Вы находитесь на странице: 1из 5

Reactor nuclear

Saltar a: navegacin, bsqueda

Central nuclear en Kewaunee, Wisconsin.

Un reactor nuclear es un dispositivo en donde se produce una reaccin nuclear en cadena controlada. Se puede utilizar para la obtencin de energa en las denominadas centrales nucleares, la produccin de materiales fisionables, como el plutonio, para ser usados en armamento nuclear, la propulsin de buques o de satlites artificiales o la investigacin. Una central nuclear puede tener varios reactores. Actualmente solo producen energa de forma comercial los reactores nucleares de fisin, aunque existen reactores nucleares de fusin experimentales. Tambin podra decirse que es una instalacin fsica donde se produce, mantiene y controla una reaccin nuclear en cadena. Por lo tanto, en un reactor nuclear se utiliza un combustible adecuado que permita asegurar la normal produccin de energa generada por las sucesivas fisiones. Algunos reactores pueden disipar el calor obtenido de las fisiones, otros sin embargo utilizan el calor para producir energa elctrica. La potencia de un reactor de fisin puede variar desde unos pocos kW trmicos a unos 4500 MW trmicos (1500 MW "elctricos"). Deben ser instalados en zonas cercanas al agua, como cualquier central trmica, para refrigerar el circuito, y deben ser emplazados en zonas ssmicamente estables para evitar accidentes. Poseen grandes medidas de seguridad. No emiten gases que daen la atmsfera pero producen residuos radiactivos que duran decenas de miles de aos, y que deben ser almacenados para su posterior uso en reactores avanzados y as reducir su tiempo de vida a unos cuantos cientos de aos. El primer prototipo de reactor nuclear fue construido por Enrico Fermi, sin embargo no fue el primero que funcion en la Tierra. En Oklo hay evidencias1 de que en la Tierra se produjeron reactores nucleares naturales hace 2000 millones de aos.

Reactor nuclear de fisin


Vase tambin: Fisin nuclear

Un reactor nuclear de fisin consta de las siguientes partes esenciales:

1. Combustible.-Istopo fisible (divisible) o frtil (convertible en fisionable por activacin neutrnica): Uranio235, Uranio-238, plutonio-239, Torio-232, o mezclas de estos (MOX, Mezcla de xidos de uranio y plutonio). El combustible habitual en las centrales refrigeradas por agua ligera es el dixido de uranio enriquecido, en el que alrededor del 3% de los ncleos de uranio son de U-235 y el resto de U-238. La proporcin de U-235 en el uranio natural es slo de 0.72%, por lo que es necesario someterlo a un proceso de enriquecimiento en este nucleido. 2. Moderador (nuclear).- Agua, agua pesada, grafito, sodio metlico: Cumplen con la funcin de frenar la velocidad de los neutrones producidos por la fisin, para que tengan la oportunidad de interactuar con otros tomos fisionables y mantener la reaccin. Como regla general, a menor velocidad del neutrn, mayor probabilidad de fisionar con otros ncleos del combustible en los reactores que usan uranio 235 como combustible. 3. Refrigerante.- Agua, agua pesada, anhdrido carbnico, helio, sodio metlico: Conduce el calor generado hasta un intercambiador de calor, o bien directamente a la turbina generadora de energa elctrica o propulsin. 4. Reflector.- Agua, agua pesada, grafito, uranio: reduce el escape de neutrones y aumenta la eficiencia del reactor. 5. Blindaje.- Hormign, plomo, acero, agua: Evita la fuga de radiacin gamma y neutrones rpidos. 6. Material de control.- Cadmio o boro: hace que la reaccin en cadena se pare. Son muy buenos absorbentes de neutrones. Generalmente se usan en forma de barras o bien disuelto en el refrigerante. 7. Elementos de Seguridad.- Todas las centrales nucleares de fisin, constan en el 2007 de mltiples sistemas, activos (responden a seales elctricas), o pasivos (actan de forma natural, por gravedad, por ejemplo). La contencin de hormign que rodea a los reactores es la principal de ellas. Evitan que se produzcan accidentes, o que, en caso de producirse, haya una liberacin de radiactividad al exterior del reactor. Tipos de reactores nucleares de fisin

Existen varios tipos bsicos en el 2012:2 LWR - Light Water Reactors (Reactores de agua ligera): utilizan como refrigerante y moderador el agua. Como combustible uranio enriquecido. Los ms utilizados son los PWR (Pressure Water Reactor o reactores de agua a presin) y los BWR (Boiling Water Reactor o reactores de agua en ebullicin): 264 PWR y 94 BWR en funcionamiento en el 2007. CANDU - Canada Deuterium Uranium (Canad deuterio uranio): Utilizan como moderador y refrigerante agua pesada (compuesta por dos tomos de deuterio y uno de oxgeno). Como combustible utilizan uranio natural: 43 en funcionamiento en el 2007. FBR - Fast Breeder Reactors (reactores rpidos realimentados): utilizan neutrones rpidos en lugar de trmicos para la consecucin de la fisin. Como combustible utiliza plutonio y como refrigerante sodio lquido. Este reactor no necesita moderador: 4 operativos en el 2007. Solo uno en operacin. AGR - Advanced Gas-cooled Reactor (reactor refrigerado por gas avanzado): usa uranio como combustible. Como refrigerante utiliza CO2 y como moderador grafito: 18 en funcionamiento en el 2007. RBMK - Reactor Bolshoy Moshchnosty Kanalny (reactor de canales de alta potencia): su principal funcin es la produccin de plutonio, y como subproducto genera energa elctrica. Utiliza grafito como moderador y agua como refrigerante. Uranio enriquecido como combustible. Puede recargarse en marcha. Tiene un coeficiente de reactividad positivo. El reactor de Chernbil era de este tipo. Existan 12 en funcionamiento en el 2007. ADS - Accelerator Driven System (sistema asistido por acelerador): utiliza una masa subcrtica de torio, en la que se produce la fisin solo por la introduccin, mediante aceleradores de partculas, de neutrones en el reactor. Se encuentran en fase de experimentacin, y se prev que una de sus funciones fundamentales sera la eliminacin de los residuos nucleares producidos en otros reactores de fisin.

Ventajas de los reactores nucleares de fisin


Una de las ventajas de los reactores nucleares actuales es que casi no emiten contaminantes al aire (aunque peridicamente surgen pequeas cantidades de gases radiactivos), y los residuos producidos son muchsimo menores en volumen y ms controlados que los residuos generados por las plantas alimentadas por combustibles fsiles. En esas centrales trmicas convencionales que utilizan combustibles fsiles (carbn, petrleo o gas), se emiten gases de efecto invernadero (CO2 principalmente), gases que producen lluvia cida (SO2 principalmente), carbonilla, metales pesados, miles de toneladas anualmente de cenizas, e incluso material radiactivo natural concentrado (NORM). En una central nuclear los residuos slidos generados son del orden de un milln de veces menores en volumen que los contaminantes de las centrales trmicas. El uranio enriquecido utilizado en las centrales nucleares no sirve para construir un arma nuclear ni para usar uranio procedente de ellas. Para ello se disean los reactores en ciclos de alto enriquecimiento o bien se usan diseos como reactores tipo RBMK usados para la generacin de plutonio. ltimamente se investigan centrales de fisin asistida, donde parte de los residuos ms peligrosos seran destruidos mediante el bombardeo con partculas procedentes de un acelerador (protones seguramente) que por espalacin produciran neutrones que a su vez provocaran la transmutacin de esos istopos ms peligrosos. Esta sera una especie de central de neutralizacin de residuos radiactivos automantenida. El rendimiento de estas centrales sera en principio menor, dado que parte de la energa generada se usara para la transmutacin de los residuos. Se estima que la construccin del primer reactor de transmutacin (Myrrha) comenzar en el ao 2014.

Desventajas de los reactores nucleares de fisin


El peligro para la poblacin proviene de varios factores: 1) accidente en una central atmica, 2) ataque terrorista, 3) peligrosidad de los residuos y su alto poder contaminante del medio ambiente, 4) basureros nucleares, 5) posible desviacin de los residuos para la produccin de armas de destruccin masiva. Los reactores nucleares generan residuos radiactivos. Algunos de ellos con un semiperiodo elevado, como el americio, el neptunio o el curio y de una alta toxicidad. Los detractores de la energa nuclear hacen hincapi en el peligro de esos residuos que duran cientos e incluso miles de aos. Algunos reactores nucleares se utilizaron para generar plutonio 239 utilizado en el armamento nuclear. Los reactores civiles generan plutonio pero el plutonio 239 (requerido en las armas nucleares) aparece mezclado con altas proporciones de plutonio 240, 238, 240 y 242, lo hace inviables para uso militar. Los accidentes nucleares ms graves han sido: Mayak (Rusia) en 1957, Windscale (Gran Bretaa) en 1957, Three Mile Island (EE. UU.) en 1979, Chernbil (Ucrania) en 1986, Tokaimura (Japn) en 1999 y Fukushima (Japn) 2011. La peligrosidad de los residuos nucleares es un tema altamente controvertido. Estos se suelen asociar a la generacin de energa nuclear de fisin, sin embargo existen infinidad de fuentes radiactivas empleadas en diversos usos que tambin son enterradas en cementerios nucleares. La mayora de los pases tienen empresas nacionales encargadas de la gestin de estos residuos, normalmente la tarifa elctrica incluye un porcentaje que se destina a este fin. En la actualidad no existen almacenes definitivos destinados al enterramiento del combustible gastado, se suelen mantener en piscinas en los mismos emplazamientos de los reactores o en almacenes centralizados. Para muchos esta es la opcin ms razonable puesto que en el combustible gastado conserva el 95% del uranio, lo que permitir en el futuro su reutilizacin, de hecho algunos pases ya lo hacen pero la tcnica es muy costosa.

Reactor nuclear de fusin

Instalacin destinada a la produccin de energa mediante la fusin nuclear. Tras ms de 60 aos de investigacin en este campo, se ha logrado mantener una reaccin controlada, si bien an no es energticamente rentable. La mayor dificultad se halla en soportar la enorme presin y temperatura que requiere una fusin nuclear (que slo es posible encontrar de forma natural en el ncleo de una estrella). Adems este proceso requiere una enorme inyeccin de energa inicial (aunque luego se podra automantener ya que la energa desprendida es mucho mayor) Actualmente existen dos lneas de investigacin, el confinamiento inercial y el confinamiento magntico. El confinamiento inercial consiste en contener la fusin mediante el empuje de partculas o de rayos lser proyectados contra una partcula de combustible, que provocan su ignicin instantnea. Los dos proyectos ms importantes a nivel mundial son el NIF (National Ignition Facility) en EE.UU. y el LMJ (Laser Mega Joule) en Francia. El confinamiento magntico consiste en contener el material a fusionar en un campo magntico mientras se le hace alcanzar la temperatura y presin necesarias. El hidrgeno a estas temperaturas alcanza el estado de plasma. Los primeros modelos magnticos, americanos, conocidos como Stellarator generaban el campo directamente en un reactor toroidal, con el problema de que el plasma se filtraba entre las lneas del campo. Los ingenieros rusos mejoraron este modelo dando paso al Tokamak en el que un arrollamiento de bobina primario induca el campo sobre el plasma, aprovechando que es conductor, y utilizndolo de hecho como un arrollamiento secundario. Adems la resistencia elctrica del plasma lo calentaba. El mayor reactor de este tipo, el JET (toro europeo conjunto) ha conseguido condiciones de fusin nuclear con un factor Q>0,7. Esto significa que el ratio entre la energa generada por fusin y la requerida para sostener la reaccin es de 0.7. Para que la reaccin se auto sostenga deben alcanzarse parmetros superiores a Q>1 y ms an para su viabilidad econmica. El primer objetivo debe ser alcanzado con el proyecto ITER y el segundo con DEMO. Se ha comprometido la creacin de un reactor aun mayor, el ITER uniendo el esfuerzo internacional para lograr la fusin. Aun en el caso de lograrlo seguira siendo un reactor experimental y habra que construir otro prototipo para probar la generacin de energa, el llamado proyecto DEMO.

Radioistopo (o tambin llamado radistopo)


Son istopos radiactivos ya que tienen un ncleo atmico inestable (por el balance entre neutrones y protones) y emiten energa y partculas cuando cambia de esta forma a una ms estable. La energa liberada al cambiar de forma puede detectarse con un contador Geiger o con una pelcula fotogrfica. Cada radioistopo tiene un periodo de desintegracin o semivida caractersticas. La energa puede ser liberada, principalmente, en forma de rayos alfa (ncleos de helio), beta (electrones o positrones) o gamma (energa electromagntica). Varios istopos radiactivos inestables y artificiales tienen usos en medicina. Por ejemplo, un istopo del tecnecio (99mTc) puede usarse para identificar vasos sanguneos bloqueados. Varios istopos radiactivos naturales se usan para determinar cronologas, por ejemplo, arqueolgicas (14C)

Aplicaciones de los radioistopos


Medicina: Diagnstico y tratamiento de enfermedades, esterilizacin de productos de uso frecuente en clnica y en ciruga, etc. Industria y tecnologa: Comprobacin de materiales y soldaduras en las construccin, control de procesos productivos, investigacin, etc. Agricultura: Control de plagas, conservacin de los alimentos, etc. Arte: Restauracin de objetos artsticos, verificacin de objetos artsticos o histricos, etc. Arqueologa: Fechar eventos geolgicos, etc. Investigacin: Universo, industria, medicina, etc. Farmacologa: Estudiar el metabolismo de los frmacos antes de autorizar su uso pblico.

Reactores nucleares naturales Oklo es un lugar en Gabn, en frica Occidental. Es famoso por albergar una cantidad de sitios en los cuales tuvieron lugar reacciones de fisin nuclear autosostenidas hace aproximadamente dos mil millones de aos. Este hecho fue descubierto en 1972 cuando mediciones de la abundancia relativa de los dos istopos ms significativos del uranio extrado all arrojaron resultados anmalos comparados con los obtenidos del uranio de otras minas. El reactor nuclear natural se form cuando un depsito rico en mineral de uranio se inund de agua subterrnea, la cual actu como un moderador de neutrones, y una fuerte reaccin en cadena tuvo lugar. El moderador de agua hervira a medida que se incrementara la reaccin, retardndola nuevamente y as evitando una fusin. La reaccin de fisin se mantuvo durante cientos de miles de aos.

Fisin nuclear inducida involucrando uranio-235.

Clave para la creacin de los reactores naturales fue que, en esa poca, la abundancia de U-235 fisible era de aproximadamente el 3%. Gracias a que la vida media del U-235 es ms corta comparada con la del U-238, la abundancia actual de U-235 en uranio natural es de aproximadamente 0.7%. Por tanto, un reactor nuclear natural ya no es posible en la Tierra. El reactor nuclear natural de Oklo permanece inactivo indefinidamente.