre que Ie trait russo-autrichien de l?81 favorisait surtout les intrts de la Russie. L'alliance ainsi contracte tait principrlement dirige contre la Turquie, et de ce ct la Russie seule pouvait esprer de srieux avantages. trst-ce bien sr? Il nous parait qu'en I781, tout ou moins, Ies esprances taient gales de part et d'autre. L'alliance eut en fait pour effet principal d'assurer ia Russie le concours moral de l'utriche pour I'occupation de la Crime I mais de ceci le trait de l78l ne faisait aucune mention. On n'y parlaitmme pas du tout de Ia Crime; on y parlait de partager l'Empire ottoman, et Joseph comptait bien en avoir sa part. tatherine trouva mme qu'il la voulait trop grande, et te fut la premire cause d'un dissentiment, qui alla s'aggravant, jusqu' paralyser d'abord et compromettre ensuite les mesures combines pour I'excution de leurs projets. Frdric I'avait prvu, disant {u, ds qu'il s'agirait de partager la Turquie, les intrts de I'Autriche etde la Russie se montreraientinconciliables. Joseph hsita entrer err campatne, et Catherine en profita pour suivre ce qu'elle appelait .{ une marche indpendante o . L'annexion de la Crime, Iaquelle Joseph n'osa faire obstacle et laquelle par cela mme il coopra moralemerrt, s'ensuivit. Il espr encore que Ia thdorie des guiualents, alors en honneur dans le droit public europen, lui vaudrait un jour ou I'autre une compe.

POLITIOUE EXTERIETRE. sation.

371

ll ferait valoir ses droits quand la victoire

les aurait

consacrs, et il se dcida en frn de compte faire la guerrer prcisment pour mettre de son ct 1'loquence du canon. Seulement, la victoire ne vint pas. Dsastreuse pour les deux allis,

la guerre le fut surtout pour Joseph, et ds lors il n'eut droit qu'au silence. D'ailleurs, iI ne pouvait plus tre questron de paltage : la peau de I'outs se ddlobait. Joseph II eut le sort de tous les conqurants malheureux. l\Iais son langage mrne, au moment de la conclusion du trait de l7Bl, prouve qu'il y conserva tout son sailff-froid et la proccupation exclusive de ses propres intrts. L'esprit d'abngation et I'entrauement d'une volont dispose aux sacrifices et aux complaisances y parurent rnme si peu de sa part, que I'alliance ne put prendre la forme rgulire d'un acte diplomati![ue, I' ernpe reur s' tant ob stinrnent refus accorde r l' a lter n at, c'est--dire Ia priorit alternative des signatures sur les deux exemplaires du trait, conrme le voulait Catherine. On se contenta d'un change de lettres numrant les engagements mutuels. L'entrane,l'emballe, si on nouspermet cette expression trop familire, ce {:ut, en cette circonstance comme en beaucoup d'autres, la fougueuse, I'imptueuse Catherine. L'arniti de I'Autriche lui ouvrait, elle n'en doutait pas, les portes de Constantinople, et Joseph, elle en tait sre, avait n des yeux o d'aigle, . Quinze annes aprs, elle crivait encore Grimm : u lls ont eu un aigle et ils I'ont nrconnu ! u Joseph, au lendemain de son entrevue avec I'impratrice ftIohilef, crivait I{aunitz : o Il faut savoir qu'on a affaire ayec une femme qui t nB se soucie que d'elle et pas plus de la Russre que luoi, ainsi u rlfautlachatouiller. u Catherine rvait et allait I'aventureq Joseph observait et calculait ses paroles comme ses actions. Ce fut le rve qui eut raison du calcul : la sagesse humaine a reu plus d'une leon pareille,

s7t

L'IMP"ERATRITE.

L'NcLETERRE.

Jusqu'en I780, rapproc,he dc l'ngleterre pm son alliance arec la Prusse, lie *rme directernent avec elle par un trait de commerce, catherine {ait montre en toute occasion d'une sympathie trs prononcde pour la nation britannique et d'une disposition trs ouverte favo.iser ses i*trts. Les souvenirs laisss dans son esprit et dans son ceur pr-rr le che'alier \Milliams y sorrt peut-tre pour quelque cirose. tette amiti tait cependant destine de singuliers revirements. E'l77gr l'Angleterre se trouve, on le sait, aux prises avec les forces combi'es des insurgs amric*ins, d.e ll France et de I'Espagne. IJn fvrier rTB0, catherine ne craint pas d'annoncer publiq,ernent qu'elle fera une distrihution d'argent, aux Irauvres de Saint-Ptelsbourg si elle apprend que n,lney a batt' Ia flotte espag'ole. Quelques jours aprs, elle clonne un bal et tlit ir I'envol- anglais, Harris, que c'est .. comme acompte ({ sur les succs de Rodne} , , Blle I'invite souper en tte-tte avec elle sur. une petite table de j*u, o I'on dresse deux couyerts. Le lendemain, la fameuse dclaration de neutralit arme & v'n le jour. catherine eut, toujours du got pour le thtre et les coups de thtre. A ce moment, il est vrai, Ia porte vritable de cet acte clbre ne ressort encore aux eux de personne. peut-t,re mme catherine, personnellement, ne $'en rend pas compte. L'opinio'gdnrale prend Ie change, va jusq*' attribuer cette mesure un sens {'hvorable I'angleterre I les envoys de F rance et d'Espa$ne Pte rsbourg s'en drneuvent Ie cornte paniner I {ui combat les i'clinatio's de catherine pour la Grande-Bretagire et lutte d'influe'ce cet gard avec le favori patiornkirr*, *;*r, irrite au point d'tre malade. En fait, la rsolution de I'impratrice a td prise la suite d'un attentat contre Ia libert de la navigation, dont les Espagnols se sont rendus coupables . un

POT,ITIQUE EXTERIEURE.
vaisseau russe, cbarg pour Nlala6a, a t captur

B7g

pilr une croisire battant pavillon du Roi Trs Catholique. Aussitt, Cathe. rine a ordonn d'armer quinze vaisseaux de guerre, appuyant cette dmonstration par une note adressde au cabinet de Nladlid. dans laquelle elle annonait I'intention de faire respectel pr tous les moyens, et mme au besoin par la fbrce des armes, ses droits de puissance neutre. La neutt.alit arme n'a pas t autre chose I'origine, Catherine a eu cependant la gloir-e de formuler dans cet acte les principes du droit maritime moderne, et, en les formulant, elle a port Ia suprdmatie maritime de I'Angletelr.e un coup dont celle-ci ne s'est iamais releve. Ces principes se trouvaient, au fond, tablis dj dans Je rglenrent francais de l7'i$. II leur manquait Ia conscration du consentement gnral. La ligue des neun'es, qui fut une consquence de la clclaration inrpriale et le couronnement naturel de l'uvre accomplie parCatlrerin, y pourvu. Plus tard, I'imprratrice ne $'est pas fait faute de rclamer pur son cornpte I'honneur et le rnrite entier de cette uvre. Denina s'tant avis d'attribuer F'rdericlapaternit de I'ide, elle dcrivit en marse du livre: a C'est laux, I'ide a germ dans Ia tte de Catherine et pa; * dans une autre. r Et cependant encore, car I'histoire, I'histoire des rgnes fminins surtout, a de ces surprises, il s'en est laliu de bien peu, en eff'et, que cette ligue des neutres, barrire redoutable oppose avec le ternps I'ambition britannique, ne prit une tout autre forme et une tout autre direction : celles d'une coalition dirigde contre Ia France ei I'Espagne et enr'laut sous sa bannire, la suite de Ia Russie, la Sude, Ie Danernarh, Ia Prusse, I'Autriche, le Portugal, Ies DeuxSiciles... Ce {ut la souplesse clont les cabinets de Yersailles et de N{adrid firent preuve cette occasion et la raideur dont Ie cabinet de Londres ne sut pas $e dpartir, qui donnrent I'aventure sa tournure dfinitive. La F rance et I'Bspagne s'empressrent d'adhrer la nouvelle fornrule cle clroit internationalL"ngleterre se buta, bouda, tergivelsa et perdit finaleruent

s8

L'IMpn'rrRICE.

I'heure propice. Un instant, au cours de cette mme annde f ?80, I'avenir fut encore en suspens. En dcembre, obissant aux repr'sentations de Harris, le cabinet de Londres se dcidait brusquement frapper un grand coup. r, Que votre rour * r11 donne une preuye de bonne volont, et je la payerai de ( retour D , avait dit Catherine I'envoy anglais. Lord Storen rnont, clref ce moment du Foreign-Offce, rpondit - conoftrant Minorque. L'intervention de la Russie amenant le sentement de la France et de I'Espagne la signature immdiate d'untrait de paix sur la base du trait de Paris de 1769, serait le prix de ce cadeau. Catherine eut peine tout d'abord cacher sa surprise et sa joie. C'tait plus qu'elle n'avait os rver, et Dieu sait si ses rves allaient loin! Il y avait bien sa rcente dcluration de neutralit, qui paraissait faire ob,stacle I'arrangement propos. I\fais bah ! elle en causerait avec I.larris. Elle en caus, en effet. u La neutralit arme, qu'est.{ ce que cela? u lui dit-elle. u Appelons-la: nwllitri arnte, si vous u voulez, et n'en parlons plus. , Bientt, cependant, des scrupules Ia prirent et des inquitudes s'emparrent de son esprit. Jamais Patiomkine ne I'avait vue si a6ite. Elle prouva le l:esoin de causer encore de la chose avant de s'engager, et cette fois elle causa vec le {avori. tait-ce possible qu'on lui donnt ce trsor pour rien, pour une simple dmarche diplomatique, et n'y avait-il pas I un pige? a La marie est trop o belle, on veut me tromper. , coup sr, on entendait la contraindre se mler de cette Suerre dsastreuse. Elle ne voulait pas de cela ! EIle en voulait d'autant moins que pendant ce temps sa correspondarrce ayec Joseph allait bon train et ouvrait devant ses )'eux, fascins par I'horizon de la mer Noire, des perspectives de plus en plus sduisantes. [Jne autre Suerre, bien autrement fructueuse, se prparait pour elle de ce ct. Bt comme, sur ces entrefaites aussi, le cabinet de Versailles s'entremettait courtoisement pour rranser I'incident espagnol, la neutralit arme reprenait du terrain dans I'esprit de la souveraine. Les choses trainrent ainsi jusqu'en mars l?81, poque laquelle

POLITIQUE EXTEIEURE.

38t

Harris s'entendit ddclarer brusquenrent que I'irnpdratrice renonait dcidment faire t{es acquisitions dans Ia S'[diterrane et dsirait s'en tenir son r'le de puissance neutre.

Alors, ce fut fini; le charme tait rompu Pour toujours. Offensde et due, I'Angleterre accentua son opposition ri la ligue des neutres, et celle-ci prit rapidement sa couleur dfinitive, celle d'un drapeau sous lequel taient appels se grouper tous les intrts que I'hgmonie maritime de l'ngleterre blessait ou inquitait depuis longtemps. Bn 1791, un conflit direct avec les forces navales de la Grande-Bretagne apparut aux yeux de Catherine comme imminent. Elle eut assez de courafie, or assez de tdmrit aveugle r pour ne Pas s'en eflrayer. Elle crivait h Zimmermann : - Si je n'ai pas rpondu jusqu'ici votre lettre clu ?9 mars' * vous voudrez bien m'excuser : j'ai eu trop r faire, strrtout {( ces jours-ci, o je me suis occupe avec toute la vivacite et u I'activit dont je suis capable de Ia rception que je sexl * oblige de firire la formidable flotte anglaise, qui va nous a rendre visite. Je vous assure que je fais tout ce qui est humaist rflInt possible et en mon pouvoir pour Ia recevoir cona venablentent, et j'espre que la rception sera cornplte en a tout point. Ds qu'elle aura passd Ie Sund, je pense qu'il .( ne convtendra plus que Yous m'criviez... Ds aujourd'hui, n je prends cong de vous. n Ce n'dtait qu'une fausse alerte. L'intervention de I'Angleterre en faveur de Ia Turquie resta l'tat de menace non ralisde, et I'on croit entendre comme un soupir de satisfaction et de soulagement dans les paroles joyeuses par lesquelles tatherine fit part son correspondant allemand de cette bonne nouvelle. Blle ajoutait qu'elle alait totrjorrrs fait grand cas de I'estime de la nation anglaise et allait 3usqu' rappeler sa prdiIection constante pour ce pays, laquelle a n'avait pas t vaine u " Mais les beaux jours d'une liaison qui avait travers l'preuve des sicles taient vcus dsormais et ne devaient revivre iamais. L'alliance franaise avait pparu derrire I'alliance autrichienr)e eomme le mot d'ordre d'un avenir prochain'

ss2

L'I]IPENATNITE.

III
L FRNCE.

Je vous clonne ma parole que je n'ai jamais eu d'inclinas tion pour les Francais; je n'en aurai jamais. Cependant., je n dois vouer qu'ils ont eu mon g;ard des attentions bien rr plus marques que vous autres. u A,insi parlart Catherine

Harris la veille du jour qui allait consommer sa brouille avec ses amis d'ngleterre. Illas ! ce n'tait pas seulement un dfaut d'inclination que les chargs d'affaires de France se
srrccdant Ptersbourg depuis vingt ans avaient dir, I'un aprs

I'autre, reconrlatre dans le cur de tatherine l'garcl de leur pays. Dans un mmoire rdig en juillet I ?72, I'un d'eux crivait : n Elle (Catherine) n'a et n'aura jamais d'autre vhi4 cule que celui de faire haineusement et sans examen le r contraire de ce clue Ia F'rance veut... Elle nous hait de toutes

. Ies haines, cornme Russe aigrie, comme llemande, comme * prince, cornme rivale et par-dessus tout comme femme. n Il relevait cependant la contradiction, apparente tous les
yeux, entre ces sentiments ar'rds de la souveraine et son goirt non moins marqu pour la littrature, les arts, les modes rnme d'un pays que poursuivait une haine aussi farouche. l\lais peu importait Catherine de se contredire, ou qu'on s'en apert. Elle continuait apprdcier Voltaire et ne perdait pas une occasion de manifester sa malveillance envers la patrie du grand homme. En I ?66, les magistrats de Nan'a lui ayant adress une supplique rdige en francais, elle les engageait ne pas recommencer. Ils n'avaient qu' crire en allernand. s'ils ne savaient pas le nrsse! En 1768, elle s'en pretrait au roi et son premier ministre. Elle crivait au comte Tchernichof, son reprsentant Londres : n J'ai beaucoup ri du tableau allgorique de Vanloo, en c voyant que tous les bienfaits et tous les talents forment la

POLITIQUE EXThIERE.

a83

.. tte de Sa Majest Trs Chrtienne. I\[alheureusement, le n bon Dieu n'a pas pris I'avis de Vanloo en crant celle-ci, et, .. comme je n'aime pas le mensonffe ni I'allgorie, je n'achu terai pas cette artificieuse fiction. Si elle dtait du got des u Francais, ils ne la laisseraient pas aller l'tranger. Je chern cherai avoir le penclant, du duc de Choiseul personnifiant c tous Ies talents ministriels, comme la prr'oyance, la gnr rosit, le dsintressement, la grandeur d'me, I'indulgence, n I'honn tetrla bont de cur, Ia facilit de pardonner, I'oubli n des injures, en un mot toutes les qualits qu'il n'a pas... o La lettre contenait encore un post-s criptum : o En ce moment, je fais tous les matins une prire : u l\[on o Dieu, sauvez la Corse cles mains des coquins cle Franais. o Quelques rnois aprs, sa rupture avec la Turquie devenart un fait accompli. ussitOt Catherine en rendait la France dilectement responsable. Turcs et Franais ne faisaient qu'ttn ses yeux. On et cru qu'elle aliait partir en Suerre non seulemcnt contre le Sultan, mais aussi contre Ie Roi Trs Chrtien. Et c'est en franaas qu'elle crivait encore Tchernichof : r, Les Turcs et les Franais ont eu I'ide de rveiller [e chat .. qui dormait... et voil que la chatte va courir sur les souris, r, et voil que vous allez voir ce que vous verrez, et voil r qu'on parlera de nous, et voil qu'on ne s'ttendait pas * tout le tintamarre qe nous ferons, et voil que les Turcs tr srorrt battus, etvoil que les Franais seront partout traitds $ comme les Corses les traitent,.. " BIle faisait grand cas des Corses, ce moment, apparemment pour la scule raison du traitement qu'ils taient censs infliger leurs l)presseurs. En juillet 176$, elle se faisait envoyer ele Londres un portrait de Paoli, et elle disait ce propos : u Le pcrtrait de Paoli me rjouirait encore davantage * si lui-mme continuait montrer les dents nos maudits s malfaiteurs, ces odieux Francais. u Et, comme elle cherchait partout des ennemis la France, de mme elle se croyait partout en butte r son inimiti. En 1784 eneore, elle crivait Joseph II : * Je vois que la ngociation al'ec l'lecteur de

384

L'IMPRATRICE.

u Bavire n'vance pas h cause des irrsolutions qur paraissent .. un mal de famille dans la maison palatine; il y en a qui # n'osent crire une lettre de politesse sans consulter une c partie de I'Europe. De telles prcautions me paraissent rr avoir pour mobile celui qui agit sur I'Escaut, qui empche n les barques de Votre l\Iajest Impriale d'aller la mer, qui a envoi Constantinople des ingnicurs, des disciplinateurs, * des faiseurs, qui engage les Turcs entretenir un flros corps u de troupes proche de Sophia et qui se donne beaucoup de r peine sourdement partout pour mettre nos ennemis naturels n du l\fidi et du Nord dans un tat d'activitd. u Le sort des Franais, assez peu nombreux du reste, qui rsidaient cette poque Ptersbours; n'tait pas enviable. Voici ce qu'en dit, en 1783, I'inspecteur de police Longpr (l) : les sujets anglais sont protgds efcacement par leurs consuls, qui jouissent d'une autorit considrable; les Franais sont livrds I'arbitraire et I'injustice, sans aucune dfense : n La plupart sont des bijoutiers et des marohands de modes. r Les premiers vendent assez bien aux seigneurs ce qui leur u fait plaisir, mais ceux-ci, pour luder le payement, remettent n le marchand au lendemain et gardent les marclrandises. Le n marchard y va; on lui dit que monsieur est absent. Longr* ternps aprs I'avoir bien fait aller et venir (r*), on lui donr,e ft un acompte; mais s'il rdcidive souvent ses visites et que r cela ennuie le seigneur, il lui fait dire par un de ses esclaves a qu'il lui fera donner cinquante coups de bton. En consdrr ![uenc, le malheureur marchand est oblig d'attendre le 'i caprice de son dbiteur pour lui payer la moiti de ce qu'il u lui a achet, et, en lui faisant soldel cette moitid, il lui fait n dire qu'il est inutile qu'il revienner pflrce que les diffrents u objets qu'il lui a vendusnevalaient pas davantage, etil faut a -{[ue le marc]rand en psse par l. Bn 6nral, il r'y o pas de n bonne foi dans la noblesse russe, J'en excepte cependant une n douzaine cle familles. C'est qui trompera mieux les tran(L) $on rapport ett aux Archives
ruiv. russie.
des Affaires trangres,

vol. 111., fol. 368 er

\-

PoLrrrQUE Exrntuunn.

s85

#ers. Les officiers mmes, monter jusqu'au grade de coloa nI, ne se font point un scrupule de vous prendre dans Ia o poche une bote d'or ou votre montre. S'il est reconnu (src;, n il en est quitte pour passer dans un autre rgiment, qui sera ( ert garnison deux ou trois cents lieues de I'endroit o il aura u commis ce yol. A l'gard des marchandes de modes, elles font .. assez bien leurs affaires a\rec Ie retour du voyage de madame n la grande-duchesse. Elles s'dtaient mme fait {aire des envois rr considraTrles en marchandises Four son retour, lesquelles r, payent des droits la souveraine, B0 , /t0, 50 et 60 pour 100 ; a mais cls que madame Ia grande-duchesse fut arrir'e, l'irnn pratrice fit rendre un ukase... qui dfend aux femnres de .. porter cles garnitures de robe plus larges que de deux Fouces, n Ia coiffure trs basse et ancune plunre dans les cheveux, ce u qui a fait totalement tomber ce[te branche de commerce... o Le peu cl'artistes qui passent en Russie n'y fo't pas mieux r, leurs afj:aires. {Jn artiste vient pour y tablir une manufacr ture; on eramine trs scrupuleusement son projet, et, si on t le trouve {avoralrle pour tablir une branc}re de commerce, .. on lui donne I'argent et I'emplacement ncessaires pour son

n tal-rlissement; il est fort caressd jusqu' ce qu'on parvienncn a'oir son secret. L'a-t-on une fois, on lui donne des dsnn grments I on le met dans Ie cas d'ayoir des dettes pour le n retenir en Russie, et souvent de cbef d'un [a]:lis-cement il n finit par n'y tre t1u'un cornmis ou un sirnple ouvrier.. . Il n st donc hien essentiel d'empcher les Franais de passer ,. en Russie pour y faire le commrcc. n ll est vrai c1u'au tmoignge des rninistres de France rsidar,[ Saint-Pdtersbourg et de Longpr luirrnnre, la conduite des Franais qui s'y trou'r'ent n'cst pas toujours trs difiante. En I776, un certain Champagnol, sujet francais, est u peu prs convaincu u d'avoir fabriql des fauxbillets de Ia Banque irnpriale russe. Pendant le sjour de Lonflpr dans la capitale du Nord, deux incidents pnibles se produisent. un jeurie homme, se faisant appeler le chevalier de pemires, se trouve depuis peu Pdtersbourg. son vrai nom (bourgeoisement polt
E5

886

L'IMPRATRICE.

par un mdecin du roi, qui est son oncle) s'dcrit, plus srnplement, Poissonier-Deperrires. Il a un grade dans I'arme el vient d'tre attach au ministre cles ffaires tlangres. Trs protg, il areu une pension de 10,000 livres et a t envoy Saint-Ptersbours pour y apprendre le russe. Le marquis de Vdrac, alors ministre de France en Russie, I'a prsent officicllement comme appartenant la lgation. Il apprend le russe en frquentant les salons de la capitale. Des rapports de police I'usa6e de I'idiome slave, il tient une banque de pharaon, assi' drment suivie par les jeunes seigneurs de la capitale. II a le rnalheur, en allant la chasse, de traverser un village appartenant un comte Chouvalof, o son chien est attaqu par d'autres chiens appartenant aur paysans de I'endroit. Pour dfendre son pagneul, il tire un coup de filsil charg plomb, dont deux grains atteignent au visafle une vieille femrne, qui se tient dans un champ voisin. De retour Ptersbourg, il crit au comte thouvalof une Iettre qui Paris aurait peuttre pass pour spirituelle, rnais qui est juge impertinente Saint-Ptersbourg. Au tmoignage du ruarquis de Yrac, elle est un peu familire, rnais convenable. Le comte Chouvalof se iuge offens, et prtend venger son injure en dposant une plainte au criminel, sans mtne en rfrer au ministre de France. Le marquis de Vrac, lui, en rfre I'impratrice. II n'a pas lieu d'tre satisfait de sa rponse. Elle lui donne le choix de faire partir aussitt le chevalier de Perrires ou de laisser I'affaire suivre son cours. Il opte pour le premier parti. tout en exprimant vivement son mcontentement dans le rapport qu'il adresse Yersailles. A peu de jours rle distance, une autre msaventure, plus dsagrable, I'atterrd. Son propre fils, se promerrant avec son secrtaire, le sieur Rozat, et deux Russes, le prince Troubetzlco et le sieur Garnofslci, factotum de Fatiomkine, avise la fentre d'une maison de paysan une jeune fille qui a I'air de sourire aux passants. Suivi de ses amis, il pntre dans la maison, et tous ensemble prennent quelques privauts avec la belle. Son pre, survenant, prtend qu'on iui

ajouterrt {ue, pour mietrx se perfectionner sans doute dans

POLITIQUE EXTRIEURE.

387

'fait injure. Les ieunes Serls, refusant cl'entendre ses raisotts, continuent lutiner Ia donzelle et lui dcouvlent la gorge. Le paysan appelle au secours, ameute les voisins, et le fils du
ministre de F-rance reoit une maitresse vole de coups de bton. L'affaire parvicnt la connaissance de I'inrpdratrice. EIle plend la chose trs froidetnent. Elle ne peut ernpcher les coups de hton de pleuvoir sur le dos de ceus qui se mettent dans Ie ,cas d'en recevoir. Si les deux Russes qui accompagnaient le jeune Franais avaient eu les bras et les jambes casss, elle en aurli[ td bien aise. C'est de cette poque cependant que date un revirenrent trs significatif dans les relations des deux pays et mme dans tres sentirnentspersonnels de tatheline. En 177G, d.i, le ntarquis de Juign, un des prddcesseurs du marquis cle lrdrac, croyait allercevoir un changernent : u Je ne pense pas du tout r , disait-il, * ltue les prventions de Catherine contre la l-rance rr soient indestrucl.ibles. Je crois mme qu'elles sont dimiuues rr relativemeut au Souvernement et sul les points essentiels. u lille se permet volontiers des plaisanteries sur la nation, en * {uoi elle est sans doute autorisde par la conduite de Ia plurr part cles Franais qu'il y a dans ce pl's-ci et par le ton n dplac cle ceux qu'elle a vu$ Ptersbour8. o Il ajoutait : u cet gard, 'ie dois rendre justice ceux qui sont renus * cette anne : ils se sont conduits rnerveille. . . [I. le viconrte (( de Laval et le prince de Crimay se sont acquis plus person* nellement les suFfrnges du public et les bonnes grces de 'n I'impdratrice. u Le changement de rgne qui vient d'avoir lieu en France a sur les dispositions cle I'irnpratrice la Jrlus heureuse infiuence. Elle professait pour Louis XV un mpris profbnd; eile a et rffiche pour son successeur la plus grancle estime. Elle crit en 1779 : nJ'ai sihonne opinion de tout ce qui se lait penclant le u rgne de Louis XVI, que j'aurais envie de gronder ceux qui s trouvent y redire. u En mme tenrPs, il arrive que la propagande exerce depuis une vrntaine d'annes par les admilateurs enthousiastes que Cathenne a sa dvotion ou sa solde

888

L'IxIpnarRIcE.

dans tous les coins de I'Europe, mais surtout Paris, par Voltaire, Diderot, Grimm, l'abbd Galiani et cent autre$, Ia rclame colossale dont ils ont I'envi entour son nom, a lait son uvre. Un de ces courants d'opinion, dont nous avons yu de nos.jours Ie retour peu prs identtque, s'est produit brusquement, irrsistible et tout*puissant : la Russie, les Russes et Catherine en prernrer lieu apparaissent d'un jour I'autre sur les hords de la Seine en possession d'une popularit irnrnense. Iln tailleur du nom de Fagot ait lbrtune aveo un vtement pour enfants, dont il a pris le rnodle dans une lettre de I'impratrice adresse Grimm. Catherine y avait clessin la plume le costume (une sorte de blouse flottante de son invention) port habituellernent par son petit-fiIs, le futur enrPereur .\lexandre I"'. Les dumes et les seigneurs de la cour de SaintPtersbourg qui visitent Paris y rencontrent les attentions les plus f'latteuses. A une chasse du bois de Boulogne, Ia Reine, aperceyant, l'quipage d'une comte.cse Saltykof, iui fait prendre le pas sur le sien, pour qu'elle puisse mieux suivre les chasseurs. Un comte Serge Roumiantsof est la coquelnche des belles

'Wtirtetnberg, voyageant Paul et sa fenrtne, ne princesse de sous le norn tle comte et comtesse du Nord, figuretrt panni les trrtes de Paris et de Versailles. hflarie-ttnt,oinette firit taire ses prventions l'gard de Catherine et se surpasse en arnabilit et en gracieuses Jlrvenances. Svres, ol1 fait aclmil'er Ia p;rancle-duchesse une magrrifique toilette de porcelaine bleu lapis, nonte en of, rcertt chef-d'ceuvre de la manufacture royale ; des moursr placs sur le nriroir, se jouent aux pieds des tlois Grces qui le soutiennent. n C'est sans doute pour la Reine ! u s'crie la princesse, dmerveille. Elle s'apptoche et sur toutes les pices reconnait .ses armes : c'est un prdsent que lui fait Iarie-ntoinette. t'exemple venant ainsi d'en haut, on irnagine I'accueil fait Leurs t\ltesses Impriales Par la foule, dont les dispositions n'ont d'ailleurs pas besoin d'tre stirnules cet garcl. Il faut un rustre de talent comme tlrisseau Pour rsister l'entrairrement univelsel.

dames

de Yersailles. Au printemps de l?82, ie grand-duc

POLITIQIIE EXTNIEURE.

389

t1 catlmrinen sucln, Grimm trarte de maladie contagieuse |'gnrrouement u otlet, nach And,ern d,ie tr,lineruen Krankheit les Parisiens' dont tatherine est personnellement I'objef parmi l'pidmie de intressantes Il cite par.mi les oictirnes les plus s'empare thtre &t. cte loutyon et le marchal cle Noailles. Le murs moscode sujets emprunts I'histoire russe e[ aux le Grand, tle Pierre r-ites,".* rorri les Scytltes, de Voltaire; le Feodor et Dolat; le trIenzifnf, de La Harpe; en attenclant : n l'tTLesinlta, de Desfo.[*r. Paris se re'rplit d'enseignes de Russie o , des u pratrice cle Russile. u Il y il 6es Htels IJne marchande cle n Cnls clu Nord o tous les coins cle rue' u Au Russe galant r' ' modes voue la fortune de son mafiasin aec assez cle catherine rcgarde d'abord" ces dmonstrations de moi rt engous froideur. * Les-Franais ' , crit'elle, s sot patience, cela ne rc colfirll cl'ule plume la coilfurel mais, Les dames russes eux... u clurera pas plus que toute motle cltez atte'' u d,oiverrt se trouuer fort honores tles honneurs et des et, o tio.s rlont on les comble yersailles I on me les gtera, prtenu quancl elles revicnclront, ce seront cles dames h ma il a tions... Pour l\{. Fagot, je trouve qu'il fait son mdtier, encore curierrx rr est curieux que la mocle vient du Nord et plus
rrt[ulel{orcletsurtoutlaRussiesoientenvofluehParis. de mal!"' n cornnrent!aprs en avoirpens, dit et cfit tant de u u rnoins faut-il convenir qu' tout cela rl n'y a pas sera .( srrite... J'espre qu' I'arrive de cette lt-ttre le uertigo
franais'es rapportes pratrice aux clrantillons des rnodes ptersJrourt par la grande-cluchesse ltaul. Bn apprenaut la noules appartevellc de ce cldsastre au moment ori elle quittait poussa des Bertin rneuts cle Slrie-ntoinette, mademoiselle

apassd."Nourun'ot*ditdjelarceptionprpareparl'im-

ctis de colre' u EIle a dfendu ses falbalas tr , racote Grimm' l\Iais elle l'poque de I'anne choisissait mal son moment. Comme c'tait

ces dames se ou elle avait I'habitucle de prsentet'ses comptes, de trop et taient mi|ent d'accord pour jrts* que les falbalas d,onne,,uirot la"grancle Catheliue contre la petite Bertin' pour

Si!t)

L'IlIpnernICE.

jout Ptersbour8. aya*t rejoint son poste ie tg mars I7gb, Sgur crivait Ie B juin suivant : u Je oai, o,r.jourcl'hui coucher u czarskozelo, et dern*i* je pars avec I'impratrice. Le corps * diplomatique est aussi to'n que jaroux e cette fauu,rr, Lt s c voyg'e, qui n'a pour l-rut que l.. curiosit et I'amusement, * {flit faire inutilement bea*coup de foiles spculations poliu tiq*es. u Les spculateurs politiques ,r'orraier.t pas entire* ment tort : ce voyage tait Ie commencenrent d'un chapitre nonve.ru de I'histoire europdenne. Deux annes aprsl "r, no'emhre l?87, une proposition fo'melle d'alliance, d'une triple alliance, -_ Fra'ce, autriche, Russie, -_ tait {nite au comte ce sdgur par Ie premier ministre dc catherine, Bezhorocllio. ll s'agissait malheureusement d'attaguer en commun la Turquie, cette vieille allie cle la F'ance. NIais I'annr4e suivante, la triple alliance devenait, dans res avances de pl.r* e' pl,r* pressantes du cabinet de saint-Irtersbourg, ure qt od,:ttple alliance entre les mmes puissances, plus I'Espagn, -. et, cette. fois, c.lle visait I'An6leterre. ce f'l la frrance qui recula. Des scrupules, qui ne sauraient tre consiclrs que comme trs ldgitirnes, cles sentiments, clont Ia gnrosit chevaleresque, Ies supposer si'cres, co',rllflderait notre estime, justifiaient officiellement les rsistances et Ies rpugnances du cabi*et de versailles. ,A"prs Ia prise tl'otchaliof (dcernLrre l TBB), tatherine offrit errcore pour prix cle I'alliance francaise un secours effectif contre I'Angleteire. Iin rnnre temps, elJe renonait demander, ainsi qu'elle I'avait toujours fnit jusqu' prse't, Ia garantie de la constitution impose par elle Ia pologne : fatare tunique de Nessus cousue aux flancs de Ia malheureuse rpublique. une reconnaissance rmplicite clLr premier partag:e, celLri de lTTg, Iui suffisait. sgur n'esprait pas s'en tirer si bonnrarc]r. er-rels firrent s& surprise et son rlsappointement lorsquer pour toute rponse, il

tro'r I'iromme du rle qu'il failait q*'un

II tait rservd au comte de sgur de cIte rrniner dans I'esprit de I'inrpdratrice et dans sa facon .le j.rgerla Fnance et les Fran. cais un clrangement dcisif. La tliplomatie francaise
avait enfin reprsentant du Roi

POr,ITl QE EXTRIEURE.

391

Yersailles I'ordre cle rclamer I'annulation du prernier par.tage ! C'tait se moquer de lui et de la Russie. tait-ce liien serfir la cause de la Pologne? Le retour de celle-ci h ses anciennes limites dcmeurait-it ce nronrent dans I'oldle tles choses possibles? Le croynit-on Yersailles? S'en souciait-on?

recut

de

rien faire, tout en sailvegardant les apparences d'une attitude et d'une


Nous pensons qu'on s'y proccupait sultout de ne

action dignes des traditions de la monarchie. vait-on quelque moyen de donner un caractre srieux la comrnission dont on char.geait Sgur? Sgur ne sonflea mme pas I'excuter. Il ne dit rien, n'ayant rien de raisonnable direEt, finalement, Ie cabinet de Ptersbourg se lassa d'avoir affaire des Sens muets, Patiomkine' le tout-puissant favori, avait t le prenier appuyer I'entente devant laquelle la France se drobait, Il affecta bientt de se rapprocher de I'An' gleterre. u Pourquoi pas? n rpondit-il avec sa brusquerie habituelle, un peu rude, quand Sdgur prit sur lui de I'interroger amicalernent ce sujet. a [Jn diplornate comme vous devrait-il s'en tr tonncr? Lorsque j'ai vu riger le rol.aume de France en (( archeych, un prdlat renvoyer du conseil deux rnarchaux u de France et laisscr trnnquillement les nglais et les Prusu siens vous enlever la Hollande sans couP frir, j'avoue que u ie me suis permis une plaisanterie : j'ai dit que j'aurais conn seili ma souveraine de s'allier avec Louis Ie Gros, Louis a le Jeune, $aintLouis, I'habile Louis xI, le sage Louis xII, n Louis Ie Grand, mnre ayec Louis le Bien-im, rnais non . ps avec Louis le Suffragarrt. 'r Le favori ne disait pas tout. L'archevque, dont Ia prsence dans le conseil le choquait si fort, Lomnie de Brienne, tait congili le 5 aot 1788. htais I'opposition I'alliance projete ne venaitpas de lui seul. En mai 1789, Neclcer taut I'el'enu au pouvorr, llarie-Antoinette crivait au cornte de [ercy pour lui annoncer qu' I'exceptiou tle [Iontmorin, tous les ministres se prononaient contre I'alliance en fJuestion. n D'abord u, disait-ellc, n itr est clair ![ue, dans l'tat actuel de nos affaires,

Eg?

L'I}IPITATRICE.

aucune nouvelle alliance dfensive. u Elle indiquait ainsi avec franchise Ie principal obstacle que rencontraient les projets d'actior, , I'i-puissance cle "o*.,r,rrru la monarchie se dbattant dj, comme un oiseau blessd mort sous i'treinte du monstre rvolutionnaire. fln trait de commerce (r r janvier r TsT) fut to't ce quoi purent aboutir les efforts de sgur. n raconta que, pour le -.i8ner, sgur s'tait servi de la iprume de son *otiog.r* t|an_ gleterre, Fitz-He'bert. L'anecdote n'est vraie ,rul moiti; surpris par une brusque ouvert're que lui fit pario'rliine d'une galre qui les ernmenait hloscou en compagnie de !o"1 catherine, et voulant y rpo'dre aussitt par une crite, sgur ne trouva pas son critoire, q** *o' valet 'ote cle chambre avait mise sous clef. II emprunta olo.s celle de Fitz-Ilerbert, q.i jouait tranquillement au trictrac avec cobenzl, leministre d'a'triche, dans une cal-rine voisine de la sienne. La France, elie, ioua ce moment et jusqu'en r Tgg un jeu bien singulier. N6ocia't toujours ou ayant i'air de ,,go*iu, u.e alliance aec Ia Russie, envoyant rle nombreux volo'taires dans les rangs de I'arme russe, elre {burnissait en rnerne temps la Turquie d'officiers et d'ingnieurs. La prsence de ces der_ niers tonstantinople irritait cathe*nu. dil* r.ecorr*randait Patiomkine, s'il en faisait querques-uns priso'nie.s , de les envoyer bien au fo'd cle la srbdrie, perm ou Tobolstri, n pour u leur ter le got d'apprendre aux Turcs |ar.t de l* gu*.r'* n, Qu*nt a*x volontaires, elle torrait to't au pl's leu.jrrr"n"e dans ses c*mps et n'en savait pas autrement gr ni eux ni la France. Blle s'en rrrfiait. Aprs Ia prise .l'dr.huLof, le comte de Damas, qui s'y tait clistingu, uynrrt demand ve'ir auprs de I'impdratrice en qualitd d'aicle j* *oorp, elle le faisait nom_ mer colonel, mais refusait de le laisser approcher de sa per_ sonne. n Elle ne voulait pas d'espion franais dans ,o, para. , EITe crivait Grimm : o h{alfird ce que vous me dites, je suis intimement persua-

.. nous ne pouvons fournir ucun secours ni d'hornmes ni u d'argent, et rls lors il ne serait pas de bonne foi rle faire

POLITIQIJE EXTEN IEURE.

393

de c1ue l o vous tes on se lierait plutt, malgr les sou n flets ritrds qu'on a recus, avec Frre Ge et Frre Gu (t) et n mme ayec le diable qu'flvec moi... r' Elle se clisait persuadu qo'*n dpit de leurpnurie , die at'rnen Leute, les pauvres 51ens (c'est ainsi qu' ce moment elle dsi6nait colnmunment les F-rancais) troulaient encore le mo1'en cle subventionner Falstaff (Palstaff, c'tait le roi de Sude), alors en ffuerre avec elle. EIle risqutrit cepenclant de nouvelles tentatives pour arriver une entente. Elle se laissait aller ir charger Glimm lui-mme d'une sorte de mission diplomatique : ir Il est trs sr que si die at'men Leute voulaient bien haus{( ser le ton vis--vis des Flollandais et ne pas laisser craser

* tout fait leur parti


u a r. a

dans e+stte rdpublique, ils rn'aideraient infinirnent. Je voudrais que vous eussiez l-dessus une conversation amicale avec [L de Saint-Pliest, et que vous avisiez ensernble s'il n'y aurait pas moyen de porter la cour or) vous tes quelque drnarche qui morrtrt au moins que [a Flance

rr existe encore parmi les puissances signifiantes (sr'c), et n qu'ayant quatre*vingts vaisseaux de guerre, elle ne les a pa$ * condamns les laisser pourrir clans ses ports sans aucune

utilit pour l'tat. n Qui sait si elle n'indiquait pas en mme temps I'uniqrre moyen que Ia monarchie aux abois possdt encore pour sortir victorieusement de la crise qui menaait son existence ? ,, La considration de cette cour se perd totalement par son s inaction. On ne m'a jamais accus d'avoir t bien partiale $ pour elle, mais mon intrt et celui de I'Burope tout entire u exigent qu'elle reprenne la place qui lui convient, et cela Ie o plus tt possible. . . Les Francais airnent I'honneur et la gloire : u ils lblont tout pour aller (r*), ds qu'on leur montrera ce {' que I'honneur et la gloire de leur patrie exigent; chaque u Franais ne peut que convenir qu'il *'y en a pas dans cet
c,

* *

dtat d'inexistence politique darts leqrrel les troubles intrieurs g'alirnentent, s'tendent, croissent et s'accumulent chaque
(t) Frre Ge .' le roi Georges d'ngleterre; Frre Gu : le roi Guillaurne de []russ

304
s pas. Que
ses cordes

L'IMPERATITICE.

s'tendent (snc) hors du royaurne, elles r csseront de Ie miner et gr'uger comme les yers Ie corps d'un n vaisseau,.. l hfais ces conseils n'taient pas coutds ou arrivaient trop tard pour l'tre, et Ies vers achevaient leur uvre destructlice. Jusqu'en 1792 pourtant, les relations entre les deus pilys ne flurent pas inlerrompues. prs Ie dpart du comte de Sgur en 1789, Genet reprsenta Ia France Saint-Ptersbourg. Cu Genet tait un frre de madame de Campan. Il avait cles prdtentions malTreureuses la littrature et ne brilla pas dans la diplornatie. Il venaif de publier deux odes indites d'Florace, qui furent reconnues pour apocryphes. II eut, dans son notrvel emploi, ries rnsaventures plus ddsugrables entore. Il est vrai que I'emploi n'tait pas ais tenir dsorrnais. Simoline, qui reprsentait Ia llussie Paris, resta h son poste et garda son titre de ministre plnipotentiaire. En mai 1790, Ie vice-chancelier Ostennan I'eng*geait tcndre ses relations avec les membres influents de I'Assemble nationale. Simoline in<liquant comme moyen d'y parvenir une distribution cl'argent, Osterman ilpprouva I'ide et demancla un tat des sommes employer. Il s'agissait toujours {r de porter la Frauce faire n des rrmernerrts capables d'en imposer h I'Anglcterre u . On comptait principalernent sur hlirabeau. Simoline dcrivait i\ ce sujet : o l\[. de l\tirabeau est entr parfaitcment dans tout ce qur .r lur a t insinud et a laiss entrevoir que l'ssernblde nntio.. nale nc rs ;arilera pas &vec indiffrence I'envai d'une escudre c anglaise dans la Baltique, et que son opinion serait d"at'tlcr o dans ce cas des escadres dans les ports de France. La borrne s volont de ce dput, qui est l'me du comit diplomatique ,r et dont I'opinion est d'un grand poids, serait rendue pltrs u efficace, si elle tait taye de tous cts par les mtnes tr rroyers dont l'ngletcrre et le Juif prussien Ephram iront a un si abondant usage prs les membres des Jacobins. Il est ( connu que ce dernier a touch depuis son sjour Prris r 1,200,00 livres...Il n'est pas si ais de savoir le morttant

POLITTQUE EXTntrunr.

39

a patriotisme des dprrts rlui gouvernent la France r ![Lr n I. de ltirabeau n'est pas inaccessible h cetappt, etque son i. entour (sic), qui est le plus intelligent des hommes et qui ., m'est dvoud, se livrerait entirement notre courr si je n pouyais lui laisser entrevoir I'espoir d'tre rdconrpens de
cr ss services.
u

des fonds dont I'ambassadeur anglais a dispos. l\Iais ce qui <r st certain, t'est qtt'avec de I'arge nt on obtient tout du

En marge de cette dpche, Catherine mit ces mots : u [lagnia fiquement, s'il n'es[ pas rnort. n On savait djr en effet, r Saint-Pdtersbourgr ![ue la vie du grand tribun tait menace. Le 4 avril f ?Sl, aprs la catastrophe, Simoline adressa cette rflexion Osterman : rr Il aurait {allu que cet homrne mourfit a il y a deux an$ ou vcut deux ans encore. " Deux ans aupa-

ravant, Ie cliplomate russe n'avait Fas encore trouY d'accs


auprs de ce dput torrt-puissant, qui possdait des rr entours
tt

ne I'appelait pas autrernent alors que le t. Catilina moderne r). Oslerman I'engagea rnaintenant chercher au sein de l'ssemblde une autre inlluence qui pt remplacer celle de htirabeau et ft aussi frouvernable' l\fais ce n'tait pas chose aisde. Simoline fit de son mieur poul' tirer palti d'une situation qui devenait de jour en jour plus embarrassante et pour mnager I'Assernble, tout en conservan[ de bonnes relations avec la cour. En juin I791, il dsavoua publiquement la participation de madame Korffr une tlame russe, l'vasion du roi, complote, comnte on sait, Par un gentilhomme sudois, le comte de Fcrscn. L'anne suivante, en fvricr, il jugea qu'il n'y avait plus rien faire Pour lui Palis. Catherine, il le savait sans doute, lait sur le point de signifier on corl{ hI. Genet. Il clcrnaitda ses Passcports; mais avant de partir, il jugca propos de s'entretenir conficlcntiellernent avec le roi et avec la reine. L'entrevue fut secrte, La reine reut Simoline dans sa chanriire h coucher, comme un simple particulier. Il tnit r en frac ct en surtout o . SIarie-Antoinette ferrna elle-nrme la porte de la cltarnl:re en por.tssant le verrout aprs quoi elle parla pendant une heure de ses malheurs et de

si accommodants.

Il

390

L'IMPEAATRI CE.

sa reconnaissance pour I'impratrice de Russie. Puis, le roi entla et prit part Ia conrersation" Il affirma que toute sa conance reposait en Catherine, a qui avait t heuleuse dans < toutes ses entreprises r. II sortit aprs cette dclaration, et lfarie-Antoinette retint Simoline pendant cleux heurcs encore, revenant toujours sur les sentiments qu'elle eb le roi avaient dj exprims I'gard de I'irupdratrice de Russie, et se plaignant u de la versatilit de son frre u . Elle finit par donner Simoline une lettre pour tatherine et une autre pour I'enrpereur. Simolirre s'engagea passer pr Vienne pur y exposer Ia situation de la France et celle de Leuls llujests. Il devenait, par un renversemenf extraordinaire des rles, I'ambassacleur de la rnonarchie francaise auprs de la corIition antirvolutionnaire (l). La missinn de Genet Pdtersbourg fut un long martvre. Catherine se refusait h le voir, et ses ministres lui parlaient h peine. Les privilges et les honneurs de son ernlrloi taient chus en partage une f:oule d'agents plus ou rnoins autoriss : le baron de Breteuil, le plince de Nassau, le marquis de Bombelles, Calonne, Ie cornte Bsterhazy, reprsentant qui le comte d'rtois, qui Ie cornte de Provence, qui le roi Louis XVI luimnre. Ce dernier rle tait tenu par le comte de Saint-llriest, qui pourtant se fit prsenterpar le chargd d'affaires du gouvernement constitutionnel de la France, c'est--dire par Genet. Les autres avaient eu recour$ au patronage de I'ambassadeur d'Autrir;he. En septcnrbre I ?91, on d{'endit Genet de paratre la cour. trn juillet t7$2, on I'expulsa. Catherine ne se faistit pourtant pas d'illrrsions sur la valeur des diplomates improvisds qui prenaient sa place. trn janvier 1792, le rnarquis de Bornbelles ayant adress Osterman une note .. sur les causes du n clsaccord. eristant entre le roi et les princes " , elle crivait en marffe du NImoire : u Dans tout ce Mrnoire, je ne vois que n la haine de Breteuil contre Calonne. Il faudrait envoyer au
(1) La correspondance d Sirnoliue est aux rehives d'hltat }Ioscou. Des fragnrents en ont t prrblis par F'euillet de Conches, I,221, ts3$; II, ?,hr3l,i V, l5. D'autree fragurents dans l'r4r"clriue russe, 1E6, p" 800 et suiv.

OLrTrS UE nXTriRrErIRE.

397

diable les conseillers tels que le baron de Breteuil et Calnnne s russir parc !lue, la lettre, c'est un vent. o talonne se donnait des airs de hauteur qui, dans une position moins ddlicate que la sienne, auraient pu passer pour insolents. Chez les

',

ministres et chez I'impratrice elle-mme, il se permettart d'arriver une heure aprs I'heure annonce pour le diner. Admis dans I'intirnit de Sa Majest Tsarsloe, il se crut
autoris pntrer, Pdtersbourg mrne, dans ses appartements intimes que protgeait une tiquette svr'e. Il fut hrutalement mis la porte par les chevaliers-gardes. tastdra raconte qu'on

I'appelait communment u Ie voleur u . L'yque d'rras, qui avec Damas, d'Escars et [e colonel suisse de Roll, accompafina
n rrnur u . Le conrte d'rtois, lui-mme, fit assez piteuse figure. Bsterhazy a{fichait un dnuement complet et habillait avec des vtements rapidcds son fils que I'impratrice se plaisait faire venir chez elle, menriianl, ainsi des secours qu'elle ne refusait d'ailleurs pas. Bomlrelles, au contraire, talait un fasle phrnre. La rivalit des deux faux amhassadeurs gayait toute la cour. Saint-Priest, qui avait reprdsent Ia France Constautinople norl sarrs quelque clat, tait le seul clui st au moins ne pas se rendre ridicule. Catherine firrit par lui confier une mission secrte Stocliholur. Blle s'arnusait elle-mme de la sottise et de I'extravasance dont les collgues de Saint-Priest faisaient urontle, h I'envi. Elle faisait chanter au petit Esterhazy les couplets rvolutionnnires, le Ca ira et la Carmagn,ole, et elle consentait bien paer son plaisir. Esterhazy eut des pensions) un palais SaintPtelsirorrs, et des terres en Volhynie et en Podolie. I-.,es princes rcr.;urent aussi des subsides considraTrles, Ds le mois de juilIet l79l, en rernerciant I'impratrice pour I'assistance qu'elle leur avait tnit esprer, les corntes de Frovence et d'rtois Iui adlessirient ces Faroles llatteuses : u Il n'est donc, I\fadame, .. aucun genre de gloire auquel Yotre $tajest n'aspire. Elle .. partagc avec Pierre Ie Grand I'honneur d'avoir cr son ,r yste empire, car s'il I'a le prernier fait sortir du chaos,

le comte d'Artois Ptersbour'ff, reut Ie sobriquet de

398

L'IIPRATRICE.

Yotre l\fajest a, comrne Fromdthe, clrob Ie rayon du o soleil pour I'animer. u Catherine gota Ia flatterie et s'exdcuta de bonne grce : le mois suivnnt, elle envoya une traite de 9 millions de livres. Les princes furent d'accord Pour trouver que ce n'tait pas rsscu : il leur fallait I million de roubles. u Alors u , disaient-ils, a passant le Rhin, ne ftrt-ce qu'avec dix o millehomtnes, Ilous en aurions bientt l0'00; Iegnie de a Catlrerine rnarchera devant nous. u lls voulaient que ce gnie ert les ailes bien dores. Louis XYI se montra plus cligue : ag moment de I'arrestation du roi, Catherine lui fit Ps$er l0r00 livres qu'elle avait en l'-rance, offrant d'augtnenter le secotrrs, $ur un mot du royal prisonnier. Louis refusa. Le rnillion rclanrd par les princes eut peine sortir des coffres de I'impratrice. prs s'tre fait un peu tirer I'oreille, elle enyoy ta moiti de ce qu'on lui demandait par Bombelles. Encore y ajouta-t-elle une admonestation qui pouvait semblcr blessante : o Comment refuser de Yous assister enCore' lorsque .( vous dites qu'avec ce secours vous dlivrerez votre patrie l\fais aussi est-ce une conditou. que " de ses cruels opPresseurs? u trlle voulait en avoir Pour de uous. attend o I'Europe entire son arsent. Elle avait mis plus d'empressement reconnnitre
n
,le comte de Provence trnme rgent du roYaure en septernbre

l7g3i puis, aprs la mort de Louis XYII, comme hritier de la couronlte. ,, Je regirrde COrnrne honteUx de ne PAS recon<r naitre Louis XVIII ds que Louis XYII est mort n r dcrivaiteile Grirnm. Et elle poussait de toutes ses forces le nouveau roi et ses adhrents une Prompte entre en campflsrle Pour le rtabhssement du droit monarchique en F'rance. t'tait, al'ailleurs, I'entendre, besogne assez facile : u Je scutiens u , <jcrivait-elle encore Grimm, n qu'il ne faut n s'emparer que de deux ou trois bicoques en France' et que tr tout le reste tomhera de soi-mme... Je parie conlme deux tt et deux font quatre que deux bicoques emportes Pr la {:orce o ouverte de qui il vous plaira feront sauter tous ces mou[ons * par-dessu$ le bton qu'on leur prsentera de quel ct qu'on * le voudra... Yingt mille Cosaques seraient beaucoup trop

POr, I TI QTIE EXTR

IEUqE.

. sg

, pour faire un tapis vert depuis Strasbourg jusqu' Paris : n cleux mille Cosaques et six mille troates suftraient. il
L'chec de I'expdition comlnande par Brunslvich, la recll[ade de Yalmy et la n cacacle u , torllflle elle dit, qui s'ensuivit, enfin les succs prodigieux des armes rvolutionnaires ne la dconcertent pas. Aprs comme avant, elle est toujours feu et flamme pur prcher une action nergique contre la n canaille jacobine u . Seulernent, ni avant ni uprs elle n'a ucune hte de cooPrer h cette action autrernent que par des paroles et des envois d'argent, et ses deux mille Cosaques tardent h prendre le chemin de Paris. Quand elle se dcide signer leur feuille de route, c'est une autre destination qu'elle Ieur choisit : elle les envoie en Pologne. u fond, ainsi que nous I'avons indiqu dj, c'est la Pologne qui est son seul objectif dans toute cctte prise d'armes. Elle ne sonse qir' Ia Pologne, elle ne voit dans ce qui se passe sur les borcs de Ia Seine qu'une occasion propice de figner ses coucles fi'anches suf les bords de Ia Yistule. Et non seuletnent elle a les yeur fixs de ce ct, mais elle firit que les autres' ses aompasnons prussien et autrichien dans la campagne antirvolutionnaire, se prerluent y regarder aussi, vec inquitude d'abord, puis avec la ferme rsolution de ne Pas Permet[re .qu'elle y aille seule faire ses afiaires penclant qu'ils ironl lii-bas en Flance faire celles de I'ordre europen et tle la Inonarchie. C'est ainsi, on I'a observ dj, que les ambitions rivales tles copartageants de 1772 paralysent I'action des coaliss tle 1793, que la Pologne paye pour la F'rance, et que la ruine dfinitive d'une rpublique sculaire assure le triomphe de la nouvelle rdpublique, fille de la Rdvolution. En 1796 seulement, quand le second etle troisirne partnge de la Pologne ont t consomms, Catherine Prend Ie parti d'envoyer en France le gnral victorieux qui vient d'tablir l'ordre Tarsouie sur un monceau de cadavres : Souvorof ira ensn se mesurer avec le monstre r'volutionnaire. Non pas h la tte de tleux mille tosaques, cePendant : ces bravades n'taient peut-tre que pour donner du courage et de l'mulation ceux

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L'I I{ PR ATN I CE.

qu'on envcryait auparavant l-bas sans aucune envie de les y suiyre. Soixante rnille hommes accompagneront le vainqueur de la Pologne. tatherine voudrait que Louis XYIII lui-mrne joignt le corps expdtlitionnaire, a plutt que de faire le mort n dans qrrelque ville d'llernagn r . Quel rle est-ce l pour un roi de F-rance? n Dieu donne que ce ne soit franche poltronn nerie !.." Avec cela on ne vapas bien Ioin. u l\faintenantelle est dcide se mettre de la partie. Et rien ne la fera plus reculer : u Le roi de Prusse rme, qu'en pensez-vous? Contre rr qui? Contre moi. Pour faire pl.risir qui? Aux rgicides ses u amis. Si par ces armements on cloit me dtourner de la n marche de mes troupes aux ordres du marclral Souvorof, on a se trompe trs fort. Je prche et prcherai cause commune

* tous les rois contre les destructeurs des trnes et de'la socitd, a rnalgr tous les adhrents du misr'al:le systme contraire, et
r( nous verrons qui prendra le dessus. u Mais, ce moment, elle a djri pris Ie loisir de renverser ellemme un trne voisin, en affectant de le prendre pour une cration de I'esprit rvolutionnaire. Elle a touff dnns le sang la

n jacobinire u de Valsovie, ainsi qu'il lui a plu d'appeler le parti patriotique de I'endroit. Et, entre ternps, elle s'est avise aussi de combattre la Rvolution dans ses propres foyers. S'il faut en croire les informations du rnalheureuK Genet, elle aurait eu le faire jusque dans le sein cle sa famille. Il rapporte, dans une de ses dpches, une conversation d'un tour assez bizarre entre le grancl-duc Constantin et un peintre francais du nom de Venelle, chargd de faire le portrait de Son r\ltesse : tes dmocrate, monsieur, m'a-t-on tlit? Ls cneNn-Duc. -fp11s I\[onseigneur, j'aime beaucoup ma patr'ie et la Vnunun.

libert Ls cnlsn-lloc (auee le ton aif et brusque qui lui est naturel). 9611s avez raison! J'aitne aussi la libert, moi, et, si j'tuis en France, allez, je me battrais de bon cur1 rnais je n'ose pas dire cela toutle monde. Je m'en garderais bien, diabie! Bt vos plats migrs, les voilii presque tous partis de chez nous? Oui, l\Ionseig*eur. TeunLLs.

p-oLITr QUE E.\TEn rBRE.

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f,n cnlxn-Duc.

soutfnr. ()cnet ne marchande pas sorr adrniration au sentiments ainsi explims par Son Altesse. A ses yeux, le grand-tluc est .. un arcient dmocrate v . Itfais ce fuL surtout parmi les Francais sjournant en Russie gue Catherine chercha des rr'olutionnaires. Le fameux dit du I f,Svrier 1793 en fait foi. "[oici la fonnule du serment que les compatriotes de Genet furent astreints prter solennellement sous peine d'expulsion immdiate : n Je soussign jure devant Dieu tout-puissant et sur. son r saint vangile {ue, n'ayant jamais adhr de fait ni de a volout aux principes imiries et sditieux professs mainterr rrt en frrance, je regarde le gouvernement qui s'y est * tabli comme une usurpation et une violation de toutes les u lois, et la mort du Roi Trs Chrtien Louis XVI comnle un . act cle sclratesse abominable; que je suis pntr dans le * fo'd de ma conscience de la saintet de la religiou que j'ai n hrite de mes anctres et de mon obligation d'tre fidle et u obi.ssunt au roi, auquel, selon les droits de la succession. s sr dvolue la couronne de France. Qu'en consquence, u jouissant de I'asile assurri que sa Majest Impdriale de $ toutes les Russies daigne m'accorder dans ses Etats, je pro* mets d'y vivre dans I'observance de la sainte religion dans n laquelle je suis n et dans une profonde soumission aux lois n institues par Sa lltajest Irnpriale; de rompre toute cor,. respCIndance dans ma patrie ayec Jes Francais qui recon* naissent le gouvernemerlt monstlueux actuel en F'rance, et u de ne la reprendre que lorsque, la suite du rdtablissenient n de I'autorit lgitime, j'en aurai recu la pernrission expresse u de sa rlajest Impdriale. En cas de procds contraires s c prsent serment, je me soumets toute la rigueur des " lois tlans cette vie et dans I'autre, au jugement terrible de u lJieu. Et, pour sceller ce serment, je baise les paroles et la c croix de mon Sauveur. Aftten, n
2fr

J'sn suis charnr, car je ne pouvais

les

L2
La

L'IMPBnTRI tB.

Cnzette de Saint-Ptersbotrg publia pendarrt quelque temps Ia liste des illdividus qni se soumirent tr'accomplissement de cet acte. Il y en eut un millier environ. En mrne temps, toutes relations avec la France) mme celles cl'affirires et de commerce, taicnt interdites, jusqu'au rtal:lissenre*t de Ia monarchie. L'enLt'tie dans les ports russes tait refuse

anx vaisseaux francais : tatherilre mettait la Rpuhlique et la Rvolution en quarantaine. Il est curieux rle placer ces mesures svres en retard des rflexions suivantes que les rapports tablis par I'histoire entre Ies deux Pays inspiraient quelques anndesplus

tard un Russe soucieux de faire preuYe d'esprit philosophique : u C'est la fin du sicle dernier seulement que les tnbres r tle I'ignorance dont notre patrie tait enveloppe ont comt rnetc se clissiPer, et tette aurorc est venue cle Ia lrrance' ,, Aussi, quel que soit le nombre de gens disposs crier : tru* o cifiez les Franais I il faut reconnatre que ceux-ci ont plus fait rt pour notre instruct,ion que le reste de l'Europe tout entier'

o Place penclant plus d'un demi-sicle, par la volont de s Ilielre le Grand, sous la frule des Allemands, la Russie n'o{'. frnit pas mme les appafellces extrieures d'une culture * intellectuelle quehlonque. C'est au rgne de Catlreline rr que revient tout l''honneur d'avoir introduit chez nous la a corlflissance des sciences utiles, dont I'erltet s'est fait sentir u aussit[ sur les mo:urs d'une manire frappante' ussi, je .{ rpte encore : Si n.ombreux que soient les vieu-t croyants, * les nouveaux cro]'ants et tous ceux qui leur fbn[ cho FOur * crier : Crucifiez les Francais ! les Yoltaire ne soul pas des n }Iarat, les Jean-Jacques Rousseau des Couthon, ni les Buft'on

'

des c'bespierre

(l).

IY
LA POtOGNE.

On ne s'attencl pas ssurrnent ce que nous revenions' sur cles discussions aussr ri'riIrropos clu partage cle la Pologne' (l) Trss*r, llnroires' Arehiue t'usser l87' I' 8l'

POLITTQLIE

EX.TlrrlllIrrRE.

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'tantes qu'oiseuses, dont I'histoire et la diplornatie ont usrj et airus tour tour sans en tirer, ce qu'il nous parat, un pr.o-

fit apprdcialile. Il est arriv ii des historiens russes de changer du tarrt au tout, rI'un volume un autre, leur rnanire d'euvisaser cette question pineuse, expliquant Ie partage tantt par I'application de Ia lor des groupements ethniques et tantt, ,plus simplement, par I'application du droit du plus f'ort, c'est
le cas du plus illustre d'entre eux : nous vons nomm Solovief. Qrrelrlues historiens allemands se sont donn beaucoup de peine pour alisouclre la mrnoire de Frdr'ic II du reproche ci'avoir provoqu cet alrangement politique. Leu.rs arguments ont t combattus en Russie de la honnc manire. un point, du moins, sernble ainsr avoir t mis, de part et d'autre, hors de controver$e, savoirle caractre peu honorable de Ia transaction, Des raisons d'utilit, sinon de ncessit, faisant partie de la raison gnrale, dite raison d'tat, ont, il est vrai, td invorlues d'un cornmun accord Four justifier I'dvtlnement, jug condarnnable en soi. l{alheureuseilrent, heureusemelt

pour la rnorale, oserion$-nous dire, il y a lh-encole une t[rse parfrritement discutable, mme et surtout eu gard aux int* rts de la Russie, I'dpoque o catherine fut appele eu avoir la garde. Et c'est aussi Ie seul aspect de Ia que-rtion qui, rentrant dans Ie cadre de cette tude, s'impose eu quelque sortr: un liref examen de notre part. Nous pas$ons sur Ies considrations de sentiment et de justice, ll es t entendu qu'elles n'oltt rien voir dans cette sorte d'affaires, Quel est Ie grand tat qui se soit constitu sans partser queiqu'rrn ou quelque chose? I{ous ne yolons gure qu'une ericeFtion la rgle, et c'est lu Pologne, prcisurent, qui la fo,rrnit r; elle n'a jamais annex que cles pays gui se sont clonns librement elle, B{ais aussi, il a t surabondamment dmontrd que cet tat exl.raordinaire n'tait llas un tat viable. o celui r< Qui ne gagne rie' perd u a dit catherine. une puissnce , qui ne prend rien ses voisins est une puissance qui n'a pas le sens commun. Les voisins de la Polcgne Ie lui ont prouv ec la F,r snsnt tout entire : c'est bieu fait sans doute.

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L'IrrpneraIflE.

Nous mettons aussr de ct la question de principes, bien qu'il puisse tre dangereux pour un pays de passer outre ii cet gard,

quand le principe mconnu ou fauss de la sorte est la raison mme de son existence, c'est--clire la plus essentielle des raisons d'tat. Le panslavisme, entendre ses apotrogistes, n'est pas seulement uner doctrine politique : c'est uue ralitd gographique et ethnique de I'avenir. .Iusqu'au dix-septime sicle, nous dit-on, la Polo6ne avait des chances pour dcveuir un jour I'instrument et le foyer naturel de son accomplissement. plus tard, ce fut fini, et la Russie apparut comme I'hritier lgitirne de la monarchie polo'o-lithuanienne des Jagellons. Aujourd'hui encore, Ia revendication des droits gnraux cle la race slave, la dfense des intrts communs, le groupement des affinitds s'y rattachant, s'imposent anx succes$eurs de tatherine comme le prosramme ncessaire de la vie et du dveloppement national. Soit, nous acceptons tout cela cornme prouv et acquis I'histoire du pass et la conscience de I'heure prsente. [Iais, pour une nation qui se rdclame d'un pareil protrmlne, et quri assurrrrent ne saurait y renoncer sans perdre beaucoup plus que deur ou trois provinces, qu'est-ce que ce dbut de l7?2 o, touten rattachantaufoyercommun, nus le voulons bien, un certnin nombre de Slaves (qui, d'ailleurs, ne montraient pas d'enrpressement s'y rdunir), on en donnait. on en livrait trois millions d'un ct et cinq miilions de I'autre I'ennemi comnrun de la race conrmune, taillant coups de sabre dans la chair de sa chair? Notons qu'il n'y avait pas que des Polonais en Galicie. Il y avait aussi des Ruthnes du rite grec, des.l?usses, par consquent, de vrais .rrsses, suivant le classement ethnique qui prvaut aujourcl'hui. Et ils sont toujours I, qui appartiennent I'autriche, qui portent le

jors alle'rand

sans qu'on ait sorrg les en manciper. Les Slaves de Sophia, qui ne sont que des Bulgares, ont eu plus de cirance. Nous ne voulons pas insister sur ce ct du problme. Il y en a un autre d'une porte plus saisissahle. La Russie ausmente d'un tiers de Ia Pologne est aujourd'hui

POLITIQUE BT.TEnrEAE.

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une trrls grande puissance. fais eile tait dj une trs grande puissance avant 1772, et elle avait de s voisins plus commodes. Ce dont la Prusse, mme avec un chcf comme Frclr'ic, tait capablie contre la Russie, mme gouverne par lisabeth, la Suerre de Sept ans I'a prouv.Oty vitun gnral russe entrer Berlin en se prornenant. TJne Frouesse de ce Senre n'apparait

gure aujourd'hui parmi les plobabilits du lendernain. Un autre grinral russe s'est trouv la mme poque bien prs de faire une entre victorieuse torrstantinople. Depuis, la route de Pter-cbourg tonstantinople s'est allonge: elle passe mainl:enant par Vienne, et, parmi es obstacles qui s'y montrent accurnuls, figurent, on peut le dire, en prelnire ligne 7 millions de Slaves annexs depuis l7?2 la monarchie des Habsbourg. Ce n'est pas tout. u point o en taient Les choses en Polo. Sne avant le premier partage, la Russie s'y trouvait en possession d'une suprmatie qui, supposer mrne qu'elle ne dt pas c,onduire une annexion entire du pays dans uu dlni plus ou nnoins longr ainsi que I'adnret volontiers un llon nombre d'lristoriens, ualait peu prs dj une annedon de ce genre. Qua,nd un pil) s est parvenu inrposer un autre pay$ des gouyernants de son choix de Ia qualit d'un P<lniatowski, il est clair que I'indpendance du pays ainsi pris en tutelle n'est plus qu'rrne fiction. Pierre Iu'aurait pu dj prendre dans Ies environr; de Wilna ou mrne de Varsovie tel lambeau de terre qu'il aurait trouv sa convenarce. Il rdsista la tentation, corrlprenant qu'un peuple cornme celui auquel il cornmandait devait savoir attendre. C'est ce que tatherine ne sut pas voir err 1772. Peut-tre n'avait-elle pas encore eu le tcmps d'ouIilier ses origines. Elle traita Ia question en pctite princesse cle Zerbst et en enfant gourmancl. La poire n'tait pas mre I elk; se Fressa ou laissa Frdric exciter sa convoitise, mordit pleines dents dans le fruit, risclua de s'y casser les dents, et se rldcida en fin de compte le partager. 'Jusnt r\ la manire dont Ia chose s'est faiter Quant Ia paternit de I'ide et au mode de I'excution, outre que Ia question

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L'IlIpn,trRIcE.

nus semble d'un intrt secondaire, il n'en est pas, croJ'onsFous, qui prte moins l'quivoque, avec les docunrents qui sont clepuis longtemps aux mains de tout Ie monde. Le clernier volurue (LXilI), rcernment paru, dn gran d Recueit de {a Societe irnperia.le d'listaire russe a produit nu jour le tmoignage des envoys prussiens prs I.r cour de Saint-Ptcrsbour'gi il ne nous parait pas qu'une inclication nouvelle quelconque en soit ressortie. C'est un plocs jug, ou qui doit l'tre. En ce qui concerne d'abord I'ide prernire, nous connaissions dj le passase des hImoires de Frdric sur I'envoi en 1769 Saint" Ptersbonrg d'un projet de paltage rdi6 par le comte Lynar. L'ide \. est, et Ia suppression du pssage dans l'dition des, l[moires publie en l85 prouve qu'on se renclait cornpte Berlin de Ia porte historique et politiclue du docunrent. Ilais

nous connaissior