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AMANECER PULP 2013

Seleccin de Relatos Varios Autores eBook editado por RelatosPulp.com AP2013 | Serie Neo | Amanecer Pulp n 2 Distribucin Gratuita. Prohibida su venta Contacto: relatospulp@gmail.com Publicado en Espaa, el 1 de junio de 2013

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AVISO LEGAL
De los derechos de edicin: AMANECER PULP es una publicacin de RelatosPulp.com. Todos los derechos reservados. RelatosPulp.com. Se prohbe el uso comercial de la misma, permitindose nicamente su distribucin gratuita, y sin nimo de lucro. De los derechos de autor: Todos los contenidos incluidos en esta publicacin son propiedad de sus autores y, ms all de la distribucin en los trminos acordados para la presente edicin, se prohbe cualquier copia, reproduccin, alteracin, o modificacin de la obra, total o parcial, sin el consentimiento expreso de sus titulares.

AGRADECIMIENTOS
Deseamos agradecer a todos los autores que han participado en nuestra convocatoria anual AMANECER PULP tanto el inters mostrado, como el hecho de haber compartido con nosotros una pequea parte de su talento creativo. Tambin deseamos expresar nuestro agradecimiento a todas aquellas personas que han colaborado en la organizacin de forma desinteresada, as como el patrocinio de SAFECREATIVE en base al concurso realizado para la seleccin de los relatos. Y como no, agradeceros a vosotros, lectores, el estar ah, apoyndonos con vuestras crticas y comentarios.

AMANECER PULP 2013


Direccin, coordinacin y edicin Emilio Iglesias Organizacin y seleccin Ruben Garca (Salino); Roberto Julio Alamo, Ana Morn Infiesta, Emilio Iglesias Ilustracin Portada Rubn Garca (Salino) Patrocinio Safecreative Registro de la Propiedad Intelectual Editorial RelatosPulp.com

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PRLOGO

Vivimos tiempos difciles, tiempos en los que cualquier noticiario resulta ms aterrador e increble que la peor de las ficciones imaginadas, y cuando esto sucede es que algo no funciona en nuestra sociedad. La tecnologa nos domina, y las personas exploran nuevas tendencias de ocio y entretenimiento, valorando sobre todo las experiencias cortas pero intensas. Quizs por ello los relatos vuelven a estar en boga, y es que no hay nada mejor que una buena historia de pura fantasa para desconectar de la jodida realidad, o incluso aprender a tratarla desde otra perspectiva. A veces para mejorar las cosas basta con aplicar un punto de vista diferente; una mente abierta, una mente pulp. El papel amarillento y astroso de las antiguas magazines ha encontrado el perfecto sustituto en los bits y los reproductores electrnicos. El banco de un parque mientras esperas a tu pareja, un trayecto de autobs, o un par de horas de relax en la playa, lugares idneos para disfrutar de este tipo de relatos, sin pretensiones morales, polticas, filosficas, o religiosas, sino con el nico objetivo de entretener, sin ms. Y esto es, precisamente lo que te ofrecemos. Ha pasado un ao desde que iniciamos nuestra andadura, y con la edicin que ahora tienes entre manos sumamos nuestro segundo nmero de Amanecer Pulp, una publicacin especialmente preparada por escritores de nuevo cuo, y con la intencin de reencarnar el espritu de las clsicas revistas, as como de los grandes maestros, como Howard o Lovecraft. Para la ocasin, y nada ms abrir la primavera, hemos convocado un concurso de relatos, auspiciado por el patrocinio de Safecreative; un proceso de seleccin que ha culminado en la presente obra, y que esperamos sea de tu agrado, mi querido lector. Viajars a la antigua Lemuria, buscars tesoros en civilizaciones perdidas, luchars en plena segunda guerra mundial, y te dejars seducir por mujeres fatales, sin que puedas hacer nada por evitarlo. El Pulp no es un gnero, sino una forma de contar historias, y en Amanecer Pulp se dan cita los mejores autores del panorama actual. Una buena dosis de pulp es la mejor forma de sobrellevar los problemas de cada da. Pregntaselo a tu mdico, y si no te receta pulp chale cojones y rectaselo t, a l, y a todos tus amigos! Hars que el mundo sea un poquito mejor. Emilio Iglesias En Ourense, Espaa, a 1 de junio de 2013 RelatosPulp.com

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NDICE de Contenidos
NDICE DE CONTENIDOS......................................................................................................................... 5 LA ZARPA ROJA CONTRA LA AMENAZA DE LOS HOMBRES LAGARTO ..................................................... 6 ULTRATUMBA ...................................................................................................................................... 12 CUATRO OSITOS................................................................................................................................... 17 EL BUNKER ........................................................................................................................................... 32 SAMHAIN ............................................................................................................................................. 49 LDIR Y LA CIUDAD SUBTERRNEA ...................................................................................................... 65 PHILONIUM ......................................................................................................................................... 85 MISIN CUMPLIDA .............................................................................................................................. 90 INTENT SEGUIR LOS PASOS DE DIOS ................................................................................................ 101 ARRIBA Y ABAJO ................................................................................................................................ 110 LA MINA DE LOS MUERTOS VIVIENTES............................................................................................... 116 DANZAS DE CORTE Y VIENTOS NOCTURNOS ...................................................................................... 136 VISITA A LA ABADA. C.E.C.Q.............................................................................................................. 140 LA TRAMPA DEL ESCORPIN .............................................................................................................. 153 LA ESPADA OCULTA ........................................................................................................................... 169 EL CRISTAL DE SANGRE ...................................................................................................................... 175 ANEXO: DIRECTORIO DE AUTORES ..................................................................................................... 198

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LA ZARPA ROJA CONTRA LA AMENAZA DE LOS HOMBRES LAGARTO Patxi Larrabe

Bast, la Zarpa Roja, emergi entre chisporroteos del portal temporal empuando su Luger. Su mono de color caqui presentaba los signos evidentes de una pelea que haba transcurrido hace ya muchos millones de aos. Atrs haba dejado un laboratorio secreto en algn lugar de la Selva Negra alemana, con un par de cientficos y un puado de soldados del kiser inconscientes. Una criatura enorme, de ms de dos metros de altura, solt un rugido y se abalanz sobre ella. Era un ser de pesadilla, mitad humano mitad reptil. Su piel era fra y escamosa y un cuerno curvo adornaba su frente. Su poderosa boca estaba infestada de desgarradores dientes diminutos. Con gracia felina, Bast esquiv al hombre lagarto y le propin un culatazo en la nuca. Alto ah, en el nombre del kiser! grit un cientfico de bata blanca apuntndole con una pistola. El hombrelagarto se gir enfurecido con intencin de morderla. Bast apret el gatillo dos veces hiriendo a la bestia en el pecho. Salt dando una voltereta y se situ junto al germano, derribndolo con una patada giratoria a ras del suelo. Dnde estamos? Dnde se encuentra el profesor Vlkov? El cientfico estaba visiblemente asustado. Al fin y al cabo, no era un hombre de accin. La Zarpa Roja lo haba inmovilizado ejerciendo una brutal presin con sus piernas. Pareca que de un momento a otro le iba a partir el pecho en dos. Aunque fuera bajita, su voluptuoso cuerpo estaba bien entrenado, curtido en mil peleas. Sus profundos ojos verdes escrutaban su mente buscando vidas respuestas. Su pelo azabache segua perfecto, imitando el estilo de la bellsima Cleopatra. El profesor Vlkov est apresado en la otra cpula. Pero no podrs rescatarlo... Esto es Lemuria, insensata! Lemuria... Entonces todo esto era cierto. El mtico continente perdido era real y s que haba existido hace millones de aos. Y ahora estaba en l. Bast record cmo haba llegado hasta aqu. Todo comenz hace un mes. Sebastiana Ivanovna Petrovich, reputada paleontloga rusa, se encontraba trabajando en una excavacin jursica en la colonia francesa de Madagascar. Desde que estallara la Revolucin de Octubre de 1917, la relacin entre Francia y Rusia se haba enrarecido pero, por suerte, an se podan obtener permisos de exploracin e investigacin a cambio de buenos sobornos. Y aquel yacimiento era lo suficientemente importante como para que el alto mando bolchevique apoyara el proyecto.
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Lo que Sebastiana encontr super todas sus expectativas. No solo se hallaba ante el mayor cementerio jursico descubierto hasta entonces, sino que comenzaron a desenterrar los vestigios de una antigua civilizacin que coexisti con los dinosaurios en el jursico. Increble! Este hallazgo haca tambalear los cimientos tanto de la paleontologa como del propio origen de la humanidad. Pero eso no era todo. Estudiando los restos de la civilizacin perdida, Sebastiana top con unos extraos smbolos. Pareca un mensaje codificado siguiendo un cdigo secreto del Ejrcito Rojo. Era algo inslito. Esa tierra no haba sido removida en millones de aos. Calc los smbolos en un trozo de papel y trat de disimular el descubrimiento para que otros no lo encontraran. La misma noche del inquietante hallazgo Sebastiana descifr el mensaje completo. No en vano tambin era Bast, nombre en clave Zarpa Roja, agente secreto del Ejrcito Rojo, escogida personalmente por Lenin y entrenada para llevar a cabo las ms peligrosas misiones. El mensaje deca lo siguiente: Soy el profesor Vlkov. El kiser me ha secuestrado. Han robado mi tecnologa de portales temporales. Quieren ganar la Gran Guerra. Busca el laboratorio en la Selva Negra. Aydame, Zarpa Roja. El profesor Vlkov era una eminencia secreta en Rusia. Un experto en ciencias, especialmente en la rama de la fsica. Apoy la revolucin bolchevique desde el principio y Lenin confiaba en su ingenio para construir una Rusia del futuro tecnolgicamente superior. Para Bast el profesor haba sido una especie de mentor durante unos aos, hasta que al final se decidiera por especializarse en la paleontologa ms que en la fsica. Haba estado con l varias semanas antes de emprender su viaje a Madagascar y record el entusiasmo del erudito al contarle que haba inventado algo que cambiara para siempre el estudio de la arqueologa y paleontologa. Aunque, obviamente, an era secreto y no poda desvelar nada. Acaso ese algo podra haber sido una mquina del tiempo? Tena sentido, aunque pareca descabellado. Pero segn el mensaje... La Zarpa Roja no tard en informar al Ejrcito Rojo y confirmar que efectivamente el profesor Vlkov haba sido secuestrado. Al parecer uno de sus ayudantes era un espa al servicio del kiser. Si Vlkov haba descubierto la manera de viajar en el tiempo, los alemanes podran ganar la Gran Guerra! En menos de dos semanas, la Zarpa Roja se infiltr en lneas enemigas y logr dar con la situacin del laboratorio secreto de la Selva Negra. All se encontr con que los alemanes no haban perdido el tiempo y ya haban construido un portal temporal, una conexin en el espaciotiempo de millones de aos. Si quera rescatar al profesor, deba viajar atrs en el tiempo, deba cruzar el portal. Qu es ese horrible engendro? Hay ms como l? interrog Bast al germano, agarrndole de las solapas de la bata. Eso es un lemuriano y por supuesto que hay ms como l. Ellos son los que han construido esta primitiva civilizacin. Son los dueos del Jursico. Al igual que nosotros descendemos de los simios, ellos descienden de los reptiles. Su capacidad mental es limitada y se comunican a travs de un lenguaje no verbal basado en gestos y ruidos guturales. Pero son capaces de poner decenas de huevos y reproducirse con increble rapidez.

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Bast dej inconsciente al cientfico de un rpido golpe seco con su Luger. Ya haba escuchado suficiente. No haba tiempo para explicaciones. Deba rescatar al profesor y huir antes de que fuera demasiado tarde. Abri con cuidado la puerta del laboratorio y vio que a unos veinte metros haba otra cpula de hormign. Para llegar a ella deba cruzar un puente de estructura metlica. No haba nadie en el puente, pero echando un vistazo a su alrededor contempl una imagen salida de la ms vvida imaginacin de cualquier nio que suee con dinosaurios. El campamento se eriga en medio de un impresionante bosque de ginkgos, pinos y helechos gigantes. En el horizonte podan distinguirse claramente las cimas de jvenes volcanes humeantes, de los que manaba la lava como pequeos riachuelos luminosos. En el cielo, a lo lejos, poda distinguirse el pesado vuelo de un zeppeln. A la izquierda del campamento, un grupo de lemurianos montados en diplodocus realizaban tareas de deforestacin. Los enormes cuerpos de los dinosaurios empujaban los inmensos rboles y los derribaban como si de endebles palitos de paja se trataran. Ms all, un pelotn de soldados del kiser realizaba maniobras tratando de ensear a los lemurianos a usar un fusil con bayoneta. El cuerno curvo de los lemurianos era una imitacin grotesca del pickelhaube o casco prusiano que vestan los alemanes. Bast observ tambin que varios soldados pintaban con brocha el emblema alemn en la escamosa piel de los lemurianos. Le hubiera encantado poder grabar toda esta escena con un cinematgrafo. Un leve gruido la arranc de su perplejidad. Un diminuto dinosaurio bpedo, del tamao de un gato se haba acercado hasta ella sin que se percatara. La Zarpa Roja trat de atrapar al ornitpodo con sus manos pero ste se escabull con impresionante rapidez. En menos de dos latidos de corazn haba cruzado ya la mitad del puente emitiendo agudos chillidos de alarma. Bast corri tras el dinosaurio maldiciendo al capitalismo y a todos los imperialismos del mundo. Avist a media docena de lemurianos que corran hacia ella y escuch voces de alarma en alemn. Estaba entrenada para hacer frente a este tipo de situaciones, pero no pudo evitar que un escalofro recorriera su espalda y una gota de sudor fro emergiera en su frente. La puerta de la segunda cpula se abri de golpe. Un lemuriano surgi del oscuro interior armado con una gran red. El diminuto dinosaurio se refugi entre sus piernas como un perrillo asustado, chillando sin parar. La red vol por los aires. No era difcil esquivarla, pero una dura piedra golpe a Bast en el brazo derecho hacindola perder el equilibrio. La pesada red cay sobre ella dejndola enmaraada y aturdida. Lo ltimo que not antes de que todo se volviera oscuro fue un fuerte golpe en la cabeza. El cubo de agua fra que le lanz un lemuriano despert a la Zarpa Roja de una sacudida. Estaba atada de pies y manos a una silla con una gruesa cuerda. Le dola la cabeza y una punzada rtmica anunciaba que le estaba creciendo un enorme chichn donde la haban golpeado. La habitacin que la rodeaba era grande y redondeada. Haba cajas apiladas por todas partes, e incluso un montn de bombonas de hidrgeno, sin duda para el dirigible. Deba tratarse de un almacn. A un lado, en una celda de barrotes, pudo distinguir a un hombre de mediana edad, rechoncho y de pelo cano, con signos evidentes de haber sufrido castigos y torturas terribles. Era el profesor Vlkov... o lo que quedaba de l.

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Bien, bien, bien... As que al bueno de Lenin no le apetece que Guillermo gane la Guerra se ri una voz desquiciada, malvola. Bast escuch los pasos que se acercaban hacia ella. La voz le resultaba familiar. Cuando Klaus Oberschmidt entr en su campo de visin se confirmaron todas sus sospechas. T! Deb haberlo sospechado... Solamente un mezquino inepto como t sera capaz de robarnos a nuestro mejor cientfico. Silencio, mujer! abofete Klaus a la Zarpa Roja. El malvado germano era alto y flaco como un palo viejo. Nadie conoca su edad, pero por su demacrado aspecto nunca jams se hubiera dicho que pudiera ser joven o que lo hubiera sido en algn momento de su miserable vida. Sus ojos inyectados en sangre eran rojos, violentos, demonacos. Sus huesudas manos semejaban garras retorcidas, ms propias de una cruel bestia que de un humano. Su cabeza no tena pelo, solamente una asquerosa mata de pellejos resecos. Klaus Oberschmidt era famoso por sus investigaciones y por sus mtodos poco ortodoxos en los campos de la qumica, la biologa y la gentica. Tambin haba publicado polmicos estudios sobre sperhombres y civilizaciones perdidas. Despreciado y humillado por la sociedad cientfica de la poca, ahora pareca que sera l el que reira el ltimo. Vosotros los rusos y vuestras ideas socialistas... No tenis ni idea! Yo, el gran Klaus Oberschmidt, ser el que recomponga la exhausta gloria teutona y regale al mundo una nueva era de disciplina y prosperidad bajo el Imperio Alemn. Nuestros soldados estn muriendo en las trincheras como ratas. Apenas quedan jvenes paseando por las calles alemanas, estn siendo diezmados en el campo de batalla por bombas inglesas y balas francesas. Es intolerable! Klaus se haba acalorado con el discurso. Tom aire y prosigui entre aspavientos, con la mirada completamente desorbitada. El futuro del kiser est en Lemuria! Los lemurianos son grandes, fuertes, salvajes... y s, algo estpidos. Pero se reproducen con increble rapidez y saben domesticar dinosaurios. Imagnate miles de lemurianos saltando de las trincheras y corriendo hacia el enemigo, cabalgando sobre majestuosos diplodocus y alosaurios. No habra ametralladoras suficientes para pararlos a todos. Aplastaramos al enemigo en consecutivas oleadas de rabia y devastacin. Romperamos por fin el Frente Occidental, invadiendo primero Francia y ocupando ms tarde Inglaterra. Y despus caera Rusia... y el lejano oriente... Nuestros jvenes alemanes, libres ya de tener que morir en el campo de batalla, se erigiran como nuevos lderes de las tierras conquistadas. Una lite de gobernadores que guiara a la humanidad haca el mejor de los futuros posibles. Bast estaba asustada. Era un plan loco, descabellado, pero que poda hacerse realidad gracias a la tecnologa de portales temporales desarrollada por el profesor Vlkov. Haba que poner fin a este galimatas. Aprovechando que Klaus estaba inmerso en describir su maquiavlico plan, la Zarpa Roja haba cortado las cuerdas que la apresaban. Las uas de sus manos eran largas y afiladas y haban sido recubiertas por un material secreto transparente inventado por los cientficos secretos rusos que las volva tan duras como el acero. Haciendo gala de sus dotes de contorsionista, consigui librarse tambin de las ataduras de los pies. Se

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tom un par de segundos para preparar un plan de huida, respir hondo y decidi que la suerte estaba ya ms que echada. El rpido movimiento de Bast atrap por sorpresa al lemuriano que le flanqueaba. La Zarpa Roja aplast su codo en la mandbula del gigantesco hombre reptil dejndolo aturdido unos momentos. Con igual agilidad, incrust su puo en el estmago de Klaus y lo envi a morder el polvo de un tremendo gancho de izquierda. La felina agente rusa corri hasta situarse justo delante de la celda en la que estaba atrapado el profesor Vlkov. ste se hallaba semi inconsciente, tirado en el interior. Eh, t! Cara de lagartija! Ven a por m si te atreves! se burl Bast. El lemuriano, presa de una furia feral, agach su cabeza y carg contra ella dispuesto a destriparla con el poderoso cuerno de su testa. Pero antes de alcanzarla, la Zarpa Roja esquiv al embrutecido engendro de un salto y el hombre lagarto se estrell contra la puerta de la celda, arrancndola de sus goznes. El gigantesco impacto parti su asta y le dej derribado e inconsciente. Profesor Vlkov! Profesor... despierte! Soy yo... Sebastiana... El moribundo profesor reuni las fuerzas suficientes para entreabrir los ojos y una ligera sonrisa se dibuj en sus resecos labios. El brillo de la esperanza regres a su dbil mirada. Mientras tanto, Klaus haba aprovechado para arrastrarse hasta la puerta de la cpula y dar la alarma entre sus hombres. En un momento, media docena de soldados alemanes irrumpieron en el almacn gritando y apuntando con sus fusiles Mauser. Presa de la desesperacin, Bast desgarr la correa que ataba las bombonas de hidrgeno y las empuj hacia los soldados, derribndolos como si se trataran de enormes bolos humanos. Se ech al profesor Vlkov a los hombros y sali corriendo hacia la puerta. Alto ah, Bast! No pienses que puedes huir! grit Klaus apuntando hacia ella con una pistola. No dejar que eches por tierra mis planes. Concentrando toda su fuerza en los hombros, la intrpida rusa gir su tronco y us las piernas del profesor como arma. Primero golpe a Klaus en las manos haciendo volar su Luger por los aires. Con un contra giro, estamp los talones en su cara noquendolo en el acto. La pistola cay al suelo y se oy un disparo. El tiempo se congel. La bala perdida emprendi su precisa trayectoria hasta alcanzar una de las bombonas de hidrgeno que rodaban por el suelo. Bast corra ya hacia el exterior de la cpula cuando percibi un fogonazo por el rabillo del ojo, y una sbita fuerza los lanz a ella y al profesor como si les hubieran disparado con un can de circo. El resto de bombonas explotaron en cadena generando una enorme bola de fuego que desat el pnico entre los diplodocus del campamento. Los mastodnticos dinosaurios comenzaron a correr en todas direcciones, arrasndolo todo a su paso. La cpula en la que se encontraba el portal del tiempo tambin fue presa de la avalancha de los diplodocus, que derribaron la estructura a golpes y redujeron el interior a aicos. La nica va de escape acaba de ser destruida. Ya no habra manera de regresar al presente. Los alemanes y los lemurianos corran como hormigas, tratando de esquivar las patas como columnas de los diplodocus para no morir aplastados. Se escuchaban gritos, tiros y explosiones. El bosque empez a arder. Se haba desatado el caos, un autntico infierno.

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Esto no es ms que un contratiempo pens Bast. Si haba conseguido retroceder millones de aos en el tiempo, ya encontrara la manera de volver al presente. Adems, el profesor Vlkov segua vivo y eso era lo ms importante. Aprovechando la confusin que reinaba en el campamento, noque a un soldado alemn para hacerse con una pistola Luger y llenarse los bolsillos de balas. Volvi a subirse al profesor a los hombros y huy hacia el bosque. Nunca supo si corri durante minutos u horas. Haba perdido la nocin del tiempo y le dola todo el cuerpo por el efecto de la explosin y por tener que cargar con el inconsciente Vlkov. Cuando crey que ya no habra peligro, se detuvo junto a un riachuelo a descansar un momento y tomar algo de agua fresca. A lo lejos se vea una densa columna de humo elevndose hacia el cielo. El zeppeln segua sobrevolando el bosque. Bast se apoy contra el tronco de un ginkgo y dej que el agua fresca le reconstituyera con su pureza. De repente, una mano le tap la boca y not como le apresaban fuertemente contra el rbol. Dos figuras aparecieron ante ella. Eran hombres, pero no alemanes. Su piel era del color del chocolate y se parecan a los habitantes de las tribus amerindias de Centroamrica. Una voz de hombre se col en lo ms profundo de su mente. Nadie mova los labios. No temas. Los atlantes somos tus amigos. Os llevaremos a ti y al hombre herido ante nuestra Emperatriz. Ella os mostrar el camino de regreso a vuestro Tiempo.

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ULTRATUMBA Roberto Julio Alamo

1721, Waterford, Irlanda El sendero que llegaba hasta la villa de Waterford, un camino terroso bordeado por zarzales y arboledas, rara vez era concurrido en mitad de la noche, puesto que abundaban los salteadores. Los nicos hombres que se atrevan a cruzarlo eran los mensajeros, que raudos se apresuraban a abandonar las lindes del siniestro bosque de la rivera del Suir. La noche era temida en aquel lugar, y no solo por los bandoleros, sino por las supersticiosas creencias, muy extendidas en la zona, acerca de diablicas criaturas que habitaban en la espesura. Elas Joly, joven miembro de la aristocracia galesa, lleg precisamente en mitad de la noche a la vieja ciudad de Waterford, donde su carruaje no pas desapercibido. Los cascos de caballos retumbaban al chocar contra el terroso camino, y levantando una polvareda, el carruaje lleg velozmente hasta la villa. Los farolillos que pendan del techo de la carroza alumbraban con tenue llama el suelo adoquinado, y difcilmente se distinguan los tejados de pizarra, cuyas cspides eran coronadas por veletas que chirriaban al ser empujadas por el viento. De las chimeneas surgan columnas de humo que parecan trepar hasta el cielo, y pudo Elas, en cuanto puso un pie fuera de la carroza, percibir la intranquilidad que suma aquella ciudad, si es posible, en tinieblas an ms lbregas que las que abarcaban la foresta. Los parroquianos se asomaron a los ventanucos para ver llegar al viajero, pues en aquel sombro lugar se consideraba mal presagio la llegada de extranjeros en la noche. El joven noble se haba citado al oeste de Waterford para realizar un importante negocio a nombre de su padre, pues el seor John McCormack, adinerado marqus, iba a vender parte de sus terrenos Limerick. El mayordomo de Elas, de nombre Karl Vashem, se mostraba agitado, demasiado nervioso como para llevar correctamente las riendas de la diligencia, y Elas le reprendi. El viejo Vashem, obrero nacido en el Sacro Imperio Romano Germnico pues haba emigrado a Inglaterra tras ciertos conflictos franco-prusianos que provocaban el temor entre los ciudadanos , conservaba todo tipo de creencias supersticiosas, y comenz a hablar de la noche de Walpurgis, que aquel mismo da, treinta de abril, tena lugar. La noche de Walpurgis era aquella en la que los brujos europeos del medievo realizaban sus aquelarres y oscuros sabbats como culto a entes demonacos. El joven Joly sin llegar a escandalizarse, pues conoca algunas de las creencias de su siervo le orden que guardara la compostura y le obsequi con varias monedas para que fuera a ahogar su temor a la taberna, pues Elas quera apresurarse a llegar a sus aposentos; dos semanas atrs, su padre haba pedido hospedaje para l en una de las mansiones. La carta haba, afortunadamente, llegado a
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su destino, pues varios siervos salieron a su encuentro y le ayudaron a transportar su equipaje. Tan largo trayecto haba dejado exnime a Joly, el cual se ase y se dispuso a introducirse en el gran camastro cubierto por sedosas sbanas. Un gritero en el exterior le sorprendi, y se asom a la ventana para comprobar de qu se trataba. Ante l, presididos por dos campanarios, se situaban los barrios bajos de la villa, donde los jvenes lejos de atemorizarse en la oscuridad de la noche, con ingentes cantidades de alcohol, daban rienda suelta a la depravacin en aquel festejo continuo. Elas no poda sino horrorizarse debido a la frrea enseanza en la que haba sido educado, a las inquebrantables normas que le unan a su seno familiar. Mientras se despojaba del elaborado broche sujeto al cuello de su holgada camisa, se repugn ante tal sentina donde el vicio no haca ms que propagarse por las sinuosas callejuelas. Numerosas prostitutas se apostaban a ambos lados de la calle, y embriagados jvenes obesos se acercaban a ellas tambalendose; Cmo era posible que aquellos, aquellos villanos, no respetaran tan siquiera el temor que sus conciudadanos profesaban? A travs del polvoriento cristal, el joven Joly puso sus ojos en las caballerizas, las cuales abandonaba Vashem tras poner a buen recaudo los corceles. El alemn continuaba inquieto, y avanz quejumbroso, sujetando un farolillo, hasta la casa en la que se alojaba plebe. Se dispona por fin a acostarse Elas cuando un terrible sonido le sobresalt; el ruido provena del establo, y al asomarse de nuevo, no vio que nadie diera importancia a tal suceso. Resignado, se atavi con un abrigo, y sin peinarse descendi la escalera aferrndose a un viejo y herrumbroso candil. De pronto volvi a retumbar aquel sonido desgarrador, como si de una manada de lobos aullando al unsono se tratara, y el joven aceler el paso hasta la entrada. La pintura blanca de la puerta estaba araada, probablemente por algn animal salvaje; al abandonar el umbral de la entrada, Joly escuch el rumor de las aguas del ro Suir, acompaadas del ulular de alguna lechuza. A pesar de que despreciaba todas aquellas creencias de origen pagano, el joven noble no pudo evitar estremecerse, pues bien era cierto que aquella noche, aquel treinta de abril, todo pareca tornarse an ms fantasmagrico de lo habitual en la vieja Irlanda. El joven aristcrata estaba indignado, pues consideraba exigua la guardia que se apostaba frente al sendero, a las puertas de Waterford, y probablemente el temor de aquellas gentes estaba fundamentado. Qu podan hacer sino temer? Pues cualquier bandido poco hbil poda eludir con facilidad a la guardia; bastaba con adentrarse en el bosque una vez llegado a la encrucijada, y rodear la villa hasta encontrar lugar seguro por el que entrar y perpetrar horribles crmenes. Sumido en dichos pensamientos, el joven lleg hasta los establos y contempl horrorizado lo que all haba sucedido. Los caballos aquellos que haban tirado de su carruaje, al igual que cerdos y gallinas, se hallaban mutilados, desmembrados y destripados en el suelo. Los montculos de paja estaban cubiertos de vsceras, y los charcos de sangre, an caliente, se expandan lentamente por doquier. Aquella horrible visin provoc terribles nauseas en Elas Joly, que vomit a un lado y se aferr a un asidero. Un sonido proveniente de la sala contigua por poco le provoc un infarto, y con cautela, aferrndose an ms fuerte al candil cuya llama casi se haba extinguido, lleg hasta un pequeo corral; all tambin haba restos de los animales, rganos arrancados brutalmente, pero curiosamente, tambin un animal vivo caminaba por all. En un principio, Elas pens que se trataba de un terrible depredador y se hizo con una estaca

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de madera para defenderse; despus comprob que se trataba de un macho cabro, de pelaje negruzco y brillante, como tiznado por las llamas del averno. Los ojos vidriosos del animal se posaron en el joven, que arrojando su candil, decidi marchar de all apresuradamente. A pesar de su falta de comprensin hacia las creencias populares, aquella experiencia le haba aterrorizado realmente. Presa del pavor, surgi gritando de las caballerizas; cuando algunos siervos llegaban en su ayuda entre ellos Karl Vashem, Elas se gir para comprobar que los establos ardan. Al haber arrojado el candil all, las llamas se haban extendido a travs de la paja y la madera vieja. Los criados extrajeron agua del pozo y arrojaron cubos repletos contra el fuego, que no pareca extinguirse. El anciano Vashem aconsej al noble que se acostara, y as lo hizo, aunque no logr conciliar el sueo. Una extraa pesadilla sacudi a Elas an cuando estaba despierto, una especie de trance en el que comenz a escuchar infernales y diablicos sonidos. En blasfemas lenguas bramaron mil voces, y Elas comenz a morderse las uas sacudido por un miedo visceral, un terror inenarrable. Observ en su sueo una criatura, una especie de masa de carne cubierta por lceras que se ocultaba tras la espesa niebla; no la pudo ver con claridad. No logr volver a dormir, estaba convencido de que algo perverso haba ocurrido quizs estuviera endemoniado, quizs Satans le haba visitado durante su descanso, o simplemente estaba perdiendo la cabeza Qu poda estar pasando all? Elas se present al amanecer en la habitacin de Vashem, y le rog que le ilustrara acerca de los adoradores del diablo, pues les tema y quera saber de ellos. El anciano se mostr reacio a hablar en un principio, pero observ el exagerado nerviosismo del joven y acab por hablar. Tan truculentas historias, aterradores relatos sobre el aquelarre, helaban la sangre de Elas. Se hablaba de una reunin entre doce, once mujeres y un vicario del diablo; aquel vicario sola representarse con una cabra Una cabra igual a la que haba visto en los establos! Las narraciones hablaban de orgas de sangre y terribles actos inhumanos propios del ms infame de los hombres. Decidi el joven noble salir a pasear al bosque durante el da, pues necesitaba aire fresco y, tras lo sucedido, no osara internarse en la foresta durante la noche. No se alej demasiado debido a la existencia de salteadores de caminos por los alrededores; al pasar el da caminando a travs de aquellas arboledas iluminadas por la luz del sol, su miedo se fue apaciguando hasta calmarse por completo. Las orillas de los arroyos del Suir resonaban tranquilizando al joven Elas, que disfrutaba de aquel maravilloso paraje natural en el que no haba reparado como tal. Pas unas tres horas en el bosque hasta que comprob que la puesta de sol comenzaba. Se apresur a regresar a la villa de Waterford antes de quedar sin luz alguna en mitad del frondoso bosque. Al regresar a la mansin, comprob que un tumulto se hallaba frente a la puerta de los jardines. Entre dos hombres portaban un pesado atad de madera, y en su interior, a la vista de todos, se hallaba Karl Vashem. Estaba muerto, totalmente plido, y sus cabellos eran ms canos de lo que el joven noble recordaba. Acaso la desgracia lo acompaaba? Tena aquello que ver con la maldita cabra? Elas padeca migraas, todas aquellas vivencias, todo lo acontecido desde que lleg a Waterford, estaba agostando su salud. En aquel momento decidi hacer sus maletas y marcharse de la mansin, pero los dems criados y el ama de llaves le rogaron que permaneciera al menos una noche ms en la casa. Por lo visto su aspecto era deplorable y sus ojeras eran completamente negras; en efecto deba descansar. As lo hizo, pero a pesar de que logr dormir, no

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descans en absoluto. No recordaba lo que haba soado, pero la desagradable sensacin con la que amaneci le adverta de que se trataba de algo horrible. Los preparativos y ornamentos para el entierro del viejo Vashem estaban ya listos cuando Elas baj tras ataviarse con su broche y su capa negra. Todos los sirvientes se hallaban compungidos por la prdida, pues Vashem era muy respetado. A media tarde se le dio sepultura, y sus allegados leyeron oraciones en su entierro, en el viejo cementerio de Waterford. La triste y lacnica ceremonia finaliz en pocas horas, y sollozando, los asistentes marcharon a sus domicilios. Elas permaneci all durante ms tiempo, y despus regres a la mansin. A la noche, la exigua luz de los farolillos de la villa resultaba fantasmagrica, y truculentos sonidos retumbaban en la habitacin de la mansin. Elas decidi marchar de all y dar un nuevo paseo, pues no llegara a conciliar el sueo. A pesar del miedo que tena, hizo acopio de valor y sali a la oscura calle, puesto que quera respirar aire fresco. No quera toparse con nadie, y qu mejor lugar que el cementerio de Waterford para dar un solitario paseo? No deseaba de ningn modo indagar y realizar pesquisas acerca de oscuros cultos paganos, pues hasta el momento tan solo le haban causado quebraderos de cabeza. El almizcle del miedo se mezclaba con un hedor nauseabundo que provena del silencioso camposanto. Caminando lentamente, lleg a travs de la calle principal del cementerio hasta la tumba de Karl Vashem, cuya lpida en forma de cruz pareca agrietada. La luz de la luna mostr varias siluetas que portaban palas y excavaban. Elas se aproxim con sigilo temiendo lo que iba a presenciar, y en efecto contempl como algunos jvenes de la villa, ataviados con sucios ropajes, removan la tierra sagrada para sacar de all el cuerpo sin vida del anciano. El pestfero hoyo despeda extraos gases, y los jvenes oraban al unsono con depravada entonacin. Parecan estar en trance, como si de posedos se tratase, y comenzaron a realizar extraos movimientos. Los cipreses se mecan con el viento, y la tenue iluminacin de los astros proyectaba terribles sombras provenientes de nichos y criptas. Elas no poda creer lo que estaba viendo. Los jvenes abrieron el atad apalancndolo con barras de metal y desencajaron la tapa. Vashem tena los ojos abiertos! Y mientras los concomitantes cnticos y las depravadas oraciones tenan lugar, aquellos fehacientes de lo desconocido ataviaron con una tnica al fallecido. Cmo poda estar ocurriendo? En qu momento abandonan los muertos su tumba? Vashem volva a vivir, y march con algunos de los cultistas. Haba descubierto la razn por la cual los jvenes festejaban en las tabernas aquella noche de Walpurgis, por la cual en lugar de horrorizarse ante el lbrego manto sombro que se extenda en la foresta, marchaban sin temor por las calles pues ellos eran los adoradores de tamaa maldad, los perpetradores de actos inimaginablemente malignos. Entonces, como atrados por el olor del miedo, se fijaron en l. Elas corri todo lo que pudo, trat de escapar de la villa de Waterford, pero su intento fue ftil. Entonces, entre dos encapuchados de tnica similar a la de los monjes, le agarraron con fuerza y le ataron a un rbol cercano. Uno de ellos, que pareca ser el lder de aquel siniestro grupo, se aproxim a l y le seal. Elas se santigu y comenz a rezar. Rezad cuanto queris, pues vuestro dios inexistente no os ayudar. Vosotros! Vosotros que habis despreciado a las deidades de antao! Qu habis osado crear un dios con vuestra inferior mente! Pereceris bajo la ira de Shub-Niggurath! exclam el adorador. Multitud de hombres a caballo, hombres que tapaban sus rostros con holgadas capuchas negras, se presentaron all. Parecan ser guerreros, soldados de
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alguna clase. De nuevo, el terrorfico sonido que haba perturbado los sueos de Elas reson, pero sta vez en el bosque cercano. Comenz a hablar el adorador en una variante del latn y Elas versado en antiguas lenguas logr enterarse de algunas palabras y trminos sueltos. Aquel malvado cultista repiti en varias ocasiones el nombre de Shub-Niggurath, al igual que Ejrcito Antiguo para referirse a los hombres a caballo. El bramido volvi a invadir el bosque, pero sta vez era ms cercano. Elas gritaba y se retorca aterrado; las lgrimas brotaban de sus ojos mientras el cultista comenz a hablar, sta vez en ingls. Es hoy cuando los muertos abandonan su sepultura! Hoy cuando la Cabra de los Mil Retoos regresa a nosotros! Pues esta noche ha sido convocado Adorad a ShubNiggurath! grit fuera de s. Las rodas capas de los caballeros de aquel ejrcito, dejaban entrever partes de sus cuerpos, y su carne estaba putrefacta, descompuesta y cubierta de yagas. La bruma comenz a extenderse por la foresta, y acompandola, se uni tambin un extrao y desagradable hedor. Surgi entonces del bosque algo enorme, algo de tal tamao que derrib una hilera de rboles al hacer aparicin. De Aquello deban provenir tan extraos sonidos, de Aquello que no deba existir. Elas, al contemplar tal criatura, tal bestia propia de la religin pagana, se desesper al perder totalmente la creencia en su dios, en algo que jams se mostrara. Aquello, ShubNiggurath, era real Era real! All llegaba aquella monstruosidad cubierta de bocas babeantes, extraos flagelos y estremecedores fragmentos corporales. Burbujeante, escupiendo extraos lquidos, la terrible bestia se alz produciendo su rugido; todos taparon sus odos cuando Shub-Niggurath bram, pues se dice que sus gritos pueden provocar la muerte instantnea. Y algo comenz a brotar de una de sus malformaciones, una nueva criatura inmunda y asquerosa. El obsceno ser, criatura viscosa del color del carbn, retorci sus extremidades y se arrastr dejando tras de s un reguero de alguna sustancia gelatinosa. Las nuseas no podan superar el terror que Elas senta al ver ante sus ojos tal inmundicia, una locura imposible de concebir. Aquello bram con un sonido similar al de su madre? Y se arrastr contonendose y retorciendo sus serpentinos brazos, similares a las races de un rbol pero cubiertos de carne. Elas Joly estaba sentenciado, y rog a Aquel ser que le diera muerte cuanto antes, Pues qu hay ms terrible que la muerte se dilate en el tiempo?

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CUATRO OSITOS Pablo Hernndez Prez

Llevaba tanto tiempo sin un caso entre manos que apenas me quedaba una moneda en el bolsillo. Pens sacarle partido invirtindola en un ltimo trago en el Bikini, pero decid reservrmela para elegir a cara o cruz la sien para un disparo , si no consegua un nuevo caso en la prxima media hora. Y en eso estaba cuando entr en mi oficina la voluptuosa Lolita Prez, con un vestido tan apretado como los tornillos de un submarino nuclear, y mucho mejor ventilado. Yo haba conocido a Lolita cuatro aos antes. Lolita haba sido contratada para salir desnuda de una tarta durante una fiesta de cumpleaos que daba Scalfaro en su guarida del barrio chino. Scalfaro y sus compinches haban atracado un furgn blindado y yo haba conseguido seguirles la pista. As que convenc a Lolita para ocupar su puesto dentro de la tarta, y cuando todos esperaban a la rubia despampanante yo emerg de la tarta con la pistola en la mano en el mismo momento en que la Polica irrumpa en la casa. Aqul caso me hubiera permitido ausentarme de mi oficina un par de meses, pero las juergas con mujeres valen dinero y yo tena la palabra juerga tatuada en el pecho. Oh, est aqu dijo sin demasiado entusiasmo mientras tomaba asiento frente a mi escritorio y sacaba del bolso una pitillera dorada. Haban pasado los aos, pero segua teniendo un atractivo tan especial que, en su rostro, al prender el cigarrillo, vi juntas las facciones de Charlize Theron y los labios de Angelina Jolie. Yo le regal mi mejor sonrisa y me acomod en la silla. Y dnde esperaba encontrarme, nena? No lo s dijo. Escuch que ltimamente pasaba mucho tiempo en el Bikini, as que le busqu all. En serio? Y qu le dijeron all? Que haba vuelto a su chabola. Acaso ya se cans de tanta juerga? No, me qued sin blanca. Por cierto, podra prestarme algo? Se lo devolver la semana que viene ment. Se lo prometo. Ella me mir seriamente mientras bufaba el humo de su cigarrillo. Si quiere dinero tendr que ganrselo dijo. Le interesa? Prefiero que me lo preste respond. Pero si no puede ser podra escucharla y valorar lo que tenga que decirme. Quiz me anime. Se trata del osito de peluche de mi hijo Lucas dijo. Un ladrn se col anoche en nuestro apartamento y se lo llev. Frunc el cejo. Aquello era absurdo. Espere, nena dije, aqu hay algo que no encaja.
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El qu no encaja? Ha nombrado a un nio. Es que se ha casado? Ella adopt un gesto de contrariedad. Y por qu no? Porque me dijo una vez que jams se casara. Solt una carcajada. Dije que jams me casara con usted, no que no pudiera hacerlo con otro hombre. Adems, mi marido es un hombre muy rico. Supongo que eso es en lo nico que me supera. En eso y en elegancia, educacin y respeto. Luis es todo un caballero. Mucho ms hombre que usted en todos los sentidos. Usted solo es un pobre fanfarrn. Sonre. Preciosa, dej de ser fanfarrn el da que me di cuenta que era perfecto. Lo ve? Cmo esperaba que me casara con usted si ni siquiera es capaz de mantener una conversacin en serio? Pues yo me tomo muy en serio. Y yo le digo que no he venido hasta aqu para hablar de usted, ni de cualquier otra cosa que no est relacionado con el osito de peluche de mi hijo. Me va usted a escuchar o no? Sonre nuevamente. Ya la he escuchado dije. Y todo este asunto no tiene ni pies ni cabeza. Por qu no le compra otro peluche al cro? Porque no se trata de un osito de peluche corriente dijo ligeramente irritada , sino de un osito artesanal, creado a mano por un artista de talento. Ese osito es nico. Cunto pag su marido por l? Doscientos dijo. Pero no es por su valor comercial por lo que quiero recuperarlo, sino por su valor sentimental. S que usted no entiende de sentimientos, pero Lucas estaba muy unido a ese osito, comprende? Y solo tiene cuatro aos. Si no consigo recuperarlo pronto puede sufrir un trauma de la mente. Asent seriamente. Yo saba mucho de traumas de la mente porque haba sido responsable de ms de uno, sobre todo en mis tiempos de machaca del Kiss Club. Para los no avezados en el argot de la calle decir que en los hospitales no lo llaman trauma de la mente, sino traumatismo craneoenceflico. Se har cargo? Abr mi pitillera, me enchuf un Lucky y lo prend con mi Flammarion de oro slido. Mi especialidad son los asuntos de cuernos, no los ositos de peluche. Pero estaba sin blanca y Lolita pareca disponer de dinero en cantidad. S, probablemente dinero de su marido, el miserable que haba logrado lo que yo solo poda soar Pero por m como si se trataba de dinero procedente de la trata de blancas con tal de que acabara en mi bolsillo y no en el de la competencia. Primero cunteme los detalles del caso dije fingiendo inters. Desde luego dijo, y sac un sobre de su bolso y me lo entreg. Aqu encontrar una fotografa del osito. Tambin he adjuntado una hoja con detalles que pueden serle de utilidad, como mi nmero de telfono, la fecha y hora del robo, y cosas por el estilo. Si necesita preguntar algo ms hgalo ahora o llmeme por telfono cuando lo crea oportuno. Y por favor, haga todo lo que est en su mano por

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recuperarlo. La semana que viene es el cumpleaos de Lucas y me gustara darle una sorpresa. Yo tom la fotografa del peluche y la estudi. Se trataba de un osito de color marrn, recubierto con algn material que pareca lana, pero que probablemente era otra cosa. Acepto el caso dije. Pero necesitara un adelanto de mis honorarios para empezar a pensar con claridad. No queda ni una sola gota en esta oficina y sin alcohol mi cabeza no funciona. Eso no ser un problema dijo extrayendo otro sobre del bolso y depositndolo sobre la mesa. No pienso escatimar en gastos con tal de que encuentre al ladrn y recupere el osito. Yo cog el sobre, lo abr y le ech un vistazo. Haba cinco billetes de cien. Cinco preciosas lechugas para bebida, mujeres y cigarrillos. Es una bonita suma para empezar dije. Esta misma tarde me pondr manos a la obra. Aunque no le prometo nada. El asunto parece delicado. Lolita aplast su cigarrillo en el cenicero y se puso en pie. Adems de estos quinientos le dar una prima extra si se da prisa y resuelve todo esto en la mayor brevedad posible. Yo tambin me puse en pie. No necesito ms dinero dije orgulloso. Aunque si dice en serio lo de la prima extra yo le aceptara con mucho gusto una ltima actuacin privada. Ya sabe, por los viejos tiempos. No dijo nada. En lugar de eso dio media vuelta y enfil la puerta de salida. Al llegar a ella se gir en mi direccin. Yo estaba expectante. Pens que aceptara mi propuesta. Haga lo que est en su mano, Vicente dijo. Como persona es usted una rata, pero s reconocer a un buen detective cuando lo veo. Sonre. Al menos no dijo que no. Por supuesto no me puse manos a la obra inmediatamente. Primero tena que atender algunas necesidades bsicas, como por ejemplo desplazarme hasta el pakistan de la esquina y renovar mis reservas de whisky y cigarrillos. Yo me conoca muy bien y si no lo haca inmediatamente acabara gastndome los quinientos pavos en otras cosas menos importantes, como por ejemplo pagar el alquiler y alimentos. Hecho esto tom la fotografa del osito y me pase por las inmediaciones del hogar de Lolita, preguntando a todo con el que me cruzara si haba visto alguna vez un peluche semejante. Los que no me conocan me miraban como si estuviese loco. Los que me conocan se apartaban rpidamente, temiendo que a la violencia que me caracterizaba se sumara ahora la locura. Pero no logr informacin alguna que pudiera serme de utilidad. En cualquier caso haba que reconocer que el caso era complejo, y yo no era Sherlock Holmes. Aunque a m eso me la traa floja. Seguira husmeando por ah e ira pasndole los informes a Lolita. Mientras creyera que estaba tras la pista del osito, yo ira cobrando. Con un poco de suerte el nio acabara encontrado consuelo en la televisin y se olvidara del puto osito, y para entonces yo ya habra conseguido otro trabajo, quiz no al servicio de un bombonazo como Lolita, pero s ms acorde a mis capacidades detectivescas.
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Hacia las tres empec a sentirme cansado y lo nico que me apeteca era pasar por el local de Limones, trincarme dos cervezas fras, un bocadillo de calamares y echarle un ojo a la actualidad deportiva del club de mis amores. Y eso hice. Com, beb y fum, todo ello a costa de una de las tres lechugas de Lolita, y luego ped el diario, que no traa nada bueno: el equipo estaba al borde del descenso, y para colmo al capitn del equipo haban vuelto a expulsarlo y se perdera el derbi del fin de semana. Disgustado pas de pgina y me puse a ojear los sucesos del da en busca de artculos morbosos. Haba dos. Uno relacionado con el Bioparc y otro con un asesinato. Empec por el del Bioparc. Un hombre haba logrado colarse en la jaula de los leones y al grito de Si Dios existe me salvar! se lanz contra ellos. Una imagen en blanco y negro mostraba a dos leones junto a un montn de restos humanos. Sonre. No haban dejado ni la ropa. Pas al segundo asunto: el del asesinato. Al parecer el crimen se haba producido en el barrio, lo cual no es de extraar, ya que dos de cada tres asesinatos en esta ciudad se producen en el barrio. En cualquier caso pareca un asunto menor. El artculo sealaba que un vecino identificado como B.C fue despertado en plena noche por un disparo en la calle. Se asom a la ventana y descubri el cuerpo de un hombre tendido en la acera. En un principio crey que se trataba de un simple caso de asesinato, pero al desplazarse al saln para telefonear a la Polica descubri horrorizado que la puerta de su apartamento estaba abierta y que su osito de peluche haba desaparecido. En uno de los mrgenes vena una fotografa del vecino junto a su osito. Segn el articulista B.C estaba muy unido al peluche y tuvo que ser trasladado a un hospital, donde recibi atencin psicolgica. Saqu la fotografa de Lolita y compar ambos ositos. Eran igualitos. Ped la cuenta a Limones y mientras esperaba el cambio pens en el asunto muy seriamente. Sin duda deba existir relacin entre el osito de Lolita y el de este tal B.C. Lo primero que deba hacer era localizarlo e interrogarlo para confirmar o descartar la relacin entre un caso y otro. Lo malo es que solo dispona de sus iniciales, y despus de pasarme toda la maana patendome el barrio no me apeteca ponerme a patear de nuevo. Lo bueno era que el comisario Honoria y yo ramos amigos. Lo suficiente como para dejarme caer por su despacho y sacarle algunas respuestas con relacin al caso que acababa de leer en el peridico. Si Honoria dispona de alguna informacin, yo iba a saberla muy pronto. Media hora despus encontr a Honoria sentado ante un gran escritorio sobre el que no haba nada, aparte de un cenicero, un paquete de cigarrillos y uno de sus pies. Ositos? pregunt, cuando le expliqu los detalles. La polica no est investigando eso. Lo que a nosotros nos interesa es el asesinato de ayer noche. Yo dej caer mi culo sobre su escritorio y me enchuf un Lucky. Claro dije. Habis interrogado al testigo? He ledo que era vecino del barrio. As es, Basilio Cspedes. Pero no le hemos interrogado an, est ingresado en el hospital. Archiv todo la informacin. Y el fiambre quin es? pregunt cambiando de tema. No llevaba ningn tipo de identificacin encima dijo, ni tampoco hallamos ningn nombre en su ropa. Por el momento hemos trasladado el cadver al depsito.
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Todo lo que puedo decirte es que se trata de un hombre bajito, moreno, y de algo ms de cuarenta. Vesta un traje barato y manchado de solo Dios sabe qu. Junto a l apareci una pistola Colt calibre 32. Ignoramos si se trata del arma con la que se cometi el asesinato. Todo lo que se le encontr en los bolsillos fue un callejero de la ciudad, esta fotografa y un tarro con estircol de rinoceronte. Tom la fotografa y le ech un vistazo. Se trataba de una instantnea hecha con una cmara Kodak. El retrato era el de un hombre de rasgos eslavos, blgaro quiz, con una lgrima tatuada en su ojo derecho. Se sabe algo de este tipo? Nada contest desconsolado el polica. Sin embargo lo que ms nos intriga es el frasco con estircol de rinoceronte. Nos tiene muy confundidos. Pues est clarsimo dije. El fiambre se dedicaba al contrabando a pequea escala de estircol de rinoceronte. Si te movieras en los crculos que me muevo yo sabras que el mundo est lleno de chiflados que creen que el estircol de rinoceronte posee propiedades afrodisiacas. Es una bobada, por supuesto, pero ahora el estircol se paga bastante bien en el mercado esotrico, como las babas de caracol o las diluciones homeopticas. Crees que tiene eso algo que ver con el caso? No lo creo dije. A m me da que ese asesinato guarda relacin con los dos ositos robados, ya te lo he dicho. Tonteras. Lo mejor que podemos hacer en la Polica es identificar la verdadera identidad del muerto. Cuando hayamos descubierto de quin se trata y con quin se relacionaba, el resto ser coser y cantar. Seguro dije. Yo, sin embargo, abordara el caso de otro modo. Y qu modo es ese, listillo? Sonre. Bueno, no deberas dejarte influir por m. Yo tengo mis propios mtodos. Mtodos que t no aprobaras. Te sugiero que hagas lo que creas conveniente, que yo har lo propio. Despus compararemos nuestros resultados y veremos quin tena razn. Perfecto, payaso dijo. Pero no sobrepases los lmites. Nadie est por encima de la ley. Seguro dije, y levant mi culo de la mesa. Tena por delante mucho trabajo, lo cual debera, en circunstancias normales, desalentarme muchsimo. Pero en cambio me senta fresco y con ganas de resolver este embrollo. Probablemente porque robarle la fotografa del principal sospechoso de asesinato al mismsimo comisario en su propio despacho y en sus propias narices me llenaba de orgullo y me haca recordar que a perro viejo nadie me superaba, o quiz solo porque me seduca la idea de ayudar a Lolita y ganar puntos de cara a una posible aventura. As que sal de la comisara con la foto del blgaro en el bolsillo y me dirig al hospital donde estaba ingresado Cspedes. Pero en el hospital una joven enfermera me inform que el seor Cspedes no podra recibir visitas hasta que su mdico lo autorizase. Yo trat de utilizar mis tcnicas de seduccin para que hiciera una excepcin conmigo, pero fue intil: ella intent agredirme y yo me refugi en la sala de espera. Al menos tuve la suerte de coincidir all

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con la esposa de Cspedes y logr averiguar que su osito haba sido adquirido en una tienda de la calle Murillo. Sal a la calle y comenc a caminar. Mi idea era seguir el osito de Cspedes hasta su punto de procedencia con objeto de descubrir si exista alguna particularidad que explicase su misterioso destino. La tienda result ser en realidad una especie de galera de antigedades para gente acomodada. Cuando entr en el local, repar en la msica de Vivaldi que sala de los altavoces a un volumen mnimo, todo muy clsico y agradable. Yo salud con la cabeza a izquierda y derecha, pero nadie me devolvi el saludo. Un camarero pas y me ofreci una copa de champn. Gracias dije. Necesito hablar con alguien para una reclamacin. El camarero dud un poco, y luego seal en direccin a una mujer muy elegante, de unos treinta, morena y asombrosamente bella. De pronto sent que el corazn se me aceleraba. Y es que yo conoca perfectamente a aquella mujer. Se llamaba Pamela y era una vieja amiga. Ms que una amiga, en realidad. Incluso estuvimos a punto de casarnos una vez. Me acerqu a ella por detrs, sin hacer ruido, y cuando llegu a su altura esboc la mejor de mis sonrisas y le susurr al odo: Mi corazn aun sangra por ti, Pamela. Ella se gir rpidamente y me mir incrdula. Me llamo Laura, hijo de perra. Qu coo haces t aqu? Varios visitantes, todos muy guapos y distinguidos, se volvieron hacia nosotros. Laura? disimul. Claro, he dicho Laura, no? No, has dicho Pamela protest de mala gana. Pamela era mi amiga, la que te zumbaste el da de mi cumpleaos, cacho cabrn. De acuerdo, me he equivocado admit. Es que no puedo cometer un error? Si solo fuera uno dijo con desdn. Bueno, te he preguntado qu haces aqu, porque lo que es seguro es que no has venido a comprar nada. Es verdad, no he venido a comprar. Lo que yo necesito es informacin con relacin a unas adquisiciones. Se trata de un asunto criminal de vital importancia. De qu coo hablas? Es que ahora eres poli? No, detective dije, y le mostr la licencia. Santo Dios susurr. Es en serio? Claro, nena respond. As evito morirme de inanicin. Adems es una forma muy interesante de ganarse la vida. Se liga bastante. Vale, lo que t digas. Qu es lo que quieres? Estoy muy ocupada, como vers. Haban pasado los aos, pero segua teniendo un genio muy excitante. De cuerdo, es muy fcil. Un osito de peluche fue vendido aqu y adquirido por un tal Cspedes. Necesito corroborar eso. Se le abrieron los ojos como si acabase de invocar al diablo. Qu pasa? pregunt. Que eres la segunda persona que pregunta por ese peluche en la ltima semana. Qu est pasando aqu, Vicente? Nada dije. Que hay un chiflado que anda por ah sisando ositos de peluche. Qu le dijiste a ese otro? Le dije haba sido vendido ya, claro. Qu ms?
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Quiso saber por quin haba sido adquirido, pero le dije que no poda facilitarle esa informacin. Es natural dije. Cmo se lo tom? No demasiado bien. Dijo algo que no entend y se march dando un portazo. Y al da siguiente pas aquello Se produjo un silencio mientras trataba de rescatar algo del fondo de su mente. Qu pas al da siguiente? Al da siguiente alguien forz la puerta de nuestras oficinas y accedi a nuestro fichero de datos, no sabemos por qu. En ese fichero estaba inscrito Cspedes? Claro. Todos nuestros clientes lo estaban. Sent que estaba sobre algo importante, pero no lograba adivinar el inters del ladrn por los ositos de peluche. Escucha, Vicente, este asunto me tiene muy confundida, y tu presencia aqu me resulta molesta. Por qu no te marchas? Empiezo a sentirme muy agobiada. Unas preguntas ms, por favor. Quin dise el osito? Ordoez Brugal, un artista local. Tiene el taller muy cerca de aqu, en la Plaza de la Merced. Habla con l. Mientras tomaba nota en la libreta me pregunt si se tratara del mismo artista que dise el osito de Lolita. Has acabado, Vicente? Solo dos cosas ms, Pamela. Te lo prometo. Si me vuelves a llamar Pamela seal uno de sus zapatos te rompo la cabeza con esto. Perdona, nena dije, y saqu la fotografa del bolsillo . Este es el hombre con el que hablaste? Fjate en el detalle de la lgrima. Se ajust sus gafas de montura negra firmemente sobre la nariz y observ la fotografa con atencin. Creo que s, aunque llevaba gafas de sol. Ests segura? S, joder. Cul es la segunda cosa, Vicente? Quiero que te marches ya. Vale, segunda cosa, y lo digo en serio: quiero que lo intentemos de nuevo, Pamela. No aguard un segundo ms. Se quit el zapato y me lo tir a la cabeza. Pero yo estuve rpido y me agach a tiempo. Tres segundos despus yo ya haba salido de la galera y cruzado un paso de cebra. Me senta pletrico. En unas pocas horas de trabajo haba obtenido informacin valiossima con relacin al caso. Lo malo es que haba perdido la oportunidad de arreglar las cosas con Pamela, pero en cambio haba dado pasos importantes para acabar con las evasivas de Lolita. De camino al taller de Brugal encontr a algunos turistas noruegos a medio derretir bajo el sol de medioda. Eso me record que haca un calor infernal, as que hice una parada obligatoria en un bar con aire acondicionado y ped una jarra de cerveza bien fra. Media hora y cinco jarras despus me present ante una planta baja con las puertas abiertas de par en par. Pero dentro no vi a nadie. Mi idea era hablar directamente con Brugal y exigirle, a golpes si era necesario, que me mostrase el
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archivo de ventas, por si haba otros ositos en circulacin. Y en ese preciso instante escuch el sonido de una cisterna de vter y, al girarme, una puerta se abri y de ella emergi un gorila macho que me mir con ojos inyectados de hmeda furia ardiente. Vaya, vaya dijo avanzando en mi direccin, pero si es el granuja que el mes pasado me gan cien pavos al pker en el Tropicana. Se puede saber qu demonios hace aqu? Una cosa era segura: Dios exista y me odiaba. De otro modo no se explicaba que cada una de las personas con las que me encontraba en el da de hoy fuesen viejos conocidos cuyos planes inmediatos consistan en odiarme, insultarme, gritarme, amenazarme y, si era necesario, arrojarme zapatos y golpearme. Por fortuna el demonio tambin exista, y yo esperaba que me sacase las castaas del fuego de nuevo, igual que haba hecho con Pamela en la galera de arte. Asuntos profesionales, payaso dije sacando la cartera. Ha visto alguna vez una licencia como esta? El tipo grueso se qued mirando mi licencia de detective privado, y luego compuso un gesto de repugnancia. Vicente Folgado! Yo he odo hablar de usted. Si no recuerdo mal pas una buena temporada en chirona por intentar sobornar a un agente de trfico; y all fue donde los mejores tahres le ensearon todos los trucos del oficio. Por eso la otra noche me gan esos cien pavos con tanta facilidad! Sonre. Solo me encerraron tres meses dije. Adems, yo no saba que era polica ment. Es usted un hijo de perra. Va a decirme qu demonios hace aqu o le tengo que echar a patadas? Le expliqu que quera realizarle algunas preguntas con relacin a un asunto de vital importancia, aunque sin entrar en detalles. Que me aspen si le ayudo con esto! Lrguese! Saqu una de las lechugas que Lolita me haba entregado. De acuerdo dije, le devolver esos cien pavos ahora mismo si me ensea el archivo de ventas y responde a mis preguntas. Claro, amigo dijo arrebatndome el billete de la mano. Pero resulta que estos cien pavos me pertenecen ya. Si la otra noche le permit que se marchara con ellos fue porque no descubr sus trampas. Pero ahora que s quin es no hay duda de que las hizo. As que si quiere que le ayude le costar otros cien pavos adicionales. Pens en conectar mi puo con su mandbula, pero aquel tipo deba pesar por lo menos veinte kilos ms que yo, as que al final saqu la segunda de las cinco lechugas de Lolita y se la entregu. Y ahora la informacin, quiere? Despus de revisar el archivo en el ordenador descubr que Brugal haba confeccionado treinta y siete ositos de peluche en el ltimo ao, la mayora destinados a tiendas pequeas. Pero de entre esos treinta y siete solo cuatro de ellos haban sido elaborados con pelaje natural, de los cuales uno haba ido a parar a la galera de Pamela sin duda el de Cspedes y los otros tres haban sido vendidos por el propio Brugal; uno a un tal Luis Enrique Gonzlez, probablemente el esposo de Lolita; otro a un cirujano de Castelln llamado Fernando Planes; y otro a un abogado del centro que responda al nombre de Ricardo Poveda.
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Tom nota de todo y luego saqu una fotografa del tipo de la lgrima tatuada y se la mostr. Conoce a este hombre? Le conozco perfectamente dijo con el ceo fruncido. Es Kishishev, un blgaro con muy mala uva que trabaj aqu hace algunos meses. Excelente artista, pero muy conflictivo. Me sent pletrico. En unas pocas horas haba obtenido informacin muy interesante con relacin al caso. Y gran parte de esa informacin se la deba a la fotografa del blgaro que le haba sisado a Honoria en sus propias narices. Por qu dej el trabajo? Por un asunto con la justicia. Al parecer tuvo un altercado fuera del trabajo, una pelea con su novia, si no recuerdo mal. Ella le denunci por agresin y a l no se le ocurri otra cosa que venir a esconderse aqu, donde fue atrapado por la Polica. Y qu fue de l? Le cayeron seis meses, ya sabe toda esa mierda de la violencia de gnero. Si mi memoria no me falla hace ya algunas semanas que debe estar en libertad. Sal del taller y tir calle abajo sumido en pensamientos. Una idea borrosa me segua como un perro sin amo, pero no lograba darle forma. Qu inters podan tener aquellos ositos para un blgaro que acababa de salir de la trena? Estaba a punto de encenderme un cigarrillo cuando de repente algo me agarr de la camisa y me espachurr contra una persiana con una fuerza brutal. Escucha, hijo de perra exclam Honoria, escoltado por dos de sus chicos , devulveme la fotografa del sospechoso inmediatamente y quiz solo pases una noche entre rejas. Sonre aliviado, pues durante un segundo pens que se trataba de algn tipo con un pincho deseoso de mandarme a la nevera por algn asunto anterior. No puedes hacer eso dije sin dejar de sonrer. Ah, no? Y eso por qu? Porque si lo haces nunca te dir dnde puedes encontrarlo. Honoria me solt y yo devolv las arrugas de la camisa a su sitio. Habla, payaso! dijo. Dime donde se esconde o te trituro. Yo saqu mi pitillera y me enchuf un Lucky. Para empezar es blgaro dije alegremente. Su nombre es Kishishev y trabajaba en los talleres Ordoez Brugal. Kishishev? Esa informacin ya la tenemos, imbcil. Una vez ms nuestros mtodos superan a los tuyos. Qu me dices? Y adems hemos descubierto el mvil del crimen. En serio? Completamente. Uno de nuestros informadores callejeros nos proporcion informacin valiosa. Efectivamente su nombre es Kishishev y est relacionado con la Medvedkovskaya, que como bien sabrs es una sociedad mafiosa rusa que se hace obedecer por medio del asesinato. Con toda seguridad el tipo muerto era tambin un criminal, seguramente de un clan rival, y le estaba buscando, probablemente porque ambas bandas luchan por hacerse con el control de estircol de rinoceronte en el mercado esotrico. Por eso llevaba la fotografa de Kishishev consigo. Le estaba siguiendo, Kishishev lo advirti y le asesin por sorpresa. Qu te parece, payaso?
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Bravo! exclam haciendo palmas. Lo que no he llegado a entender bien es la relacin de estos dos individuos con los ositos de peluche. Ositos? Todava sigues con eso? En homicidios no nos importa el robo de unos peluches. Lo que a nosotros nos interesa es ese asesinato, y yo te digo que estamos sobre la pista buena. Seguro dije. Y ahora? Pues ahora salimos a la calle, lo ponemos todo patas arriba hasta encontrar a Kishishev y lo detenemos acusado de asesinato. Quieres acompaarnos y tomar nota de nuestros mtodos? Gracias, pero creo que no. Tengo la impresin de que puedo resolver todo este embrollo de una manera mucho ms sencilla. De hecho, soy yo el que te invita a acompaarme. Dnde? A casa de un abogado llamado Poveda, ahora. Ests de broma? Acaso bromeo yo alguna vez? Djame contestarte a eso. No es necesario. Escucha, manda a tus hombres a donde quieras, pero si de verdad quieres detener a Kishishev ven conmigo ahora. Est empezando a anochecer y el blgaro acta siempre de noche. Cuando lo hayas detenido lo nico que tienes que hacer es admitir ante mi cliente que yo te puse sobre la pista y me hars ganar una prima extra. A la prensa puedes decirle lo que te d la gana. Puso mil pegas y excusas, pero al final accedi a acompaarme. Pero como no ests en lo cierto te arranco el brazo y te golpeo con l hasta matarte me amenaz. Sonre. A veces daba la sensacin de ser un poli muy duro, pero en el fondo era ms blando que un trozo de pan mojado. Montamos en el coche sin ningn tipo de distintivo de la polica y le di las seas al que conduca. Sin duda Kishishev intentara apoderarse de los dos ositos. Mi plan giraba en torno a la idea de sorprender a Kishishev con las manos en la masa y averiguar por qu robaba los ositos. Por supuesto habra que tener cuidado. Esos criminales del este eran gente peligrosa que siempre iba armada. Por fortuna yo llevaba en la sobaquera mi Llama Parabellum del 45, a la que haba tenido el detalle de engrasar y limpiar con un pauelo esa maana hasta dejarla radiante. Durante el trayecto Honoria me cosi a preguntas, y no par ni siquiera cuando estacionamos el coche frente a la casa de Poveda, un lujoso palacete ubicado junto a un jardincito poco iluminado. Pues yo sigo pensando que esto no tiene nada que ver con esos ositos dijo Honoria, que no acababa de verlo claro. Adems, y aunque as fuera, si todava quedan dos ositos, por qu crees que el asesino se decantar por el de Poveda y no por el del cirujano? Porque el del cirujano se encuentra en Castelln. Si yo fuera Kishishev agotara todas las posibilidades aqu y ahora antes de tener que desplazarme sonre. Pero eso es psicologa y t no sabes nada de psicologa. Oh, y t s? Claro, un montn. Gracias a la psicologa he resuelto mi problema con la bebida. Espera, has dejado la bebida?
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No, pero logr que dejara de importarme. Tir la colilla por la ventanilla, me recost sobre el asiento y cerr los ojos. Bueno dije, y ahora a esperar. Por favor, avsenme cuando hayan detenido a Kishishev. No hubo que esperar mucho. Apenas haba comenzado a coger el sueo cuando una figura rpida, oscura y gil apareci de repente y se desliz por el jardn como una serpiente en un arrozal, avanzando hacia la casa hasta que se perdi en las sombras. Apenas dos minutos despus Honoria orden a sus hombres salir del vehculo y desplegarse. Yo estaba a punto de presenciar un gran espectculo. Me encend un Lucky y observ la luz de una linterna en una de las habitaciones del piso superior. Con toda seguridad Honoria y sus chicos no entraran en accin hasta que el ladrn saliese de la casa. Durante varios minutos no pas nada. Y entonces la luz de la linterna se disip y medio minuto despus escuch un estampido sordo: el mismo sonido que hace una bolsa de papel cuando se hincha y se revienta con las manos. Y a continuacin la figura rpida y gil surgi de entre las sombras, seguida de ms disparos. Yo tir el cigarrillo al suelo y desenfund la Llama. Apoy el codo en la ventanilla, apunt y presion el gatillo con determinacin, permitiendo que una gran llamarada roja emergiera del can y rasgara las tinieblas. El cuerpo del ladrn se dobl hacia atrs como si un brazo invisible le hubiese propinado un buen puetazo en la boca del estmago y despus cay retorcindose de dolor. Honoria y sus chicos se acercaron con sus linternas. A pesar de haber recibido un disparo en la ingle, el hombre herido tena en la sangre tanta adrenalina como un gato salvaje en un saco. En las casas prximas empezaron a encenderse las luces y a asomarse gente a las ventanas. Honoria dirigi su linterna al herido y reconocimos al hombre de la fotografa. Kishishev nos mir furioso mientras nos diriga toda clase de improperios. Bueno, o al menos deban serlo, pues no solt ni una sola palabra en cristiano. Mientras los chicos de Honoria esposaban y registraban al blgaro, las luces del vestbulo se encendieron y apareci un hombre en pijama. Yo me acerqu a l y le estrech la mano. El seor Poveda, supongo dije, y le mostr la licencia. Qu demonios est pasando aqu? Alguien ha entrado en casa y ha desgajado mi osito. Qu me cuenta? Lo que oye dijo, y me mostr lo que quedaba del peluche, que era bien poco. Me puse a pensar. Haba algo en los alrededores de mi mente dispuesto a ayudarme, pero no terminaba de verlo con claridad. Por qu Kishishev haba destruido el osito? Es verdad dije sin entusiasmo, pero al menos hemos atrapado al autor del estropicio, as que ya no cabe esperar ms robos. Todava piensas que estos ositos guardan relacin con el crimen cometido por Kishishev? pregunt Honoria. No ment. T tenas razn. No creo que exista ninguna relacin. Salvo un odio indecible de Kishishev hacia los ositos de peluche cuyo origen probablemente guarde relacin con algn trauma acontecido cuando trabaj para Ordoez. Le conoc esta maana y puedo decirte que es un jugador de cartas de la peor calaa. No me
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extraara que le hubiese hecho trampas al pker y Kishishev hubiese querido obtener su revancha destruyendo los ositos. Se produjo una pausa mientras Honoria asimilaba y aceptaba toda la informacin. Sent pena por l. A pesar de nuestras diferencias es un buen polica, si tenemos en cuenta su limitada imaginacin. Al da siguiente recib la vista de Lolita. Vesta un traje de noche verde oscuro, que se abra en una amplia falda. Se quit las gafas de sol y se sent con las piernas cruzadas. Puede ofrecerme un cigarrillo? pregunt. Yo estaba dispuesto a ofrecerle la luna. Le encend el cigarrillo, serv dos copas y me sent junto a ella en el sof de mi diminuto apartamento. Le felicito, Vicente dijo inhalando el humo de su cigarrillo . Para serle sincera no estaba muy segura de su xito. El asunto pareca ms complejo de lo que al final ha resultado, si tenemos en cuenta la informacin publicada en los peridicos. Sonre. Yo estaba orgulloso de mi trabajo y no me importaba que se notase. Por cierto dije, ha trado el dinero? Oh, desde luego exclam sacando un sobre blanco del interior de su bolso y acomodndolo sobre la mesa. Quinientos. Es lo que acordamos usted y yo cuando hablamos por telfono esta maana. Pero no entend muy bien todos los detalles. De verdad ha podido obtener un osito idntico al de Lucas? Tenga en cuenta que cualquier diferencia, por leve que sea, sera advertida por mi hijo. Por eso no padezca le dije. El osito que est a punto de ver es exactamente idntico al de Lucas. No notar la diferencia. Cmo puede estar tan seguro? Porque es uno de los cuatro ositos idnticos que Ordoez Brugal dise. El nico, en realidad, que queda. Los otros tres fueron robados y destruidos. Eso es una noticia excelente. Pero por qu ese Kishishev destrua los ositos? Bueno, aunque el tal Kishishev era un peligroso criminal que perteneca a la Medvedkovskaya, durante un tiempo emple su talento en el taller de Ordoez, donde al parecer colabor en la elaboracin de los cuatro ositos. De momento no ha confesado nada, y dudo mucho que lo haga. Pero la polica cree que todo ese odio se debe a una rabieta contrada con Ordoez, un jugador de cartas tramposo con el que al parecer perdi algn dinero. Eso no tiene sentido. Usted cree que fue por eso? Sonre. Desde luego que no. Eso es solo lo que suger a la polica que haba ocurrido. De lo contrario hubiera tenido que dar demasiadas explicaciones, y yo nunca habra podido obtener esto. Abr el paquete que haba sobre la mesa y le mostr el osito. El osito del seor Planes, por supuesto. Para conseguirlo yo haba tenido que conducir por la maana hasta Castelln y negociar un precio con el cirujano, al que ment dicindole que, a pesar de lo que dijera la prensa, el verdadero criminal no era Kishishev, por lo que su vida segua corriendo un peligro mortal mientras siguiera conservando el osito. Pero Planes result ser un negociador muy duro. Por fortuna yo soy muy hbil cuando se trata de negociar porque conozco los puntos dbiles de las personas, como por

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ejemplo el brazo cuando te lo agarran y te lo retuercen en la espalda a la altura del omoplato. Vicente, no s qu decirle dijo cogiendo el osito. Ahora que Lucas va a recuperar su osito podemos descartar la posibilidad de un trauma de la mente. Seguro, nena dije, y abr el cajn, donde habitualmente guardo mi 45, una botella de Doble V y, ocasionalmente, un cter. Lo cog. Lolita estaba tan abstrada en la contemplacin del osito que no se percat de esto. A continuacin le arrebat el osito de la mano, lo coloqu sobre la mesa y lo abr en canal. El osito se abri como yo haba visto en la televisin que se abran las ballenas cuando las despedazaban. Mientras, Lolita se qued inmvil y blanca como una escultura romnica. Se puede saber qu demonios acaba de hacer? protest colrica . Es que ha perdido el juicio? Pero yo no la escuchaba. En lugar de eso remov el relleno y lanc un grito de triunfo. Lolita, encanto, olvdese de este maldito osito y fjese en lo que acabamos de encontrar en su interior. Nada ms y nada menos que una diminuta tarjeta de memoria. La ira de Lolita se aplac mientras observaba curiosa la tarjeta que sostena entre mis dedos. Una tarjeta? Yo tena mi vieja Kodak a mano, as que met la tarjeta en ella y acced al contenido. S, y lleno de fotografas muy reveladoras, segn veo. Fotografas? De quin? De Francesc Fabla, el President de la Generalitat. Por lo que veo le va el sado. Por cierto, bonitos pechos los de esa rubia con el ltigo y la mscara de ltex. Operados, sin duda. Lolita no daba crdito. Pero cmo lleg esa tarjeta al interior del osito? Oh, eso est medianamente claro. Kishishev realiz esas fotografas, o al menos las tena en su poder mientras Ordoez elaboraba los ya famosos cuatro ositos. Despus del altercado con su novia, Kishishev corri a esconderse en los talleres en los que por aquel entonces trabajaba y, temiendo perder las fotografas si lo atrapaban, ocult la tarjeta cuidadosamente en el interior de uno de los cuatro ositos sin terminar. En el del seor Planes seal Lolita. Correcto. Lo malo para Kishishev es que fue condenado a seis meses y mientras tanto los ositos fueron vendidos. Hice una pausa para beber de mi copa. Mientras tanto, Lolita se apoder de la cmara y se puso a pasar las fotos. Pero por qu Kishishev realiz estas fotografas? Para chantajear a Fabla, obvio. Despus del caso de los bigotes falsos, ese tipo no se puede permitir ms escndalos. Pagara lo que le pidieran. Y cmo averigu Kishishev el paradero de los ositos? pregunt pensativa. Bueno, haba trabajado para Ordoez y conoca los detalles. Una vez libre lo nico que tena que hacer era consultar el archivo de ventas y averiguar a quin haba
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vendido Ordoez los ositos. A alguien con su experiencia criminal no le resultara difcil. Su principal problema fue que no saba en cul de los cuatro ositos estaba escondida la tarjeta con las fotografas, y solo robndolos poda averiguarlo. Me senta eufrico ofreciendo todas esas explicaciones a Lolita. Por fuera yo trataba de parecer metdico y refinado. El mejor detective de la ciudad. Pero por dentro yo senta mi excitacin como una barra de acero al rojo vivo. Y qu hay del tipo que encontraron muerto con la fotografa de Kishishev en un bolsillo? La Polica ha averiguado que se trata de Fermn Oleaga, un detective privado. Probablemente al servicio del Fabla. Sabra que Kishishev tena las fotografas y por eso le segua. Llevar una fotografa encima es un recurso muy til para seguir la pista de alguien siempre que se necesita preguntar por l a una tercera persona. A m, al menos, me vino de perlas. Lolita empezaba a asimilar los hechos. As que el objetivo de Kishishev era chantajear al President de la Generalitat con esas fotografas. Cunto cree usted que podra haber sacado? No lo s dije apurando mi copa de un trago . Cincuenta mil. Quiz cien mil. Tenga en cuenta que si esas fotografas llegaban a manos de la prensa sera el fin de su carrera poltica. Por no hablar de su matrimonio, claro. Y ahora usted ha evitado todo eso dijo. Es verdad asent. Sin embargo yo veo en todo este asunto una oportunidad para ambos. A qu se refiere? A que ahora que tenemos las fotografas en nuestro poder podemos seguir adelante con el plan de Kishishev y hacernos ricos. A la mierda con Lucas y su marido. Haremos las maletas y nos marcharemos al trpico. No encontrar un marido mejor que yo, y tambin s hacer hijos. Dicho esto me abalanc sobre ella y trat de besarla. Pero ella deba estar preparada para ese momento, porque me esquiv con maestra y se apart de un respingo. Cuando la mir mostraba una sonrisa perversa. La misma sonrisa que luca Judas al traicionar a Jess. Todava no logro entender como un detective de su nivel pudo llegar tan lejos en este caso dijo, y extrajo la tarjeta de memoria de mi cmara y la desliz dentro de su bolso. De repente me sent mal. Era como si alguien hubiese metido algo en mi bebida. A qu se refiere? logr preguntar. A que yo no tengo ningn hijo, idiota seal. Ni siquiera estoy casada. Yo intent alcanzarla con la mano, pero cada vez me senta ms mareado. De qu demonios est hablando, nena? Hablo de esto dijo, y sac una pistolita plateada de su bolso y me apunt con ella. Se trataba de una automtica del calibre 25. Trat de sonrer. Magnfico dije. Entonces sigue usted soltera? Desde luego. Soltera y, ahora, gracias a usted, tambin rica. Una combinacin excelente. Luego aadi: Le felicito, seor Folgado, ha realizado usted un excelente trabajo para m.
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En una fraccin de segundo lo comprend todo. Cmo no me haba dado cuenta antes? Lolita era en realidad la mujer escondida detrs de la mscara de ltex. Su cometido no era otro que liarse con Fabla y facilitarle al Kishishev la toma de las fotografas. Solo que Lolita no contaba con el egosmo del blgaro, quien en cuanto tom las fotos huy con ellas para no verse en la necesidad de dividir el futuro botn. Pero Lolita, que conoca bien la ley, acudi a la polica con el cuento de los malos tratos y esos imbciles picaron el anzuelo y dejaron a Kishishev sin la posibilidad de salirse con la suya. Le cont el resultado de mis elucubraciones y le pregunt si me haba equivocado en algo. Ni en una coma. Qu ms? Pues muy fcil. Con Kishishev fuera de circulacin lo nico que le quedaba por hacer era apoderarse de la memoria con las fotos y negociar con Fabla un precio. El nico problema es que Kishishev haba escondido la tarjeta en alguna parte y usted no pudo negociar. Entonces contrat a ese detective, quien averigu que la tarjeta estaba en uno de los cuatro ositos de Ordoez, y que Kishishev andaba tras ellos. Pero Kishishev se percat y lo elimin. Para entonces el blgaro ya se haba hecho con el primer osito, que por supuesto no era suyo ni de su hijo Lucas, sino de un coleccionista local al que yo cre su marido. Pero la tarjeta no estaba en el osito, as que fue a por el segundo, el de Cspedes. Mientras, usted acudi a m con aquella historia del hijo traumado por la prdida del osito para que me adelantara a Kishishev. Y piqu como un imbcil. Le felicito, Vicente. Ni yo misma lo hubiera descrito mejor. No dije, soy yo el que la felicita a usted. Su maniobra result de lo ms prodigiosa. Ella no dejaba de apuntarme. El nico error que cometi prosegu tranquilamente fue pensar que envenenndome podra usted quedarse con las fotografas y chantajear a Fabla. Lolita solt una carcajada. Ah, s? Y eso por qu? Porque he bebido tanta porquera durante los ltimos quince aos que me he vuelto inmune a todo tipo de venenos. Ella estaba a punto de responder algo, lo cual siempre es un error. Porque cuando se va a disparar no se habla. De lo contrario concedes una ventaja que se vuelve en tu contra. Sobre todo con tipos rpidos y hbiles como yo. As que fulminante como un rayo le arre un bofetn tan violento y tan salvaje que la mand por los suelos dejndola despatarrada y sin pistola. Cre que la haba matado, pero result estar solo inconsciente. Por supuesto lo de mi inmunidad al veneno era mentira. De hecho mi cuerpo comenz a sufrir pequeas convulsiones, como si fuera presa de un orgasmo culminante en brazos de una mujer invisible. Calcul que me quedaban no ms de cinco minutos antes de caer en la inconsciencia. As que gast dos en telefonear a Honoria y el resto besando y manoseando a Lolita. Y as me qued dormido y sali la luna llena.

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EL BUNKER Vicente Ruiz Calpe (Eihir)

A travs de la mirilla del Springfield 1903 que temblaba entre mis manos el mundo pareca encogerse en un solo punto. El viento acariciaba ligeramente las hojas lisas y amarillentas del campo de amapolas, meciendo suavemente las flores de un lado a otro. Unas gotas de sudor fro resbalaron por mi frente arrugada mientras mis dedos comenzaban a presionar con sutileza el gatillo del viejo fusil de cerrojo. Cerr el ojo izquierdo para visionar mejor al blanco lejano, un oficial del ejrcito alemn montado en un Krupp Protze que circulaba lentamente junto al resto del convoy. Pronto la comitiva enemiga alcanzara el otro lado de una suave colina y la oportunidad se perdera para siempre. Dispare, Jones! dijo a mi lado el sargento Benson, tan cerca de m que poda sentir cmo su aliento con olor a tabaco mascado inundaba mis fosas nasales. Al contrario de lo que uno poda creer, el mundo no se ralentiz a mi alrededor sino todo lo contrario, pareca que iba tan deprisa como una de aquellas pelculas en blanco y negro que ponan en los cines para entretener de vez en cuando a los soldados en el frente. La duda me atraves con un escalofro tan cortante como un cuchillo, el corazn bombeaba a mil por hora grandes cantidades de adrenalina mientras intentaba apartar la tensin y enfocar toda mi concentracin en el blanco. No me oye, Jones? Le ordeno que dispare de una vez, soldado! el sargento Benson se puso rojo de ira haciendo un esfuerzo titnico para no gritar. Permanec completamente inmvil mientras, a poco ms de medio kilmetro de distancia, el objetivo se iba alejando del lugar donde Benson y yo estbamos camuflados, echados cuerpo a tierra con nuestros cuerpos mezclados con las hierbas salvajes y los troncos de los rboles. El alcance efectivo del fusil era de seiscientos metros, pero yo era capaz de acertar a un blanco de tamao medio situado a un kilmetro de distancia, siempre que las condiciones fuesen adecuadas. Lo cual no era el caso en aquel momento. Nunca sabr el motivo exacto. Tal vez fue un error de clculo, o una combinacin de los factores de viento, distancia y movimiento del objetivo. Incluso cabe la posibilidad de que el agresivo sargento Benson y su incesante chchara ejerciese un factor de presin inadecuado que dificult la puntera. Puede que simplemente no estuviese preparado para aquella misin de enorme importancia, y la falta de confianza en m mismo fuese la causa principal. Pero lo cierto es que cuando apret el gatillo del Springfield y el impacto reson con gran estruendo, el proyectil de 7,62 mm impulsado a una velocidad de ms de ochocientos cincuenta metros por segundo no
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alcanz el blanco. El disparo solo roz la visera de la gorra del oficial alemn, a escasos centmetros del lugar deseado. Simplemente, haba fallado. Nunca en mi vida he vuelto a sentir la sensacin de frustracin que experiment en aquel momento. Todo mi mundo se detuvo en aquel instante, cuando el corazn me dio un vuelco y la saliva se atragant en mi garganta. A mi lado, el sargento Benson permaneci en silencio, aunque su sola mirada repleta de ira lo deca todo. Con un gesto orden la retirada de vuelta al campamento, y mientras nos volvamos, llegaban a nuestros odos los ecos lejanos de los disparos de respuesta del convoy alemn. Algunos das ms tarde me enter de los resultados del fracaso de la misin. Aquel oficial y su comitiva haban llegado a tiempo para reforzar una posicin estratgica que defendan los alemanes ante el avance del ejrcito aliado. A veces las consecuencias de algo tan nimio como el desvo de unos centmetros de un pequeo proyectil pueden causar una autntica catstrofe. Las bajas fueron tan numerosas que los aliados se lo pensaran mucho antes de volver a intentarlo de nuevo. Fue una autntica carnicera. La sangre de aquellos muchachos y las lgrimas de sus familias seran ahora el mar donde se baaban mis pesadillas a partir de entonces. Aunque el alto mando saba que yo era el culpable, fueron misericordiosos conmigo y no me licenciaron, aunque saban que yo haba dejado de serles til como soldado. Como se necesitaba a todo el personal disponible, me destinaron a labores como limpieza, cocina y tareas sanitarias. Pero a pesar de que se corri un tupido velo sobre el asunto, yo no poda olvidarlo. Yo era el responsable de aquellas muertes y, gracias a mi funesto error, muchas madres no veran nunca a sus hijos, muchas mujeres no volveran a besar a sus maridos, y muchos hijos nunca ms disfrutaran del abrazo de sus padres. Para intentar soportar mejor el peso enorme de aquella culpa, me di a la bebida. Gracias a mis nuevas funciones, tena fcil acceso a los lugares donde se almacenaba el alcohol, y tambin a los botiquines donde los mdicos guardaban los medicamentos. Mezclaba alcohol y medicamentos con la intencin de aliviar aquella carga, para dejar de ver las caras de los muertos que me atormentaban en mis sueos de horror, pesadillas de las que despertaba lanzando gritos como un poseso mientras agitaba las manos para alejar de m a los fantasmas acosadores. Y as pasaron los das, convirtindome en un despojo humano alejado de todo y de todos, naufragando sin rumbo mientras cada maana me despertaba para preguntarme por qu segua vivo. Y por fin lleg la respuesta, en aquel da 8 de noviembre de 1944, seis meses antes de que terminase la Segunda Guerra Mundial. Una sensacin de fra humedad sobre mi rostro hizo que me despertase de sopetn, abriendo los ojos de par en par por la sorpresa. Unas manos extraas me ayudaron a ponerme en pie, mientras el agua chorreaba desde mi barba descuidada y enmaraada hacia mis pantalones sucios y rados. Rostros desconocidos bailaban a mi alrededor sonrindome y burlndose de mi aspecto de borracho desaliado, pero en aquella ocasin eran reales y no los espectros que se me aparecan por las noches en mis sueos. En pie, soldado, alguien quiere verte, as que ser mejor que te laves un poco y te pongas un uniforme limpio. Dios, que peste! Es que has estado durmiendo en la pocilga con los cerdos? Vamos, despierta, que es para hoy! ladr la voz desagradable del sargento Benson.
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La cabeza me daba vueltas sin parar. La resaca de la noche anterior me pasaba factura y algo me dijo que aquellos tipos no me iban a dejar tomar ningn frmaco para aliviar el dolor. Hice lo que me ordenaron y me adecent lo mejor que pude dadas mis endebles condiciones, tras lo cual intent hacer las preguntas que hara cualquiera en aquella extraa situacin. Evidentemente no me dejaron hacerlas. Cllese, soldado, y no abra la boca hasta que se lo ordene su superior! chill Benson taladrndome al odo. Si juega bien sus cartas, puede que se le d una segunda oportunidad. Haga lo que se le diga y pronto ver de qu trata todo este asunto. En vista de que no tena otra opcin, segu a aquel escuadrn hasta uno de los camiones de la base del ejrcito ingls, afincada a las afueras de Bruselas, tras haber sido recientemente reconquistada por el ejrcito aliado. Mientras me sentaba en la parte de atrs del vehculo, observ al resto de mis acompaantes, los cuales parecan estar exactamente tan perdidos como yo. Aunque entonces no saba sus nombres, el paso de los aos no ha hecho mella an en su recuerdo dentro de mi memoria. El sargento Benson, el nico que haba hablado hasta ahora, nos miraba por encima de su grueso bigote castao como si fusemos al matadero. John Perry, alto y delgado, tatareaba una vieja cancin inglesa como si el camin nos llevase de acampada por tierras britnicas y no estuvisemos an en guerra. McNeil, el escocs, no paraba de acariciarse su poblada barba pelirroja mientras afilaba exageradamente un cuchillo. El ms joven de todos era Perrault, el francs, que, con su pelo rubio bien peinado y sus pecas, casi pareca recin salido del colegio. Y por supuesto estaba el americano, Atkins, el cual no paraba de mirarme fijamente, como si estuviese evaluando cunto tardara en morir. Mientras el camin dejaba atrs el campamento en aquella tarde otoal, sus ocupantes apenas intercambiamos algunas frases. Fue en aquel instante cuando me enter de que los aliados haban llegado hasta el Rin, liberando prcticamente toda Francia del yugo alemn. Hitler y sus secuaces estaban perdiendo la guerra, y todo el mundo estaba pensando en que pronto nos iramos a casa. Con un frenazo brusco, el vehculo se detuvo y al fin salimos al exterior, solo para ver que estbamos frente a un viejo casern de dos plantas en mitad de un bosque perdido. Pese a su aspecto de abandono aquella casa destartalada mostraba luces en sus ventanas, y nada ms acercarnos a la entrada sali a recibirnos el comit de bienvenida. Varios soldados del ejrcito francs armados con metralletas nos observaron con miradas de clara desconfianza, pero el sargento Benson les calm con unas cuantas palabras. Esto no me gusta nada, nada en absoluto susurr a mi lado Atkins. Todos seguimos a Benson al interior de la casa, donde an se conservaban restos de una lucha no muy lejana en el tiempo. Agujeros de bala en paredes y muebles, cristales rotos, manchas de sangre seca en el suelo, objetos es parcidos por el suelo Era una ms de las viviendas campestres de los belgas, propiedad de una de las muchas adineradas familias que haban hallado su amargo final a manos de la locura nazi. Y ahora que no haban inquilinos, era un lugar ideal para una reunin clandestina como la que se estaba celebrando ahora. En lo que haba sido el saln principal de la mansin an exista una gran mesa de madera y unas cuantas sillas en buen estado, aunque no haba suficientes para todos pues los franceses ya se las haban adjudicado. En la cabecera de la mesa, haba un tipo
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elegante con un fino bigote castao que se levant cortsmente, presentndose como el Coronel Lemaire. Mientras Benson nos iba presentando a todos, me fij en que Lemaire y los otros jefazos franchutes de la mesa nos evaluaban con la mirada de uno en uno, intentando determinar si ramos los indicados para la causa. Se puede saber por qu diantres estamos aqu? pregunt de sopetn McNeil, saltndose el protocolo ante la furibunda mirada de amonestacin de Benson. Lemaire se volvi a mirar a los hombres uniformados sentados alrededor de la mesa, y stos asintieron. El coronel francs orden a los guardias que nos haban escoltado hasta el saln que salieran y cerrasen la puerta, y a continuacin habl con expresin solemne. Bien seores, ser claro y directo, pues apenas tenemos tiempo. Todos ustedes habrn escuchado que Alemania y sus asociados estn a punto de perder la guerra y, a priori, eso es lo que parece. Desde que en agosto recuperamos Normanda, en una dura pero exitosa batalla, el enemigo se ha estado replegando ms y ms al interior de su pas natal. Si todo va bien, el ao que viene estaremos todos en casa. Me da a m que ahora es cuando viene la parte mala cuchiche sarcsticamente Atkins. Sin embargo, hemos recibido una informacin preocupante para nuestros intereses. Un espa infiltrado en la Isla de Vloek, una pequea porcin de tierra situada en el Mar del Norte a pocos kilmetros de la costa holandesa, nos ha informado de que sus ocupantes alemanes han construido recientemente un bunker subterrneo de grandes dimensiones. Al parecer, tambin ha mencionado algo sobre un arma definitiva que cambiara el signo de la victoria decantndolo hacia el lado de los nazis. Paparruchas! interrumpi el barbudo escocs. Si hay un bunker secreto en esa isla, ser para que los alemanes se escondan cuando termine la guerra. McNeil, si vuelve a abrir su bocaza escocesa, me encargar de que no pruebe ni gota de whisky hasta que la guerra se acabe amenaz el sargento Benson. El coronel Lemaire sonri, se atus el bigote y continu hablando. En verdad que nosotros tampoco nos creemos demasiado esa historia. Sin embargo, es nuestro deber examinar todas las posibles operaciones enemigas, hasta las ms inverosmiles. Y como segn nuestro espa el bunker est prcticamente terminado, es posible que el arma secreta de los nazis, si es que existe, se ponga en marcha dentro de muy poco tiempo. Y por ello hemos decidido montar una operacin rpida, que consistir en infiltrarse en la isla, descubrir si existe el bunker y el arma secreta y volver para informar. En ningn caso habrn de enfrentarse al enemigo, y si por casualidad dicha arma enigmtica estuviese a su alcance y pudiesen arrebatrsela a los nazis, sera un golpe directo al estmago de Hitler. Y por supuesto, nos encargaramos de que sus respectivos pases les recibieran con honores y olvidasen sus, digamos, deslices. Lemaire sonri de forma lobuna mientras nos miraba con ojos triunfantes, como un mago de feria que al final desvela su ltimo truco. As que de eso se trataba, de una misin de extrema dificultad en la que no crean, y para la cual enviaban a un grupo de soldados en desgracia totalmente prescindibles, pues nadie derramara una sola lgrima si caysemos bajo el fuego enemigo. Pase la mirada sobre el resto de mis compaeros observndolos bajo una nueva luz, puesto que ahora saba la autntica verdad, pues ellos estaban tambin sometidos al yugo de la desgracia al igual que yo mismo. Perrault se peinaba nerviosamente su
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flequillo rubio mientras miraba en silencio a sus congneres franceses, el joven haba dado un respingo involuntario al or el nombre de la Isla de Vloek; McNeil se tir nerviosamente de las puntas de su barba rojiza murmurando lo que posiblemente no eran palabras aduladoras; el britnico John Perry sac un cigarro de una brillante pitillera dorada y, tras encenderlo, escupi el humo con ademn despectivo hacia los oficiales franchutes de la mesa; Atkins simplemente comenz a rerse como si todo lo que haba dicho Lemaire fuese un mero chiste; el sargento Benson fue el nico que me devolvi la mirada, esperando ver alguna seal de aprobacin o negativa en ellos. Pero lo nico que hice fue encogerme de hombros, pues todo me daba igual. Solo quera que los fantasmas de la noche dejaran de aparecer en mis sueos, y si una bala alemana era la solucin, pues que fuese bienvenida. Al fin Benson mir a Lemaire y asinti con la cabeza, sellando silenciosamente el pacto. Iramos a aquella dichosa isla ocupada por los nazis a ver que diantres estaba pasando all, y si exista o no el arma secreta de Hitler que resultaba la ltima esperanza del dictador para ganar su guerra. La carta secreta de la ltima mano de la partida, lo que los jugadores de pker llaman la mano del Diablo. Dos das ms tarde estbamos todos a bordo de un transporte anfibio de la clase Andrmeda, directos hacia la Isla de Vloek. A nuestro alrededor todo era de un color azul verdoso, el aire fro de la tarde azotaba con tanta fuerza el barco que ste gema como un alma en pena mientras se bamboleaba sobre las grandes olas. Las gotas de agua salada salpicaron mi rostro mientras me sujetaba con fuerza a uno de los cabos de cubierta, aunque en el fondo de mi mente se esconda el pensamiento furtivo de soltarme y dejar que la naturaleza me llevase consigo, abandonarme para siempre en el olvido de la fra y hmeda tumba del Mar del Norte. Pero aquellas ideas funestas se evaporaron de golpe con el sonido de las arcadas del joven Perrault, cuya endeble figura permaneca doblada sobre la borda mientras vaciaba el interior de su estmago. Decid entonces acercarme al francs, el cual tena el rostro tan blanco como la cera por culpa de las nuseas de la zozobra del buque. Quieres un cigarro, chico? pregunt al francs, levantando la voz por encima del fragor que nos envolva. No, gracias contest. Bonito pauelo seal un bordado que sobresala de uno de los bolsillos del uniforme. Es de mi chica, me lo dio para que no la olvidase. Cuando regrese a casa, seguramente nos casaremos. Asent con la cabeza, mirando al frente. El sol desapareca bajo unas grandes nubes de color ceniza, y pronto nos envolvera la oscuridad. Sera entonces cuando una pequea escuadra de aviones aliados pasara cerca de la zona norte de la isla, en una maniobra para distraer la atencin de los enemigos del verdadero enemigo: nosotros. El navo nos dejara a pocos kilmetros de la costa y utilizaramos una de las lanchas de desembarco para llegar hasta la playa. Si no haba problemas, nos dirigiramos hacia el pueblo para hallar a nuestro contacto infiltrado y que nos proporcionase ms informacin sobre el bunker y el arma secreta. Qu opinas sobre la isla? pregunt al francs, recordando la cara que haba puesto en la reunin al escuchar el nombre de la Isla de Vloek.

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Perrault me mir a los ojos, y la lividez de su rostro y el miedo en su mirada asomaron al mencionar la isla. El joven se march en silencio abandonando la cubierta para dirigirse a su camarote, dejndome con un mar de dudas y una incmoda sensacin de inquietud. Qu era lo que asustaba al soldado francs? Qu haba en aquella isla donde pronto pondramos los pies? Decidido a encontrar respuestas a mis preguntas, march en busca de Perrault, el cual se haba tendido en su camastro. Al ver que me acercaba, se dio la vuelta dndome la espalda, pero yo le puse una mano en el hombro para exigirle explicaciones. Eh, deja en paz al chico! vocifer McNeil, que estaba pelando una fruta con su inmenso cuchillo. No hasta que nos cuente que es lo que sabe de la isla. Solo quiero saber si nos espera algo malo all. Djame en paz! Es mejor que no lo sepas. Atrados por las voces, John Perry y Atkins entraron tambin en el compartimento, y cuando les dije que Perrault tena informacin sobre el objetivo que no quera compartir, se unieron a m para presionar al francs. Est bien, os lo contar de una vez para que me dejis en paz, aunque a lo mejor creis que estoy loco. Veris, una vez conoc a una chica holandesa cuya familia se dedicaba a la pesca. Ella fue quien me habl de la Isla de Vloek, pues tiene muy mala fama entre los pescadores que fondean por las aguas de dicha zona. Las aguas se vuelven turbulentas sin que haya tormenta, los peces escasean a pesar de que es una zona propicia para su abundancia, los barcos colisionan con rocas que no deberan estar all, incluso algunos marineros han desaparecido tras fondear cerca de la isla. Se cuenta que algunas noches pueden verse extraas luces tanto en el cielo como en el mar, como los ojos de un colosal demonio que se esconde entre la niebla. Y por ello le pusieron a la isla el nombre de Vloek, que en holands significa maldita. Al escuchar la historia de Perrault, el resto nos quedamos mirndonos con caras raras. John Perry era ingls, y McNeil de Escocia, as que estaban acostumbrados a escuchar historias extraordinarias. Atkins era un americano de pensamiento racional que no crea en las supersticiones, as que el nico afectado al que se le puso la piel de gallina ante las palabras del francs fui yo. Desapariciones, luces misteriosas, fenmenos extraos seran algo real, o solamente las supercheras tpicas que se inventan los pescadores junto al fuego del hogar para atemorizar a los ms jvenes? Pero antes de que pudisemos opinar sobre el asunto, la puerta del camarote se abri mostrando el rostro hosco del sargento Benson. Haba llegado la hora. Estaba casi totalmente oscuro cuando saltamos de la lancha para arrastrarla hasta la playa. No habamos visto ningn suceso sospechoso ni sobrenatural, y eso que yo haba estado observando sin pestaear a la caza de cualquier seal que fundamentase el relato de Perrault. Sin embargo todo haba resultado en vano, y en ningn momento nos sentimos acechados por ninguna presencia oscura ni por monstruo marino alguno. Benson orden a John Perry y Atkins que escondiesen el bote entre unos matorrales cercanos a las rocas, mientras McNeil y Perrault se alejaron para rastrear la zona en busca de alguna posible patrulla de vigilancia. Sin embargo, no era probable que los alemanes se acercaran, pues en el ambiente flotaban los ecos del ruido de los
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aviones y la artillera. La maniobra de distraccin haba funcionado, y ahora debamos ir hasta el pueblo de la isla para encontrarnos con el informador. Jones, no crea que me he olvidado de lo de la ltima vez. Si por mi fuese, usted no estara aqu, sino en el agujero donde le encontramos. Esta misin no debera ser complicada, solo tenemos que cumplir las rdenes e irnos a casa. As que esta vez no la cague. Me ha entendido, soldado? el sargento Benson acerc su cara de rasgos adustos poniendo una mirada desagradable sobre m. S, seor contest, resistindome al impulso de golpearle la cabeza con la culata del fusil. Entonces aparecieron el escocs y el francs, que regresaban a toda prisa mientras nos hacan seas. Alemanes! Una patrulla entera, estn aqu mismo dijo entrecortadamente McNeil mientras recuperaba el aliento. No tenemos tiempo de huir dijo Benson. McNeil y Atkins, vayan a aquellas rocas y ocltense all lo mejor que puedan; Jones, detrs de aquellos matorrales sobre el montculo tendr una buena posicin de tiro; el resto conmigo en aquellas dunas. Vamos, muvanse! Obedecimos al instante pisando la fina y suave arena de la playa con nuestras botas militares, ocupando las posiciones encomendadas por Benson. El sargento era un tipo hurao, agrio y riguroso, pero, desde luego, saba lo que haca. En un momento vimos las luces de las linternas, y luego a los diez hombres vestidos con el uniforme nazi y con las MP-3008 preparadas. Abandonaron los rboles del camino y avanzaron cautelosamente hacia la arena de la ensenada donde estbamos. Daba la sensacin de que nos estaban esperando, saban que estbamos cerca pero no dnde exactamente. Apunt mi arma hacia uno de los soldados, advirtiendo como mi respiracin se volva apresurada y el pulso se aceleraba como un caballo desbocado. Otra vez el fusil se rebelaba contra m, amenazando con resbalarse de mis manos trmulas, como la ltima vez. Los ojos me escocan mientras intentaba no parpadear para fijar mejor el objetivo, y sent el sudor aflorando por todos los poros de mi piel como muestra de mi profundo nerviosismo. El oficial al mando de la patrulla alemana dio una orden, y uno de los soldados carg una Kampfpistole, para a continuacin disparar el proyectil hacia el cielo. La noche sobre la playa qued iluminada por un gran destello cuando la bengala explot a muchos metros sobre nuestras cabezas. Pero antes de que la luz descubriese nuestra presencia oculta, Benson hizo la seal para que disparsemos, iniciando as el combate. John Perry hizo gala de su buena puntera iniciando el tiroteo con un soberbio disparo de su carabina De Lisle, un arma de diseo britnico muy efectiva en distancias cortas. Uno de los soldados cay abatido sin darse cuenta siquiera de lo que le haba ocurrido. Perrault se mostr nervioso en cierta medida, aunque al menos su disparo no fall y logr alcanzar a uno de los alemanes en el cuello con su MAS 36. La vctima se llev las manos a la herida en un vano intento de retrasar su muerte, mientras, con los ojos abiertos como platos, emita unos espeluznantes y trgicos gorgoteos. Los alemanes intentaron reaccionar, pero desde la retaguardia emergieron McNeil y Atkins disparando como posesos. Mientras el escocs los acribillaba por sorpresa utilizando su subfusil Sten, el americano se lanz hacia delante empuando con ambas
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manos sendos Colts 1911. Entre ambos acabaron prcticamente con la mitad de la patrulla en un santiamn, provocando un bao de sangre que manch de carmes la blanca arena de la playa. En solo un momento la mayora de los soldados alemanes haban muerto, aunque tres de ellos intentaron huir abandonando la playa. El sargento Benson reaccion a tiempo y abati a dos de ellos, cuyos cuerpos ensangrentados quedaron uno junto al otro sobre la arena, inmviles como si fuesen parte del paisaje que los rodeaba. El nico que quedaba vivo era precisamente el oficial al mando, el cual ya se internaba entre los rboles del camino. Si lograba escapar y pedir ayuda todo el plan se habra ido al infierno antes de empezar, y el nico que poda impedirlo era yo. Desde mi posicin elevada an tena a tiro al escurridizo oficial, as que apunt y dispar. Y fall, otra vez. Pero antes de que el sentimiento de culpa se apoderase de m, se pudo escuchar un disparo, y de entre las formas oscuras de los rboles apareci de nuevo el oficial alemn, arrastrando los pies y tambalendose mientras se sujetaba el estmago con las manos baadas en sangre. Nos mir y dijo algo en alemn, seguramente una maldicin, pero antes de que la completara McNeil le lanz su cuchillo a la cabeza, acertndole entre los dos ojos. Mientras el escocs recuperaba su afilada hoja y todos nos reagrupbamos en la arena, del bosque emergi una bella figura tan etrea como un fantasma. A pesar de sus ropas masculinas y de la pistola an humeante que sujetaba con firmeza, aquella mujer de cabello azabache y ojos oscuros posea una feminidad imposible de ocultar. Nos lanz una mirada altanera y tras observar los cadveres de los alemanes nos habl con voz orgullosa: As que vosotros sois la ayuda, eh? Pues vaya, si no es por m, este se hubiese escapado. Ser mejor que limpiis todo esto y nos vayamos enseguida a la aldea de Vloek. Por cierto, mi nombre es Sarah, y soy vuestro contacto. Un par de horas despus estbamos en el interior de la casa de Sarah, refugindonos del fro y de la oscuridad de la noche. Adems de nosotros y la mujer, tambin se hallaban presentes el hermano de Sarah, David (un joven de dieciocho aos que soaba con matar alemanes como si fuesen moscas) y un viejo medio ciego que responda al nombre de Jacob. Cuando todos habamos comido y descansado un poco junto al fuego del hogar, Sarah pregunt a Benson cuales eran nuestras intenciones. Venimos a cumplir rdenes respondi el sargento tan austero como de costumbre. Dinos, mujer, qu hacen los alemanes en esta isla y si existe el arma secreta con la que Hitler piensa ganar esta guerra. Nosotros vivamos aqu en paz, pues esta isla no interesa a nadie debido a que estratgicamente carece de importancia militar, y nadie suele venir a molestarnos, gracias a las historias raras que cuentan sobre ella. Sin embargo, esos malditos bastardos se presentaron aqu un da, con sus uniformes lustrosos y sus saludos militares. Comenzaron a hacer muchas preguntas, interesndose sobre los fenmenos misteriosos que desde generaciones atrs forman parte de la mitologa de este lugar. Su jefe, un tal coronel Von Strucker, pareca tomarse en serio todas las historias de los lugareos, interrogando a todos los marineros para averiguar todo lo posible. Y no os rebelasteis? pregunt McNeil en tono acusador.
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Qu hubieses hecho t de estar en nuestro lugar, con esos fanticos registrndolo todo y capaces de pegarle un tiro a uno de nuestros familiares o amigos? Decidimos aguantar su presencia, rezando para que hiciesen lo que tuvieran que hacer y se marchasen de la isla lo antes posible. Pero no se marcharon inquir yo, mirndola a los ojos. Sarah me mir y cre ver una fugaz sonrisa amable que asomaba en sus hermosos labios, y continu su relato. No, se quedaron. Comenzaron a construir un bunker subterrneo al pie de la montaa, en el centro de la isla, para establecer all su base de operaciones. Cogieron a todos los hombres sanos del pueblo y se los llevaron para trabajar como esclavos, excavando un da tras otro hasta que el maldito bunker estuvo listo. Sarah hizo una pausa, respirando profundamente como si tuviese un gran peso encima aplastndola. Vi que por sus mejillas resbalaban unas lgrimas, y no pude dejar de compadecerme de aquella mujer que haba debido sufrir horrores inimaginables. Sin embargo, el sargento Benson la inst, con crueldad, a que continuara explicando su historia, sin dejarla descansar. Maldito sargento Benson. Era tan amable y simptico como una serpiente. Tranquila, nia, ser mejor que a partir de ahora sea yo quien contine el relato intervino el viejo Jacob, sentado en una mecedora chirriante al lado del fuego. El anciano sac una pipa y tras varios intentos frustrados por la artrosis y el rema al final logr encenderla. Luego cerr los ojos y exhal el humo del tabaco con expresin de xtasis, sumergindose en sus brumosos recuerdos para ponerles orden. Veris, cuando el coronel Von Strucker decidi que sus servicios ya no eran necesarios, orden que todos los hombres salieran al exterior. Una vez que todos estuvieron reunidos, el maldito hijo de Satans los hizo ejecutar. Mayores, jvenes, adolescentes todos cayeron bajo el fuego infernal de las ametralladoras nazis que los estaban esperando. De todos los ngulos, les fue enviada una lluvia de muerte en forma de proyectiles, bautizando con la sangre de los inocentes la entrada al bunker. En mis odos an resuenan los gritos de horror y angustia mezclados con el ruido de los disparos, y casi puedo sentir el olor acre que desprenda la sangre al manar abundante de tantos y tantos cuerpos. El viejo Jacob se detuvo un momento, chup un par de veces su pipa y luego tosi con fuerza haciendo un ruido desagradable que nada bueno presagiaba para su salud. Fue un milagro que saliese vivo de aquel fusilamiento multitudinario. Fui herido gravemente y me dieron por muerto, arrojndome junto con los cadveres de los que haban sido mis parientes y compaeros al fondo de un barranco. Tras pasar tres das y tres noches expuesto a la intemperie, herido y abrazado a cadveres ensangrentados, no esperaris que goce de buena salud, verdad? Al final pude arrastrarme hasta llegar cerca del pueblo, donde Sarah me encontr. Y toda esa matanza fue para que no hubiese testigos del lugar donde est el bunker? pregunt sorprendido Atkins. Oh, no solo eso. Fue tambin para que nadie pudiese contar lo que hay dentro del bunker. El viejo volvi a toser bruscamente varias veces, luego apag la pipa e hizo el gesto de levantarse de la mecedora para irse a dormir, pero entonces Benson le oblig a permanecer sentado poniendo una mano en su hombro.

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Y sera usted tan amable de decirnos qu es lo que hay en ese bunker? pregunt con impaciencia al viejo Jacob. El Diablo! grit el viejo, como si al recordar una visin espantosa hubiese perdido de repente su cordura . Ese bunker es el Infierno, y Satn habita en l! Por Dios, deben destruirlo, deben ir all y destruirlo todo antes de que sea tarde! Este pobre anciano se ha vuelto loco, ser mejor que se acueste porque maana vendr con nosotros para guiarnos hasta ese maldito bunker alemn. As que ya lo sabis, soldados, descansad vosotros tambin porque maana al amanecer iremos a cumplir con nuestra misin dijo Benson. Ayud a Sarah y David a trasladar a Jacob hasta su cama, y cuando el muchacho estaba extendiendo una rada manta sobre el viejo, le pregunt a Sarah cmo haba logrado escapar su hermano de trabajar en el bunker. Enseguida me arrepent de haber hecho tal pregunta, pues las mejillas de la mujer enrojecieron y sus ojos brillaron acuosamente asemejndose a dos lagos oscuros y hermosos. Llegu a un acuerdo con el soldado alemn al que le asignaron registrar mi casa. A cambio de no llevarse a David, tuve que Ella no pudo continuar, y al ver la expresin de su rostro tampoco hizo falta ms para imaginar a qu clase de acuerdo tuvo que llegar con el soldado. Malditos nazis, malditos fuesen miles de veces todos ellos! Jur entonces que nunca ms se saldran con la suya. Acompa a Sarah hasta la puerta de su habitacin y me desped de ella, pero cuando ya me haba dado la vuelta y comenzado a bajar las escaleras que conducan al stano de la casa, donde iba a dormir junto al resto de mis camaradas, una mano se pos en mi hombro suavemente. Al mirar atrs vi que era Sarah, sonrindome, que me abraz y me dio un beso fugaz tras susurrar un breve gracias al odo. Luego me qued solo, inmerso en un mar de dudas e inquietudes. Y sin embargo, extraamente, aquella noche fue la primera vez en muchas que no tuve pesadillas. So con Sarah, y fue un sueo dulce y agradable. Tal y como orden el sargento Benson, partimos al amanecer en busca del dichoso bunker. Aunque no vi a David, que supuse estara durmiendo, Sarah acudi a despedirnos. Ella haba querido acompaarnos, pero yo le insist para que no lo hiciese pues, desde que haba visto por primera vez a aquella mujer, me embargaba un sentimiento protector hacia ella, y no quera que nada malo le ocurriese. As que el viejo Jacob, renqueante y con la vista de un topo, abra la marcha junto al ceudo Benson; Perrault y McNeil les seguan, discutiendo sobre quienes eran las mujeres ms bellas, las damiselas francesas o las doncellas de Escocia; John Perry y Atkins conversaban sobre el fin de la guerra, y yo cerraba la marcha preguntndome qu sera lo que tanto haba asustado a Jacob, el secreto oculto en el bunker por el que tanta sangre se haba derramado. Qu escondan los alemanes? En verdad Hitler tena un arma secreta definitiva? Estara en realidad maldita aquella isla? Para no pensar en tantas adversidades, dirig mis reflexiones hacia Sarah, aquella mujer que me haba cautivado. Si todo iba bien, le pedira que se fuera de vuelta con nosotros, ella y su hermano. Me jur que no terminara sus das como el resto de isleos, siendo una mujer sola y torturada por los recuerdos. Pasamos horas rodeando la isla siguiendo las indicaciones de Jacob, siempre atentos y vigilantes por si apareca alguna patrulla alemana a pesar de que siempre
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evitbamos las carreteras y los caminos principales. Al final llegamos hasta las faldas de la montaa, donde el viejo Jacob tuvo que detenerse a descansar. Estamos muy cerca, hasta aqu lleg la sangre de los muertos fluyendo de entre las rocas. Y en aquella parte debe encontrarse el barranco donde me arrojaron junto a los muertos. Sus huesos an deben estar expuestos al sol mientras los pjaros picotean entre los jirones de carne que an les quedan dijo funestamente el anciano. Muy bien, descansemos un momento. Perrault, suba a aquella roca con cuidado y dgame si divisa a alguien. Los dems, rodeemos esta cara de la montaa a ver si Pero el sargento Benson no pudo continuar hablando, pues son un estampido desgarrador y a continuacin su brazo derecho qued agujereado y cubierto de sangre. Todos corrimos a buscar cobertura detrs de las rocas, mientras varios disparos impactaban a nuestro alrededor intentando alcanzarnos. Benson segua vivo y se arrastr como pudo detrs de unos arbustos, indicndonos que nos fusemos de all. Pero ya era demasiado tarde, estbamos rodeados por demasiados soldados que haban permanecido ocultos en las grutas de la montaa, esperndonos hasta estar dentro de la boca del lobo. Los alemanes disparaban una y otra vez, y aunque nosotros intentamos devolverles el fuego no tenamos opciones. El joven Perrault fue el primero en caer, su pelo rubio qued cubierto de sangre y materia cerebral cuando una bala alemana le agujere la cabeza. A McNeil se le encasquill el subfusil, por lo que se abalanz cuchillo en mano hacia los alemanes; el barbudo escocs an tuvo tiempo de llevarse por delante a unos cuantos nazis antes de que su cuerpo fuese acribillado. John Perry aguant hasta que se terminaron las balas y, cuando se le echaron encima, sac una granada que le hizo llevarse consigo al otro mundo a unos cuantos compaeros de viaje. Atkins recibi un disparo en la pierna y otro en el hombro, pero aun as sigui disparando con sus Colts hasta quedarse sin municin. Yo estaba horrorizado, no habra previsto aquel final ni en mis perores pesadillas. Al ver como mis compaeros iban cayendo uno tras otro me qued absolutamente helado, incapaz de moverme. Cuando quise reaccionar ya era tarde, los alemanes se acercaron empuando sus armas as que dej caer el fusil y me rend. Mientras me llevaban a empujones junto con Benson, Atkins y el viejo Jacob, una mezcla de culpabilidad y de vergenza inundaba mi espritu. Y sin embargo, a pesar de reconocer mi fracaso, en cierta manera sent un poco de alivio al pensar que, al continuar vivo, an tena posibilidades de volver a ver a Sarah. S que suena mezquino y egosta, incluso cruel, pero era lo que senta en aquellos momentos. Mientras nos conducan por el desfiladero, algo rojo vol por encima de mi cabeza. Era el pauelo bordado de Perrault, prueba de amor de una joven que esperara en vano su regreso a casa. Las rfagas de viento arrastraron consigo la liviana prenda, as como la guerra se haba llevado la vida del joven francs. Mir como el pauelo iba perdindose de vista lentamente, hasta que simplemente desapareci. La entrada al bunker era enorme, mucho ms de lo que haba imaginado. Aprovechando una gruta natural de la montaa los alemanes haban hecho excavar la roca para dividir su interior en varias secciones. Nos llevaron a uno de aquellos habitculos, donde nos esperaba el coronel Von Strucker. El oficial iba vestido con su uniforme impoluto, gorra incluida, y nos observaba a travs de un monculo situado sobre su ojo derecho como si fusemos simples ratas de laboratorio. Se acerc a
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nosotros hasta quedar justo delante del viejo Jacob, dedicndole una sonrisa cruel al reconocerlo. Vaya, que sorpresa, si es uno de nuestros antiguos voluntarios. As que ha decidido venir a hacernos una visita? Pues aqu tiene un regalo de bienvenida. Con la misma naturalidad que un hombre apartara de s a una mosca molesta, Von Strucker desenfund su Luger P00 y le dispar en la sien al anciano, volndole los sesos literalmente. Tras volver a enfundar su arma, se limpi con un pauelo los restos sanguinolentos que cubran su rostro y su monculo como si fuesen simples migas de pan. Vern, en Alemania, nunca dejamos las cosas a medias, si empezamos algo hay que terminarlo sea como sea dijo el nazi con una frialdad escalofriante en la que se apreciaba una total ausencia de escrpulos. En verdad que si no era el Diablo quien se ocultaba en aquel profundo agujero, deba ser uno de sus abominables discpulos. El brillo en la mirada del coronel cuando apret el gatillo denotaba algo ms all del cruel fanatismo, algo que no me atreva a describir y que superaba con creces la frontera de la cordura. Supongo que tendrn ustedes muchas preguntas, verdad? Como por ejemplo, cmo sabamos que vendran a visitarnos en aquel lugar de la playa, o cmo era posible que les estuvisemos esperando en el desfiladero de la montaa. No se preocupen, enseguida conocern la respuesta. El coronel ladr unas palabras y al instante dos soldados aparecieron sujetando a un hombre por los brazos. El prisionero tena las ropas rasgadas, y tanto el cabello como los hombros estaban manchados de sangre reciente. Cuando le levantaron la cabeza que colgaba flcidamente sobre el pecho, pude reconocer a pesar de las heridas que se trataba de David, el hermano de Sarah. l era el traidor! Por qu? le pregunt, an a sabiendas de que la tortura le impeda hablar. Oh! Djeme explicrselo, mis queridos amigos en verdad que Von Strucker se regodeaba con todo aquello. El muchacho no quera que mis soldados visitasen a su hermana, y para protegerla, el pobre acudi a m y me cont todo. Hoy mismo, antes del amanecer, vino a encontrarse con una de las patrullas de la isla para denunciar sus planes. Pero si le cont todo, por qu le han torturado? pregunt, perplejo. La respuesta del Coronel me dej completamente helado. Por placer. Por puro y autntico placer contest Von Strucker, con la locura reflejada en el brillo de sus maquiavlicos ojos. Luego el diablico oficial solt unas carcajadas tan siniestras que parecan los graznidos de un cuervo, y no par de rer ni cuando volvi a sacar su Luger para terminar con la vida de David de un disparo. Atkins y yo no pudimos contenernos ante tanta exhibicin de maldad, pero los soldados se echaron sobre nosotros y nos golpearon. Mientras se llevaban los cadveres del muchacho y del anciano Jacob, el coronel abri las manos como si fusemos unos familiares a los que estaba esperando y, con su cruel e irnica sonrisa, se dirigi a nosotros. Tendrn que perdonarme, dnde estn mis modales? Estoy seguro que desean ver la razn de la construccin de este bello palacio bajo la superficie, verdad? Pues djenme ser su anfitrin y acompenme a dar un paseo. Mientras Von Strucker encabezaba la marcha, Benson, Atkins y yo le seguamos con los caones de los fusiles alemanes presionando sobre nuestras espaldas. De momento
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no podamos hacer nada, ms teniendo en cuenta que mis dos compaeros estaban heridos y desangrndose y nadie haca nada por remediarlo. Cuando me detuve un instante para rasgarme la camisa y aplicarles un vendaje de emergencia, uno de los soldados me golpe con la culata en la cabeza, partindome la ceja. Ahora ya estbamos los tres heridos, cosa que pareci divertir al coronel porque dej escapar una risita diablica. Al menos aquellos hijos de perra me permitieron terminar el trabajo y pudimos reanudar la marcha en mejores condiciones. A cada minuto que pasaba nos bamos internando ms y ms en las profundidades del bunker, y la oscuridad a nuestro alrededor se tornaba cada vez ms densa y fra. Un olor desagradable comenzaba a llenar la atmsfera, una mezcla como de sangre y putrefaccin. Un escalofro me atraves el cuerpo entero al advertir un horror irracional a algo que no poda an ni ver ni or, pero que, de algn modo, intua que estaba all, acechando al final del largo y estrecho tnel, oculto en medio de las tinieblas ms absolutas. Uno de los soldados que nos acompaaban tembl sbitamente al no poder controlar su miedo, lo que hizo mover involuntariamente la linterna que sujetaba. Von Strucker se gir y con un movimiento repentino le cruz la cara de un bofetn al soldado, a la vez que le increpaba en voz alta como dicindole que un soldado alemn con miedo era indigno. Luego continuamos la caminata en silencio, hasta que llegamos a la parte ms recndita del bnker. Aquella era la seccin ms grande de todo el subterrneo, una autntica caverna herencia de la accin qumica y mecnica del agua sobre la roca calcrea. Montones de guijarros permanecan depositados en las bocas de las galeras que podan vislumbrarse gracias a las linternas de los soldados. El aire fro de la caverna haca posible que el agua filtrada gota a gota desde la gigantesca bveda formase una alfombra de cristales brillantes sobre los diferentes niveles del suelo de la gruta. Por ello, las linternas arrojaban una sucesin de sombras fantasmales que se deslizaban por las paredes hasta verse interrumpidaspor eso. El objeto era claramente metlico, sin embargo, no pareca estar hecho de ningn material conocido por el hombre. Aunque era de un color parecido al aluminio, pareca que su tonalidad variaba segn el ngulo de la luz, y en ocasiones casi pareca volverse transparente. La superficie pulida y brillante no pareca tener aristas, y su forma circular evocaba a esos graciosos sombreros de paja que llevan los granjeros del sur de Estados Unidos en poca de cosecha. Achatado en los bordes y coronado por una cpula, sus dimensiones no eran mayores que las de un tanque M-26 Pershing. El objeto permaneca inmvil sobre una simple estructura de madera que los nazis deban haber construido antes de colocarlo sobre ella. No saba la razn, pero la mera visin de aquella cosa me produca un sentimiento de temor y aversin, y ello sin contar con el aadido de que encima era objeto de deseo de los nazis. Porque aquella extraa estructura que desprenda un aura de intensa y aborrecible repulsin tanto sobre m como sobre mis compaeros, que adems afectaba a las mentes de sus espectadores con una misteriosa sensacin hipntica, era la terrible y secreta arma destructora de los nazis. Y posiblemente tambin era la causa de aquellos misteriosos fenmenos inexplicables en las aguas del Mar del Norte que nos haba relatado el joven Perrault. Ustedes tambin se han quedado con la boca abierta, verdad? dijo el Coronel Von Strucker. Es una autntica maravilla, una increble joya que encontramos en el
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fondo del mar en una noche tormentosa. Imagnense lo que significa, los conocimientos que supondra para nosotros si logrsemos arrancarle los secretos que oculta. Solo su blindaje externo ya supone un xito cientfico sin precedentes, pues esa capa de metal ha demostrado ser invulnerable a nuestra municin ms potente, e incluso a pequeas cargas explosivas. Pero pronto encontraremos su punto dbil, lo forzaremos y podremos apoderarnos de su tecnologa. Se imaginan poder replicar su metal sobre nuestros acorazados, o su capacidad mimtica en nuestros aviones? Por no decir de cualquier otra arma que seguro contendr en su interior. S, seguro que podramos cambiar el resultado de la guerra. El Fhrer se sentir tan complacido cuando le entregue este tesoro que me recompensar con creces, tal vez incluso, con suerte, me nombre su mano derecha en detrimento de ese enclenque de Himmler. Y juntos dominaremos Europa, y despus el mundo, haciendo que todos y cada uno de sus habitantes adore el nombre de Hitler y del coronel Von Strucker. Mir al alto mando nazi, con los ojos hinchados y enrojecidos por el xtasis, por cuya boca chorreaba un fino hilillo de saliva espumeante. Su mente enajenada reproduca en su interior visiones de un futuro apocalptico, donde el Fhrer se sentaba en un trono dorado sobre una tierra calcinada por grandes llamas demoniacas mientras Von Strucker desfilaba ante un ejrcito de esqueletos con el uniforme del Tercer Reich cabalgando a lomos del objeto platilloide. Est usted completamente loco le espet. Es lo que dicen de los grandes visionarios, no? Pero no se preocupen, ustedes formaran parte de la historia. Maana vamos a colocar una ltima carga explosiva que estoy seguro abrir alguna brecha en el blindaje de nuestro amigo, y ustedes tres sern testigos de primera fila, pues estarn atados a las cargas. Qu les parece, no es algo potico? Ja, ja, ja La noche transcurri lentamente, mientras la humedad que desprendan las paredes de roca entumecan nuestros miembros. De los tres que quedbamos, solo yo estaba en condiciones de hacer algo para poder escapar de nuestro fatal destino, puesto que Atkins y Benson estaban casi en las ltimas. El americano era quien peor lo llevaba, y estar atado a una de aquellas cajas de explosivos no mejoraba su situacin. A pesar de que haba pasado toda la noche en vela devanndome los sesos en busca de una solucin, sta no se haba presentado. Tan solo restaba aguardar sentado y en silencio a que al alba volviese el coronel y sus soldados para hacernos volar por los aires, nico momento en que acabaran de una vez nuestras desgracias. Esto se acab, no podemos hacer nada musit el sargento Benson en mitad de la oscuridad. Si al menos me dejasen fumar un pitillo dijo melanclicamente Atkins. Yo lo usara para encender todos los explosivos y volar por los aires esa cosa de ah dije con rabia, pensando en el artefacto. Qu dice, Jones? Acaso no recuerda las rdenes? Nos dijeron que si haba un arma secreta tenamos que regresar con ella o informar, no destruirla. Ya que vamos a morir, sargento, le voy a decir algo inhal aire y luego lo solt con furia. Es usted un idiota. No ve que eso de ah es algoabominable? Es inhumano, ajeno a este mundo, tan maldito como esta isla. Lo mejor que podra pasar es que se destruyera en su totalidad.

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Jones, est usted loco. Si salimos de esta le formo un consejo de guerra, ya lo creo que s. Saba que lo fastidiara todo, maldito intil, si estamos as es por su culpa. Callaos, joder! intervino Atkins. Creo que he odo moverse algo, all delante. Nos callamos y agudic el odo, advirtiendo que el americano tena razn. Capt un movimiento sutil que provena de entre las rocas que coronaban una de las grutas situadas en el nivel ms alto de la cueva. Alguien se mova en la oscuridad, tanteando casi a ciegas con la nica luz de la luna y las estrellas que se filtraba por entre las oquedades de la gruta. Escuch cmo las piedras se separaban de la pared en un pequeo derrumbe, con lo que el intruso cay al duro suelo antes de lo que haba previsto mientras lanzaba un quejido de dolor. Era el lamento de una mujer! Sarah, eres t? pregunt en la oscuridad hacia la silueta que se perfilaba vagamente cerca de nosotros. Jones! casi grit Sarah. Dios mo, pens que nunca os encontrara. Entonces Sarah encendi la pequea luz de una linterna Daimon de fabricacin alemana, y pude recrearme una vez ms con sus hermosas facciones. Qu haces aqu? le pregunt. Poco despus de que os marcharais, me percat de que mi hermano David no estaba y, tras pasar todo el da sin noticias suyas ni de tu grupo, supuse que algo malo haba sucedido. He pasado todo el da sola y asustada, buscando entre las grutas de la montaa, hasta que, al pasar por delante de la boca de aquel tnel, escuch unas voces. Decid meterme en l y llegu hasta aqu. Me alegro de que nos hayas encontrado. Sarah, puedes desatarnos? La mujer sac una navaja bien afilada y comenz a cortar las cuerdas que me aprisionaban, y una vez estuve libre ayudamos a Benson y Atkins. Entonces me di cuenta de que Sarah tena sujeto a la espalda un viejo rifle de caza, era una verdadera antigualla oxidada pero al menos era un arma. Jones, qu es esa cosa grande y brillante que hay ah? Nunca haba visto algo as. Y por cierto, qu ha sido de Jacob y los dems? Han muerto contest. YDavid? Tambin. Pens que Sarah iba a llorar pero, en lugar de eso, se levant con dignidad y asinti con la cabeza. En verdad que no haban en el mundo muchas mujeres como aquella. Qu hacemos ahora? pregunt Atkins, que tena la cara muy plida. Las heridas, junto con el hambre y el cansancio, le estaban pasando factura. Vamos a apilar todas aquellas cajas de explosivos de ah y las vamos a poner bajo ese infernal artefacto, junto con las pocas que haban preparado. Las vamos a hacer estallar todas juntas, y si no conseguimos daar a esa cosa, al menos la explosin ser suficiente como para que todo este lugar quede enterrado para siempre. Ests conmigo? Atkins asinti, pero el sargento Benson se puso como loco y comenz a maldecirme a voz en grito, por lo que no me qued ms remedio que dejarle inconsciente de un puetazo. Luego Sarah y yo nos dedicamos a la tarea de amontonar los explosivos en la base de madera bajo el objeto, mientras Atkins se dedicaba con sus ltimas fuerzas a vigilar en la entrada del tnel que suba al nivel superior del bunker.

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Una vez que todo estuvo dispuesto, Atkins pidi a Sarah un pitillo, y sonri al ver como la mujer le tenda un cigarrillo y lo encenda con una cerilla. Ah, esto es vida! sonri el americano al saborear el humo del cigarrillo. En ese momento un grito llen la sala, pues habamos cometido el gran error de olvidarnos del sargento Benson, el cual se puso a lanzar chillidos histricos a pleno pulmn mientras torpemente intentaba apartar una de las cajas de explosivos. No podis destruirlo! Tenemos que llevrnoslo! grit el sargento completamente fuera de s. Entonces escuchamos los pasos de los soldados que se acercaban por el tnel de entrada, atrados por el escndalo del enloquecido Benson. Atkins, furioso, cogi del suelo de la cueva una piedra de gran tamao y le golpe con ella al sargento, abrindole el crneo con un horrible crujido. Marchaos dijo el americano, mirndonos. Yo estoy demasiado dbil para trepar por la roca, pero vosotros an podis escapar por all. Yo encender la mecha. Atkins y yo nos miramos a los ojos, ambos sabamos que tena razn. No perd el tiempo discutiendo, le di las gracias y me llev a Sarah hasta la pared de la cueva. Empezamos a trepar y, cuando estbamos a punto de salir al exterior, escuchamos los disparos de los soldados, aunque su accin lleg tarda, pues el noble Atkins haba utilizado su ltimo pitillo para prender la plvora de los explosivos. La detonacin fue tan brutal que hizo temblar toda la montaa, hacindonos rodar ladera abajo a Sara y a m. La roca se parti en grandes fragmentos y, como si fuese un volcn en erupcin, brot de su interior una gran bola de fuego anaranjada que se elev hacia el cielo, iluminando la noche con su resplandor llameante. El rugido de la tierra al ser desmadejada tron sobre toda la Isla de Vloek, la isla maldita, y una lluvia de rescoldos cay a nuestro alrededor en medio de una gran nube de humo y ceniza. Y entonces, cuando pareca que la situacin se haba calmado, escuch un sonido muy extrao, como el que hacen las aspas de un molino al agitarse con el viento. Alc la vista hacia arriba y observ con horror como el artefacto del infierno flotaba a travs del humo intentando escalar metros hacia el cielo. Su movimiento no era uniforme, ms bien se pareca al que hace un pjaro herido en un ala mientras intenta seguir en vuelo, y el continuo vaivn en el que se encontraba le haca desprenderse de parte de su cuerpo metlico. A travs de un agujero en su superficie pude vislumbrar una nueva execracin, algo an ms aborrecible que el propio artefacto. La visin de pesadilla de su piloto, una forma sinuosa con mltiples ojos fluorescentes cuyo brillo revelaba toda su maldad innata. No esper a ver ms, me acerqu a Sarah y extraje el viejo rifle de caza que an llevaba en la espalda. Saba lo que tena que hacer, y que nicamente gozaba de una sola oportunidad. Si fallaba, aquella pesadilla viviente escapara, y quien sabe lo que podra ocurrir. No deba dudar, solo tena que hacer lo que me ensearon en la academia. Colocar bien el arma sobre el hombro, sujetarlo con firmeza, fijar el objetivo y presionar suavemente el gatillo. Aislarse del mundo y concentrarse en un nico punto, sin importar nada ms. Y nunca, nunca, cerrar los ojos al disparar. Y mantuve los ojos abiertos. El viejo rifle dispar su ltimo cartucho, y el proyectil impact de lleno en la obscena cabeza de la criatura que comandaba el platillo volador, esparciendo por su
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interior grandes fragmentos de una sustancia gris y gelatinosa. El artefacto continu su trayectoria de forma errtica hasta alejarse unos metros de la isla, pero volando cada vez ms bajo hasta que cay al mar. Las aguas se iluminaron un instante con una luz amarillenta, y luego, nuevamente, volvieron a su color oscuro habitual. La pesadilla haba concluido. Me abrac a Sarah y los dos nos encaminamos hacia el pueblo, alejndonos para siempre de aquella montaa y del bnker. Justo antes de abandonarla, un brillo en el suelo atrajo mi atencin. Baj la vista y sonre al percatarme de lo que era. Era un agrietado monculo de cristal, adherido a un pedazo de carne derretida que en su da debi ser un ojo, un cruel y maligno ojo. Y as acaba este relato, que sin duda Sarah y yo hemos guardado en secreto y que nunca hemos contado, ni siquiera a nuestros hijos. Solo me queda deciros que, desde aquella noche en la Isla de Vloek, ya nunca he vuelto a tener pesadillas, pues los fantasmas desaparecieron en la bruma del olvido. La guerra termin, y tal y como prometi el coronel Lemaire, se olvidaron mis percances anteriores e incluso me condecoraron. Tras la guerra, me cas con Sarah y me licenci del ejrcito, aunque soy voluntario en las patrullas ciudadanas puesto que ostento el rcord de campeonatos de tiro con rifle. A veces, cuando miro el cielo estrellado por las noches, recuerdo aquella historia, y me pregunto que era aquella cosa, de donde vendra, y si habrn muchos ms como ella. Pero entonces miro a Sarah y a mis hijos y entonces me digo que eso no importa. Porque si vienen, s que estar preparado para recibirles.

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SAMHAIN Sergio Perez-Corvo

Cuando despert y abr los ojos, las tres fotografas seguan sobre el escritorio de mi oficina. Por ms que miraba a aquel tro de hombres muertos, no consegua entender nada. Los dedos extendidos de sus manos, formando un dos, un cuatro y un nueve, no tenan significado alguno para m. El tiempo se me estaba acabando, y all estaba yo, estancado y sin saber cmo continuar con todo aquello. Tena ganas de gritar, de romper las fotografas y lanzar los pedazos por la ventana. Pero eso no servira de gran cosa. De un manotazo barr la mesa, lanzando las fotografas al suelo y me dej caer sobre la destrozada silla. Senta la cabeza a punto de explotar. Abr uno de los cajones del escritorio y me serv una generosa medida de ginebra, confiando en que al menos me aliviase en aquellas horas de mierda. Esperanzado, mir el reloj que colgaba de la pared, rogando a Dios para que aquella locura hubiera terminado al fin. Para que aquel da maldito hubiera acabado. Para que no recibiera otra nueva foto esta vez. Pero mi siesta involuntaria no haba durado tanto como habra deseado. La noche no haba hecho ms que empezar. Todava quedaba tiempo ms que suficiente para que aquel desgraciado jugase su siniestro juego una vez ms. Entonces, tal y como no poda ser de otra manera, el telfono que descansaba sobre la mesa comenz a sonar. Harry, soy Mecks el hombre hizo una pausa e incluso a travs del telfono pude escuchar el sonido de su estmago revuelto. Mierda santa, es otro de los tuyos. Sent como la bilis ascenda por mi garganta, quemndome como cido de batera. Dnde? Abr un cajn y a tientas empec a buscar el bote de aspirinas. Iba a necesitarlo. Un enano loco haba decidido derribar a martillazos el interior de mi cabeza. Un motelucho abandonado de las afueras, en las colinas de San Bernardino Mecks hizo otra pausa antes de continuar. Ni se te ocurra largarle a Andrews que te he avisado yo. Soy de los pocos amigos que an te quedan aqu, as que Harry, no me jodas. T ve, y haz lo que debas, eso es asunto tuyo. Pero no largues ms de la cuenta. Ya hablaremos del tema del dinero en otro momento. La rabia y la impotencia crecan dentro de m a partes iguales, saturndome, haciendo que mi cabeza girase como en la peor de mis resacas. Tranquilo muchacho. Tus huevos estn a salvo conmigo.

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Estrell el auricular contra la horquilla, maldiciendo mi mala suerte y al Dios que decida que, ao tras ao, tena que mearse sobre m. Me puse en pie, recog el abrigo y el sombrero que colgaban del perchero. Otra de aquellas noches de mierda acababa de empezar. *** En el mismo instante en que vi el motel abandonado supe que olera a meados rancios y a miseria. Eso era siempre lo peor en la escena de un crimen, el olor que lo impregnaba todo. Los agentes uniformados corran de un lado a otro como pollos descabezados, esforzndose por colocar las vallas de madera lo ms rpido posible, luchando por mantener a la chusma fuera del edificio. Aun as, el estacionamiento del motel estaba ms abarrotado que en ltimo estreno de Hollywood. Como buitres ansiosos de carroa, aquellos jodidos necrfilos haban llegado incluso hasta aquel lugar dejado de la mano de Dios, atrados por las luces y las sirenas como las moscas por la mierda. Aparqu el coche y respir hondo antes de bajar al frio de la noche. Tamborile con los dedos en el salpicadero del Ford. An ola a nuevo. Ese Ford 51 era lo nico que haba sacado bueno de todo aquel asunto. El dinero de mi jubilacin invertido en un trozo de metal de un bonito color rojo chilln. Abr la guantera y le di un buen trago a la botella de las emergencias. Mir el ttrico hotel. No tena ganas de entrar all dentro, no quera que todo empezara otra vez, pero que lo hiciera o no, no cambiara lo que haba sucedido all. As que baj del coche. Caa una fina llovizna helada que me empap en segundos, pero no me import, aquel frio me despejaba la cabeza. Resguardada por el ala de mi sombrero, la brasa del cigarro continuaba ardiendo. Y eso estaba bien. Mis nervios iban a necesitar toda la ayuda posible cuando entrase en aquel motel. Aquella iba a ser una noche asquerosa, pero eso ya no era ninguna sorpresa para m. Llevaba un ao entero esperando este momento. Saba, sin lugar a dudas, lo que me encontrara aguardndome en el interior de aquella habitacin. Me acerqu al uniformado que tiritaba bajo la lluvia mientras controlaba el paso a la escena del crimen. Buenas noches muchacho estudi su cara, tratando de recordarle de mis tiempos en la comisara. Mientras extend la mano haca l, con la palma ahuecada y un billete de veinte asomando por ella. Me dio un fuerte apretn y el billete desapareci como por arte de magia. Qu tenemos ah dentro? Una jodida aberracin. Eso es lo que hay all. El polica se qued mirndome en silencio, con la piel blanca y el olor del vmito reciente an en su aliento. Me estudiaba de arriba abajo, sin duda preguntndose quin era. La prensa no puede pasar. Lo sabe tan bien como yo. Por qu siempre insisten? Le ense mi placa de detective y sonri con desdn al reconocerme. Sin duda mi leyenda negra haba continuado viva a pesar de los aos que haban pasado desde que me expulsaron de la polica. Dumond. As que lo que cuentan de ti es verdad, no? Dicen que an estas obsesionado con todo esto. Me encog de hombros como nica respuesta y le ofrec un cigarrillo que rechaz. No te importa que eche un vistazo, verdad? Haz lo que quieras, las pesadillas sern slo tuyas.
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As que empec a masticar aspirinas, tragndome aquella pasta amarga mientras me diriga a la entrada de aquel motelucho abandonado. La puerta de la habitacin me recibi con la sonrisa de complicidad de un viejo amigo. Odiaba la noche del treinta y uno de octubre con toda mi alma. El jodido Halloween era como una ortiga metida bien profunda dentro de mi culo. Y no es porque fuera la noche en la que todos los lunticos de Los ngeles decidieran que era buena idea pasearse disfrazados, aullando bajo la luna y pegndole fuego al mundo entero. Eso podra haberlo soportado. Era por esto. Como cada puto treinta y uno de octubre, desde haca quince aos, me encontraba con aquello. Con mi propio pasatiempo particular. Un hobbie macabro que me haba costado una carrera y un matrimonio. Lo que encontr en el interior de aquella habitacin de motel haca que las descripciones del infierno que se narraban en la Divina Comedia se convirtieran en material escolar. Sesos, carne y piel por todas partes. Un charco de sangre de casi medio metro acumulndose en el suelo. Sangre que el bajo de mis pantalones comenz a absorber con la voracidad de un nio lactante que llevase das sin mamar. Entre aquella carnicera, un miembro de la unidad cientfica se esforzaba en pintar los contornos del cadver, trazando lneas de tiza en el suelo. Maldeca en voz baja mientras dibujaba pequeas siluetas dispersas a lo largo de la habitacin, intentando encontrar todas las piezas de lo que alguna vez haba sido un hombre. Alguien haca fotos. Los flashes me cegaban, marendome. Tuve que hacer serios esfuerzos para no vomitar encima de todo aquello. Y justo en ese momento, cuando pensaba que ya nada poda empeorar aquella escena infernal escuch la voz. Pero qu cojones es esto? una poderosa voz de bartono ruga desde el otro lado de la habitacin. Quin ha sido el idiota que ha dejado entrar a este imbcil aqu? Maldije mi suerte por segunda vez, y eso que la noche no haba hecho ms que empezar. El teniente Andrews se acercaba por el pasillo, con una sonrisa manaca deformando su cara de gorila y su corpachn oscilando de un lado a otro, los puos apretados bien fuerte dando tirones a los elsticos de sus tirantes Seores, despejen la zona, ha llegado el jodido Vincent Price. Ah tienes otro fiambre ms para tu teora conspiratoria, Harry. Tienes ya a tu asesino de Halloween? Qu va a ser esta vez? Vampiros? Vud? La puta momia de los cojones? abri sus enormes brazos y bailote de una forma grotesca que intentaba resultar cmica y siniestra a la vez. Tuve que hacer serios esfuerzos para no saltar aquel cuerpo roto del suelo y estrellar mi puo contra su cara porcina Jodiste tu carrera con tus payasadas y mrate ahora, jugando a ser detective. A qu has venido aqu, muerto de hambre? Qu coo tienes t que ver con todo esto? Que te follen Andrews. Ya no eres mi jefe odiaba realmente a aquel gordo mezquino Por eso mismo, cabrn de los cojones. Ya no eres poli. No pintas una puta mierda aqu. Lo ignor y me agach junto al cuerpo, estudindolo. Sent como mi estmago se revolva. La escasa cena luchaba por trepar a travs de mi garganta, pero me esforc en examinar aquel cuerpo. Necesitaba encontrar algo con lo que dar sentido a todas aquellas muertes. El cadver presentaba atroces heridas de cuchillo en sus muslos, tan profundas que poda verse el blanco del hueso. Parte de su cara haba sido
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despellejada, con cortes limpios y precisos. Un gran clavo, de aspecto anticuado y lleno de herrumbre, surga del centro exacto de su frente. La polla de aquel infeliz estaba clavada con un gemelo de este en una de las paredes embadurnadas de sangre y cubiertas de garabatos y otras estupideces de aspecto ocultista. El loco que haba hecho aquello se haba tomado su tiempo, se haba divertido. Estudi las manos y me estremec al ver los dedos rotos a martillazos, pero resople con alivio. Al contrario que las de los cadveres de mis fotografas, los dedos no sealaban ningn nmero. Es que no me has odo? Sent como me empujaban y, sin poder evitarlo, me precipit contra el cadver. Chapote en aquel nauseabundo charco de sangre, sintiendo como la ropa se me volva hmeda a causa de la sangre que la empapaba. Andrews me gritaba, apuntndome con un dedo acusador que agitaba delante de mi cara Lrgate de aqu de una puta vez. Me puse en pie de un salto y antes de darme cuenta de lo que haca, golpe con todas mis fuerzas la cara de Andrews. Not como el tabique de su nariz se quebraba bajo mi puo y no pude evitar sonrer con satisfaccin. Aquel gordo desgraciado se qued con la boca abierta, mirando la sangre que empezaba a cubrir su camisa blanca. Entonces su cara de gorila se transform y se lanz, bramando como un toro furioso, a por m. Varios hombres se interpusieron entre nosotros, gritando y resbalando en el suelo hmedo, evitando que aquel demente llegase hasta m y me hiciera trizas entre sus manazas. Es mejor que te vayas Dumond el cientfica que haba estado trazando contornos de tiza me miraba desde el suelo, espolvoreando tranquilamente polvos de talco con una pequea brocha sobre la zona prxima al cadver, como si nada de aquello fuera con l Antes eras un buen polica, uno de los mejores. Pero la cagaste con este asunto. Te obsesionaste en ver un caso que no existe Harry. Aunque no te lo creas, le jodiste bien. Tuvieron puteado a Andrews un par de aos por tu culpa. Me qued mirando a aquel hombrecillo esculido y amarillento que continuaba esparciendo polvo por todos lados, buscando huellas mientras canturreaba entre dientes, como si nunca hubiera abierto la boca. El hombre se gir una vez, me mir a los ojos y se encogi de hombros con una mueca antes de continuar a lo suyo. Te voy a joder vivo Dumond! Voy a tener tu puta cabeza clavada en una pica. Mir a Andrews, que an luchaba contra aquella masa que nos separaba, y tuve que reconocer que el cientfica tena razn. Aquel gordo seboso era un cabrn de mucho cuidado, pero haba dado la cara por m cuando la Jefatura se me ech encima dispuesta a hacerme pedazos. Y eso le haba costado tragar un buen montn de mierda. As que, con la cabeza a punto de estallar sal de aquella asquerosa habitacin, me sub al Ford, abr la guantera y di un largo trago a la botella de Ginebra antes de volver a mi agujero. Cuando llegu a la oficina, el paquete estaba esperndome frente a la puerta. La foto de su interior era igual de grotesca que las anteriores. Los dedos del muerto extendidos sobre su pecho. Cuatro en la mano izquierda. Dos en la derecha. *** Nadie me crea, y la verdad, no poda culparles. Era consciente de que todo aquello sonaba a locura, incluso para m mismo. El elaborado delirio paranoide de un alcohlico con depresin y problemas de autocontrol. Tena una teora, una teora
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absurda, al menos para la polica de Los ngeles. Sin embargo, por mucho que intentaran negarlo, alguien estaba cometiendo complejos asesinatos rituales en la noche del treinta y uno de octubre. Desde haca ms de quince aos. Apenas poda recordar cmo aquella mierda se haba cruzado con mi vida. Cuando apareci el primer cuerpo yo era sargento detective en la Brigada de Homicidios. Me gustaba mi trabajo. Joder, me encantaba. Era joven, le echaba ganas y sinceramente, no me vea capaz de hacer otra cosa que no fuera ser poli. Tena ambicin. Cerraba ocho de cada diez casos, lo cual es casi un jodido record. Trabaj en casos de envergadura, como el de Raymond Fernndez y su novia, Martha Beck, con el que nos habamos ganado incluso a la prensa. Todo iba a las mil maravillas. Mis jefes tenan una buena opinin de m. S las cosas no se torcan, el ascenso a teniente no tardara en llegar, y eso que apenas haba cumplido los treinta ese mismo ao. Mi mujer viva en las nubes. Si me ascendan, el sueo de tener una casa ms grande y otro beb, se convertira en una realidad. Entonces todo se vino abajo. De un plumazo. El aviso era como cualquier otro, sin nada que lo hiciera salirse de lo comn, sin una puta mierda que lo convirtiera en algo especial. Un cuerpo encontrado en un solar, cerca de las vas del tren prximas a la zona de Leimert Park. Que apareciera un cadver en los ngeles era algo dentro de lo normal, ms an si lo haca en la noche de Halloween. Aquello no era ninguna sorpresa para nadie. Ese da concreto del ao sola terminar con violencia. El alcohol y las drogas con las que los tarados festejaban Halloween solan traer consigo agresiones, violaciones e incluso algn asesinato pasional. Todo eso entraba dentro de lo posible. Sin embargo, haba algo en aquella escena del crimen que no terminaba de cuajar. El cuerpo haba sido brutalmente mutilado. Los exmenes forenses posteriores dictaminaron que aquel hombre haba sido torturado durante horas. Una vez muerto, haban trasladado su cadver a aquel lugar, arrojndolo a la cuneta como si de basura se tratase. Lo haban dejado en un sitio visible, desnudo y expuesto de la forma ms grotesca que se pudiera imaginar. A todas luces pareca que alguien quera dar un escarmiento, un aviso. Como es de suponer, lo primero que nos vino a la mente fue que se trataba de un ajuste de cuentas de la mafia local, por lo que los investigamos a fondo. Andrews y yo. Por aquel entonces trabajbamos juntos, y aunque suene mal de mis labios, ramos buenos. El gordo saba presionar a la gente como pocos. Entrevistamos a familiares y conocidos de aquel desgraciado, compaeros de trabajo, posibles enemigos, a cualquier que hubiera tenido el ms mnimo contacto con l. Descubrimos todo lo que haba que saber sobre aquel infeliz. Supimos ms de l que de ninguna otra persona en este mundo. Pero no haba nada que nos llevase a lo que haba ocurrido aquella noche en el parque. Nada en absoluto. Aquel pobre idiota no tena relacin alguna con el crimen organizado de la ciudad. Aun as presionamos a todos los chicos del negocio. Mickey Cohen incluso se ofendi, acusndonos de que quisiramos cargarle el muerto por despecho. Pareca que la simple y pura mala suerte haba sido la causante de que los caminos de aquel hombre y su asesino se cruzasen. Sin embargo, aquel crimen se qued grabado en m. Haba algo en todo aquello que me obsesionaba, algo que no poda explicar. Aquel caso me hurgaba continuamente en el interior de la cabeza. Como una llaga en dentro de la boca en la que no pudiera dejar de hurgar con la lengua.
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Al ao siguiente, la escena se repiti. Volvimos a plantear el caso con la misma eficiencia enfermiza que habamos empleado el ao anterior. Y no encontramos nada en absoluto. Trillamos aquel caso hasta que simplemente no hubo ms que investigar. De nuevo se olvid dentro de un archivador y todos pasaron pgina. Todos menos yo. As que, cuando el calendario empez a dejar ver Octubre escrito en sus pginas, me prepar para el golpe que habra de llegar. Y lo hizo. Durante los seis aos siguientes. Aquel asunto empez a absorber todo mi tiempo. Joder, me obsesione tanto que incluso soaba con l. Busqu en los archivos de todas las comisarias, y descubr que, por toda la ciudad de Los ngeles se haban cometido asesinatos brutales en la misma fecha con anterioridad. Desde 1941 a 1946 haban aparecido cinco cadveres para ser exactos. El modus operandi no coincida, las victimas no tenan nada en comn. No se conocan. Nada les relacionaba. Estaba seguro de que ni tan slo se haban cruzado una msera vez por la calle. Ni siquiera exista un patrn en la ubicacin de los lugares donde haban aparecido los cuerpos. A pesar de todo aquello, tenamos un total de once asesinatos sin resolver. Todos en la misma fecha. Todos ellos inhumanos y sumamente elaborados. Eso era suficiente para m. As que acud a los jefes con aquella historia. Me reunieron en una gran sala y expuse todo lo que saba sobre aquel siniestro asunto. Me escucharon en silencio, tomando notas, mirndose ceudos los unos a los otros mientras les contaba todo lo que saba sobre aquel caso. Al terminar me estudiaron en silencio. Me explicaron lo que haba en juego. Estas jugndote tu carrera muchacho, me advirtieron. No podan permitirse admitir que haba un loco suelto. Un desquiciado demente que actuaba con impunidad desde haca ms de una dcada, justo delante de nuestras narices. Me pidieron que cerrase la investigacin, que imaginase el dao que le hara a la imagen pblica de la polica de Los ngeles si llegaba a filtrarse ese rumor. Pero segu adelante. No poda dormir. No poda pensar en otra cosa que no fuera en aquella jodida noche del treinta y uno de octubre. As que lo destape todo. Y me crucificaron. Su defensa ante aquel enorme montn de mierda humeante que se cerna sobre ellos, amenazando con ahogarlos entre sus entraas, fue desacreditarme. Me obligaron a ser reconocido por un tribunal mdico, y fui considerado como no apto para el servicio por motivos psicolgicos. Me dieron una msera paga, una palmada en la espalda y un te lo dijimos como despedida. Como respuesta a posibles re presalias por mi parte, filtraron toda la historia a la prensa amarilla. Qued ridiculizado mientras los Jefes del Departamento escondan todos los archivos y dosieres que pudieran relacionar todas aquellas muertes. Mi vida se escurri poco a poco por el agujero que yo mismo haba cavado. Fue entonces cuando comenzaron a llegar las fotos. Fotos de las escenas de los ltimos crmenes, mostrando posiciones de los cadveres diferentes a las que la polica haba encontrado en el lugar de los hechos. Cuerpos rotos, sealando con sus dedos diferentes nmeros. Nmeros que no tenan ningn sentido para m. Dos. Cuatro. Nueve. Aquella ltima foto con el nmero seis indicado por dedos rotos y destrozados.
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Haba pensado en poner esto en conocimiento de la Jefatura de Polica ms de mil veces. Pero saba que no servira para nada. Explicar cmo haba conseguido fotos de los cadveres, en posiciones distintas a las de las escenas de los crmenes, sera algo muy difcil, ms an teniendo en cuenta mi reputacin y todo lo que haba sucedido con anterioridad. Estaba convencido de que, por ms que la pusiera delante de sus narices, no daran crdito a esta informacin. Informacin que hara saltar la mierda por los aires y le complicara la vida al Departamento, otra vez. Sera mucho ms fcil para ellos cargarme el marrn. Un polica retirado por problemas mentales, tan obsesionado con su ltima investigacin que haba perdido la cabeza hasta el punto de convertirse a s mismo en asesino para dar validez a sus disparatadas teoras. Ya poda ver los titulares en los peridicos. Y lo tranquilos que dormiran todos mientras esperaba en San Quintn mi cita con la silla elctrica. As que esper. Sin saber muy bien lo que deba de hacer. Y aquellas fotos empezaron a amontonarse sobre mi mesa. Cuatro fotos grotescas que contenan retazos de un mismo infierno. Pasaba horas mirndolas todos los das, intentando encontrar un sentido a aquellos nmeros. Prob patrones numricos, marqu coordenadas en un mapa. Y no encontr nada. La solucin tampoco estaba escrita en el fondo de una botella, pero vaciaba varias al cabo del da. Era la nica manera de poder quitarme aquello de la cabeza. Continu esperando. Arrancando hojas en el calendario, viendo como aquella siniestra fecha se acercaba poco a poco mientras mis nervios se iban consumiendo y mi vida se ahogaba en licores baratos y humo rancio. Hasta que lleg el da. El jodido treinta y uno de octubre. Permanec sentado tras mi escritorio. Mi mirada repasaba una y otra vez aquellas macabras fotografas. De vez en cuando miraba de reojo el telfono, temiendo el momento en que volviera a sonar y la voz repelente de Victor Mecks me diera la direccin de otra de aquellas carniceras. Fotos, nmeros y un telfono maldito. Entonces sent como mi corazn se paraba en el pecho. Me puse en pie de un salto, volcando la silla en la que haba estado sentado. El corazn me lata a mil por hora y por un momento tem que caera muerto all mismo, en el suelo de aquella roosa oficina, con la nica pista real que haba conseguido durante todos aquellos aos apagndose intil dentro de mi cabeza. De un manotazo tir todas las botellas y la basura que se haba ido acumulando con el paso del tiempo sobre mi escritorio. Y dispuse los fotografas, tal y como las haba encontrado frente a m. Dos. Cuatro. Nueve. Seis. Tragu saliva con esfuerzo y me esforc en respirar con normalidad. Senta como si el auricular del telfono pesase una tonelada, oscilando de un lado a otro mientras intentaba controlar el temblor de la mano con la que lo agarraba. Con calma marqu aquel nmero. Dos. Cuatro. Nueve. Seis. No sucedi nada. Derrotado me dej caer sobre el escritorio, con su dura superficie destrozndome la espalda sin que aquello me importase. Por un momento haba credo tener al fin la solucin a aquel desquiciante misterio. Me maldije a m mismo un milln de veces por mi estupidez y volv a marcar. Esta vez aadiendo el prefijo de Los ngeles.
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Cinco. Cinco. Cinco. Dos. Cuatro. Nueve. Seis. Empezaba a temer que tu tiempo se agotara. Llevo esperndote casi un ao. Al fin te has decidido a llamar. Samhain te aguarda. Aquella voz rasposa, seca y dura, con un eco metlico, hizo que las pelotas se me encogieran dentro del pantaln. Reprim el impulso de gritar y antes de darme cuenta de lo que haca, colgu el telfono, asustado. Me qued all, sentado sobre aquel escritorio, mirando el telfono como si fuera algo vivo que pudiera saltar y morderme en cualquier momento. En completo silencio, en la oscuridad. Con la cabeza dando vueltas a lo que acababa de pasar, analizando las implicaciones de todo lo que haba ocurrido hasta aquel momento. Pensando en lo que deba hacer a continuacin. Por fin, despus de tantos aos iba a descubrir que era lo que estaba pasando. Abr el cajn y cog el revlver. *** Mecks cabrn de mierda, no me puedes dejar tirado ahora. No entiendes lo que te estoy diciendo? Estoy a punto de coger a ese hijo de perra. Victor Mecks miraba a todos lados, saltando cada vez que uno de los polis de la comisaria entraba en el garaje y se cruzaba con nosotros. Y empezaban a ser muchos. Por eso haba elegido esa hora, la del cambio de turno. Para presionarle y forzarle a hablar. Mierda Harry. Me vas a joder vivo. Si Andrews se entera de que estoy hablando contigo me cortar las pelotas. Est como loco con todo este asunto sabes? Anda de un lado a otro como la jodida inquisicin, buscando al que te da los chivatazos. Para l todo esto es algo personal. Va a por ti Harry. Apret los dientes con fuerza, sintiendo como la rabia me quemaba el estmago. El dolor de cabeza que siempre me acompaaba se intensific. Saqu el bote de pastillas y me tragu un puado de ellas en seco mientras intentaba serenarme. Victor, todo esto puede acabar hoy mismo. Escchame. Ya sabes qu da es. Estos cabrones pueden decir que estoy loco, y seguramente tengan razn, pero eso no cambia los hechos, y t lo sabes. Esta noche va a aparecer otro cadver. Pero puedo pararlo, puedo terminar con toda esta mierda. Slo necesito que cojas este nmero le tend una nota arrugada que contena el telfono del asesino . Bscalo en la lista inversa. Dame un nombre, una direccin. Y te juro por Dios que nunca ms volvers a verme. Que te follen Harry. No te debo una puta mierda la cara de Mecks estaba roja, su enorme frente llena de venas abultadas. Sudaba tanto que el sombrero de su cabeza empezaba a oscurecerse. No pienso jugarme el culo por ti y por tus paranoias. Los gritos de Mecks empezaban a atraer la atencin de los uniformados que iban llegando a la comisaria. El muy imbcil se dio cuenta y baj la voz, tratando de ocultarse en las escasas sombras del aparcamiento. Si no le presionaba rpido, saldra volando de un momento a otro. Me importis una mierda t y tu carrera Victor. Acud a ti porque saba que cogeras el dinero. Eres lo bastante estpido y corrupto para eso. Si no me das lo que quiero, te juro por Dios que te reviento a golpes aqu mismo. Va a ser el jodido Andrews en persona el que tenga que separarme de lo que deje de ti.
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Mecks me mir con rabia y por un momento tem que se lanzara sobre m. Era ms joven que yo, estaba en mejor forma. Sin duda me hara pedazos contra aquel suelo asqueroso. Pero notaba la sangre hirviendo dentro de m. No iba a dejar que todo aquello se me escapase entre los dedos. Haba tirado mi vida a la basura por este caso. Y ahora no iba a dar marcha atrs, costase lo que costase. Mecks debi ver la locura en mis ojos porqu escupi con rabia contra el suelo y, de un manotazo, agarr la hoja de papel que guard en su chaqueta. Diez minutos, hijo de puta. Pero una vez que tengas esto, olvdate de m para siempre. Aun mirando hacia todos los lados, temeroso de las miradas ajenas, Mecks entr a la comisaria. No me va a resultar difcil Victor. Te lo puedo asegurar. *** Aquel sitio daba escalofros. Una casona antigua que se caa a trozos situada en las afueras de la ciudad, casi en el Valle, rodeada de un campo yermo en el que haca dcadas que no creca nada. De camino haca all haba pasado por un par de campamentos de vagabundos. Aquella parte de la ciudad destilaba desolacin y desesperacin a partes iguales. Haba venido slo, como no poda ser de otra forma. El nudo de mi estmago me provocaba unas nauseas que apenas me dejaban respirar. Por ms que lo intentaba, las rodillas seguan temblndome. No saba lo que iba a encontrarme ah dentro, pero estaba convencido de que no sera nada bueno. Abr la guantera del Ford y de un trago apur un cuarto de la botella de whisky. Aun as, las sienes continuaron zumbndome. Me senta tan asustado como un nio de cinco aos. Llevaba toda la tarde plantado delante de aquella casa sin saber qu hacer. Dudando sobre si deba llamar o no a mis ex compaeros y decirles que por fin tena a ese hijo de perra. Que haba descubierto a aquel asesino. Saba que, aunque no me creyeran, enviaran a alguien. Era posible que incluso el propio Andrews en persona viniera haca aqu, aunque slo fuera por pegarse el gustazo de rerse en mis narices cuando todo aquello resultase ser una farsa. Todo sera ms fcil si un par de uniformados me acompaaban al interior de aquel lugar. Pero algo en mi interior me deca que no lo hiciera. Que todo aquello era un asunto exclusivamente mo. Algo personal en lo que no poda involucrar a nadie ms. Mir otra vez aquella casona, perfilada contra la luna, y me estremec. An podra darme la vuelta. Arrancar el coche y largarme de all. Cerrar la oficina y abandonar mi estpido trabajo de detective. Un trabajo del que apenas sacaba lo suficiente para pagar el alquiler. Mudarme a otra ciudad, a otro estado, a cualquier otro sitio del jodido mundo donde aquellas condenadas fotos no pudieran encontrarme. Y olvidarme de todo. Volver a empezar. Di otro trago a la botella, deleitndome en la sensacin de calor del licor bajando por la garganta. Quizs pudiera huir de todo aquello, pero dudaba de que pudiera huir de mi mismo. Acabara obsesionado con aquella noche, con lo que quiera que pudiera haber encontrado dentro de aquella cochambrosa casa. No podra continuar viviendo. Por ms que lo intentase. Cerr los ojos y suspir con pesar. Ya no poda dar marcha atrs. Haba llegado a un punto sin retorno.

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As que, con el revlver temblequeando en la mano, avanc por aquel caminillo de tierra que llevaba al interior de la vieja casona. El saln de la casa era un completo caos. El olor me golpe con la contundencia de un puetazo en plena boca. Tuve que boquear asqueado hasta que pude acostumbrarme a l. Saba que el tipo de la llamada telefnica era un perturbado, pero ahora que vea la casa en la que viva tem que me haba quedado corto en mi presuncin. Los muebles estaban apilados junto a las paredes sin ningn tipo de orden, la mayora destrozados, abandonados de tal manera que dejaran libre el centro de la sala. En el suelo de esta, grabado de forma tosca sobre la tarima de madera, apareca un crculo extrao, lleno de smbolos cabalsticos y estupideces similares. Intent descifrar aquel galimatas, pero al hacerlo la cabeza empez a zumbarme por la presin. Todo aquello era desquiciante. Haba manchas oscuras en el interior de este crculo. Manchas que no me cost mucho reconocer como sangre seca. Multitud de animales disecados colgaban de las paredes, haciendo que el ambiente resultase an ms ttrico. Nadie en su sano juicio podra vivir en un lugar similar. Y no haba nada ms en aquella habitacin. Nada a excepcin de las montaas de libros que crecan por cada rincn libre, apilados de cualquier manera. Avanc con cuidado envuelto en aquella penumbra malsana que cubra la habitacin. La luz que se colaba por las ventanas era tan tenue que apenas distingua ms all del contorno de las cosas, pero me resista a pulsar el interruptor de la luz o a encender la linterna que haba trado conmigo. Haba forzado la puerta de entrada con toda la calma que pude reunir, tratando de no hacer el ms mnimo ruido. Quera mantenerme oculto el mayor tiempo posible. Agarr un par de aquellos libros y los volte en mis manos, haciendo que la luz de la luna los baase y me permitiera leer los grabados de sus cantos. Vermis Mysteriis. Cultes des Goules. Necronomicn. Ninguno de aquellos ttulos me deca nada. Pas aquellas hojas amarillentas, tratando de encontrar sentido a los demenciales grabados que adornaban los extraos volmenes antes de volver a dejarlos en el lugar donde los haba recogido. Todo aquello era un sinsentido absurdo. La cabeza me dola ahora ms que nunca. Saqu las aspirinas de mi chaqueta y me tragu otro puado. Examin atentamente el resto de la sala. El asesino tena que estar en algn lugar de la casa. Frente a m haba dos puertas, una de ellas destrozada. A travs de esta poda ver una cocina antigua desde la que emanaba un olor rancio y repulsivo a comida pasada. Junto a esta, apareca una puerta cerrada. Estudie aquella puerta sin animarme a avanzar. Tena miedo de lo que pudiera encontrarme detrs de ella. Y si el hombre del telfono estaba all? Slo con pensarlo sent como el cuerpo se me tensaba y las pelotas se me encogan. Mir hacia los lados buscando otras opciones, pero solo haba unas escaleras que conducan al piso superior y, aprovechando el propio hueco de estas, un tramo que descenda haca el stano de la casa. Esas dos opciones se me antojaron an peores que la puerta cerrada as que, sin demorar ms aquel momento, me dirig hacia ella. Not el pomo pegajoso bajo las yemas de mis dedos mientras lo giraba y tard un rato en darme cuenta de que era sangre lo que lo manchaba. As que retroced un par de pasos, saqu el revlver y, de una patada, revent la puerta. Santa madre de Dios el revlver colgaba ahora intil en mi mano flccida. Me senta cansado, cansado y sin fuerzas para continuar.

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Delante de m, atado con gruesos alambres a un colchn desvencijado, apareca el cuerpo desnudo de un hombre. Alguien lo haba torturado, sin prisas, destrozndolo por completo. Estaba tan machacado que apenas pareca humano. Su cuerpo estaba cubierto de cortes y laceraciones casi en cada centmetro de su piel. Los huesos de sus brazos y piernas sobresalan en los puntos en los que haban sido fracturados. Los dedos de sus manos y pies eran un amasijo de carne y hueso. Sonre con cinismo al pensar que este pobre infeliz no podra sealar ningn nmero. Entonces vi las fotos y un sudor frio recorri mi espalda. Docenas de fotos aparecan clavadas con alfileres a la pared. En ellas se mostraba el proceso que haba seguido la tortura de aquel desgraciado. Su cuerpo iba mostrando los castigos infringidos, fotografa a fotografa. M ta me. El sonido me pill tan de improviso que casi dej caer el revlver al suelo. Observ con horror como la cabeza de aquel ser destrozado se giraba haca m. Con los ojos morados apenas abiertos, buscndome. Su boca rota burbuje sangre y aquel lamento se repiti. Mtame te lo ruego. Segua vivo. Aquel hombre segua vivo. El pnico y la repulsin me vencieron. Gir sobre s mismo con tanta violencia que estuve a punto de caer al suelo. Entonces lo vi, silencioso y desnudo, justo detrs de m. Su cuerpo desgarbado, largo y fibroso apenas se recortaba contra la luz de la luna que entraba por la ventana. Pareca una sombra ms en mitad de las tinieblas. Acerc su rostro al mo y grit de terror cuando vi aquella cara inhumana. Al fin has llegado. El mazo sanguinolento con el que haba destrozado al hombre de la habitacin me golpe de lleno en la cabeza. Y todo fue oscuridad. *** Dnde cojones? Despert en medio del saln, con la cabeza a punto de explotar. Notaba el lado derecho hmedo y al mirar mi chaqueta cubierta de sangre record el golpe del martillo. Intent ponerme en pie, pero gruesos alambres mordan mi carne sin compasin, anclndome a una pesada silla de madera. Frente a m, en el centro exacto de aquel circulo demencial, apareca una tosca mesa. Sobre esta yaca el tipo destrozado de la habitacin. Suspendidas sobre nosotros por medio de finos alambres, cientos de fotografas nos rodeaban, como fnebres estrellas que brillaban, recogiendo la luz que se colaba por la ventana haciendo centellear su papel satinado. Me miran sabes? Cada da observo sus caras. Veo sus ojos acusndome. No quiero olvidarlos, por eso los fotografo. Odio todo esto. Pero es necesario que lo haga. Si no queremos que entren y lo destruyan todo su voz sonaba hueca y rasposa, tal y como lo haba hecho a travs del telfono. As es como debe ser. As es Samhain. El asesino estaba de pie, de espaldas a m e inclinado sobre el tipo de la mesa. Continuaba desnudo, y pude ver que su cuerpo era delgado, con la carne blanda y enfermiza colgando de sus huesos. En la parte posterior de su cabeza se distinguan
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dos gruesas correas de cuero. Se gir hacia m y no pude reprimir un grito al ver de nuevo su rostro. Una mscara metlica lo cubra. Una mscara extraa y repulsiva, sin rasgos, apenas dos hendiduras para los ojos y un corte desigual en la zona de la boca. No haba visto ese tipo de mscaras antes, pero su aspecto era tan amenazante que me vinieron a la mente imgenes de torturas e inquisicin. Eso es lo que debe hacerse. Uno muere para que millones puedan vivir. Sin ms ceremonia levant el mazo y lo dej caer con fuerza en pleno rostro del hombre de la mesa. La sangre salpic el cuerpo desnudo y la mscara metlica. Grit, grit con todas mis fuerzas, sintiendo como la garganta se desgarraba y la boca se me llenaba con el sabor cobrizo de mi propia sangre. Insult a aquel hijo de puta, retorcindome en la silla para saltar sobre l y destrozarlo con mis manos, sin hacer caso del dolor lacerante del alambre que me cortaba la piel. An no lo entiendes, pero pronto comprenders que es necesario con parsimonia empez a forcejear con los cierres de la mscara . Ya est. Ahora ha terminado. Durante otro ao, el velo seguir cerrado. Ests loco hijo de perra. Estas como una puta cabra. Al final te pillarn. Te van a frer por lo que ests haciendo Trataba de ganar tiempo mientras retorca los brazos, sangrando sobre el suelo. En ese momento me hubiera dado igual perder una mano, o las dos, con tal de poder salir de all. Aquel tipo se estaba derrumbando delante de m. Era consciente de que tena los minutos contados. Tena que moverme, que hacer algo y deprisa. No lo entiendes. Esto no es nuevo. Es Shamain! Grit El maldito Shamain que debe celebrarse ao tras ao! Siempre ha sido as, y siempre lo ser. Desde el inicio de los tiempos hasta el final de la misma vida. Ellos estn ah fuera, esperando. Esta noche tienen va libre para venir aqu, por eso hay que engaarlos, darles un sacrificio, para contentarlos. Para que vuelvan al sitio del que provienen y se den por satisfechos. Al menos otro ao. De qu ests hablando? Aquel tipo estaba totalmente ido, pero no iba a ser yo quien le metiera prisa por terminar su relato. Quizs slo ganase algunos minutos ms de vida, pero para m era suficiente. Al menos podra pensar en cmo intentar escapar. Mira a esos imbciles de la ciudad Se aproxim a la ventana y observ el exterior, con las manos colgando de los lados y el mazo olvidado ya en el suelo Corriendo de un lado a otro, disfrazados como nios, paseando sus calabazas y gritando el absurdo: truco o trato. Este es el autntico truco o trato. O hacemos un trato con ellos, o nos destruirn. Ese es su puetero truco. Nos devoraran sin ningn tipo de compasin, como nuestros nios devoran los dulces y los caramelos. Quines? el alambre comenzaba a ceder. Quera gritar de dolor con cada movimiento. Senta como el metal rozaba los huesos de mis muecas. El dolor me enloqueca pero segu hablando. No entiendo nada de lo que me dices viejo. Preguntas quines? Los Dioses Oscuros. Los Primigenios. Ellos existen mucho antes de que el hombre naciera. En los primeros siglos se alimentaron de nosotros. Cada noche del treinta y uno de octubre, rasgaban el velo que separa nuestros dos mundos y se alimentaban a placer de nosotros, masacrndonos en horrendos festines para saciar su hambre eterna el hombre tir la mscara al suelo, donde rebot con un sonido metlico y se gir hacia m. Aquel viejo me mir con ojos cansados. Su cara
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estaba surcada de arrugas, que le hacan parecer mucho ms viejo de lo que era en realidad. Los celtas lo saban. Por eso sus druidas crearon Samhain, la Noche de Halloween. Elegan una persona, slo una entre todos ellos, para que sufriera el tormento de miles. Su dolor, su desesperacin, sera un bocado exquisito para estos Dioses Oscuros. El sacrificio los contentara, los mantendra saciados el resto de la noche mientras devoraban el alma de este elegido. El tiempo suficiente para que el velo volviera a cerrarse y quedasen atrapados durante otro ao tras l. Aquel tipo estaba loco. Condenadamente loco. Re con amargura al pensar en los psiquiatras que me haban examinado a m. Habran disfrutado como nios con este desequilibrado. Sus delirios eran tan elaborados, y la conviccin con la que los relataba, tan intensa que incluso por unos escasos segundos, su discurso pareci tener lgica. Por eso te necesito. Por eso te mand las fotos. Saba que acabaras encontrndome, que llegaras aqu se apoy en la ventana, descansando el cuerpo con gesto atormentado mientras observaba la luna nocturna. Por qu yo? Para qu me quieres? Segn tu historia, slo necesitas un sacrificio. Ya lo has tenido. Mralo ah. Muerto por tu propia mano. El viejo se aproxim haca m. El estmago se me revolvi y gir la cabeza para vomitar. Sent la orina tratando de escaparse. Iba a morir. Aqu. Ahora. Porqu t crees me sonri con la sonrisa ms triste que haba visto en toda mi vida Y alguien tendr que seguir cerrando las puertas cuando yo no est. Me qued con la boca abierta mirando como aquel anciano se agachaba frente a m y, con extremo cuidado, empezaba a soltar los alambres con los que me haba atado a la silla. Entonces la puerta de la casa revent. Las bisagras saltaron como balas haca el interior de la sala. Bajo el marco de la puerta, y ocupando casi todo el quicio de la misma, el teniente Andrews nos miraba atnito, con la cara reflejando incredulidad, pero el revlver sujeto bien firme, apuntando al anciano. Qu coo? pestae por un segundo y pareci recuperar la compostura Hijo de perra, ponte en pie ahora mismo. Pon las manos sobre la cabeza y ponte de rodillas en el suelo. Harry, tranquilo. En cuanto espose a este maricn voy a sacarte de aqu. No te preocupes muchacho. Todo va a ir bien. No puedo creer que tuvieras razn. Jodido Mecks Mir a Andrews e imagin lo que habra pasado. Alguien nos habra visto, a Mecks y a m, hablando en el garaje. Sin duda se lo haba contado a Andrews, y este haba presionado a Victor como solo l saba hacerlo. Aquel rastrero de Mecks se habra arrugado, dndole la direccin. Y este arrogante hijo de puta se haba presentado aqu. Lo conoca lo suficientemente bien para saber qu, si se haba tomado tantas molestias, slo poda ser por dos motivos. O bien pensaba que yo andaba detrs de los asesinatos. O bien pretenda desquitarse conmigo por la pelea del ao anterior. Pero ahora estaba aqu, y nada de todo eso importaba. Haba llegado en el momento justo, como el providencial sptimo de caballera. Ni siquiera el sonido de una corneta hubiera hecho ms gloriosa su entrada a mis ojos. El viejo me mir una vez ms y me sonri de aquella manera triste tan suya.
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No dejes que vuelvan. Ahora slo quedas t. Muy despacio levant las manos por encima de la cabeza y las apoy en la coronilla. Con un crujido artrtico, sus rodillas se doblaron. Muy bien desgraciado. Ahora tranquilo, voy a esposarte, y todo esto se acabar en un momen La boca de Andrews era enorme. Estaba tan abierta que casi le tocaba el pecho. Se haba quedado parado, en mitad del saln, mirando embobado un punto ms all de mi espalda. Intent girarme, ver aquello que l estaba viendo, pero por la posicin en la que an me encontraba, todava atado a la silla, el movimiento resultaba imposible. Pero qu diablos se supone que es eso? Andrews baj la pistola. Entonces not aquella sensacin elctrica invadiendo toda la habitacin. Un olor ptrido llen la sala mientras sonidos desagradables, sonidos de desgarro, surgan desde detrs de m. El anciano, an de rodillas frente a m, se inclin a un lado y mir hacia el lugar del que proceda todo aquello. La expresin de terror de su cara fue contagiosa. Perono es posible He sellado el portal! Me retorc con fuerza, gritando mientras los alambres me cortaban la carne y mi sangre tea el suelo de la habitacin. La silla se volc y pude rodar sobre m mismo. Entonces vi lo que produca aquel extrao sonido. Y dese haberme quedado quieto, de espaldas a aquel horror. Lo que haba all era tan extrao, tan ajeno a este mundo, que no existen palabras para describirlo. Pareca como si alguien hubiera pintado un lienzo excesivamente realista, un cuadro que mostrase la parte ms alejada de aquel saln, justo donde estaba la puerta de la habitacin en la que haba encontrado al hombre torturado. Y una vez pintado, alguien haba decidido que sera buena idea atravesar ese lienzo desde atrs. Slo que no era un lienzo lo que estbamos mirando, sino el propio tejido de la realidad, y quien lo atravesaba, rasgndolo en trozos como si realmente fuera una tela estirada, no era una persona. Aquellos seres deformes se revolvan en medio de una oscuridad infinita y sin estrellas. Sus enormes cuerpos bulbosos luchaban entre s para abrirse paso haca nuestro mundo. Sus formas eran imposibles, cientos de ojos, bocas titnicas que se retorcan sobre s mismas, devorndose en contorsiones imposibles, tentculos enormes que serpenteaban hmedos, agarrando los bordes de nuestra realidad y destrozndola con su fuerza sobrenatural. Estos eran los Dioses Oscuros a los que se haba referido aquel anciano loco. Los Primigenios. Es imposible. Esto no debera estar pasando. He dedicado mi vida entera a evitar este momento y ahoraLas lgrimas surcaban su rostro arrugado mientras sus ojillos recorran frenticos la habitacin Est vivo! Es la nica explicacin, el sacrificio est vivo. Me mir a los ojos, gritando Tenemos que matarlo si queremos cerrar el portal. Sali corriendo y se dirigi al mazo, que an descansaba apoyado junto a la ventana. Lo levant sin esfuerzo y corri hacia la mesa situada en mitad del crculo, donde todava reposaba el cuerpo del hombre al que haba dado por muerto. Aquellos seres estaban haciendo un agujero inmenso en nuestra realidad. Sus enormes cuerpos abotargados empezaban a colarse haca nuestro mundo mientras proferan gemidos de placer con sus voces inhumanas, anticipndose al sangriento festn que les

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esperaba en este lado. El anciano intent llegar al crculo, esquivando los apndices de aquellos seres, que trataban de atraparle. Tira el martillo. Tralo y chate al suelo cabronazo. Para todo esto de una vez. Me gir haca aquella voz. Andrews apuntaba al anciano, siguiendo la carrera de este con el can de su revlver. Algo no estaba bien. Tena los ojos desencajados de terror. La boca rodeada de espesas babas blanquecinas. El miedo le haba superado por completo. Su mente, ante aquel horror inhumano, estaba reaccionando aferrndose a lo que mejor saba hacer en esta vida. Ser polica. Ajeno a su advertencia el viejo levant el pesado marro sobre su cabeza, dispuesto a terminar el funesto trabajo que haba empezado. Junto a l, el sacrificio empez a gemir, ms muerto que vivo. El estruendo de las tres detonaciones se impuso sobre el sonido desgarrador que profera la propia realidad al ser violada por los Primigenios. El anciano dej caer el mazo a sus pies y se mir, incrdulo, las tres flores carmeses que florecan en su pecho. Sin emitir sonido alguno, se dej caer poco a poco haca el suelo. Andrews se coloc a mi lado. Con la cara an descompuesta, dio un fuerte tirn y arranc los alambres que me retenan. El dolor fue intenso, pero la sensacin de libertad que experiment lo cubri por completo. Me puse en pie de un salto y me agarre al inmenso hombro de Andrews. Ni siquiera quera volver a mirar aquel agujero en la realidad. Ya tendramos tiempo de preocuparnos por eso despus. Ahora slo tenamos que escapar de all. Sin embargo, el teniente no se mova. Miraba incrdulo el revlver que an humeaba entre sus manos. De aquel agujero entre dimensiones no quedaba el menor rastro. Como si alguien hubiera cerrado una ventana de golpe segua conmocionado. Mir la direccin que sealaba con el dedo y vi el inmenso tentculo que, cortado de cuajo por la mitad, an se retorca en el suelo. Junto a este, el viejo permaneca tendido en el suelo. A pesar de las tres heridas de bala que le destrozaban el pecho la expresin de su cara era de completa felicidad. Al final, los Dioses Oscuros haban tenido su sacrificio. Imagin su alma inmortal, siendo consumida por aquellas abominaciones, como nios devorando caramelos de Halloween. Tal y como l mismo haba dicho. Y me estremec de puro terror. El hombre de la mesa ni siquiera tena algo a lo que pudiera llamarse cara. Cerr los ojos y apoy el can de mi revolver en su sien. Quiero pensar que, si an era consciente de lo que le rodeaba, agradeci mi gesto. Salimos de all y, en silencio, observamos como las llamas consuman todo aquello. Nunca nadie sabra lo que haba sucedido en el interior de aquella casa. El maletero de mi coche rebosaba de libros, tan extraos como los pensamientos que bullan en el interior de mi cabeza. Sin embargo, por primera vez en aos, tena la mente despejada. Por pura fuerza de costumbre busqu el bote de aspirinas en mi chaqueta, antes de sopesarlo entre las manos y arrojarlo a las llamas. *** Al final solucion mi caso, para bien o para mal, era un crculo que termin por cerrarse, aunque tuve que pagar el precio por ello. Mi cordura, que ya colgaba de un hilo, termin de caer. Desde aquella noche he ledo los libros miles de veces. El viejo tena razn. Esos demonios, los Dioses Oscuros, los Primigenios con los que deliraba,
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existen de verdad. Se arrastran detrs del fino velo que los mantiene ocultos de nuestros ojos, separandolos de nuestra realidad, esperando pacientemente a que aparezca cualquier fisura entre nuestros mundos por la que poder colarse y comenzar su festn. Y su paciencia es eterna. Como ellos. Por ms que leo los libros no encuentro ninguna solucin. No hay modo alguno de acabar con estos seres. El viejo acab teniendo razn. Solo existe Samhain. Es lo nico importante. As que, abro el maletero del Ford y observo al hombre que se retuerce en el interior. Victor Mecks solloza, pero sus lamentos quedan amortiguados por el saco que le cubre la cabeza. El viejo acab teniendo razn. Alguien tendra que seguir cerrando las puertas cuando l no estuviera. Qu otra cosa se podra hacer? A mi lado, el teniente Andrews asiente en silencio, dando su conformidad a lo que est por suceder. A travs de las tinieblas, arrastramos al sacrificio hasta el nuevo altar donde, en los aos que quedan por venir, celebraremos Samhain. Andrews me tiende una lista antes de golpearme en el hombro de forma amistosa. l tambin los ha visto. Tambin es un creyente. Slo los peores entre todos nosotros dice. Y leo la lista asintiendo a mi vez. As que esperamos, hasta que el momento es inminente y podemos escuchar el sonido de la realidad gritando, comenzando a rasgarse. Entonces comienza la celebracin. Odio ms que nunca el treinta y uno de octubre. Jodido Halloween. Jodido Samhain.

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LDIR Y LA CIUDAD SUBTERRNEA Javier Sermanz

Ante l las ramas se sucedan vertiginosamente. El voluminoso cuerpo del caballo las apartaba con violencia como trigo maduro. Crujidos y restallidos se elevaban al aire; gemidos ahogados y jadeos sordos se entremezclaban con ellos. La huida desbocada a travs de la maraa era un frenes de azotes y oleadas de dolor. Su mano izquierda apretaba la herida que se abra en el costado, la sangre se escurra por entre sus dedos. Sobre el animal galopante el equilibrio se tornaba tarea difcil aun para un jinete de su talla. Las ramas parecan querer derribarlo con su continuo batir. Haciendo denodados esfuerzos lograba colocarse de nuevo en la silla, ayudado por los meneos del caballo. Mir atrs y, justo antes de ser duramente flagelado, pudo atisbar la silueta de la montura de su compaero Rumal, que le segua a escasos metros. Poco ms atrs se oan los gritos instigadores de sus perseguidores. Era una carrera por la vida. Ldir saba muy bien dnde estaba, esa parte de la regin era conocida por cualquier ladrn. Tambin saba que en el momento en que saliera del bosque, slo la velocidad de su caballo podra salvarlo del entuerto. Y ya no faltaba mucho para que se desplegara la pradera hasta el antiguo pueblo minero. Una vez ms sus ojos constataron el acercamiento de los cazarrecompensas. Acaso aquellas bestias tenan el cuerpo de afilado acero, que separaba las ramas cual se atraviesa el aire? El rostro asustado de Rumal delataba exaltada desesperacin al advertir prximas las cabalgaduras de sus perseguidores. Sus piernas espolearon con furia los ijares del sudoroso caballo. Los ltimos rboles quedaron atrs. Ahora doscientos metros de terreno llano los separaban del pueblo. Ldir se reclin sobre el cuello del caballo y le murmur unas palabras al odo. Aquello que le dijo redobl la velocidad de la carrera de la misma manera que si la muerte se hubiera colocado a su espalda. En segundos aventaj palpablemente a los perseguidores y al compaero propio. El corazn del equino sonaba como un tambor del tremendo esfuerzo al que se someta. Ldir adverta la sangre arterial en su cuello bombeada a grandes chorros. Se pregunt, temeroso, si la poderosa energa no se agotara antes de haber ganado el pueblo. Mas no fue as. Pronto las casas de madera cubiertas por la capa de polvo del abandono y la soledad se irguieron sobre la colina. Crecieron con la cercana hasta que la montura jalon la avenida central. Nubes de blanco polvo se alzaban al aire, ocultndolo todo. No obstante, no haba tiempo para tardanzas, el peligro se echaba encima inexorable.
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Rumal casi penda del caballo. A su zaga, una docena de vociferantes hombres avanzaba en tromba, semejante a una exhalacin furibunda de acero, sonido y masa. Si sus brazos hubieran sido un codo ms largos, los habran estirado para cazarlo. Con seguridad afirmara que en su nuca sinti los alientos agitados y clidos. Ldir salt del caballo dejando escapar un gemido. Rpidamente se dirigi a una de las casas circundantes y abri la puerta. No era casual encontrar pesadas trancas de madera en los interiores. Las ventanas estaban entablonadas, la luz penetraba en un tenue haz que no hacan de la oscuridad sino una cosa ms difusa. Tropez. En el suelo se percat de que el objeto que buscaba yaca junto a l. Luego abri la puerta y sali al exterior. Todo esto hizo en breves momentos, tal era la perentoriedad. Rumal! llam su atencin a voces, aspaventando los brazos. Su aterrado compaero se lanz al interior de la casa sin desmontar. Ldir atranc la puerta a su paso. Al mismo tiempo se oy el ruido de una flecha clavarse en la madera. Ambos respiraron aliviados mientras en la avenida resonaban los cascos de los caballos y el tintineo de las armas. Las voces eran una mezcla de sonidos guturales y gruidos. La calma slo durara un instante. Dioses, estamos atrapados! Vamos a morir, vamos a morir! exclamaba Rumal, presa de incontenible terror. Ldir aferr el arco de su espalda y prepar una flecha al tiempo que se desplazaba hasta la pared situada frente a la puerta. Todo era calma en su interior. Si se parara a pensar no podra contar cuntas situaciones parecidas habra superado. Rumal era mucho ms joven e inexperto que l. Desde que le acompaaba, una racha de mala suerte pareca seguirle. Cllate le espet secamente. Haz lo mismo que yo y no digas una palabra ms, sino quieres que te mate. Hubo un intervalo de insoportable silencio. Afuera no se oa nada salvo el soplar del viento. Ni rastro de la feroz manada que los segua. El ladrn mir hacia las ventanas primero, a la puerta despus. No se discernan sombras que revelaran presencia alguna. Rumal temblaba, y le exasperaba con el intenso repiqueteo de los dientes. Calma, cachorrillo. No temas, son muchos pero estpidos. La excitacin les impedir pensar correctamente hasta que se vean atravesados por nuestras flechas. Ldir era consciente de que ellos estaban en ligera ventaja. Si los enemigos se decidan a entrar, tendran que hacerlo de uno en uno. Eso les daba la oportunidad de alcanzarlos sin riesgo. Adems, la claridad recortara sus contornos mientras que la oscuridad del interior no les permitira vislumbrar el sitio por donde llegara la muerte. Fuese a causa de la Providencia o no, la cabaa se hallaba pegada a un muro natural de la colina, dando por nicos accesos la puerta o las ventanas. Pero seran tan necios como para actuar as? Tal era lo que Ldir tema. La respuesta lleg en forma de estruendo. He aqu que los tablones de una de las ventanas se descompusieron en pilas de carcoma y putrefaccin sobre el polvoriento suelo. Una protuberante roca haba cado con ellos. Ldir efectu un gesto de desconsuelo y rabia a la vez al cerciorarse de que haba menospreciado a Huvel. Los aos, el desuso, la humedad, eran los enemigos acrrimos de la madera; esto pareca conocerlo bien el cazarrecompensas. En el fondo de la mente del fugitivo clamaba una voz recriminatoria tal desliz. Apenas transcurridos unos segundos desde el fragor inicial, intilmente disparada una saeta a la claridad, aparecieron dos figuras pertrechadas con una puerta a modo
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de escudo. Un segundo proyectil err su blanco. Huvel y su subordinado avanzaron por la estancia con la seguridad del protegido, el resto de los perseguidores se amagaban, risueos, a su espalda. Se escuchaban risas, palabras groseras, amenazas de chacal. Rumal, no pudiendo realizar otra cosa que temblar y bisbisear, se acurruc contra la pared. Sus ojos se cerraron en espera de la muerte. Ldir, por el contrario, plant las botas en el maderamen, blandiendo la espada en desafiante gesto. El cuerpo entero del edificio cruja de manera ominosa. La partida de Huvel se petrific, mirada en torno, para luego arrancar como el embate de una ola. El poderoso envite de los hombros, incrementado por la superficie de la puerta que portaban, arrastr con fuerza al impotente Ldir contra la pared de atrs, que, no menos podrida que las ventanas, se parti con un sordo rumor. Cul fue la sorpresa de todos al encontrarse vaco en lugar de piedra! Qu haba sucedido con la ladera del risco? La tensin que Ldir reservaba para el contraataque se vio truncada por la falta de apoyo, de modo que el propio desequilibrio lo precipit por la brecha. En un intento instintivo de salvacin sus manos se aferraron al brazo de Rumal, mas tal contribuy a que ambos se perdieran en la oscuridad del abismo. Huvel percibi alaridos que se alejaban y luego un increble fracturar de huesos. Esboz una amplia sonrisa de satisfaccin. Este es el fin del ladrn ms buscado. As fue como ataj el asunto, donando cierto respeto tcito al hecho. *** Ldir se senta desfallecer, no saba cunto tiempo le llevaba el querer incorporarse. Su cabeza era un tremendo tronar de tambores, su cuerpo una larga procesin de agudo dolor. Le daba la impresin de que tena roca por huesos, la rigidez que lo inmovilizaba all donde haba cado, lo mantena en una incmoda posicin. Sin embargo ignoraba si se haba roto algn hueso aunque los pinchazos eran constantes. Varias veces pronunci el nombre de Rumal, percibiendo silencio en su lugar. Desisti. No tena idea del lugar en que se hallaba, si bien la lgica le dictaba que aquello deba ser el pozo de una mina. La oscuridad lo suma todo en negros tonos menos una leve rendija de blancura, all en lo alto, que indicaba el sitio por donde haba cado. Nada se escuchaba que delatara la presencia de movimiento o vida. Al fin, luego de mucho tesn y denuedo, Ldir pudo incorporarse de la forzada postura. Pareca que el dolor se alejaba a rfagas. Muy cuidadoso, se palp las zonas laceradas. Hasta ese instante no repar en la tirantez de la mitad derecha de su rostro. Sangre coagulada formaba un seco reguero. Seguramente se haba golpeado al colisionar contra el suelo. Al cabo de un rato empez a distinguir las formas borrosas de la galera. Vio que a su izquierda una pared se levantaba en escalones naturales hasta una altura incalculable. Cerca de ella se abra otro abismo que bajaba y bajaba sin poder determinar su fin. Pens que Rumal haba cado por all despus de escrutar los alrededores. Imprec su mala suerte. Cmo salir de ese lugar de negrura; eso se preguntaba una vez tras otra. La abertura en la pared de la cabaa quedaba muy alta. Adems el abismo impeda que pudiera llegar hasta ella. Insultando a todos los dioses a causa del dolor, revolvindose
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como una fiera enjaulada, encamin sus pasos hacia dentro. Si se trataba de una mina, tendra que haber ms de una salida. Nunca deb llevarlo conmigo. Recapacit acerca de cuanto les haba acaecido en las ltimas horas. Se deca de Rumal que era igual de gil en el robo que en la cobarda. El gremio de ladrones senta un ligero desprecio hacia su figura. A pesar de ello Ldir lo acept junto a l para el trabajo que iba a realizar. Siempre supo que la tarea sera muy arriesgada con un compaero de esas caractersticas, pero quiso tentar a la suerte. Por la ciudad corran rumores de que Huvel andaba en pos de Ldir. El cazarrecompensas gozaba del favor de innumerables personas adineradas gracias a su impecable labor de caza y captura. Muchos eran los ladrones que haban cado bajo su red. Ldir conoca este hecho. Precisamente su misin era la de asaltar una caravana de oro y joyas perteneciente al mismo hombre que ahora alquilaba los servicios de Huvel. Mas a Ldir no le importaba lo ms mnimo, su vida era un inacabable luchar, robar y ser perseguido. Huvel era uno de tantos que deseaban su muerte. Sin embargo la profesionalidad del cazarrecompensas provoc el principio de las desdichas del ladrn, a quien se haba anticipado en la ruta y dado cerco. Les haban sorprendido en pleno bosque, atacndolos en las sombras. Ldir present resistencia, luch, cort, verti sangre. Y fue abatido. Rumal lloriqueaba como un nio asustado, hua, provocando ms risa que preocupacin en sus perseguidores. Cmo lograron escapar es algo que nunca sabrn contestar. Lo cierto era que ahora se encontraba en medio de ningn sitio, dolorido, preso, vivo! Sus pies se hundan ligeramente en la arena, seal de que ese lugar haba sido largo tiempo frecuentado. Un sexto sentido, una afable sensacin le incitaba a marchar adelante. Era como si no pudiera sustraerse a un brazo invisible que tironeaba, dulce, de l. A lo lejos, muy en la lejana, una luminiscencia nebulosa emanaba del techo. Apret el paso. Su mente estaba exenta de cualquier clase de aprensin o miedo. Sera la entrada a un paraso subterrneo o al mismsimo infierno? Fuera lo que fuere, sera maravilloso. Se aproxim al umbral y entonces oh, dioses de todo lo prodigioso! Sus ojos, su mente, su alma, se quedaron prendados de la ms absoluta y pura belleza. Acaso estoy muerto? se pregunt, estupefacto de lo que vean sus ojos embebidos. No daba crdito, aquello era irreal. El terreno descenda a una planicie de ensueo, rebosante de riqueza. Oro y plata se acumulaban por doquier; joyas, marfil, jade en lingotes relucientes, y brillantes zafiros reposando, calmos, como estrellas del firmamento; rubes, topacios, esmeraldas, todo cuanto inflama el espritu de codicia y arrebata los sentidos; estatuas de bronce, espadas cuyo esplendor equiparara a un reino, armaduras de antiguos reyes; telas de antao, hiladas en platino; vestidos que sobrepasaban toda belleza con sus diseos; misteriosos dolos cuajados de gemas. Opulencia divina. Todo esto columbr con regocijo, as como la fruta madura en el rbol espera ser recogida por la mano del campesino, como el trigo la hoz que la siegue; as permanecan all, sosegadas, dimanando un bienestar somnoliento. Riadas de color y

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cataratas de luz ante los ojos de un mortal, hipnotismo incierto. Aquel tesoro de dioses se esparca conformando una constelacin que hera las pupilas. Ldir apart la mirada, que se le anegaba de lgrimas. Si observase un segundo ms, enloquecera. Ya en su fuero interno senta un vaco, como si le hubieran absorbido parte de su sabia vital. En esto gir abruptamente sobre sus talones y emprendi la carrera queriendo distanciarse de ese lugar prohibido. Algo all dentro lo oprima, lo repela. Cuando estuvo apartado de la influencia inexplicable que produca el lugar, persista el vaco, pero era distinto. Era un vaco que se poda llenar, saciar, de joyas y riquezas. Era un vaco que se originaba en su interior, abrasador, que nada tena que ver con la atrayente vibracin que lo haba impelido hasta all. A poco el recuerdo de lo visto de sbito se borr; como una bruma se disip. Slo le quedaba hondamente aferrada una imagen confusa incapaz de descifrar, una sensacin distante. Codicia, anhelo desmedido de poseer esa cosa que se perda en el recuerdo. Pero ser ma grit una voz desgarrada que en nada se asemejaba a la suya. Despus que anduviera unos pasos, el precipicio interrumpa su marcha. Una ojeada ms all le proporcion un resquicio disimulado en la pared de la izquierda que conectaba con la cabaa. Se trataba de una cornisa angosta de tosca factura para ser humana pero pulida por el hollar de miles de pies para ser natural. As que la jalon sin poder reprimir el estremecimiento de un pensamiento oscuro. Pronto los dolores hicieron mella en l. El terreno no era muy abrupto mas el ascenso progresivo y a veces escalonado requera un cierto esfuerzo por parte de sus miembros agotados. La pared rota de la cabaa empezaba a ser visible. Y aqu fue donde hall a Rumal, muerto, tendido sobre unas rocas de puntiagudos cantos. La expresin de los ojos y del rictus era terrible. A travs de las vestiduras rasgadas sobresalan astillados huesos. Haba un charco sangriento alrededor. Ldir liber un suspiro, y trat de ocultarlo con los restos de su capa. Ahora saba por qu lo haba llevado con l. Compaero, tu muerte ha salvado mi vida. Siempre te estar agradecido. Tu nombre ser honrado. En estos trminos se despidi de Rumal. Estaba en lo cierto, el paso se prolongaba lo suficiente como para alcanzar la salida. Apenas un instante, se encontr en el exterior, saboreando el aire fresco vespertino. Se confundan en su mente extraos pensamientos sobre el sitio del cual sala. Tena la total seguridad de que all abajo aguardaba algo maravilloso, pero ignoraba qu. La niebla en el recuerdo se espesaba a medida que se afanaba en recordar. Era algo misterioso. Como tambin, se dijo, era misterioso que el pueblo se hubiera abandonado en medio de su ms prspera poca; que su nombre y el de los moradores hubieran pasado al olvido; que un edificio fuera erguido justo ante la entrada de algo tan portentoso. Acaso todo aquello formaba parte de la inescrutable veleidad de un dios? Averiguara la respuesta. Por el momento su estado fsico era ms urgente. Adems, algo dentro de s le deca que necesitara la ayuda de sus compaeros. ***

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Qu nuevas traes? Pregunt con tono apremiante Randor a la persona que acababa de introducirse en el reservado de la taberna. En su cara se lea la preocupacin, sus dedos se movan nerviosamente. A sus flancos, sentados en banquetas de madera, cuatro hombres ms contemplaban fijamente al interrogado. Nada nuevo contest, al tiempo que se sentaba devolvindoles la mirada. Esos personajes de aspecto llamativo y turbantes sobre sus cabezas pertenecan al gremio de los ladrones. Su lugar de reunin era el reservado de la cortina azul, que con poco se llenaba del humo de sus cigarrillos y del hedor de sus bebidas. El bullicio del local acallaba cualquier cosa que un odo indiscreto pudiera or. Randor golpe la mesa. Hace un mes que no sabemos de Ldir, empiezo a creer esos chismes. Frul asinti con la cabeza. Ya sabes cmo acta Huvel. No me importa, Ldir no se deja atrapar fcilmente le cort. S, pero mirad a los compinches de Huvel seal Turol, apartando ligeramente la cortina. En el fondo de la taberna, en una mesa, el grupo del cazarrecompensas entrechocaba las jarras, a la vez que lanzaban bravatas y estrepitosas carcajadas. Mirad a Huvel, mirad su rostro contradijo, obstinado, Randor. Cierto, no parece compartir el jbilo de los otros fue el recin llegado quien intervino. Huvel estaba apoyado en la barra, en arrogante postura. Su mano sostena la botella de un licor que nunca beba. No poda disimular su inquietud, la cabeza una y otra vez registrando la sala. Era obvio el desagrado con el que miraba a sus hombres. Querek tiene razn, ms an sabiendo que el lobo de Huvel acechaba por los alrededores de la ciudad. ste que ahora hablaba era Gueldric. Randor frunci el ceo, moviendo la cabeza en seal de fastidio. No creis que Huvel ha ido demasiado lejos esta vez? S respondieron los otros, rotundos. Quizs habra que ajustar cuentas con l amenaz Frul, acariciando el filo de su cuchillo. Te olvidas de quin es le fren Querek. Os olvidis de Ldir! Randor se irrit. El eco de su voz qued suspendido en el silencio. Se dirigieron significativas miradas unos a otros, no sabiendo cmo romper la tensin. Luego de una ligera reflexin Turol coment as: Huvel siempre ha cazado a ladrones sin talla, a rateros. Esta es la primera vez que entra en la ciudad. Ser que ahora se ha armado de valor o ser que quiere algo ms? O que quiere algo que todava no tiene sigui Gueldric. Aquello son msica en sus odos. Aun as hay que estar loco para entrar aqu. Es irnico, no creis? Un cazarrecompensas rodeado de ladrones. La verdad era que Huvel estaba muy seguro de s mismo como para desafiar al gremio tan abiertamente. Odiado igual que temido, su destino podra ser una daga en la espalda. Hurao de carcter, hosco de facciones, era un hombre cuya ferocidad instigaba temor. El porte guerrero y el gesto salvaje estaban presentes hasta en la rigidez que ahora mostraba su postura.
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Si ese bastardo ha daado a Ldir, lo pagar se expresaba Randor, pero hablaba en boca de toda la hermandad. Ms cerveza, tabernero! exigi uno de los ayudantes del cazarrecompensas, de cuya barba desgreada chorreaban abundantes gotas de la bebida derramada. S, y date prisa, estamos sedientos! apremiaron otros tres, ya a un tris de la embriaguez. Flotaba un spero y resentido acaloramiento en derredor a ellos. Sus pullas mordaces provocaban ofensas y sus desagradables voces enmudecan a los dems bebedores. Nadie levantaba la cabeza ni profera queja contra el grupo; sin embargo, la tensin, el enojo, se iban extendiendo gradualmente. El desprecio que por ellos manifestaban estaba patente en su silencio. Tendrais que haber visto cmo se retorca en el suelo! se burlaba un obeso personaje que beba a grandes tragos. Diles, Gorfan, qu hiciste con su asqueroso gaznate. Lo tritur como a un meln con mi bota. El aludido provoc carcajadas en los compaeros con su respuesta. Tales comentarios haban sido los causantes de la exacerbacin general. He aqu que entr un hombre de mediana edad. Vesta las ropas al uso del gremio, pero se encontraban tan descoloridas y cubiertas por costras de barro, que su visin era un insulto para el espectador. Una barba despoblada disimulaba las bien conocidas facciones del ladrn. Al instante la pandilla tumultuosa qued muda de espanto, los ojos salindose de las rbitas. Algunos de ellos se atragantaron y escupieron, entre toses, la cerveza. Huvel no experiment cambio alguno en la impasible expresin del semblante. Por vez primera peg un trago a su botella. Fijamente escrutaba al recin llegado, como si no se extraara de su presencia. Durante unos segundos se estableci un rudo enfrentamiento de ojos frreos. Frul, que, frente a tan sbita calma, haba echado un vistazo a lo que ocurra en el saln, se alz de un golpe. Que me aspen si lo que veo es cierto! profiri atnito mientras descorra la cortina. Sus compaeros no pudieron ms que compartir su sorpresa. Ldir avanz en lnea recta hacia Huvel, desfilando delante de su perplejo grupo. Nos volvemos a encontrar le anunci, ribeteado el tono de una agudsima mofa. Disfruta el momento dijo, a su vez, lacnico, el cazarrecompensas, sin mover un solo nervio de su cuerpo. En tanto, de la otra parte de la taberna haba salido pronunciando el nombre de Ldir la lite del gremio. Las aclamaciones pronto cundieron por toda la estancia. Me alegro de tu regreso. Randor ero como un hermano. Lejos de otras envidias y rencores encubiertos, los abrazos fueron calurosos y Ldir los acept con absoluto regocijo. Randor, Frul, Turol, Querek, Gueldric los salud uno por uno. Luego, volvindose hacia Huvel, agreg: debera matarte. A esta amenaza los ayudantes, sino secuaces del cazarrecompensas, se rebelaron echando mano a sus espadas. Al punto una veintena de armas brillantes se alzaron en su contra. Huvel efectu un gesto para que volvieran a sus lugares.
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Yo hago mi trabajo y t el tuyo; no deben existir rencores subray, realizando el ademn de marcharse. Ldir lo asi por un brazo. Tienes razn, pero si volvemos a encontrarnos vengar la muerte de Rumal. Ya en la puerta, Huvel insisti: A m me han pagado para que acabe un trabajo. Esto dijo, abandon la taberna. Ldir asenta convencido. Tarde o temprano, pens, se enfrentaran. Huvel era un viejo lobo a quien profesaba profundo respeto. No obstante, el jbilo del encuentro con sus amigos borr tales pensamientos. Vino y cerveza en mi honor y en el de todos invit, abrazndose en torno a las espaldas de Randor y Turol. Vayamos a una mesa a celebrar el momento, las rencillas para otra vez. Ahora el cuadro regular de aquel lugar estaba nuevamente formado. ...la muerte de Rumal no fue en vano. Acab as el relato sus amigos. En cuanto los nimos se calmaron, Randor inform a Ldir el estado del gremio desde su ausencia. No era l maestro indiscutible, si bien su carisma activo y valeroso le haba otorgado el reconocimiento de sus superiores. Para el resto de los integrantes era un lder; incluso un dolo para algunos. Constitua una amenaza para las jerarquas del gremio, los maestros teman encontrarse desplazados por su popularidad y de esto era consciente Ldir. Podra decirse que l y su corro de amigos eran ya un gremio aparte. Y con no pocos seguidores. Ya va siendo hora de hacer algo con respecto a ciertas personas. Randor se refera a las castas superiores de la orden. No es preciso que haya disputas internas se opuso Frul. Frul habla con elocuencia. Ellos son viejos, dbiles y, aunque se aferren al poder, pronto cedern el puesto a generaciones posteriores. No estamos en mala situacin. Tenemos libertades que otros no disfrutan, los beneficios son, en mayor parte, para nosotros. Dejemos el poder a otros. Dictamin Ladir. Haba llegado el momento de proponerles la aventura. Les haba contado dnde cay, pero no lo que encontr ms all. Aunque l lo ignoraba tambin. A medida que regresaba a la ciudad, la sensacin de olvido se haba establecido en su mente como un muro infranqueable de tinieblas de la misma manera que aumentaba el deseo de poseer, de descubrir aquello tan misterioso; lo prohibido. Era una fuerza que tiraba de l. En ocasiones hubiera retornado sin contar con sus amigos. Mas con inefables fuerzas de voluntad la haba superado y all estaba para transmitrselo a los dems. Es extrao empez, lo que voy a pediros. Quiero que me acompais a ese pueblo minero. No puedo deciros ms, pero estoy en la certeza de que nos aguardan cosas maravillosas, ingentes riquezas que no logro recordar. S que estuve all y vi algo que me conmocion. Sin embargo desapareci de mi memoria en seguida que abandon el lugar. Slo me queda la obsesin de volver ah comprobarlo. Es en verdad extrao, Ldir, esto que nos cuentas dijo Randor. A pesar de ello, iremos, No es as? Los dems asintieron, un tanto desconfiados por lo enigmtico del asunto. Adems, no en balde hemos asistido a otras brujeras inexplicables. Eso es lo que temo.
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Tambin el resto, a quienes les asalt el recuerdo espeluznante del suceso de las monedas malditas. Un escalofro intenso recorri sus cuerpos. *** Arrib la comitiva de ladrones al poblado minero varias semanas posteriores. Haban salido de la ciudad en el mayor anonimato, sin siquiera anunciarlo al gremio. A parte de los ms allegados a Ldir, que eran Randor y Frul, lo acompaaban un nmero selecto de profesionales de los que ya tenan muy positivas referencias. Entre ellos: Turol, Querek y Gueldric. El camino fue largo y lleno de temores a una posible celada de Huvel, que aunque ste no diera seales de seguimiento, a los ladrones les dominaba la abrumadora sensacin de ser espiados a cada paso. sta es la casa. Ldir la recordaba ntidamente. Como as recordaba todos los lugares por los que haba pasado. A partir de all la memoria se confunda en una negrura insondable. Acordaron dejar apostados un par de centinelas que custodiaran los caballos y que, si llegado el caso, anunciaran la presencia del cazarrecompensas. A los desafortunados les pes no poder participar de lo que all abajo les esperaba, no obstante obedecieron a Ldir sin dar muestras de disconformidad. Entremos de uno en uno, el suelo de la cabaa bien no puede aguantar el peso de muchos suspir. Seguidme! Ahora dudaba de que si lo que hallara sera bueno o malo. La incertidumbre le serva de acicate para caminar con ms presteza. Cuando estuvo a la altura del fenecido Rumal, realiz un gesto de condolencia que los dems imitaron a su vez. Un penetrante hedor a putrefaccin hera los olfatos. Despus que la cornisa quedara atrs y que anduvieran largamente por la penumbra impenetrable, visualizaron por fin, con grande pestaeo de sus ojos estupefactos, la claridad celestial que cautivara a Ldir. A excepcin de ste, que avanzaba presuroso y con una amplia sonrisa grabada en la faz de tan sensacionales anhelos que le posean, el resto del grupo andaba inseguro, mano en arma, escudriando cualquier recoveco o rincn que consideraran sospechoso. La fosforescencia que iluminaba la gruta suscit respingos y flaqueza de los nimos en ellos. Ldir, hasta la mdula impregnado de la fuerza atrayente, los conmin a acelerar el paso. Ya diez metros de distancia lo separaban de los compaeros. Entonces ocurri que aquel influjo poderoso atrap a todos y cada uno de los ladrones igual que si una red los envolviera. Era como si al rebasar cierta frontera invisible, se perdieran irremisiblemente en sus manos. A poco formaron de nuevo un pelotn compacto y vido. Agitados por una profunda emocin se pararon en el umbral que los conduca a la estancia de lo fabuloso. Porque de algo s estaban seguros, all slo podran descubrir lo ms increble y magnfico del cosmos. O quizs no? Ldir entorn por un momento los prpados e inspir profundamente para darse nimos. Oh! Profiri una docena de gargantas embelesadas al mirar hacia la lujuriante luz que arrebataba sus ojos.

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Fue lo nico que lograron articular; de tan puro gozo que ni a respirar se atrevieron. Sus miradas se quedaron suspendidas, las bocas abiertas. Sin duda se trataba del tesoro de un dios. En cuanto emergi el grupo de ladrones de su estupor, se reparti codazos significativos a la espera de una orden. Sin embargo, Ldir sinti como una voz se apagaba dentro de l. Una voz que haba estado martirizndole durante mucho tiempo. Sinti calma y desahogo. Abajo, en la planicie, esperaba lo que haba venido a buscar. Por todos los dioses, muchachos! No os dije que aqu haba algo privado a los mortales? les grit, consciente de que ese era un gran momento, las aspiraciones materializadas de cualquier ladrn. Antes de que sus ansiosos hombres se lanzaran a la rapia, tenan que saborear aqulla visin. Siempre confiamos en ti le contest Randor, apoyando su mano en el hombro del jefe en ademn impaciente. Una sonrisa era testigo de que en su interior bullan esplendorosos sueos de riqueza. Los mismos sueos que translucan los rostros de los dems. Sacudan la cabeza como si se hubieran despertado y hubiesen descubierto que lo soado era real. Ya pasada la fascinante experiencia de encontrar aquellas riquezas, innumerables como las arenas de una playa, jams imaginadas por mente humana, enfocaron los ojos de Ldir en derredor de una forma normal. Comprob que lo que l haba atribuido a una planicie del terreno no era tal, sino la plazoleta de una ciudad tallada en la roca de la gruta. A la luz tremolante de las antorchas las sombras cobraban movimiento. Recordad que somos profesionales les avis, no os ceguis por el tesoro, actuad con la cabeza. No cojis cuanto vuestras manos toquen, slo las gemas de mayor tamao y las cosas ms valiosas. Llenad los sacos a reventar, muchachos! Dicho esto, efectu una seal de que le siguieran y descendi por la pendiente. Bajaban a grandes pasos gritando de euforia pero sin descuidar el asimiento de sus espadas; an desconocan qu peligros informes podan yacer entre aquel ensueo titilante. Todo lo vigilaban con desconfianza. A ambos flancos de la entrada discernieron las fachadas de unos altsimos edificios que no se correspondan con las medidas humanas. Las puertas eran gigantescos espacios que conducan a vastos interiores. No se poda distinguir tipo alguno de decoracin u ornato, todo era solemne, regio. La plaza circular, circundada de estas edificaciones ingentes, serva de arranque a tres anchsimas avenidas, que parecan dilatarse kilmetros y kilmetros hacia el fondo fundido en densa tiniebla de la gruta. Sobre los lados de las calles se erguan ms de esas construcciones de arquitectura inslita. Paredes retorcidas, dinteles oblicuos, columnas inclinadas, invertidos techos, prodigiosas aristas; todo responda a un anrquico patrn. Era el sueo deforme de alguna terrible deidad y su decadente civilizacin extinguida en el polvo de las eras. Pues, cmo si no iban a tener cabida tan descabelladas formas en una mente cuerda? Pero esto no fue lo que ms impresion a los ladrones, que parpadeaban incrdulos. Como tampoco era el descomunal hacn de resplandecientes piedras. Fueron los extraos habitantes de la ciudad subterrnea. No era correcto decir habitantes. La verdad es que no exista un trmino que definiera a las petrificadas figuras que en un tiempo moraran la ciudad. Aparecan por todos los lugares: en floridos jardines, junto a una puerta, en actitud de paseo o
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enfrascados en mltiples ocupaciones. Incluso algunas parecan haber sido sorprendidas en medio de una conversacin. El modo en que se alzaban, la posicin natural de sus cuerpos y no el habitual escorzo del que fallece espasmdicamente, ninguna expresin de miedo, ningn rastro de dolor o padecimiento, nada indicaba que algo antinatural hubiese acaecido. Como si de repente los cielos ptreos de la caverna hubieran precipitado una lluvia de cemento y los hubiese convertido en estatuas all donde quiera que sus cuitas cotidianas les atareaban. Mientras descendan a la plaza pudieron cerciorarse de este hecho. Pasando al lado de un par de soldados, lanzaron rpidos vistazos de recelo, invadidos por un claro temor. Si uno de esos habitantes les hubiera hablado, no se habran sorprendido ms, pues ya en las facciones congeladas, ya en los ademanes semiacabados, rezumaba un hlito de vida que pona los pelos de punta. Pareca que la escena en suspensin iba a recobrar su habitual ritmo en cualquier instante. Aunque poco despus, ya frente al mar embravecido de colores rutilantes, desecharon sus aprensiones a una parte muy honda de su mente. Ldir cogi un puado de joyas, no exento de cierta estupefaccin. Ahora, se dijo, los brillantes se disolvern en mis manos as como hace el barro en el agua. Pero nada ms lejano que eso, not su fra materia palpitando en la palma y, con regocijo, dio la orden de que empezaran a cargar los sacos. Te das cuenta, Ldir! exclam Frul, alzando lluvia de monedas. Con todo esto podramos comprar un reino. Te equivocas, amigo, con todo esto podramos comprar el cielo y a todos los dioses que hay en l. Lo corrigi Randor con carcajadas de eufrica alegra. Aquello pareca la sala de un palacio en cuanto a bullicio y diversin. Los ladrones atrapaban entre sus manos temblorosas por los nervios excitados miles de zafiros, esmeraldas y rubes, y cuando el propio peso desbordaba el cmulo de lo recogido, comenzaban la operacin entre risas y parloteos. Ecos metlicos se propagaban a lo largo de los espacios en un estruendoso repiqueteo que les sonaba como las arpas del Olimpo. Mirad qu elegancia! bramaba un hombre que se haba rodeado el cuello de anchos collares de inigualable belleza. Movidos por el jbilo ms primigenio, los compaeros contribuan al bienestar general con sornas tales como estas: Pero si parece el emperador en persona! No, ms an, un dios celestial! Tal algaraba y efusividad propiciaba que sus corazones se hinchasen de esperanza y sueos, despejando por un momento los problemas de sus mentes. Al tiempo que los ladrones revolvan los ureos montes, su jefe observaba su entorno, el rostro ensombrecido por los pensamientos. Randor se sum a dicho estado, ceudo tambin. Ambos se preguntaban cmo haban ido a parar all esos tesoros, por qu nadie antes se haba apropiado de ello. Un vulgar ratero no habra reparado en tales consideraciones, habra entrado, robado y huido sin girar una vez el rostro atrs. Pero no ellos, cuyas mentes suspicaces se activaban al menor indicio de anormalidad. Esto provoc que sobre sus ojos vigilantes los entrecejos se fruncieran. No me gusta, Ldir confes Randor. No temas, pronto nos iremos de aqu. Ricos, inmensamente ricos! lo calm, satisfecho de ver que sus hombres trabajaban con una presteza ensalzada por el gozo.
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Su compaero sonri dbilmente. Aquel lugar era tan sumamente extrao. Los edificios, el aire enrarecido, la tenue luminaria que envolva la ciudad, el silencio sepulcral de incontables eras, y esos remedos de habitantes convertidos en estatuas. Randor y Ldir las contemplaban con detalle, fascinados por su belleza inexplicablemente cautivadora. Tambin por su aterradora bestialidad. Eran seres parecidos a hombres pero con algo de animalesco en sus facciones y en su desmesurada talla. Pese a esa sustancia inerte que se asemejaba al bano de que estaban recubiertos ellos todos, las figuras emanaban una vivacidad y un realismo propios de un ser vivo. Incluso la manera sinuosa en que sus pliegues se desprendan de las prendas sugera animacin. Quin sabe en qu fantsticos tiempos del despertar del mundo haba vivido aquella raza. La perplejidad hizo presa en ellos. Si ninguna rfaga de aire soplaba, ni llegaba corriente alguna a la gruta, cmo poda explicarse que, ya en los edificios, ya en el suelo, ya en los seres ptreos, no se encontrase el ms leve rastro del polvo que los siglos amontonan en su transcurrir implacable? Ldir traslad su mirada de un hombre anciano a una mujer con la pierna flexionada que efectuaba el gesto de querer andar. Era curioso, se dijo, que estos seres fueran sorprendidos as por lo que quiera que sucediese. Le daba la ligera impresin de que no estaban all al azar, como si lo indiferente de sus posturas respondiera a una arcana voluntad. Se adelant, el corazn le palpitaba. A su lado not a Randor contener la respiracin cuando extenda la mano y tocaba el cuerpo de uno de los habitantes. Estaba caliente! Retir la mano con un respingo y recul. Qu raro se extra repleto de asombro. Ldir, t no coges nada? le abord Frul, que nada imaginaba de su descubrimiento. Regalaba sonrisas. Su vestimenta haba sido sustituida por una malla de extraordinario diseo. Qu tal va todo? interrog Randor con apremio. Estaba claro que ese lugar le suscitaba toda clase de aprensiones. No a su compaero. A la perfeccin. Han encontrado piedras tan grandes como tu cabezota! se burl a la vez que se retiraba para supervisar las tareas. Ambos, Randor y Ldir, iniciaron un corto paseo a lo largo de la plaza. Sus cabezas estaban orientadas hacia los descomunales edificios que se alzaban hasta las profundidades y los ojos no cesaban de recorrer los contornos y fachadas. A ellos se les agreg Gueldric. Increble, eh les coment, golpendoles en el hombro con suavidad . vaya lugar. El jefe de los ladrones se qued escudriando a aquellas criaturas con aire sobrecogido, siendo su espalda recorrida por un fro estremecimiento; magnficos atuendos y armas cegaban son sus fulgores encima de los cuerpos apagados. S, en verdad es muy extrao dijo quedamente como respondiendo a un dilogo interno. Qu quieres decir? quiso saber Gueldric, intrigado. Sus pasos se detuvieron justo frente a un colosal soldado, que, con su lanza extendida, pareca impedirles el acceso a la ciudad. Atemorizaba lo imperturbable de su pose.
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Ldir est en lo cierto, hay algo en estos seres que produce miedo. Ya s que a todos, pero miradlos... Randor fue de pronto interrumpido por su jefe enfervorecido. ste emita un brillo inteligente en la mirada. Qu estpidos! Al or tal exclamacin, todo el mundo par en el acto y se gir con atencin. Esto son bagatelas, una distraccin! Les observaba como si estuviese en poder de un secreto valioso. Randor, Frul, y vosotros cuatro, seguidme. Esta ciudad esconde algo ms atractivo que esas joyas. S no Por qu razn iban a dejarlas ah olvidadas? Algo ms atractivo que eso? La muerte? Atnita, el resto de la gente sigui con la vista al pequeo grupo que se adentraba por las calles de la ciudad, Ldir a la cabeza. Sus razonamientos eran lgicos, por qu razn iban a tirar el poder de un rey en una plaza a la vista del primer saqueador? Avanzaron por una de las anchas avenidas repletas de figuras paralizadas. Nadie saba dnde ir, qu buscar ms. Una intensa impresin traspasaba sus corazones acelerados, conocedores de que en cualquier instante un peligro mortal podra cernirse sobre ellos. Las espadas temblaban un tanto en sus manos emblanquecidas por la presin sobre las empuaduras. Pasaron al lado de tres nias que jugaban ensimismadas con unos huesos. Una de ellas, en sus facciones acentuaba la frustracin de la derrota, crispados ceo y labios, mientras que las dos restantes mostraban risas por concluir, parecindoles a los ladrones que se agitaban los repulgos de los vestidos. Abrieron desmesuradamente los ojos, mordidos por el asombro sin que ste acabara all. Un par de metros adelante, hallaron a una mujer que transportaba agua cristalina en cubos de madera. Dentro el agua an se remova en ondas. De esto se apercibi el grupo, acerando la mirada de aguda desconfianza. Lo sobrenatural prest alas a sus pasos. Volvamos insista Randor, desplazando la mirada inquieta por cuantas sombras cruzaban. Ahora caminaban junto a un carpintero que limaba los cantos de un mueble. En su horror, les pareci detectar un movimiento de sus manos, mientras la viruta todava se desprenda de la madera. Nuestra imaginacin nos est engaando se obligaron a creer. No, sigamos, estoy seguro de que por aqu encontraremos algo que ni siquiera alcanzamos a imaginar. Y he aqu que las palabras del jefe se cumplieron como una profeca. A la derecha, imponente, extraordinaria, se ergua la arquitectura ms inverosmil de cuantos templos puedan existir. Se compona de un bloque central del que brotaban otros ms pequeos al igual que los tentculos de un pulpo. Y de verdad que se asemejaba a un pulpo, con una gigantesca cpula por cabeza y las fachadas de las construcciones adyacentes cuajadas de ventosas. Por entre miles de rendijas se filtraba la luz de potentes haces desde el interior, otorgndole una siniestra apariencia animada al templo. Qu grandsimo diamante debe aguardar all, cuya luz resplandece por encima de la ciudad se dijo para s Ldir. Los dems no podan sustraerse al influjo de ese fulgor hasta que las rdenes del jefe los trajeron de nuevo al mundo real. El cuerpo les temblaba por la emocin cuando se aproximaron al templo majestuoso. Quizs a causa del miedo, quizs por la
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agitacin que los ofuscaba, no dieron con un acceso directo al edificio cupulado, as que tuvieron que probar por aquellas otras construcciones alargadas. Efectivamente, ms adelante, hallaron unas puertas entreabiertas, por cuyo hueco, ominoso y negro, emerga una niebla espessima y serpenteante. Titubearon, embargados por un gran temor. El aspecto lgubre y sepulcral que ofreca el lugar no inspiraba confianza alguna a sus nimos susceptibles. Entremos. Ldir fue el primero en subir las escaleras que conducan al interior. El pulso repiqueteaba con frenes en sus sienes. Le siguieron, aspirando hondo en busca de seguridad y valor. Apenas entrados, la poderosa luz les hizo parpadear. All, en el interior, era ms intensa. Cuando se acostumbraron al medio, se encontraron ante el estremecedor escenario de una raza tragada por la vorgine del tiempo. La niebla, espesa y slida como un muro que sus pies haban de forzar para avanzar, les impeda discernir el suelo, pero el tacto de las suelas de los zapatos les sugera algo nada halageo. La rugosidad del firme les caus una aprensin desaforada, parecindoles que hollaban los relieves de terribles escenas desconocidas por el hombre. De vez en cuando sus calzados producan un chapoteo viscoso en una sustancia pegajosa de la que no se atrevieron a imaginar qu horrendo ser o fuente la produca. Contra las paredes se apoyaban oscuras deidades de ojos llameantes y bocas dentadas. Ms de uno sufri la mordedura cruel del miedo e intensos escalofros. La travesa a travs del pasillo fue lenta y llena de penuria. Aquella sustancia pareca querer atrapar sus pies, impidindoles todo avance. Finalmente dieron con otra puerta que conduca al edificio central, a lo insospechado. El resplandor se acentu todava ms, obligndoles a hacer visera con las manos si no deseaban quedar aturdidos. Sentan un fro glacial recorriendo sus cuerpos, cuyos miembros mantenan en constante movimiento para evitar el entumecimiento sobrenatural que se cerna sobre ellos. Aun as siguieron adelante, impulsados por un invencible anhelo. Y esos aterradores dioses clavando sus infernales miradas en sus cuerpos temblorosos. Mas la expectativa de lo desconocido confiri redoblado valor en sus corazones. Ldir vigilaba, los sentidos alerta, los ojos viajando de uno a otro lugar de aquel repulsivo corredor. Saba que detrs de la puerta hallara algo de inconmensurable valor. Y una cosa as no se regalaba. Rpido, empujemos la puerta apremi Frul, sin apartar la mirada de los rostros enfurecidos de los dolos. Poco a poco, sin ruido, sin friccin, la pesada hoja de mrmol se desplaz lo suficiente como para que un hombre atravesara el resquicio. Entonces tuvieron que protegerse los ojos de la hiriente luminosidad que se desbordaba, compacta y espesa, como acero fundido. Los que no reaccionaron a tiempo se encogieron de dolor al sangrarles los ojos, ardindoles la mente a todos ellos. Los quejidos retumbaron por todo el edificio. De manera desesperada, trastabillando con la maraa de piernas en desbandada, golpeando contra las paredes a causa de la ceguera momentnea, jadeando convulsamente por el miedo, abandonaron el recinto. Tras ellos la niebla se arremolinaba en torno al espacio dejado por una sombra al desparecer, un brillo rojizo y maligno resplandeciendo en el aire unos instantes antes de ser engullido por sta.

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Ldir tard unos minutos en recuperar el sentido y la serenidad. Su cabeza le estallaba en golpes. Randor temblaba y algunos ladrones cegados para siempre se deshacan en quebrantos. Me temo que lo que all reluce est vedado a los ojos mortales pronunci con resignacin una voz. Frul ech la ltima mirada, asinti pesarosamente y comenz a bajar las escalinatas en direccin a la plazoleta, ordenando el regreso de los heridos y del resto del grupo. Para los inmortales lo que es de los inmortales, Ldir. En este mundo existen terribles maldiciones y misterios indescifrables. Aprende a distinguir el tesoro que debes robar y tu gloria ser eterna. Esto le haba aleccionado muchos aos atrs un viejo maestro del arte. Ahora sus palabras resonaban en sus odos. S afirm sin darse cuenta de que lo haca en voz alta. Sin aadir nada, con la cabeza gacha y un poco traumatizado por el contacto con lo prohibido, con lo sobrenatural, retorn hacia la plaza en pos de sus compaeros. Quizs dejaba tras sus espaldas la mayor riqueza del universo, se dijo entristecido. Qu arduos y desconsiderados resultaban los senderos de la vida en ocasiones. Suspir amargamente. A medida que la distancia los separaba del templo, los nimos volvan a templarse. No obstante, al enfilar la ancha avenida, sus rostros se ensombrecieron. Aquellas criaturas supuestamente petrificadas haban mudado su posicin notoriamente para luego permanecer en otros lugares y poses con la misma rigidez de siempre. El carpintero ahora sostena en sus manos un instrumento que antes no posea. Y la mujer, oh milagro, ya no transportaba el agua sino que pareca parlotear con una amiga en la entrada de un portal, las manos, los brazos, las facciones en una gesticulacin suspendida. Y las nias del juego de huesos ya no se encontraban all! Qu adversa deidad estaba gastando tan crueles bromas? El grupo apret la marcha, indudablemente convencidos de que algo mgico operaba en la caverna. Una inefable opresin les embargaba cada vez ms, aumentndoles las ganas de salir de all. Y la sospecha de un peligro latente que se cierne sobre ellos. De dnde haba surgido esa patrulla que ahora columbraban al fondo de la calle? Y ese hombre de la carretilla? Algo, por razones que no queran plantear, estaba moviendo las estatuas de sitio. O ellas solas se movan? La sangre se les hel de horror ante esta expectativa. En esto les lleg atravesando el aire un desgarrado alarido proveniente de la plaza. Dioses! Qu ha sido eso? Las voces de Ldir y Randor sonaron a la vez. Emprendieron la carrera por la calle, que extraamente se hallaba despejada de ocupantes. Al llegar a la plaza atisbaron un corro de horrorizados hombres que se apilaban en derredor a un joven que yaca atravesado por la punta afilada de una verja. La sangre todava manaba de la herida. Qu ha ocurrido? quiso saber la voz entrecortada de Ldir. No lo puedo asegurar con exactitud respondi Turol, consternado, los ojos como platos y el espanto palidecindole el semblante. De pronto Jafar empez a correr mientras deca incoherencias acerca de una invencible fuerza que le empujaba. Fue terrible verle, Ldir. Luego se dej caer sobre esta punta de la verja. S, yo lo vi aadi otro. Ocurri al ponerse la coraza. Ni siguiera haba pasado un segundo. Algunos ms asintieron, agitados por la turbacin. Haba ms.
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Y no slo eso! continuaron otros, del mismo modo horrorizados . Lambur ha muerto cuando intentaba quitar la espada a esa estatua. Debi tropezar y clavrsela. Imposible. Todos sabemos la agilidad que posea. Ldir contempl al ser que sealaban. Con un estremecimiento comprob que la mano y la espada homicida estaban orientadas en un ngulo preciso y calculado. En su faz oscura reluca una siniestra satisfaccin. A continuacin ech un vistazo a los cadveres con gesto grave. Los ladrones pedan a gritos irse de ah. El desasosiego era general y la inquietud se apoderaba cada vez ms de sus mentes supersticiosas. Pronto el nerviosismo les hara cometer imprudencias. Bien, coged los sacos y marchmonos cuanto antes de aqu orden, contagiado por el malestar. Los hombres se cargaron los sacos y se apresuraron a salir, emitiendo resoplidos y girando continuamente la cabeza en todas direcciones como si el mal que les acechaba pudiese surgir de cualquier sitio. Querek, remiso a abandonar todas esas riquezas, no pudo reprimir un ltimo impulso y extendi el brazo para apropiarse de una corona que perteneca a uno de los seres misteriosos. No, Querek! lo contuvo su jefe a mitad del ademn, cuando los dedos ya tocaban el metal precioso. Algo me dice que a ellos debemos respetarlos. Ya tenemos suficiente con lo que hemos recolectado. Los colmillos asomados en una mueca hostil de la criatura fueron cubiertos por un labio que descans reflejando una conformidad que a todos pas desapercibida salvo a Randor. La escena, aunque no con un desarrollo continuado y abrupto, haba variado ostensiblemente. Como por encanto o sin que lo hubieran percibido, decenas de aquellos seres haban convergido en la plazoleta. Muchos de ellos parecan querer continuar un movimiento a medias, una pierna en flexin, un brazo retrasado, una cabeza girada. Sus ropas, sus cinturones y colgantes se balanceaban dbilmente en lacnica corroboracin. De todo esto fue consciente Ldir con una mirada que lo abarc todo. Unos segundos antes a su mirada, prxima a l, una figura semejante al bano sumerga su brazo en el cmulo de tesoros. Despus que parpadeara tan slo dos veces, la figura ya estaba de pie con un arma en la mano. La respiracin se le cort. No le caba duda de que aquellos seres extraos albergaban algn tipo de vida perturbadora como extraordinaria. Sin embargo, se dijo, a pesar de su aspecto aterrador y sobrenatural, de la animalesca ferocidad con que parecan escrutarles, nada en su actitud denotaba amenaza explcita. El peligro, la opresin asfixiante provena del entorno. Podan respirarlo. Habra podido dejarse llevar por el terror o enloquecer pensando qu caprichosa deidad haba dado vida a esa civilizacin asombrosa cuya existencia se desarrollaba a intervalos intermitentes, mas no tuvo ocasin. Qu sorpresa! bram una voz desde el umbral de la gruta. Mirad a quin encontramos! Los secuaces de Huvel aparecieron en el momento ms inoportuno. El brillo de sus aceros enarbolados indicaba hostiles intenciones respecto a ellos. Si bien los ojos estaban fijos en otra cosa: amasijos ingentes de riquezas. Los ladrones recularon, esperando la reaccin de Ldir. Sin darse cuenta haban ejercido mayor presin sobre sus alhajas.
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La tensin, tremenda, se abati sobre ellos. Aunque ste se mostr estoico, como preparado para la contingencia. Acaso pensabais apropiaros vosotros solos de todo esto? dijo el que portaba la voz de mando all arriba; evidentemente no era Huvel. Luego bajaron con la cabeza alta y la expresin amenazante. Ldir se debata en su interior por derramar la sangre de aquellos chacales. Sin embargo apreciaba la vida de sus amigos, que seguramente moriran en sus manos vidas de codicia. No contest con parsimonia, con suavidad, la suavidad de alguien que trama algo. Aqu hay suficiente para todos y ms, no pensis as? Muchas miradas enfurecidas se encontraron. Las manos aferraron dagas y espadas. Los labios se curvaron de ferocidad. Los ceos se arrugaron. Los semblantes se oscurecieron. Pero las hienas de Huvel asintieron con una sonrisa desmedida y se lanzaron sobre los cmulos resplandecientes en absoluta indiferencia hacia los ladrones, a los cuales no les dirigieron ni siquiera una somera mirada. Siempre supe que nos conduciras al oro, tarde o temprano. Pero esto, esto va ms all de mi imaginacin. Debo confesarme sorprendido se mof el cazarrecompensas, haciendo saltar en la palma de su mano una estatuilla cuajada de topacios. Distradamente, mientras continuaba la perorata, la arroj de nuevo al montn y se acerc a uno de esos seres . Me pregunto qu haremos ahora contigo sus manos excitadas desataban las cinchas de una esplendorosa coraza , no creis que os dejaremos marchar con semejante secre...aagghh! Entonces, sbitamente sus palabras se convirtieron en un estertor agnico cuando las manos de la criatura se cerraron alrededor de su cuello y lo estrangularon. Cmo se movi la figura con tal celeridad, nadie pudo asegurarlo. Ni Ldir fue capaz de atisbar el movimiento. El caso era que aquellos fornidos miembros como materializados de la nada se haban puesto en accin para despus quedar en una postura totalmente paralizada, cual s as hubieran estado siempre. El cuerpo del cazarrecompensas, suspendido en el aire, patale unos segundos antes de expirar. Tanto los chacales de Huvel como los atnitos ladrones dejaron escapar un gritillo ahogado. Los primeros, lvidas las caras, intilmente observaron la muerte de su lder mientras que las joyas y monedas se deslizaban por entre sus dedos flccidos. En sus ojos desorbitados poda leerse el desconcierto de lo irracional y el horror de lo indeterminado. Ms all del montn centelleante se escuch un gemido apagado. Todos se giraron pero no vislumbraron nada. En el suelo, a los pies de otro ser oscurecido como azabache, se revolva un ladrn en su propio charco de sangre. La espada que haba arrebatado a su dueo volva a pender de su cadera. Qu maldito lugar es este! clamaron las voces de muchas sobresaltadas personas. Los hombres de Ldir lo observaron un tanto incmodos, agitando los hombros presas de gran miedo. All estaban pasando cosas que se escapaban a la lucidez. La inmensa mayora se acerc a su jefe, rogando con la mirada que ordenara la marcha. Lo nico que importaba ahora era alejarse de ese lugar de pesadilla. La escena se qued unos instantes como paralizada. Rein un silencio avasallador que enloqueca los sentidos. Las ansias de capturar a los ladrones se haban desvanecido en sus semblantes medio aturdidos y marcados por la estulticia.
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Pestaeaban sin parar, temiendo que los ladrones se abalanzaran sobre ellos en rencorosa represalia. Mas, sin lder como se encontraban, afectados y desmoralizados por lo violento de su muerte, estallaron con ensordecedor gritero y se precipitaron hacia el exterior. Los que iban libres de carga desaparecieron en la oscuridad. Los que portaban collares, piedras y oro se vieron detenidos por una barrera intangible contra la que vanamente se golpeaban sin lograr traspasarla. No importaba la fuerza de sus embestidas. Debatindose frenticamente como si desgarraran el aire, la desesperacin acab por enajenar sus cerebros exaltados por el horror. Lo que a continuacin acaeci fue tan espantoso como la pesadilla de la mente ms turbada. Los desafortunados que no pudieron girar la cabeza a tiempo enmudecieron, trastornados. Ms alaridos rasgaron los aires, pero esta vez de dolor inhumano y atroz. Obedeciendo a no s qu poder, los collares en las gargantas estrecharon su lazo hasta la muerte por asfixia; los rubes, los zafiros se derritieron en un espeso lquido que abrasaba carne y vestiduras; las monedas eran incandescentes al tacto; las armas se volvan contra sus portadores; las mallas, las corazas, compriman los pechos hasta triturar los huesos. La gruta se llen de gemidos agnicos y desvariados gritos. Los ladrones, no pudiendo sufrir el espectculo dantesco, se llevaron las manos a los odos, contemplando impotentes las terribles muertes de los cazarrecompensas, que se retorcan en el suelo pugnando por desprenderse de tan mortal carga. Momentos despus, fenecido el ltimo, sobrevino gran calma, descansando los tesoros en un nuevo centelleante y atractivo reclamo. No hizo falta que Ldir ordenara que se desembarazaran de lo recogido, los ladrones, como sacudindose una plaga, vaciaron los bolsillos y se despojaron, entre aliviados y acongojados, de toda joya, moneda o metal. Aunque varios de ellos, demasiado tardos, cayeron al suelo sacudindose espasmdicamente. As hicieron tambin los enloquecidos secuaces de Huvel que continuaban con vida. Aquellos que haban sobrevivido a la trampa maldita de la ciudad subterrnea, prorrumpieron en vertiginosa carrera sin mirar atrs una sola vez. Esto en cuanto a los ms espantados. Los que cuya fidelidad fue superior a sus emociones, permanecieron junto a su jefe. Ldir, y Randor, y Frul, y algunos ms no pudieron por menos que derramar unas lgrimas amargas de rabia ante la imposibilidad de poseer todo aquello que tan cerca tenan. Fue como el que despierta de sueo maravilloso y ve, al abrir los ojos, cmo se esfuma con la realidad. As de afligidos, se encaminaron hacia la salida. Ya andados los primeros pasos, todava inmerso en los rotos sueos de las joyas, que le llamaban insistentes con lastimeros destellos, Ldir no reaccion a tiempo y se dio de bruces con uno de aquellos seres indudablemente vivos pero extraos bajo sus apariencias petrificadas que se interpuso en su camino con su aterradora voluminosidad. El impulso instintivo fue defenderse, mas algo que no supo comprender lo conmin a la calma. Las grandes manos de la criatura le asieron por los hombros fuertemente sin que se pudiera mover en modo alguno. Detrs suyo, el ladrn oy el sonido metlico de una espada desenfundndose y pasos de aproximacin. No! los detuvo. Y detect un amago de gratitud en el rostro oscuro de la figura.

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Invadido por la seguridad que de l emanaba, dirigi su vista directamente a los ojos apagados y quiso explorar en la insondable negrura que los envolva. Al principio no distingui nada, pero poco a poco se retir una bruma que le permiti ahondar en un torbellino que lo suma cada vez ms en un universo nuevo. Lo que vio le rob la respiracin. Las sombras cobraron nitidez, mostraron una tierra extraa envuelta en una atmsfera enturbiada. Vislumbr a aquella raza bestial adorando a dioses igualmente bestiales. Pas un retazo de oscuridad y la siguiente imagen fue la del templo an en construccin. Miles de seres se afanaban en levantar columnas y en tallar la roca. No eran en nada diferentes a los que en la ciudad haban visto. Tambin sus movimientos eran discontinuos como parpadeos. Tal era su forma de vida. Pese a ser una imagen muda, el realismo y la vividez de la escena sustituan a los sonidos ms exactos o a cualquier termino de definicin que se empleara. Pudo ver cmo uno de sus dioses terribles les otorgaba la posesin y custodia de los secretos del universo, de la muerte y del destino, que con abnegado respeto protegieron en el interior de su templo. Por muchos siglos guardaron con riguroso celo su secreto, sin embargo el oro, las joyas, las riquezas que ofrecieron infinidad de reinos inflamaron de codicia sus espritus. A cambio de ello no pocos fueron los reyes y seores venidos de todos los rincones con sus deslumbrantes ddivas a los que les fue concedido ese saber cmico. Pero lo inmenso e inescrutable de tal sabidura enloqueci sus mentes dbiles, que no estaban preparadas para a lo que all haban de acceder. Implacable fue la clera del dios, quien, indignado por la desobediencia de sus adoradores, los castig con la vida eterna junto al conocimiento supremo que haban desestimado para que, a la vista inacabable de los tesoros por los que se haban vendido, recordaran a perpetuidad su error. Avergonzados por esta debilidad que les haba causado su desdicha y dolor, las criaturas hicieron uso del poder y echaron sobre toda piedra, gema o moneda una maldicin que alejara manos codiciosas. Ldir apart la mirada y las imgenes se desvanecieron. No necesitaba ver ms. Las manos del ser ya no le sujetaban. En su faz rgida se delataban un profundo pesar que por los tiempos le lacerara. El ladrn experiment un estremecimiento fro y prolongado por todo su cuerpo. Realiz un gesto de comprensin, no muy seguro de que la criatura fuera a interpretarlo. Se sinti culpable y comparti su pena; ellos haban reabierto la llaga que siglos atrs haba permanecido semicerrada en su exilio y soledad. En silencio, pidi perdn. Los rasgos del ser cambiaron para esbozar una sonrisa. Sin que l pudiera verlo, encontr la mano que haba extendido en seal de amistad. Ldir la estrech con profunda emocin, algunas lgrimas deslizndose por las mejillas. Sus compaeros no entendan con claridad, aunque guardaban silencio respetuoso. Por ltimo la figura tendi un finsimo obsequio al cuello del ladrn en otro de esos movimientos pausados. Luego se separ en dos variaciones imperceptibles, brindndoles la salida. Hasta siempre, amigo se despidi Ldir y emprendi la marcha, seguido por sus compaeros, todos fuertemente impresionados. Cuando llegaron a la altura donde yaca el cuerpo descompuesto de Rumal, Ldir se quit el collar y lo puso sobre l. Nadie lo merece ms que t. ***
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Huvel, deb imaginarlo! El cazarrecompensas les aguardaba en el exterior, plantado en medio de la calle sobre su caballo. Mudo, los contemplaba con seriedad. Se hallaba solo, pero haba tanta rudeza en su persona, que suscitaba el mismo miedo que acompaado por diez de sus fanfarrones. Sigues con la idea de atraparme? Aquellas palabras tenan algo de desafo y de burla. Mas fueron pronunciadas con gran cansancio. En lo profundo de su pecho albergaba la certeza de que poda hacerlo sin que l fuera capaz de impedirlo. Huvel se acerc ignorando a los otros, que torcan sus labios ferozmente. Debera tambin su tono era cansino, pero presumo que has aprendido una verdadera leccin. Dicho esto, tir bridas y su caballo dio media vuelta. Ldir suspir hondo durante el tiempo que su silueta se recortaba contra el horizonte. Haba descubierto en las profundidades de su mirada a un miembro de aquella raza que moraba la ciudad subterrnea. Y no haba sido el nico.

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PHILONIUM Rafael Trujillo Navas

Me encuentro en una casa habitada por inquilinos oscuros y volubles. Durante aos me he prohibido creer ciegamente en su presencia, en los horrores imperdonables cometidos en el pasado al menos por uno de ellos. Mi pudor materialista cedi completamente cuando hall el dedal que sirvi para matar a Fabin Manibesa, el dedal de porcelana del que me haba hablado con tanto nfasis Consuelo, la vieja sirvienta. A pesar de sta evidencia, transcurridos algunos meses desde mi hallazgo, trat de persuadirme en vano de que ellos se diluyen en la oscuridad de la mente en el mismo instante que dejamos de pensarlos. Como muchos de vosotros, tambin yo he supuesto que el pavor y la fabulacin encendida poseen manos tenues, acariciadoras y diablicas, capaces de dibujar en la oscuridad un rostro doliente que cuchichea y que pronuncia queda y largamente nuestro nombre, o de confundir nuestro odo y hacer que oigamos llantos, risas alocadas, pasos atribulados all donde nadie camina. Pero en este momento, en el que ninguna pasin y ninguna teora me atormentan, no escribo por tener la sensacin de que tales cavilaciones ganan certeza cuando las veo escritas en esta pantalla, transformadas en letras titilantes, sino buscando un desahogo a tanto silencio acumulado como hay en m; y, quizs tambin, buscando un modo de decirme con verdadero convencimiento: Simn, a pesar de como ha acabado el asunto con Len Bujalance, has hecho lo que debas rompiendo delante de sus narices el contrato de compraventa de la finca Los Manises que has heredado de tu familia materna... Len Bujalance, pagar su locura. A nadie, ni siquiera a mi esposa ni a mis hijas, le he confesado yo la soledad y la extraeza que me han ocasionado saberme el confidente de las huidizas presencias de la casa materna. Me arrepiento de no haber compartido con ellas el peso de la maldad de mi to abuelo D.H, del que abomino aqu y ahora, eternamente. Al hilo de estas palabras me viene a la memoria con una nitidez extraordinaria, una tarde muy calurosa de mediados de agosto. Los gorriones se desplomaban asfixiados desde los aleros de los tejados y se destripaban en las grandes losas de mrmol. Recuerdo a D.H enmarcado en aquella atmsfera quieta, con un rosario de cuentas como garbanzos de plata entre sus dedos orondos. Como era habitual, estaba al lado de su prima segunda Marta, la mujer sin cara a la que amaba hasta la locura. Aquella tarde l rezaba amodorrado por el calor y el ruidillo de vaivn de las mecedoras de olivo. Tantos kilos encima le conferan a sus movimientos una lentitud de batracio. De cuando en cuando interrumpa el rezo y los all presentes permanecamos en silencio, a la espera de or su vocecilla de caa. Antes de continuar el rosario, se llev la jarra llena de horchata y pedazos de hielo a la boca y sorbi ruidosamente, luego empap el
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sudor de su cuello de toro con un pauelo con las mismas iniciales que sola llevar bordadas en sus blusones de lino: D.H, Damin Huertas. Pocos meses despus de muerto, la vieja ama empez a escuchar en una de las habitaciones de la segunda planta los resoplidos inconfundibles de ste, a husmear la misma peste a cloroformo que expedan sus batas de farmacutico. En otra ocasin, mientras ella colocaba la ropa planchada en la cmoda de Marta, en algn punto incierto del dormitorio se fue espesando una forma difusa. Escuch hipidos al pie de la cama de Marta y una respiracin acezante. Consuelo se qued perpleja, plantada en el charquito amarillento de sus propios orines, al distinguir el corpachn lvido e inconcluso de Damin Huertas. El sobresalto le removi el estmago; pero ni el ruido de sus arcadas ni sus gestos espantadizos lograron que el aparecido de carnes fofas se desvaneciese en el aire. Apareci desnudo, dando hipidos, cascndose su colita de nio mientras miraba con embeleso a una Marta muy joven, con la cara limpia de cicatrices, dormida entre las sbanas revueltas. Pero por qu regresan?, se preguntaba Consuelo en su dormitorio; la estancia amplia y destartalada con vigas de madera en el techo. Era el lugar donde le gustaba ponerse los vestidos de mis tas y empolvarse las mejillas con colorete. Cuando mis padres me dejaban a su cargo y apenas quedaba gente en la casa, ella me conduca a aquella habitacin y me hablaba de mis parientes muertos. A nadie ms le habl de ellos, ni siquiera al frenlogo que le haba aplicado curas de sueo para aplacarle los nervios. Me fluyen recuerdos muy vivos de cuando yo era un nio con los riones enfermos. Me recuerdo en aquel tiempo, en la habitacin de Consuelo: estoy sentado en una maleta rehundida y le miro de reojo a las tetas, opulentas, descolgadas, acabadas en dos chupetes retintos y obscenos. Sus labios se frotan uno contra otro para extenderse el carmn. Asisto boquiabierto a su modo de caminar y a sus ademanes de seora encopetada... Prende el cigarrillo clavado en la punta de la estilizada boquilla (slo fumaba en aquella habitacin) y tras la humareda de matalahva me habla de mis parientes muertos, solemne, presa de un temor primordial. Son de tu sangre, nio mo, aunque estn muertos. Consuelo sola percibir palabras como mascadas, ininteligibles; figuraciones inacabadas, como las manos de un caballero sobre la escritura de una finca llamada Los Manises (ansiada desde tiempo inmemorial por Len Bujalance), lanzando desesperadamente naipes a las manos hundidas del otro lado del tapete. A quines pertenecan aquellas manos sin sus respectivos cuerpos? Vea, como yo mucho ms tarde, la estampa luminosa de un hombre peinado con una pulcra raya en el centro del pelo, atractivo, arremangado hasta los codos, con un azadn entre las manos, cavando sin maa una oscura fosa al lado de un bulto parecido al cuerpo sin vida de una mujer; otras veces, ste mismo hombre, con bigotito y camisa de cuello duro, le estaba quitando con delicadeza, como si temiese araarle los hombros, el sostn a una seora de peinado pomposo y enaguas anacrnicas. Quiero creer que ste ltima aparicin es la de Daro, el mayor de los primos de mi madre, el dandi que muri enloquecido por la sfilis en un hospital de Mlaga, cuyo retrato al leo pende an de una de las paredes del despacho donde ahora me hallo. Algunos ms han pululado y pululan por esta casa de casi dos mil metros cuadrados. Pero en mi cabeza slo reina ahora la srdida fulguracin de un asesino de mi sangre y un manojo de referencias sueltas e inconexas sobre su vctima, un hombre llamado Fabin Manibesa.
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Fabin fue el pretendiente de Marta, hurfana y prima segunda de Damin Huertas, cuando yo an no haba nacido y Consuelo an viva con sus padres. S que fue un ingeniero de ferrocarriles oriundo de Lasarte, destinado por RENFE durante un tiempo en la red ferroviaria del Sur. Un fervoroso catlico, con gustos caros como las embarcaciones deportivas de madera, y otras costumbres de los adinerados de entonces. El clich trasmitido y alterado de una generacin a otra en mi familia materna, es el de que tena una facha elegante y era muy ocurrente y un tenor lrico aficionado que lleg a cantar en el Teatro Arriaga de Bilbao las arias de Coss fan tutte. Poco ms s de l, salvo su pasin y la ternura que sinti por Marta, patentes en las cartas que recib en herencia de Consuelo, la sirvienta integrada como un miembro ms en mi familia materna, junto a joyas antiguas y a un cuaderno escolar manuscrito por su puo y letra con un lpiz de carbn. En las cartas de Fabin, pueden leerse expresiones como sincero afecto amistad sin doblez, referidas a la relacin entre l y Damin Huertas. De hecho el hilo de la relacin entre Marta y Fabin Manibesa, se estableci gracias a la fama de Damin Huertas en la preparacin de frmulas magistrales y especficos prodigiosos para enfermedades de piel. Fabin Manibesa entr un da en la farmacia de Damin Huertas con una prescripcin mdica para un eccema. Desde ste momento hasta que Marta y Fabin sellaron su compromiso de noviazgo no transcurri mucho tiempo a juzgar por las fechas de las cartas. Sin embargo, debi llegar el momento en el que para Damin Huertas el solo hecho de or el nombre de Fabin brincando doradamente en los labios de Marta, le pudra las entraas y de ese martirio hasta la maquinacin aniquiladora existe menos trecho del que se piensa. Damin Huertas recorri ese trecho tragndose la bilis, zorruno, amistoso y corts en exceso con Fabin, cuando ste en realidad le provocaba un odio atroz. Recuerdo el rostro descompuesto de indignacin de Consuelo cuando mentaba a Damin Huertas. Le aterrorizaban sus visitas, sus palabras comprensibles en su caso, pronunciadas como si an estuviese vivo. Cada vez que ella discerna en la atmsfera el corpachn del farmacutico, tensa la triste trompita entre las ingles, dando hipidos, intentando montar infructuosamente a Marta, andaba maldiciendo por esos pasillos. Consuelo quiso de corazn a Marta. sta la encontr en una carretera de este pueblo llamado Castro, con una pesada maleta de cartn, medio desangrada de un aborto. Le coste el tratamiento en el sanatorio y la recogi en esta casa de visitantes escurridizos. La vieja ama nunca olvid ese gesto, por eso le dola tanto el regreso y la confesin post morten de Damin Huertas, al que conoci ya viejo e inofensivo, pocos aos antes de que se lo llevase un bendito golpe de calor en la campia, mientras miraba con sus anteojos una carrera de galgos. Es curioso. A pesar de haber pasado las dos mujeres ms de media vida juntas, mantuvieron en silencio lo que cada una de ellas saba sobre Damin Huertas. Consuelo hubiese puesto su cuello bajo un hacha herrumbrosa, antes de transmitirle a Marta que saba por sus visiones terrorficas de los obscenos manejos de Damin Huertas para tirrsela. A Consuelo le daban sofocos de indignacin cuando vea la faz derretida de Marta, con la naricilla modelada debajo de los ojos, desdibujados el arco de la cejas y las lneas de la boca, en la que danzaba permanentemente la sonrisa desencajada de una momia.

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Ma sers, Marta, repeta el espectro de Damin Huertas, mientras progresaba en la antigua cocina. Consuelo, se pellizcaba los brazos por si sus nervios la engaaban. Pero la aparicin inimitable se mostraba con total impunidad, con movimientos y gestos estudiados, como si estuviese interpretando ante Consuelo lo ocurrido en el pasado, cuando yo no haba nacido y sta ni siquiera conoca Castro. Ma sers, perra desagradecida. Incapaz de lanzar un grito, presenciaba en el aire las manos sebosas manipulando debajo de los quemadores del infiernillo de petrleo usado por Marta para fundir cera. Marta se hallaba sola cuando saltaron los quemadores de hierro y una lengua de fuego y petrleo lami su cara y deshizo sus rasgos. Das despus de sta abominacin, un Sbado Santo, hallaron a Fabin Manibesa en un punto del ramal de ferrocarril que une Morn de la Frontera con el Puerto de Santa Mara. Los perros de un guarda siguieron el husmo a podre hasta adentrarse en una vagoneta de faena. El guarda declar en el cuartel que el seorito pareca muy tranquilo y que si no llega a ser por la pestilencia y por la hinchazn y la tonalidad verdosa de los labios nadie hubiese dicho que ya no se encontraba en este mundo. Estaba sentado en uno de los asientos, con los brazos apoyados en una mesa extensible, mirando un mapa topogrfico, con un comps manchado de tinta seca a un lado y una tacita de caf triturada en el puo como si fuese la cscara de un huevo. Tal suceso ha sido contado con sigilo en el seno de mi familia, principalmente por mi ta abuela Eugenia; pero todos dieron por sentado, lgicamente, que la muerte de Fabin Manibesa se debi a una apopleja severa. Nadie, salvo Consuelo y quien escribe esta crnica, ha conocido la verdadera causa de la muerte de Fabin Manibesa. Han transcurrido muchos aos hasta dar con un indicio fehaciente de la trama urdida por Damin Huertas para convertir a su prima segunda en una mujer con rostro derretido; y, poco despus, para acabar con Fabin Manibesa. Consuelo primero y yo despus de que sta muriese, hemos visto en el gabinete de invierno concretarse en el ambiente la aparicin de Damin Huertas destacada sobre repisas con frascos de farmacia y recipientes de laboratorio. Consuelo haba enjuagado aquellos tarros cuando se traspas la farmacia por defuncin de Damin Huertas. Muchos de los albarelos de cermica (valiosos a ojo de anticuario), fueron incluidos en el traspaso y otros guardados aqu. El espectro de Damin Huertas sola permanecer de espalda, movindose de un lado a otro de la estantera. Las llamas de dos o ms mecheros de alcohol iluminaban los platillos de una pequea balanza y el alambique de cobre dispuesto sobre el fuego de uno de ellos. El sempiterno olor a cloroformo perda fuerza conforme se perciba la voz atiplada de Damin Huertas: Te apagar la ardenta de estmago, Fabin, cabrn de mierda, machacaba continuamente. El halo luminoso del mechero dejaba entrever la cucharilla con polvo blanquecino cayendo en la boca del alambique. La mano regordeta pegaba la boca del dedal a la salida del serpentn y luego verta su contenido en un bote con una etiqueta en el centro. Nueve dedales verti en el bote la nica vez que he presenciado la repugnante visin, los mismos que haba contado Consuelo con los dedos las veces que haba contemplado la actuacin del espectro de Damin Huertas. sta haba discernido en el gabinete de invierno, como si fuesen secuencias de una pelcula velada, el embalaje de un frasco ambarino y su expedicin en la estafeta de correos de Castro a la atencin de don Fbian Manibesa Orquin. Consuelo apenas saba leer y escribir, pero entre sus efectos personales encontr un sobre con mi nombre. Haba apuntado en una libreta las veces que haba visto el
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espectro del farmacutico. En varias cuartillas haba dibujado con lneas trabajosas un albarelo con el smbolo de la serpiente enroscada en el cliz y el trmino latino Philonium: filonio; un menjunje calmante formado por miel, opio y yerbas aromticas. Consuelo nunca me haba hablado en vida de ese albarelo; quizs cuando ella cumpla sus ltimos das, Damin Huertas se le hizo presente y se lo mostr en la penumbra del gabinete de invierno. Puede que ella no me revelase el albarelo donde encontr el dedal del veneno indescifrable junto a la sortija de Marta, por la sencilla razn de no verme sufrir por un asunto que haba dejado de pertenecer a los vivos. La noche interminable pende ahora de mis hombros. Pero mi alegra por cuanto llevo dicho es inmensa, incalculable, si se pudiese medir la soledad del depositario de horrores exentos de expiacin posible. Ningn juez tomara por fidedigna la declaracin de un convicto impalpable como sera el caso de Damin Huertas; su impunidad material sera irremediable al no estar entre los vivos. A un lado de la mesa estn ahora la sortija martilleada por Damin Huertas y el dedal de porcelana. Marta anduvo buscando siempre las dos joyas. Era el nico dedal ausente de la coleccin de dedales que Fabin Manibesa le trajo de Limoges. Tiene pintado un diminuto paisaje oriental: un sedoso pradillo verde con una casa al fondo, entre sauces, y un hombre y una mujer en kimono que se protegen de un sol hipottico bajo una sombrilla. Las dos piezas se tornaran dos alfileres agudsimos a los ojos de Damin Huertas. Una negrura azulada me absorbe progresivamente. Mi cansancio es infinito. Me rondan voces oscuras, una pregunta de Consuelo la vieja: Por qu arrojan luz sobre lo peor de ellos mismos, rey mo... por qu regresan a contarnos atrocidades? Ciertamente, es como si desearan perdurar despus de la vida fsica dando a conocer cunto hicieron de execrable, digno de una abominacin retrospectiva; pero memorable... memorable a nuestro pesar. El horror se eterniza en la memoria, se propaga sin desgaste en el tiempo. Pronto sabr yo si todo eso es verdad, Consuelo. Has de saber que deseo que quien lea este escrito, arroje al ro la sortija de Marta y el dedal que en lugar del dedo de una novia contuvo la muerte de Fabin Manibesa. Slo me pesa no haberlos lanzado yo mismo a las negras aguas, anticipndome a la perdigonada de la escopeta de caza de Len Bujalance impelido por el resentimiento de no poseer Los Manises, que me ha abierto este boquete en el pecho por el que puedo pasar mi puo, transparente y azul como un zafiro, y tocar el respaldo de cuero del silln que en el pasado haba pertenecido a Damin Huertas, al engendro innombrable incluso en las vastas tinieblas donde me hallo en este instante.

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MISIN CUMPLIDA Sergio L. Doncel Nez

Si una historia de guerra parece moral, no la creis (Tim O Brian) No cabe duda de que la guerra es una excelente coyuntura para matar a alguien. Incluso a uno de tu propio bando. As lo entenda el soldado William Ray, cuyos ojos, enrojecidos por el humo, permanecan clavados en la espalda de su capitn. Agarr con fuerza el fusil. Estaba esperando una oportunidad que no llegaba. Una explosin le oblig a desviar la atencin y volver a fijarse en los enemigos que disparaban sobre ellos. El pueblo controlado por el enemigo haba amanecido con una lluvia de proyectiles de mortero. Acto seguido, el ambiente se llen del tableteo de las ametralladoras y el rugido de los caones. Tras muchas dilaciones, haba comenzado el tan preparado asalto. El capitn Thadeus Snider encabezaba la primera oleada, compuesta por veinte hombres y respaldada por morteros y piezas de artillera de bajo calibre. Deba romper la lnea defensiva exterior del pueblo mediante una accin rpida y violenta. William Ray se agach para cubrirse. Las balas horadaron el suelo levantando tierra y restos de asfalto. Ya haban perdido a varios hombres, era un avance muy duro pero constante. El soldado Ray, que se haba distinguido en anteriores ocasiones por su valenta y arrojo, pens en sus circunstancias. l o el capitn podan ser los siguientes en morir. Odiaba al capitn Snider por diversas razones. Y haba resuelto que era de justicia poner fin a su existencia aprovechando la confusin de la batalla. Le tena siempre a tiro, aunque eso no era suficiente. A Ray, a pesar de haber visto ya muchas vsceras, se le revolvan las tripas cuando atisbaba el semblante curtido y cruel de Snider mientras se desplazaba, daba rdenes, disparaba como un poseso intentando romper la resistencia enemiga... Sus movimientos, giles y estudiados, eran los de un cazador. S, era un experimentado cazador de hombres. Ray, desde luego, conoca alguna de las hazaas acometidas en el bosque infernal donde haban estado estancados hasta haca poco ms de un da... Era un simple poste de madera con un pobre tipo atado a l de pies y manos. Se alzaba solitario en medio de un claro y los buitres, sus negras formas recortadas en el azul del cielo, revoloteaban en lo alto. Aunque malherido, el prisionero an viva y en su mirada se adivinaba el terror. Cuatro hombres uniformados, con los fusiles por delante, se le acercaron desde cuatro puntos distintos. El prisionero estaba amordazado y pareca tener algo
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ocupando gran parte de su boca. No poda expulsarlo y hablar, ni tampoco poda escapar del poste por su cuenta. Cuanto ms se acercaban los soldados, ms se retorca el prisionero. Quera hablar. Sus compaeros no estaban acostumbrados a la guerra, no eran militares profesionales. Pocas semanas antes no eran ms que unos humildes campesinos y ahora, reclutados a la fuerza, defendan unas tierras que poco les importaban. Con aire ingenuo, comprobaron que no haba peligro a la vista; uno de ellos se adelant y le arranc la mordaza al prisionero. Descubri con espanto lo que tena dentro de la boca. Era una especie de artefacto vagamente familiar. Y el artefacto explot y el tipo del poste y los cuatro que haban ido a rescatarle volaron por el aire hechos pedazos. Los buitres se retiraron momentneamente. El sonido de la deflagracin se extingui y el claro volvi a quedar en silencio. De las sombras del bosque surgi un individuo delgado que vesta de negro. Caminando tranquilamente por el escenario de la masacre, examin con inters lo que quedaba del brazo de uno de los malogrados soldados. Un resto de brazo consumido, requemado y maloliente. No puedo creer que hayan vuelto a caer en la trampa dijo en voz alta el hombre de negro, Thadeus Snider. Arroj el miembro a lo lejos . En fin aadi, sacando de su bolsillo una petaca, eran cinco y eso hacen cinco tragos a la salud de mis vctimas tom cinco sorbos de coac, sin apartar la vista de los mutilados cadveres. Al terminar, una sonrisa torcida destacaba en su faz angulosa, plida. Una vez devolvi al bolsillo la petaca, se cal su gorra de oficial, dio media vuelta y regres a su campamento silbando la meloda de una vieja balada (Peace In Our Life). Ray haba escuchado la narracin de la caza de labios del propio capitn, que la haba puesto como ejemplo de lo que haba que hacer en situaciones en las que el enemigo te superaba en nmero por cinco a uno. Mas ahora le tocaba a l ser la presa. El enemigo se defenda con uas y dientes desde los cochambrosos edificios que marcaban el inicio del pueblo. Deban de ser los mejores hombres de su putrefacto ejrcito, juzg Ray. El fuego de los morteros, empero, haba conseguido desalojarles de sus trincheras y agujeros. Retrocedan. Ray se alegr. Quiz pronto lograran entrar, si bien la perspectiva del combate callejero tampoco era muy agradable. El capitn Snider se haba esforzado mucho en la tarea de obtener informacin valiosa acerca de las defensas del enemigo, planeando as un ataque solvente, con garantas de xito. Para ello, haba utilizado cualquier procedimiento al alcance de su mano, demostrando una absoluta falta de piedad, incluso para obtener el ms miserable gramo de informacin... Thadeus Snider no recibi ninguna bienvenida calurosa por parte de sus camaradas al llegar al campamento, un conjunto de tiendas de campaa camufladas bien protegido por centinelas armados hasta los dientes. De hecho, la mayora le odiaba o le tema, o ambas cosas a la vez. A pesar de su eficacia como oficial, los soldados rasos vean con malos ojos a los miembros del servicio de inteligencia del ejrcito. En verdad, era un sujeto metdico y sumamente riguroso en su dedicacin a la guerra. Exigente y casi inhumano, no toleraba la indisciplina. El primer da en aquella unidad uno de los soldados a los que estaba pasando revista se haba negado a

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desprenderse de un determinado efecto personal. Y le haba mirado mal: era un soldado sacado directamente de la crcel, un tipejo problemtico y con mal carcter. El capitn Snider reaccion rpido, aferr firmemente la mano del soldado y clav en ella un cuchillo que extrajo de la nada. La cosa habra ido a ms de no ser por la intervencin de James Derrick, un capitn de infantera. ste, con el tiempo, se convirti en el nico hombre de confianza de Snider. Era un joven apuesto e inteligente, con el pelo rubio cortado a cepillo, y siempre trataba de poner paz en las disputas y aportar algo de paciencia y buena voluntad a aquella escuadra hacia la muerte. James Derrick sali de su tienda e intercambi unas palabras amables con varios soldados que estaban jugando a los dados. Haca un buen da. El crudo invierno de aquellas tierras haba dejado paso a una estacin ms clida y tolerable. Vio a Snider y le salud, inquirindole sobre el resultado de su incursin. A Snider le fascinaba llevar a cabo operaciones por su cuenta y riesgo. Le ense a Derrick su petaca y ste se dio por enterado. Luego, Derrick se puso rgido y anunci: Los chicos han cogido a lo que parece un oficial enemigo que ha desertado. Dada nuestra situacin actual, casi prefiero dud un momento, el comandante prefiere que le interrogues t. La situacin actual era bien jodida, en opinin de Snider, y poco ms se poda decir al respecto. Su unidad estaba tras las lneas enemigas, casi sin abastecimiento y a la espera de una gran ofensiva varias veces retrasada. Supuestamente estaban sitiados, pero unas cuantas escaramuzas haban convencido al enemigo de que le convena dedicarse a reforzar sus defensas antes que intentar acabar con ellos. Pero no podran aguantar as eternamente. Eran ms dbiles de lo que aparentaban y tenan enfrente a un enemigo no muy preparado pero numeroso hasta la saturacin. Las ltimas noticias de sus superiores eran desalentadoras: les exigan dirigirse a una poblacin al norte, al final del gigantesco bosque en que se encontraban. Era un pueblo abandonado donde el enemigo guardaba materiales de guerra. Aun as, lo ms importante es que desde ah se controlaban importantes vas de comunicacin. Tenan que tomarlo al asalto y asegurar el dominio de la plaza. Un cometido casi imposible. Con diversas tretas y excusas, el jefe de la unidad, comandante Xavier Gibbons, haba logrado retrasar el asalto. No obstante, nadie dudaba que al final tendran que ir ah a combatir, y por ello deban reunir toda la informacin posible sobre aquel lugar, especialmente sobre cmo lo protega el enemigo. Entraron a la tienda donde estaba el prisionero, un viejo arrugado como una pasa, esqueltico y de aspecto enfermizo. A Snider le desagrad sobremanera. El soldado que le custodiaba inform: Le han cogido esta maana en una patrulla de reconocimiento, mi capitn. Creemos que viene del pueblo... Asegura que no quiere luchar ms y que slo aspira a reunirse con su familia, que se encuentra en territorio controlado por nuestro ejrcito. El oficial enemigo, sentado en una silla, llevaba un irreconocible uniforme hecho jirones. El de Snider tampoco es que reluciese. Al principio haba sido un uniforme de elegante tono negro, con las insignias de los servicios especiales de inteligencia. A Snider no le importaba utilizar aquel uniforme tan vistoso y no el del camuflaje, era su forma de decirle al enemigo que no le tena miedo. Ahora estaba sucio y rado. Arrastrarse por el barro, soportar las inclemencias del tiempo, participar en largos combates y terminar lleno de... la herrumbre de la guerra, dentro y fuera de s. Tal era
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su bagaje guerrero y nada haba pasado en balde, ni para el uniforme ni para el propio Snider. Se inclin sobre el viejo, que temblaba como una hoja. Le deban de haber hablado de lo que hacan los hombres de negro con los prisioneros. Empez a suplicar y Snider cort su parloteo de una bofetada. De qu defensas y tropas disponen en este cuadrante del mapa? empez a inquirir, implacable. Responda inmediatamente! El prisionero neg con la cabeza y volvi a suplicar. El terror que manifestaba an no haba aniquilado la pizca de honor y de dignidad que le quedaba. Snider le abofete de nuevo, con ms fuerza. Quiero esa informacin ya! Puede comprenderme? Maldito piojoso gru, sujetando el rostro del viejo, estoy harto de su pas de mierda y de sus patticas gentes. Slo deseo arrasarlo cuanto antes y salir de aqu. De civilizarlo ya se encargarn otros.Snider se haba quitado la gorra y sus cabellos negros y grasos le caan sobre los ojos. Si no quiere hablar, le dar un tratamiento especial... Pidi a Derrick unos alicates. ste se los dio, reticente. Sin esperar a que el viejo recapacitase, le arranc de golpe una ua utilizando los alicates. El hombre se retorci de dolor y casi se desmay, pero Snider lo evit de dos tortazos. El soldado le mantena sujeto en la silla. Otra? pregunt Snider, componiendo un gesto macabro. Tan slo proporcineme la informacin que necesito, todo habr acabado... y podr reunirse con su familia. El viejo lloraba y, cuando Snider coloc las pinzas del alicate en el borde de otra de sus uas, empez a balbucear en su idioma, y Derrick fue traduciendo mientras Snider tomaba notas en un cuaderno. La informacin les sera til. Ya est suspir Derrick tras la confesin. Pareca aliviado. Snider cruz los brazos delante del pecho. Soldado, ejecute a este prisionero y crtele en pedazos. Despus, usted y otro hombre ms esparcirn sus restos por el bosque, cerca de las posiciones enemigas. As les meteremos el miedo en el cuerpo. Espera, prometiste liberarle si hablaba! protest al instante Derrick, sealando al viejo, confuso y desecho. Liberarle... As es. Es justamente lo que voy a hacer replic Snider con aire inocente. Y para una basura como sta, un ser rooso en este pas podrido, la mejor liberacin... es la muerte! Dicho esto, desenfund su pistola y dispar sobre el viejo a bocajarro, hacindole saltar la tapa de los sesos. La sangre salpic a los presentes. Derrick, sorprendido, fue a decir algo, pero prefiri abandonar la tienda murmurando improperios. Soldado, haga lo que le he ordenado concluy el capitn. Y sali de la tienda mientras echaba un trago de su petaca. El soldado que qued encargado de tan fnebre cometido no era otro que William Ray. Segn los clculos de Snider, el enemigo defenda el pueblo con un nmero de efectivos que oscilaba entre 150 y 200. Ellos slo sumaban 64. Pero contaban con el factor sorpresa y, lo que era ms determinante, con otro ataque: el alto mando haba iniciado la gran operacin y estaba en condiciones de aseverar que podra entrar en el pueblo desde la otra punta. Por lo dems, haba sido tajante al exigir al comandante
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Gibbons que acabara de una vez por todas con esa piedra en el camino hacia la victoria. Y all estaban, a las afueras de una deprimente poblacin gris de casas bajas y medio derruidas por los recientes bombardeos areos, con sus aguerridos defensores lanzndoles todo lo que tenan. Lo ms imponente hasta ese momento haba sido una batera antiarea en posicin horizontal que con sus obuses de 88 milmetros haba cortado por la mitad a tres soldados. Snider exigi que la volaran empleando granadas, accin que requera acercase peligrosamente. Lo consiguieron. Dos soldados regresaron heridos, casi arrastrndose. El tercero muri al caerle encima una granada del enemigo. Ray se sinti afortunado. Si se hubiese cruzado en el campo de visin de Snider, estaba seguro de que le habra tocado a l deshacerse de la batera antiarea. Cmo es que los aviones no la haban destruido? Ya daba igual. Su mente estaba dedicada a otras obsesiones. En realidad, no era tan fcil matar a un oficial en plena batalla. Una bala perdida del enemigo o un francotirador consciente de la importancia del hombre de negro podran hacerlo por l, pero Snider tena de su lado a la suerte en esos lances. Las nubes de polvo que provocaban las continuas explosiones le envolvieron. Tosa y le lloraban los ojos, pero no le haba alcanzado la metralla. No poda decirse lo mismo de muchos de sus compaeros, que agonizaban junto a l o eran malamente atendidos por el nico sanitario de la unidad. Ray estaba de acuerdo con la guerra y sus causas, no en vano se haba alistado lleno de ideales y buenas intenciones respecto a la misin. El problema era que el capitn haba traspasado todos los lmites, comportndose como un autntico criminal de guerra. La escena con el prisionero enemigo haba sido atroz y, sin duda, una de tantas crueldades del temible oficial. Poco despus, Ray haba tenido que comparecer ante l en una inolvidable cita que le haba convencido de que deba matarle... A Snider le haban destinado a los servicios de inteligencia por su brillantez intelectual y astucia. Sus convicciones militaristas e imperialistas le hacan muy leal al ejrcito y a su misin. Antepona a todo su sentido del deber, lo que le haba granjeado mltiples enemistades. Y posea un punto de crueldad quiz necesario en semejantes circunstancias. Por ello, en el campamento se arm un pequeo revuelo al saberse que el capitn haba mandado un mensajero a William Ray para que se presentara ipso facto ante l, interrumpiendo as su guardia como centinela. Es decir, o era muy urgente o Snider quera pillarle de improviso. Todos eran conscientes de que la citacin significaba que Ray haba hecho algo mal y que iba a ser castigado tras una sesin de duro y humillante interrogatorio. Habiendo sido testigo de las acrisoladas destrezas del capitn, a Ray se le hizo un nudo en el estmago y le flaquearon las piernas cuando abandon su puesto entre palabras de apoyo de sus compaeros. Ya en el campamento, Ray, un joven corpulento, amigable y bastante cerebral, con muchas horas de sueo acumuladas, se present en la tienda del capitn, quien se hinch como un globo ante el saludo militar de su subordinado. Ni se molest en devolverlo, limitndose a indicarle con fingida amabilidad que tomara asiento. Les separaba una mesa de hierro cubierta de documentos.

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La prepotencia de Snider inundaba de tal modo el ambiente que casi se poda cortar con un cuchillo. No hablaba, simplemente escrutaba a Ray como si ste se tratara de un curioso objeto de exposicin. Por supuesto, el soldado tampoco abri la boca. No estaba nada tranquilo, pero supona que Snider le intentara confundir e inquietar, por lo que adopt una expresin neutral y relaj sus msculos. Por fin, Snider pos la mano izquierda en la mesa, al lado de su gorra negra, y comenz a tamborilear con los dedos. Sombro y desganado, se arrim al borde y pregunt: Sabe cmo hemos llegado a esto? Ante el estupor de Ray, aadi: Me refiero a este bosque odioso, a esta situacin de parlisis, de bloqueo El interpelado asinti afirmativamente. S, mi capitn. Somos una unidad de comandos del ejrcito. Cuando invadimos este pas, se prepar una importante ofensiva que fue precedida por el lanzamiento masivo de paracaidistas tras las lneas enemigas. Nos desplegamos e hicimos nuestro trabajo, destruyendo e inutilizando muchas defensas del enemigo, creando un caos considerable. La invasin posterior fue un xito, pero varias unidades, entre ellas la nuestra, se vieron atrapadas y rodeadas en este bosque, donde el enemigo concentraba gran parte de sus fuerzas. El alto mando an no ha decidido venir a rescatarnos Ray hablaba con calma, aunque sospechaba que no estaba all para ser examinado sobre el estado de la misin. Dijeron que no nos dejaran solos... Nos mintieron, seor. Exacto convino Snider, e hizo un gesto con la mano que abarc su tienda, repleta de libros, cuadernos, sucios uniformes de campaa y mapas . Y estoy muy harto, asqueado de este pas. Estoy de barro hasta el cuello, y de enfrentamientos absurdos tambin Ver, si tuvisemos blindados ya habramos arrasado esa mald ita aldea y a sus infectos moradores hace tiempo. Pero, por lo que veo, vamos a tener que recurrir a la vieja usanza: carga a muerte. En esta tesitura, necesito soldados que cumplan, soldados que no se echen atrs porque sean unos melindrosos. Se hizo el silencio. El temor regres a Ray: Snider, por supuesto, lo saba. Seor, con el debido respeto, no comprendo por qu El capitn alz su dedo para acallarle. Hasta que realicemos el ataque, ms vale que el enemigo nos respete, que crea que, si viene aqu, va a salir escaldado. Nuestra ventaja es que, como unidad pequea, podemos movernos con relativa facilidad y dar zarpazos. As hemos logrado sobrevivir. Es lo que he intentado conseguir, mantener a salvo la unidad, una unidad sitiada. De lo contrario, estamos perdidos. El problema es que los hombres de su calaa seal a Ray con desprecio no contribuyen a ello. Usted, soldado prosigui, escupiendo las palabras, ha desobedecido mis rdenes y ha puesto en peligro la misin. La sospecha de Ray se haba confirmado. Trat de excusarse al momento, apelando a la buena voluntad del oficial. Fue en vano. Snider no se conformaba con que hubieran dejado expuesto el cadver del prisionero. l haba especificado que tena que haber sido troceado y repartido. De quin haba sido la idea de dejar el trabajo a medias? Mostraba una verdadera obsesin por que Ray acusara al otro soldado encargado de la tarea. Le dar una oportunidad para salvar su carrera afirm Snider, pues es usted un buen soldado. Inculpe al soldado John Biggs y, si me asegura que le oblig a no seguir mi orden, nicamente l ser castigado.
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Ray tom aire antes de responder: Seor, prefiero correr su misma suerte. Mejor an, castgueme a m: la idea fue ma. Yo le convenc para no acabar el trabajo. Snider esboz una sonrisa sarcstica. Cunto honor canturre. Soldado, ya debera comprender que hay algo ms en este asunto. Las tentaciones, los sentimientos humanos ponen en peligro la misin. La unidad entera podra desaparecer en el caos de los sentimientos. Le hacen a uno distrado y pierde de vista su deber Snider carraspe. S lo que hizo en el bosque con Biggs. No ponga esa cara, yo estaba all, vigilndoles! Tena indicios y quera verlo con mis propios ojos. Lo esperaba, por eso les envi a las profundidades del bosque, para que lejos de miradas indiscretas pudieran entregarse a sus devociones mutuas. Yo no debo preguntar y usted no lo debe contar, Ray, pero ya es tarde. Su desliz y su comportamiento pueden afectar a la misin. Cmo podr confiar en usted en el campo de batalla si lo ms probable es que est pensando en la bragueta de Biggs? De golpe, un furioso Ray se incorpor, lvido, con el gesto contrariado. Sus ojos pardos echaban chispas. A duras penas logr contenerse. Seor, usted mismo ha dicho que soy un buen soldado. Estoy dispuesto a renunciar a Biggs y a seguir haciendo bien las cosas. No s qu pretende con esto. Puede sancionarnos, adelante, pero le aseguro que Silencio!Snider tambin se haba levantado. Dio un puetazo sobre la mesa . Cllese, soldado, maldita sea. Aqu hablo yo y aqu amenazo yo. Biggs es una mala influencia para usted. Le doy una nica va para librarse de ella: acusarle. Si se niega, no les sancionar, sino que difundir el hallazgo entre la tropa. Ya sabe que una cosa es un inocente rumor y otra, la descarnada verdad. Esos brutos no lo tolerarn y se ocuparn de sancionar vuestro inmoral comportamiento contra natura. En suma, debe demostrarme que es capaz de sacrificarse y dejar todo de lado, como yo, para ganar esta guerra, para civilizar este maldito pas! Si no, ya sabe a qu atenerse. Rode la mesa y se situ junto a Ray, tomndole de los hombros con afecto. Quera provocarle. Sus ojos brillaban, llenos de malicia y prfida inteligencia. Adopt un tono conciliador, casi cmplice: Qu me dice? Acepta el trato? Le doy mi palabra de honor de que el castigo de Biggs ser muy llevadero. Ray observ al capitn, de rostro demacrado y ojeroso, y calibr sus posibilidades. Arrug la nariz ante el pestazo a coac barato que emanaba. Lo cierto es que no tena escapatoria: era tan seguro como que pisaban sobre un suelo regado por sangre que, si no aceptaba sus trminos, no se detendra hasta destruirles a los dos. Acept y sali de la tienda sintindose enfermo por haber acusado falsamente a su amigo. Naturalmente, Biggs quiso hablar con l, interesarse por el resultado de la conversacin con Snider. Ray, avergonzado, le rehuy. No volvi a verle ms. Al da siguiente, le dieron la noticia de que Snider le haba enviado a reconocer en solitario una zona controlada por el enemigo en lo ms profundo y peligroso del bosque. Un castigo llevadero. Encontraron su cadver durante la marcha hacia el pueblo que deban conquistar. Ray decidi que jams perdonara a Snider. Le tena a unos metros por delante, de espaldas. Acarici el gatillo del fusil antes de reparar en que haba varios compaeros tras l. Como es obvio, estaban atentos a
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otros menesteres, pero demasiado cerca de ellos. Dos obstculos se le presentaban a Ray. Primero, los propios soldados que participaban en la ofensiva. Poda darse por muerto si descubran que haba matado al capitn. No es que le tuviesen mucho cario, pero las cosas en batalla eran muy distintas a la vida en el campamento. El segundo obstculo se ocultaba en la espesura del bosque, desde donde el comandante Gibbons, junto con las fuerzas de la segunda oleada, deba de estar analizando toda la accin gracias a sus potentes prismticos. En caso de que viese a un soldado asesinar a su capitn, lo ms seguro es que le pegase un tiro desde all. La otra opcin sera colgarle tras un consejo de guerra sumarsimo. Por lo tanto, tena que proceder con suma cautela y esperar hasta que se presentara el instante con menos riesgo y menos posibilidades de fallar, ya que si Snider quedaba con vida estara igualmente perdido. No dudaba que los cielos le daran una ocasin. Tena que vengar a John Biggs como fuese y acabar con aquel ser indeseable. En su primer destino en esa guerra, Snider asombr a sus superiores cuando capitane con xito a sus tropas en la toma de un nido de ametralladoras que estaba haciendo estragos. Sobrevivi a mltiples heridas. Entonces le asignaron a una unidad de comandos que haca de avanzadilla para las divisiones ms potentes del ejrcito. Se trataba de una de las unidades de condenados, as denominadas por dos motivos: en ellas haba muchos ex presidiarios deseosos de redimir condena haciendo muescas en la culata de su revlver; y, adems, quien all entraba sola perder la vida al poco tiempo, debido al alto riesgo de sus misiones. Snider se abstrajo tontamente recordando sus inicios en la unidad en tanto repona su cargador. Por un segundo, pareci retroceder en el tiempo, y se vio menos embrutecido, menos envilecido. Mirando en derredor, los cuerpos de los cados le hicieron consciente del precio que haba que pagar por ganar la guerra. Y ya no haba tiempo que perder. Maldita sea, Derrick, mueve tu culo de una vez! Esto es una mierda, no hay forma de asentarnos hasta que no hayamos neutralizado a sus francotiradores se quej a voz en cuello. El otro oficial haba llegado con los refuerzos de la segunda oleada. Progresaban con lentitud entre los escombros y hundimientos, parapetndose cuando el enemigo barra el campo con sus ametralladoras. Derrick vaci su cargador disparando sobre un edificio que albergaba a varios enemigos, logrando eliminar a uno. Se agach antes de que reanudaran el fuego. Una bala rebot en unos hierros retorcidos y fue a parar al cuello de uno de sus soldados, que empez a desangrarse y pronto muri, sin que nadie pudiera ayudarle. Otra bala, probablemente de francotirador, atraves el casco de hierro de otro soldado y esparci sus sesos junto a l. Derrick se revolvi y respondi a la llamada de Snider. La segunda ofensiva ya ha comenzado! Me lo acaban de confirmar por radio asegur Derrick. Esos cabrones van a tener que dividir su atencin y cubrir otro frente. Tenemos ventaja. En efecto, el enemigo pareca desconcertado. Empez a replegarse entre ms escombros y defensas. Muchos de ellos caan bajo el certero fuego del grupo de Snider. A ste le preocupaba que apareciese un carro de combate. Tenan unos cuantos, pero consideraba que preferiran utilizarlos en el combate callejero antes que

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exponerlos a la artillera. Adems, alguno poda haber sido destruido durante los bombardeos. Justo al terminar esa reflexin mental, una figura borrosa se dibuj al fondo de la calle principal del pueblo dejando tras de s una nube de polvo y humo: era un lento y torpe blindado medio. Snider maldijo en silencio, aun sabiendas de que no era lo peor. Dio nuevas rdenes. Sus hombres se espaciaron ms. Estaban muy cerca pero an faltaba terreno antes de llegar a las viviendas. El blindado iba a ser un importante escollo, pues con los lanzagranadas sera difcil quitarlo de en medio. Joder..., ahora esto buf Derrick. Su optimismo natural no le libraba de empezar a acusar la prdida de vidas y lo encarnizado de la lucha. El blindado fren en seco haciendo un crujiente ruido con sus engranajes, escupi fuego por su ametralladora principal y casi se llev por delante a Derrick, que fue a refugiarse detrs un solitario muro acribillado a balazos. Por su parte, Snider obtuvo finalmente una satisfaccin. Haba visto cmo uno de los francotiradores del enemigo era abatido. Y al otro lado de la ciudad ya se vea el humo provocado por la otra batalla. Les tenan atrapados y pronto el pueblo se rendira, quiz sin necesidad de adentrarse en sus calles y sufrir emboscadas y refriegas callejeras. Ms de sus soldados salieron del bosque para unirse a ellos. Un enlace le comunic que el comandante les ordenaba que aguantasen ah hasta que su artillera alcanzase al blindado. Chicos, dadlo todo! Ya son nuestros! animaba Derrick a sus hombres, la expresin desencajada, dedicndoles gestos de nimo. En cambio, Snider an no quera poner a enfriar las botellas. Lentamente, apunt con su fusil a la cabeza de un enemigo y, al segundo siguiente, est haba desaparecido en una nube de sangre. Ustedes dos, vengan conmigo para... empez a indicar a dos soldados, pero se interrumpi. Algo haba atrado su mirada. Era una novedad: no uniformados cerca de las lneas enemigas, al parecer retenidos ah por la fuerza. Los soldados de Snider empezaron a murmurar: eran colonos, compatriotas suyos, cuya persecucin haba sido una de las causas de la invasin. El enemigo, demostrando desesperacin y pocos escrpulos, ya los haba utilizado antes como escudos humanos, de modo que las rdenes del alto mando eran muy explcitas. Slo haba que salvar sus vidas cuando no hubiera riesgos; y no haba que respetar los escudos humanos, porque hasta podan ser enemigos disfrazados. Su destino era figurar en las estadsticas de la guerra como daos colaterales. Los colonos no escaparan del fuego cruzado; de hecho, estaban cayendo uno por uno. Los soldados de su pas no dejaban de disparar: lo hacan sufriendo, pero era su deber y su supervivencia. Al lado de donde se encontraba el blindado, en el que no cesaban de rebotar los proyectiles, un chico rubio y de tez blanquecina que sumara unos diez aos tiraba de la manga de una mujer que yaca en un charco de sangre, muerta. Deba de ser su madre. Era un chico con determinacin, inocente y que de milagro segua vivo en aquel infierno. Los otros colonos corran de un lado a otro cual pollos sin cabeza, pero l trataba a de salvar en vano a su madre, un esfuerzo intil y conmovedor. Snider lo vio todo y, como otras veces, supo lo que tena que hacer. Y lo hizo. Intercambi una mirada con Derrick, quien imagin lo que pretenda.

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Ni se te ocurra! le advirti, tajante. Soy el primero que sufre por esta matanza, mis padres son colonos y yo mismo nac aqu..., pero no podemos evitar que mueran. La culpa es del enemigo. Ese chico morir por su culpa, no por la nuestra. El chico merece vivir ms que nadie, ms que t y yo. Al diablo las instrucciones del alto mando! declar Snider resueltamente, y se puso en marcha. Tienes una obligacin que respetar, Snider! clam Derrick. No puedes hacerte el hroe as como as! Cuando un nio como se est en peligro, la nica obligacin para un verdadero hombre es ayudarle remat, desoyendo las ulteriores protestas de Derrick. Sali de su agujero, solt el fusil y corri hacia el nio directamente, descubierto y sin proteccin. Sus soldados no saban qu hacer. Algunos dejaron de disparar a una orden de Derrick. En el enemigo reinaba la estupefaccin: un oficial enemigo negro como un cuervo iba directo hacia ellos, desarmado y aparentemente enajenado. Se reuni con el chico, que segua aferrado a la manga de su madre, y, sin mediar palabra, le agarr y tir de l de vuelta a su posicin. Al principio, Ray no supo a qu atenerse ni cmo reaccionar. A su entender, el capitn pareca haber enloquecido definitivamente y estaba cargando contra el enemigo. Estudi a Snider en su suicida carrera al tiempo que le segua con el can de su arma. Todo en l le produca una quemazn en la sangre: su abrigo negro deteriorado hasta verse reducido a una suerte de capa negra y rada; su delgadez, que acentuaba su aspecto de esqueleto; el sucio mechn de pelo que caa permanentemente sobre su frente. Aquel hombre era responsable de todo tipo de maldades, le haba obligado a traicionar a un gran amigo y, finalmente, haba propiciado su muerte. El odio se aviv en su cuerpo, sinti cmo se le aceleraba el pulso y el sudor le chorreaba por la frente. Ya estaba preparado. Un segundo ms y todo habra terminado. En esas circunstancias, nadie le acusara de nada si se le escapaba un tiro que, por pura casualidad, perforase la nuca del insensato oficial, tan expuesto al fuego amigo como al enemigo. Pdrete en el infierno, hijo de puta musit, y en vez de disparar rechist. Tena curiosidad por saber qu pretenda Snider. Segn vea, haba llegado hasta los colonos y estaba sacando de all a un chico. Qu coo haces? Nada te va a salvar ya de recibir tu merecido.Y, puesto que de nuevo le tena de frente, se dispuso meterle una bala entre ceja y ceja. Los del blindado salieron de su estupor y reanudaron el fuego. Snider, medio encorvado, empujaba al chico, que iba por delante de l. Las balas pasaban silbando sobre su cabeza y se estrellaban por todos lados. Derrick le llamaba a lo lejos. Proteged al capitn con fuego de cobertura! grit, y los soldados cumplieron la orden inmediatamente. Al fin y al cabo, se trataba de su capitn. Una bala roz el cuello de Snider. Sonri para s: la vuelta se le estaba haciendo ms larga que la ida. Y tena la garganta tan seca... Ojal pudiera echar un trago de su petaca. A juzgar por los jadeos del chico y sus esfuerzos, no poda ms, y no solucionara nada cargar con l. As no lo lograran. Era slo cuestin de segundos que hiciesen blanco en ellos, pero an poda hacer algo.

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Ray haba desobedecido la orden de Derrick y segua apuntando a Snider. Mereca morir despus de tan noble y desinteresada accin? No le iban a dar una medalla por lo que haba hecho, sino justo lo contrario, y ello suponiendo que sobreviviera. Ray se vio obligado a poner en duda su deseo de vengar a Biggs, a las otras vctimas de Snider y su propio honor ofendido. Continuaba odindole, sin duda, salvo que ahora estaba dispuesto a perdonar. Sacudi la cabeza para quitarse el sudor de los ojos y tom una decisin. Apret el gatillo. La bala, milagrosamente, sorte la barrera de colonos y perfor el pecho de un oficial enemigo, que rod por el suelo sin vida. Bueno, al menos he matado a un capitn ri William Ray, y continu cubriendo a Snider como mejor pudo. Valorando la delicada situacin en que se hallaba, Snider fren en seco, propin un ltimo impulso al chico y se dio la vuelta para encararse con el enemigo. No le dio tiempo a echar un trago de la petaca, pues, rfaga tras rfaga, fue brutalmente cosido a balazos. Dej caer la petaca y se derrumb. De su pecho reventado manaba la sangre a borbotones. An fue capaz de reunir la fuerza suficiente para girar la cabeza y asegurarse de que el chico ya estaba a salvo. Misin cumplida dijo en un leve susurro, y cerr los ojos y expir. Al cabo de un rato de ms tiroteos, el enemigo, atrapado por el ataque conjunto, se rindi. El pueblo haba cado en manos del ejrcito invasor y los defensores supervivientes se prepararon para pasar una temporada en un campo de prisioneros. El comandante Gibbons felicit efusivamente a los hombres de su unidad. Apenas quedaron colonos con vida tras la sangrienta batalla. El chico viva gracias al capitn Snider, y Ray comprendi que cualquier hombre era capaz de lo mejor y lo peor. El capitn Derrick prometi que el ejrcito se hara cargo de l y todos los soldados, en su tiempo de descanso, estuvieron jugando y tratando de animar al desconsolado y traumatizado chico, que no slo haba perdido a su madre, sino tambin a su salvador. Cuando Derrick le coloc su gorra, le subi a hombros y le llev a admirar los tanques que ya recorran el pueblo, empez a animarse. Por muy endurecidos que estuvieran sus corazones, aquel da no hubo soldado que no se emocionara ante la mirada celeste e ingenua del chico. Pasaron las horas y les anunciaron que pasaran la noche bajo techo. Antes, desde luego, haba que retirar y enterrar los cuerpos, y limpiarlos de objetos tiles en la medida de lo posible. A lo plomizo del cielo se haba unido el humo de la plvora, cuyo olor acre y picante se pegaba a las gargantas, y pareca que sobre el pueblo conquistado y pulverizado fuese a abatirse el fin del mundo. William Ray grab en su retina la desoladora escena. Ahora tena una nueva motivacin para seguir luchando, y consista en brindar un futuro mejor ms libre y seguro a chicos como el que haba conocido. Despus, junto a otros muchos, se acerc al cadver de Thadeus Snider y ante sus restos mortales le rindi homenaje con el saludo de honor segn lo levantaban para introducirlo en un sencillo atad de madera cuya tapa clavaron a secos golpes de martillo. Haba merecido la pena.

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INTENT SEGUIR LOS PASOS DE DIOS Miguel Martn Cruz y Gema del Prado Marugn

All de pie en el hall de la facultad de Biologa, el detective se senta como un cura en un club de alterne. Perdido, confuso y violento. Tambin un poco excitado, para qu negarlo. Sin embargo, las pistas encontradas en el escenario del delito apuntaban indefectiblemente hacia aquel edificio del campus de Cantoblanco, por lo que la visita se antojaba obligatoria. En el primero de los cementerios saqueados (cinco tumbas abiertas, dos cadveres desaparecidos), el detective Solo haba hallado un libro de Qumica Orgnica II con el sello de la Universidad Autnoma de Madrid en la primera de su pginas interiores. En el siguiente lugar de profanacin (unos diez nichos destrozados, con varios miembros de diferentes cuerpos arrancados sin orden ni concierto), el delincuente haba perdido una tarjeta de la biblioteca de la facultad de Biologa. Gracias a tan oportuno despiste, Solo pudo averiguar el nombre del ms que probable malhechor: Jorge Garca del Espino. Y en vista de aquel par de pistas tan obvias, el detective ahora se planteaba si tendra que enfrentarse a un genio del crimen al que poco le importaba ser descubierto, o si estara ante el profanador de tumbas ms chapucero y cretino de la historia. Haciendo caso omiso de los grupos de estudiantes que lo sealaban entre risas mal disimuladas, Solo se encamin hacia la puerta sobre la que se lea la palabra Secretara. Llam con los nudillos y entr sin esperar contestacin, encontrndose frente a frente con el rostro de una mujer de mediana edad que lo miraba como si hubiera sido interrumpida en algn momento crucial de su jornada. En su hora del desayuno, probablemente. Podra usted ayudarme? Me encuentro buscando a Jorge Garca del Espino dijo Solo mientras daba un paso al interior del cuarto. La mujer lo examin durante unos largusimos segundos ms, luego se puso a teclear en su ordenador sin dignarse a pronunciar palabra alguna. Segn su ficha, ahora mismo debe estar en prcticas de Microbiologa respondi al fin. Laboratorio 212, en la planta de arriba. Desde cundo imparte esa clase el profesor Garca? La secretaria volvi a mirarle con detenimiento, juzgando si le estaban tomando el pelo o aquel tipo que tena delante hablaba en serio. Profesor? coment intentando disimular una sonrisa, no fuera a mostrar un mnimo de empata que la hiciera parecer humana. No, hombre, no. Jorge Garca del Espino es un alumno. Uno brillante, s, pero an se encuentra en tercero de carrera. El detective sali de la secretara con cara de bobo, subi las escaleras hasta el primer piso y camin por el pasillo en busca del laboratorio 212. En tercero de
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carrera? De verdad un puto cro de veinte aos haba orquestado la violacin de aquellos camposantos? Y para qu oscuros rituales, si poda saberse? Abri la puerta del cuarto en cuestin, y un montn de alumnos ataviados con batas blancas se giraron para inspeccionar al intruso. Deseaba algo? pregunt el profesor desde el final del aula. Solo mir en derredor, sin estar seguro de querer saber qu tipo de microbios habitaban en las placas de petri que abarrotaban las mesas. Quera hablar con Jorge Garca del Espino dijo el detective intentando mantenerse alejado de una mesa repleta de caldos de cultivo color marrn. Pues que tenga suerte suspir el maestro mientras se acercaba a Solo con cara de indignacin. Debera estar aqu con el resto de sus compaeros realizando estas prcticas, pero desde que le dieron esa beca de investigacin, est de lo ms insoportable. Una beca? inquiri Solo. Una de las ms importantes dentro de la comunidad cientfica, todo un xito tanto para l como para la propia Universidad a aquel pobre hombre se le notaba la envidia y el rencor subrayando cada una de sus palabras . Por eso le dan manga ancha, y el rector incluso le ha proporcionado su propio laboratorio para que siga realizando sus estudios. No sea que se lleve el dinero y la fama a otra universidad Sobre qu trata exactamente su investigacin? interrumpi el detective intentando que su interlocutor fuera al grano. No sabra decirle mucho, la verdad. Es muy celoso de su trabajo. Algo sobre el efecto de los pulsos atmicos sobre los tejidos necrosados. Necrosados? pregunt Solo con cara de no entender una palabra. Muertos explic el profesor con la paciencia que demostrara ante un alumnado especialmente torpe. El efecto de la energa nuclear sobre tejidos muertos. Un han cantado Bingo cruz la mente del detective. Y dnde dice que se encuentra su laboratorio? En el stano de este mismo edificio, cuarto 01B indic aquel hombre que representaba la frustracin en persona. Si ve a Jorge, dgale que se est jugando el aprobado si no aparece por aqu. No me importa que sea el nio mimado de la universidad. Si no hace estas prcticas, tendr que suspenderle. Solo dio una amistosa palmada en el hombro de aquel fracasado maestro, y ambos supieron que aquella ltima frase no haba un dios que se la creyera. El detective baj hasta el stano y en seguida se plant frente la puerta del 01B. Golpe rtmicamente la madera con su puo y, tras unos segundos de espera, gir el picaporte y entr en el cuarto. Asptica era una palabra que le vena al pelo a aquella habitacin. Las paredes blancas, el suelo inmaculado, el orden imperante en la coleccin de frascos sobre la estantera. Una mesa metlica atravesaba el laboratorio dividindolo en dos, y sobre ella reposaba un microscopio, una mquina de centrifugacin, varias placas Petri y un sin fin de viales marcados con un rotulador. Solo se acerc para curiosear, aunque pronto un nuevo electrodomstico capt su atencin desde el fondo del cuarto. Era un congelador enorme, tan grande como para albergar un par de cuerpos humanos. Por desgracia, estaba cerrado a cal y canto con un soberbio cerrojo, por lo que el detective se decidi a rebuscar en los cajones de la

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mesa de metal. Cuando tena la mano metida hasta el fondo de la gaveta, la puerta de entrada se abri de improviso. Puedo ayudarle en algo? dijo el recin llegado. Solo sac la mano del cajn, llevando entre sus dedos un juego de llaves que tintine con el impulso. Es usted Jorge Garca del Espino? El chico asinti con la cabeza. Era larguirucho y con la cara llena de granos, delgado como un fideo chino y con gafas de pasta. Haca solo unos minutos el detective se haba preguntado si en aquel caso tendra que enfrentarse a un genio criminal o a un simple cretino. Ahora no le caba la menor duda. Cretino. Cretino del todo. Qu hace usted aqu? pregunt aquel chico granujiento avanzando hacia Solo. Yo tengo una pregunta mejor contraatac el investigador sacando la tarjeta de la biblioteca de aquel individuo y dejndola con un sonoro golpe sobre la mesa metlica. El efecto fue imponente. Qu haca usted saqueando tumbas en los cementerios de la Almudena y de las Rozas? El tal Jorge fren su avance y, contra todo pronstico, se encogi de hombros y sonri. Uno necesita material para continuar sus investigaciones, sabe? Con cadveres humanos? inquiri Solo mirando de reojo el congelador industrial a sus espaldas. Ya no le haca falta abrirlo para saber lo que albergaba en su interior. Dej las llaves sobre la mesa, dando un nuevo golpetazo. El efecto que la energa atmica produce sobre tejidos artificiales es sencillamente asombroso. Sabe lo que es dotar de vida a clulas muertas? Lo que es conseguir que algo inanimado comience a moverse cuando es bombardeado con una potencia nuclear infinitesimal? el estudiante de tercero de carrera seal los viales que reposaban sobre la mesa, justo al lado del microscopio. El investigador se alej un paso de ellos. Mis estudios fueron sorprendentes y prometedores, pero no estoy tan loco como para dar el paso definitivo para probar mis estudios en seres vivos. Por eso decidiste robar aquellos cadveres Y algunos miembros sueltos, no lo olvide aadi el chico sin poder esconder un deje de orgullo en su voz. Ests loco. No puedes jugar a ser Dios acus Solo, sintindose un poco estpido con una ltima frase que no haca ms que perpetuar el tpico de las viejas pelculas de mad-doctors. Pero sabe lo mejor de todo? pregunt Jorge Garca del Espino de manera retrica, aunque hizo tal pausa que al detective le dio tiempo a negar con la cabeza . Que jams pude predecir el gran xito que tendra esta nueva rama de mi investigacin. xito? exclam Solo un tanto nervioso. A qu demonios te refieres? Quizs quiera comprobarlo usted mismo. Si realiza una excursin al cementerio britnico, podr verlo con sus propios ojos Dicho esto, el chaval elev su rostro al cielo (en realidad un techo cubierto por gotel adornado por un fluorescente titilante) y se puso a rer enloquecido entrelazando sus manos. Harto de tanta teatralidad, Solo le propin un puetazo en pleno mentn que le hizo caer desmayado al suelo, cercenando de un tajo aquel
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grotesco ataque de risa. Con todo el dolor de su corazn, el detective llam a esa polica incompetente en la que tan poco confiaba para que vinieran a apresar a Jorge. l tena cosas por hacer. Sin ir ms lejos, volar hasta el cementerio britnico ubicado en el madrileo barrio de Carabanchel. El concepto de volar de un lugar a otro a bordo de cualquier vehculo motorizado, se convierte en una utopa para necios cuando se trata de la comunidad de Madrid. Al menos el monumental atasco en el que se encontraba inmerso, le permiti a Solo recodar todo lo que saba sobre el cementerio britnico. Creado para dar sepulcro a cristianos no catlicos (toda una novedad en aquella poca, mediados del siglo XIX), haba terminado por acoger a toda esa gente no exclusivamente inglesa que tampoco era aceptada en ningn otro camposanto: judos, luteranos, ortodoxos Todos ellos haban terminado compartiendo una eternidad de tierra junto con agentes secretos del servicio britnico, aventureros de pro y, por lo que poda adivinarse en las figuras de segn qu lpidas, incluso miembros de la masonera. Jugndose una multa con los agentes de movilidad, el detective por fin aparc su Ford Fiesta en la doble fila de la calle General Ricardos. Tras tardar casi una hora en el viaje, no estaba dispuesto a malgastar ms tiempo en dar vueltas a la manzana hasta encontrar un aparcamiento legal. Despus corri hasta la entrada del cementerio, cuyas puertas abiertas lo engulleron hacia los peligros de lo desconocido. *** No jodas, Andrs espet Solo al propietario de Las Brumas aquella misma maana, a eso de las ocho y cuarto. Una parada tcnica antes de poner rumbo a Cantoblanco, en busca de un expoliador de tumbas un tanto gilipollas que olvidaba retirar sus enseres de la escena del delito. El detective no haba necesitado siquiera recurrir a sus facultades de avezado sabueso para dar con el culpable: le bastaba con seguir el rastro de miguitas de pan que su amigo el necrfilo le regalaba al mundo. Buenos das, seores de la ley y el orden. Ya s que eso de andar por ah profanando tumbas y robando cadveres est mal, pero es que no puedo evitarlo. Me divierte tanto desenterrar restos humanos... Aunque la verdad es que en el fondo soy una buena persona, y hasta me entra complejo de culpabilidad cuando exhumo a esos pobres muertitos, as que ah les dejo mi nombre para que puedan venir a reirme cuanto antes, gracias. Demasiado absurdo como para afrontarlo sin una dosis masiva de cafena. Pero por nada del mundo se habra acercado Solo a una cafetera de facultad. El detective oa cosas; saba cosas. Corran rumores de que la Faccin Gualda y la junta universitaria mantenan desde hace aos un acuerdo mutuo para ensayar una serie de drogas experimentales destinadas a estimular la psique humana, a abrir la mente a un estado de consciencia superior. Con la debida autorizacin del rgano de gobierno, suministrar los compuestos sera relativamente fcil: millones de estudiantes consumiendo caf para mantenerse despiertos y aguantar el ritmo de las clases Y aunque ningn profano les prestara la debida atencin, los efectos secundarios resultaban ms que patentes. Cmo explicar esa imperiosa necesidad de jugar al mus que experimentaba un gran nmero de individuos apenas poner un pie en el campus? Y esos inapropiados cortes de digestin que obligan a ms de uno a correr hacia los
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baos ms cercanos? No. Mejor intoxicarse con el negro alquitranado de Andrs. Veneno para el corazn; eso s, limpio de psicotrpicos de diseo. Venga, Solo insista el orondo hostelero mientras secaba unas tazas con un trapo no demasiado seco ni demasiado limpio.Tratndose de ti, incluso hoy podra ser el preludio de un apocalipsis de dimensiones bblicas No me gafes el da, Andrs, hombre. Que por una vez que tengo al micho tranquilo coment Solo haciendo referencia al gato tatuado en su brazo. Y vaya si se lo haba gafado, el muy agorero. As que all estaba Solo, adentrndose en la Ciudad de los Muertos de Carabanchel buscando exactamente qu? El xito del cual aquel petimetre con nfulas de Doctor Frankenstein se haba regodeado ante sus propias narices, y an todava mientras los nacionales se lo llevaban esposado al cuartelillo. A veces sucede que los hilos que componen el frgil tejido de la realidad se rompen y se quedan colgando del lado equivocado. Imagina esos extremos an palpitantes, emitiendo una elaborada seal de localizacin en el plasma elemental. A veces sucede que se encuentran. Que conectan y se enlazan de forma aberrante. Son esas nuevas conexiones, totalmente antinatura, las que explican por qu los fenmenos extraos nunca ocurren de manera aislada, el por qu una racha de mala suerte llama a la desgracia lo del positivismo y la buena fortuna, en cambio, es pura fantasa; la vida tiene un extrao sentido del humor y no desperdicia la ocasin de patear culos optimistas, por qu el mal y la perversidad siempre acuden cogiditos de la mano. Teorema de cuerdas aplicado a la parapsicologa elemental. A Solo esta teora le vena como anillo al dedo para explicar cmo un sencillo caso de robo de cadveres se haba transformado de repente en una de aquellas aejas pelculas de serie B que tan buenos recuerdos le traan. Anda que no haba palpado l teta con aquellas demenciales sesiones de cine, durante su poca de estudiante. Solo sonri rememorando una doble sesin de la Hammer en el cine Carretas haca ya Una tarde con Catalina, a la que llamaban La Grande, y no precisamente por su buen corazn, o su brillante inteligencia. Entonces una risilla estridente le devolvi a la realidad del camposanto. Ya te vale, Solo. Acordarte de estas cosas en mitad de un cementerio, se dijo mientras, prudente, se ocultaba tras una hilera de nichos. No poda echar un rpido vistazo sin descubrirse, pero de pronto record aquel truco tan bueno del cuchillo, el de la pelcula de extraterrestres que haba alquilado la semana pasada. El protagonista quera ver lo que se esconda tras una despensa cerrada e introduca la punta de un cuchillo bajo la puerta, de modo que al inclinarlo, parte del interior del habitculo se reflejaba en el filo. Solo no llevaba cuchillo el detective era partidario de mantener siempre las distancias, y nunca se separaba de su pequea pistola de mano , ni siquiera una pitillera con espejo. Sin embargo, lo que s que encontr rebuscando en los bolsillos de su abrigo fueron sus viejas gafas de sol. Las orient inclinadas hacia el este y escudri el vago reflejo del edificio a sus espaldas. Serviran. Extendi un poco la mano derecha y gir de nuevo las lentes. Por el camino llegaban tres viejitas vestidas de negro, con peineta, claveles rojos? y blancos y ondulantes toquillas prendidas del pelo. Solo se rasc la nariz. Aquello era raro, muy raro. Las viejitas vestan de riguroso luto, s, pero el resto de su atuendo sugera la celebracin de una liturgia de los domingos antes que una misa funeral. Adems, su actitud no era quiz la ms adecuada para un duelo: las tres caminaban con premura, entre risas y exclamaciones, y profiriendo pequeos grititos de excitacin ms propios de colegialas
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que de seoras con unos cuantos lustros a sus espaldas. O bien el deceso del fiambre de turno despertaba ms alegras que pesares, o all se estaba cociendo algo feo. El detective lanz una mirada de soslayo a su brazo izquierdo. El minino callaba, seal de que no se registraba la presencia de perturbaciones procedentes de otros planos. Lgico, si en verdad el xito del que hablaba Jorge Garca del Espino obedeca nica y exclusivamente a causas humanas. Decidi seguirlas. As que cuando las seoras pasaron junto al murete, el detective guard las gafas y se arrebuj en su abrigo que, a fin de cuentas, era de un gris tan oscuro que pareca negro, abandon su escondite y camin muy despacio y decidido tras ellas, como si supiera haca dnde iba. Una de las viejitas lo examin inquisitiva. Solo salud a las mujeres y ralentiz su avance. No quera levantar sospechas, ni escandalizarlas, as que dej arrastrar el pie derecho, de manera muy lastimera. Los cojos siempre enternecan a las personas mayores. Y a l se le daba muy bien hacer de cojo. Con todos estos pasillos dijo con una gran sonrisa y su mejor imitacin de cateto es tan fcil perderse y todo un logro encontrar un camino decente verdad? Las mujeres lo miraron con su cara de Oooohhh! Pobre! Adems de cojito, le falta un hervor. Le devolvieron la sonrisa mientras especulaban acerca de qu tremebundo accidente habra sufrido aquel hombre para encontrarse en tan lamentables condiciones. Si supieran que Solo ejerca de actor de mtodo muy a su pesar... El detective llevaba sus buenas treinta horas sin conocer cama ni ducha. Luego de un intercambio de tpicos se dieron la vuelta y reanudaron la marcha, y poco despus, su despreocupado parloteo. A medida que avanzaban por el sendero, se les fueron uniendo otras personas. Por detrs, y por delante, y a travs de los corredores aledaos. Se trataba de pequeos grupos de individuos y segn pudo constatar el detective, la media de edad rondaba los sesenta y muchos, aunque tambin pudo distinguir algn que otro nio correteando entre las tumbas: los nietos de alguien. Joder, qu siniestro. A qu especie de degenerados se les ocurra traer a chiquillos de tan tierna edad a un sitio como aquel? Aunque era ya del todo evidente que toda esa gente iba de fiesta: la mayora vesta de negro, como las tres viejitas, pero ya vea aqu y all limpias camisas blancas, corbatas de colores, broches y flores, y zapatos de charol. Y todos ellos rean y hablaban muy rpido, excitados y entusiasmados. Avisaste a la Florinda? Ay, hija, qu guapa te veo! Ya veo que te has trado al nieto, Pascual Aunque aquel era un cementerio de reducidas dimensiones, no sabra decir las vueltas y revueltas que dieron hasta llegar al mausoleo de marras. Incluso tan solo dos horas despus, durante el interrogatorio policial, al detective le costara situar los hechos de la tragedia. Para cuando llegaron ante la sencilla puerta de madera, se haba congregado ya una multitud considerable. Solo aprovech mientras trasteaban con la cerradura se del manojo de llaves tena pinta de ser el guards del cementerio para examinar la construccin. Escasa ornamentacin, bloques lisos de hormign, y una cruz simple rematando un conjunto nada espectacular. Un anodino panten para quin sabe qu anodinos restos familiares. Al menos stos gozaban de cierto reconocimiento y disponan de su propia parcela de suelo consagrado. Que era ms
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que a lo que los cientos, miles de cadveres annimos enterrados a lo largo y ancho de aquel camposanto, podran aspirar nunca. Porque eran muchos, demasiados, los inmigrantes, parias y refugiados polticos que haban acabado sus das tras los muros del cementerio, y no siempre de manera oficial. Desde all poda vislumbrarse la tumba de la fundadora de los salones de t Embassy, Margarita Kearney Taylor, cuyo mtico establecimiento haba servido de tapadera para el espionaje y como refugio para exiliados judos durante la Segunda Guerra Mundial. Su lpida pareci brillar un instante bajo la luz del sol, haciendo un guio cmplice al detective. Perdido en sus reflexiones, Solo recibi un fuerte empujn cuando la multitud inicio la marcha hacia el interior del sepulcro. Adentro, bien adentro. All haba sitio para todos, alrededor de la tumba sin nombre: un altar con una lpida inmaculada. Luego alguien encendi unos cirios y abri una pequea compuerta tras el altar ocultando qu original un pasadizo en pendiente descendente. Ea, todos a bajar por el pasadizo. Un nio rompi a llorar: de verdad que no quera estar all. El detective tampoco. Solo sinti unas gotitas de sudor nacindole en las races del cuero cabelludo. No le gustaban demasiado los espacios cerrados ni las apreturas. Pero que si quieres arroz O bajaba, o le arrollaban. Y baj. Abajo, bien abajo. Aunque su reloj le demostrara despus que apenas haban transcurrido diez minutos desde que cruzaran la puerta tras la tumba, a Solo le pareca que llevaban horas caminando en la oscuridad. Consciente de haber perdido la nocin del tiempo y el espacio en aquel estrecho corredor, a merced del gento, el detective se dej llevar. Y al fin, cuando pensaba que su pie derecho sobrepasaba ya los lmites del entumecimiento de tanto arrastrarse, llegaron a su destino. Delante de l, el pasadizo se ensanchaba en una amplia galera de piedra, una rudimentaria catacumba iluminada con velorios y lmparas de aceite. La multitud suspir conmovida. Solo mascull maldiciones y blasfemias tales que habran escandalizado al mismsimo Pedro Botero. El xito de Jorge Garca del Espino. La madre que lo pari. Sobre una gran camilla de acero, justo en el centro de la galera y cubierto por una sbana hasta la barbilla, descansaba el cuerpo humano? ms gigantesco que el detective haba visto en su vida. Pero vaya! Aquella criatura descomunal dejaba en paales al gigante del museo antropolgico, se cuyos restos se exponan al pblico en la misma desasosegante sala que contena un amplio muestrario teratolgico. Doblados en un sinfn de articulaciones imposibles, brazos y piernas colgaban de los extremos de la camilla; Solo se sorprendi del tamao de las deformidades que asomaban bajo los pliegues de la sbana, pesadillas reminiscentes de pies y manos. La cabeza, ms propia de un primate que de un ser humano, mostraba una frente ancha y unos ojos saltones sobre los pmulos hundidos. Sin embargo, el acabado era casi perfecto: gracias a las maravillas de las suturas reabsorbentes y las grapas quirrgicas, una legin de finas cicatrices haba reemplazado a los costurones que podran haber sido. Solo se pregunt cunta carne, cuntos huesos haban sido necesarios para conformar semejante mole. Dos cementerios expoliados, y una mierda. Del Espino deba llevar actuando en la sombra haca ms tiempo del que presuponan. Cmo podan ser tan estpidos, haber tardado tanto en darse cuenta? Y si aquello ya era horrible, ms an lo eran las circunstancias del hallazgo. Jorge Garca del Espino era un autntico demente, de acuerdo. Pero, qu decir de todos aquellos respetables vecinos de Carabanchel, congregados en vaya usted a saber qu
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catacumba perdida de la mano de Dios y adorando a esa cosa? Porque y ya lo poda afirmar con total seguridad eso es lo que haban venido a hacer all. Solo contempl los rostros sonrientes a su alrededor, las miradas de devocin. Y despus, oh Seor!, el lento movimiento de la sbana en la zona medial del cuerpo: la cosa respiraba. La cosa estaba viva y respiraba! De pronto todas las piezas del puzle encajaron con precisin de relojero en la cabeza del detective. La gente lo saba. Si Jorge Garca del Espino haba podido mantenerse tanto tiempo en el anonimato mientras cometa sus fechoras y creaba esaesa cosa, no se deba tanto al aislamiento del cementerio britnico como a la conjura de la propia comunidad de vecinos. Acababas de terminar tu mecano de carne y te disponas a demostrar tus teoras, verdad, Jorge? elucubr el detective. Qu pas entonces? Alguien te descubri mientras jugabas a ser Dios. El guards del cementerio, quiz algn jubilado aburrido de recorrer siempre los mismos caminos. Y les mentiste. Les dijiste que aqu habas encontrado el cuerpo incorruptible de un santo o cualquier otra gilipollez por el estilo, en este sepulcro annimo. Les prometiste, quiz, que sera su milagro particular, que se lo llevaran si las autoridades se enteraban? Pues te creyeron, joder. Te creyeron Haba una vez una pelcula sobre un psicpata que pretenda recrear el cuerpo de Cristo con trozos de sus vctimas descuartizadas. Los yanquis pueden ser tan simples. Qu devoto castellano se limitara a un nuevo Jesucristo teniendo una imaginera catlica tan granada a su disposicin? El nio continuaba llorando, y a su abuelo no se le haba ocurrido nada mejor para apaciguar el berrinche que acercarlo a esa cosa. Mira, Juann y alargaba el bracito del cro hacia la criatura. Tcale la frente a San Isidro Labrador. Solo decidi que haba llegado la hora de romper su mascarada. Deba llegar junto a la camilla cuanto antes, detener a ese anciano insensato que aupaba al nio sobre la bestial cabeza. San Isidro Labrador. Jess! Menuda locura. Se abri paso a empujones y luego a golpes; la turba reaccionaba enfurecida ante el falso cojo. Aunque lo lastimaban con puos y garras intentando detenerlo, el detective continu su avance. Nadie ms pareca haber advertido el movimiento de las aletas de una nariz que pareca hocico olfateando los nuevos olores de la cripta. Al menos lleg a tiempo de arrancar al lloroso nieto de los brazos de su abuelo. Antes de que la criatura, levantndose de su lecho cual Lzaro de pesadilla, y haciendo gala de una velocidad escalofriante, le arrancara esos mismos brazos al abuelo. Sujetando al chiquillo contra su pecho, Solo se lanz de cabeza contra la multitud. El nuevo giro de los acontecimientos haba cogido desprevenidas a todas aquellas personas, cuyos rostros airados comenzaban a demudarse en puro terror. Quiz fueron esos segundos de estupor general los que le salvaron el culo. Mientras aquella cosa revivida desataba su ira homicida sobre los vecinos ms indefensos, Solo escap hacia el fondo de la galera, al otro lado del pasadizo, buscando el amparo de la oscuridad. El detective desconoca cunto ms podra extenderse la cripta en aquel sentido, pero pronto pudo comprobar que su instinto de supervivencia se mantena en forma. Presas del pnico, los vetustos congregantes corrieron como pollos sin cabeza hacia el pasadizo, golpendose en su huida a ciegas y pisoteando sin ningn miramiento a los cados. Y a los que no moran aplastados por sus vecinos ya se encargaba de destrozarlos la criatura con aquellas extremidades
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imposibles de araa humana. Gritos y ms gritos, durante una eternidad. Un olor ferruginoso y espeso inund la catacumba. Entonces se hizo el silencio. El sonido de una bronca respiracin y un llanto suave. El nio continuaba gimoteando en el regazo del detective. Con aquel pequeo histrico entre sus brazos, Solo maniobr como buenamente pudo para liberar su pistola de la manga del abrigo. Pasos apresurados, acercndose. Ese olor acre y penetrante cada vez ms intenso. Solo amartill el arma y apunt en la oscuridad. Dos puntos brillantes y una rfaga de aire a su derecha. La bestia rugi; el nio grit. El detective dispar. *** Las dos unidades del SAMUR solicitadas por los nacionales haban llegado por fin y ahora atravesaban el cordn policial desde General Ricardos para atender a los supervivientes. Apoyado en uno de los coches de polica y con un pitillo entre los labios, Solo intent recomponer los jirones de su camisa. El chiquillo se haba resistido cuando los dos agentes de campo vinieron a llevrselo. Se haba resistido mucho. Para entonces tambin se haban estacionado all dos vehculos militares y una lechera de los GEO. Normal que el cro continuara asustado, joder. El detective le dio una buena calada al cigarro antes de reparar en el agente que se haba situado justo a su lado. Parece increble verdad? el agente se quit la gorra y se enjug el sudor de la frente.Veintiocho muertos, dos de ellos nios muy pequeos. Quince aplastados; el resto, despedazados. Solo exhal el humo en difusos anillos. El polica se gir para encarar al detective. Qu era eso, por el amor de Dios? Eso respondi el detective tras un incmodo silencio, es lo que ocurre cuando a un desgraciado le da por parir engendros pasndose por el forro todas las leyes de la naturaleza. Con el beneplcito de la administracin, por supuesto. Siempre animando a sus muchachotes a bajarle las bragas a la sensatez. Me temo que el seor del Espino va a tener que explicar muchas cosas Y yo tambin quiero mi parte de l pastel. El polica le devolvi una mirada extraada. Pero seor Pens que lo saba Al detenido se lo llevaron dos agentes de las fuerzas especiales nada ms llegar a comisara. Ahora, si es tan amable de acompaarme, me gustara tomarle declaracin

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ARRIBA Y ABAJO Pedro Lpez Manzano

Disyuntiva. Alternativa entre dos cosas, por una de las cuales hay que optar. A veces nos cuestionamos nuestro lugar en la creacin, no como seres individuales, sino como especie, pues, a decir verdad, no todo el mundo cree que estemos solos en el universo, ni que seamos el centro del mismo, pero, cul sera la otra opcin? La imagen que con mayor naturalidad acudir a nuestra cabeza ante tal dilema es la de una noche despejada, llena de estrellas. La mera accin de contemplarlas, de dirigir la mirada hacia arriba, nos empequeece abrumadoramente ante su inmensidad repleta de posibilidades, por remotas que puedan parecer, y ni el ms aferrado a las ciencias estadsticas se atrever a aseverar con rotundidad nuestra singularidad como seores del firmamento. Yo, por supuesto, tampoco lo hago, pero cuando me dejo llevar por tales pensamientos existencialistas, no es hacia arriba precisamente adonde se dirigen mis ojos. Accidente. Suceso eventual que altera el orden regular de las cosas. El que me atae ocurri en el monte (cualquier monte castellano servira para ilustrar esta historia, por lo que sobra la concrecin) y en invierno, de tal manera que el terreno se hallaba nevado. Haba llegado en coche con el alba y estaba cazando sin ms compaa que la de mi perra. No llevbamos ms de media hora cuando se detuvo frente a un arbusto y qued paralizada, de muestra, con la pata levantada a medio paso y la cabeza, espalda y rabo en lnea recta apuntando a la presa que haba localizado. Yo me haba quitado el chaleco para recolocrmelo de una forma ms cmoda, y lo dej sobre una roca para que no me molestara al disparar, mientras retiraba el seguro de la escopeta y me acercaba a la perra sigilosamente, listo para que en cualquier momento un animal saliera saltando de su escondite. Nunca sabr qu pieza era, ya que la nieve cedi bajo mi peso y comenc a caer. La escopeta se me dispar, y por el retroceso se me escap de las manos, hacindome perder ms si cabe el equilibrio e imposibilitndome agarrarme a ningn saliente. Antes de perder el conocimiento, mientras bajaba a trompicones, me dio tiempo a escuchar un ladrido de mi perra, excitada por mi repentina desaparicin, con toda probabilidad, asomndose al hueco por el que me haba colado, con las orejas muy levantadas, y la escopeta tirada al lado suyo, junto al
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chaleco que guardaba en sus bolsillos tres o cuatro barritas energticas, una cantimplora medio llena, una linterna de mano y mi navaja suiza de la suerte. Despert. Me encontraba sobre firme, tendido en el suelo. Me puse en pie. No se vea nada. Empec a moverme y a reconocerme con las manos. Ni nieve ni sangre, y todos los huesos sorprendentemente en su sitio, nada ms all de araazos y magulladuras, por todo el cuerpo pero leves. Me qued quieto intentando averiguar dnde estaba, ver u or algo. Nada. El no ser, o la carencia absoluta de todo ser. Grit y escuch. No saba por dnde haba llegado, supuse que desde arriba. En cualquier caso, seguro que estaba lejos de donde part, ya que no se oa a mi perra ladrar respondiendo a mi llamada. Paulatinamente me calm y fui hacindome consciente de lo que haba a mi alrededor, o ms correctamente, de lo que no haba. Oscuridad. Falta de luz y claridad para percibir cosas. Falta sin restriccin. nicamente se poda percibir el color negro. Envolvindolo todo hasta hacerlo desaparecer. Envolvindome a m. El ambiente que me rodeaba era opresivo por la quietud que lo controlaba. Nada, nunca, est tan tranquilo. Solo poda ver un inmenso negror; ni siquiera se me iba acostumbrando la vista aprovechando cualquier minsculo foco de luz, ya que no lo haba. Tampoco alcanzaba a escuchar ni el ms remoto sonido. Ni siquiera una voz lejana o el susurro del viento, ni el eco del susurro de una voz trado por el viento. Mi nariz tampoco lograba detectar el ms nimio olor. Ni al vicio de la habitacin cerrada ni a la pureza del campo abierto ni a ninguno de los infinitos aromas intermedios entre lo uno y lo otro. Alargu la mano hacia la derecha y toqu una pared. Fra sin llegar a helar, lisa sin ser completamente plana, y aunque no poda verla, estoy seguro de que era de color gris. Extend la otra mano y no toqu nada. Puse los brazos en cruz, con la mxima amplitud, y roc la otra pared con las yemas de los dedos. Exactamente igual a su pariente de la derecha. Toqu el suelo: sin pendiente y con la caracterstica misma falta de caractersticas que las paredes, que se fundan con l en formas redondeadas, sin formar el ms mnimo resquicio de un ngulo. Intent palpar el techo, pero no llegu, ni siquiera saltando. Empec a caminar a ciegas, despacio y asegurando cada paso, sin apartar la mano derecha de su pared, y con la izquierda al frente para no chocar contra nada. Vaco. Falto de contenido fsico o psquico. Me hallaba desorientado en todos los aspectos. Adems de la privacin de percepciones sensoriales lo nico que notaba era la sequedad de la boca, haba perdido la nocin del tiempo que llevaba caminando y ni siquiera estaba seguro de ir en lnea recta. Bien podra haber tomado una ligera curva hacia uno u otro lado, y estar dando vueltas de varios kilmetros, continuamente en un circuito cerrado, o quiz existiera una pendiente imperceptible en el piso, y estaba subiendo o bajando sin darme cuenta, pues todo resultaba
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idntico. Pero no, tan solo tena que razonar. Me sent en el suelo de espaldas a la pared, dejando a mi izquierda el camino recorrido, cog un cartucho del cinturn y lo dej en el suelo... se movi. Al principio casi nada, pero pronto me demostr que, en efecto, exista un ligero desnivel al comenzar a rodar hacia mi zurda, de tal forma que haba ido subiendo sin darme cuenta. Me levant, continu caminando, y repet el proceso cada varios minutos. Siempre ascendiendo. Al menos saba que no estaba dando vueltas, ya que en ese caso descendera y ascendera alternadamente, por lo que en algn momento tendra que llegar a algn lugar, y me aferr a esta vaguedad. No existen tneles tan largos, tienen un principio y un fin. Esta conclusin de nocin de un objetivo, y de acercarme cada vez ms a l al ir subiendo, me hizo olvidarme parcialmente del cansancio que arrastraba desde haca horas, aunque los pies estaban empezando a dolerme, y lo que ms me apeteca era parar un rato y masajermelos con las manos. Infinito. Que no tiene ni puede tener fin ni trmino. Lo estaba experimentando en aquel momento, si es que se puede emplear la palabra momento cuando uno ha perdido la nocin del tiempo. Que no puede tener fin ni trmino era lo que estaba empezando a sospechar, o ms bien a afirmar para m. Y para mi desesperacin. Me sent a descansar un poco y comenc a razonar lgicamente, tratando de darme nimos. La zona geogrfica en la que me encontraba era ms bien una meseta, sin montes demasiado altos hasta muchos kilmetros de distancia. Cunto podra haber bajado en mi larga cada? Diez metros?, veinte quiz? Exageremos hasta los cincuenta. Si haba estado subiendo durante que menos que diez horas (aunque bien podran haber sido das) a un ritmo aproximado de tres kilmetros por hora, habra caminado unos treinta kilmetros con una pendiente de, digamos, el cinco por mil. Bajo esta suposicin, habra ascendido unos ciento cincuenta metros. Por lo tanto, si la orografa no me fallaba y manteniendo la premisa de haber cado dando tumbos a lo sumo cincuenta metros, debera estar ya ms de cien metros por encima del suelo! Inclin la cabeza hasta las rodillas e intent llorar, pero tan deshidratado estaba que nicamente salieron de mis ojos dos gotitas minsculas que ni siquiera merecan llamarse lgrimas. Si al menos pudiera ver algo. U orlo, olfatearlo, palpar algo que no fuera el tedio de la pared y el suelo carentes de cualquier propiedad. Perd toda esperanza y me dej caer inerte, como un harapo tirado al borde de un camino por el que no pasara nunca nadie, y es que quiz fuera eso en lo que me haba convertido. Histerismo. Estado pasajero de excitacin nerviosa producido a consecuencia de una situacin anmala. No s hasta qu punto pasajero, pero desde luego palpitaba en m la excitacin nerviosa. Hundido en aquel rincn, haba odo algo. No sabra decir el qu, porque era un sonido tan dbil que tuve que contener la respiracin y cerrar los ojos (lo cual era absurdo, ya que no vea nada), y as alcanzar el nivel de concentracin necesario para poder distinguir el sonido como ajeno a m. Lo volv a escuchar, aunque tuve que aguardar unos minutos ms agazapado y expectante, sin siquiera pensar,
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hasta que volvi a producirse, y as convencerme de su existencia real, y de que no era un espejismo auditivo debido a mi lamentable estado fsico. Pareca provenir del tnel, ms adelante, en la direccin hacia la que haba estado caminando todo el tiempo. Me levant, con fuerzas renovadas por la buena nueva. Me cost mucho, ya que el breve descanso me haba perjudicado ms que beneficiado, y al incorporarme, las rodillas y tobillos me crujieron, quejndose dolorosamente y hacindome tambalearme y apoyar la mano en la pared para conservar el equilibrio. Aun con todo, no pude evitar sonrer, ya que el sonido de las articulaciones haba parecido el de una secuoya al ser talada y caer desde el cielo, partindose la madera estruendosamente. Tal era la amplificacin del sonido en estas condiciones de ausencia del mismo. Pero ahora ya no haba una ausencia completa, porque haba escuchado algo. Olvidando la sed a pesar de tener la lengua de trapo, aceler el paso hacia mi esperanzador y sonoro destino, y not como mi corazn bombardeaba sangre hasta las sienes, histrico al tiempo que se me escapaba una risita, que son ms bien como un gemido desagradable en el tnel. Avanc con excitacin, zarandendome a paso vivo, apoyndome con las dos manos en la pared de mi derecha. Dolor. Sensacin molesta y aflictiva de una parte del cuerpo por causa interior o exterior. Aunque molesta y aflictiva se queda corto, no es de una parte del cuerpo sino ms bien de todo el mismo, y es tanto por causa interior, por empezar a tener la certeza de la locura propia (no me cabe ni la menor duda de que es una de las peores sensaciones que puede tener el ser humano), como exterior, ya que, a pesar de pararme varias veces para volver a escuchar el sonido, ste no se repeta. Al fin ca al suelo, al lmite del desmayo, y dominado por la congoja, con el cuerpo y el nimo doblegados. No poda estar pasndome aquello. Estaba completamente seguro de haber escuchado ese sonido, y haba corrido, y lo haba vuelto a escuchar, y haba corrido de nuevo, y entonces el silencio. La desesperante calma absoluta que reinaba en el tnel. Pero haba existido, y el ruido siempre es producido por algo, al menos algo diferente del maldito tnel de piedra. Y ese algo ya no estaba all. Ni siquiera me importaba la naturaleza de la fuente del ruido, slo quera encontrarla. Me obsesionaba hallarla para demostrarme que no haba perdido la cabeza. No tendra que haber sido as. Debera haberme importado la fuente del ruido. Debera haberme importado mucho, porque tras derrumbarme, gritar, y decidir que ya nada me iba a levantar de all, volvi a producirse, y esta vez a unos centmetros de m. Conmocin. Movimiento o perturbacin violenta del nimo o del cuerpo. O de ambos. Del cuerpo, por medio del sentido auditivo. Del nimo como consecuencia directa del anterior. S, se volvi a producir el sonido. Esta vez fue a escasos centmetros, a la altura de mi cabeza, justo por donde haba venido, detrs de m. Si bien antes haba sido tan dbil que por la falta de detalle no poda asociarlo a nada distinguible, ahora tampoco poda asociarlo a nada que yo hubiera conocido. Pero por diferentes motivos, lo percib con claridad ilimitada, desgraciadamente para m.

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Todos hemos pisado una cucaracha alguna vez, y en verdad es un sonido desagradable, un crujido caracterstico, de ese par de litros negros y duros que les recubren las alas, y casi se puede sentir los rganos del ortptero reventando bajo la planta del pie. Ahora juntad varios millares de cucarachas, y ponedlas debajo de un pie gigante, de una prensa hidrulica, que las aplaste muy lentamente, durante ocho o diez segundos, con todas sus milsimas cada uno. Poned ese crepitar a unos centmetros de vuestra nuca, cuando menos os lo esperis, envueltos por la oscuridad ms absoluta, y podrais haceros una idea de cmo me sent. Aunque, a decir verdad, no creo que ninguna imaginacin sea capaz de alcanzar tal extremo. Lo nico bueno es que, como no haba comido ni bebido nada en horas (o das), no vomit por la violentsima arcada que me produjo semejante cacofona. Durante la misma estaba paralizado de terror, y al acabar, volv la cabeza en un movimiento rpido hacia la fuente de aquello, con los ojos muy abiertos. Afortunadamente, y doy gracias todos los das desde entonces hasta hoy por ello, la oscuridad segua siendo total y no distingu nada ms que la negra opacidad de siempre. Al extinguirse el sonido, la oscuridad haca que pareciese que nunca se haba producido, que permaneca en el mismo abismo de vaco que hasta entonces, pero no poda obviar esa existencia, como cuando uno despierta de una pesadilla y as acaba con los monstruos que le han torturado en la misma. Me ergu para echar a correr y entonces ocurri lo peor. Escolopendra. Nombre comn de varias especies de miripodos de hasta veinte centmetros de longitud, cuerpo brillante y numerosas patas dispuestas por parejas. Viven bajo las piedras y suelen producir dolorosas picaduras mediante dos uas venenosas que poseen en la cabeza. Me levant. Pero al empezar a correr, las piernas me fallaron, y tuve que apoyar mi brazo derecho sobre la pared para no caer hacia atrs, y extender el izquierdo, en movimiento reflejo y desafortunado. Toqu Eso. Durante el segundo ms dilatado de mi vida. Siempre he pensado que una de las pocas cosas en las que casi todo ser humano est de acuerdo con sus congneres es en la animadversin (por no llamarlo odio), que siente hacia los bichos en general, o hacia alguno de ellos en particular: araas, cucarachas, saltamontes, ciempis, escarabajos, gusanos, escorpiones... Cuando extend la mano, los toqu a todos a la vez. Recorrieron mis dedos y mi palma, expeliendo secreciones e inyectando, casi introducindose ellos mismos en mi cuerpo para bucear a su antojo bajo mi piel. Sent muchas picaduras antes de poder apartarla. Pero lo que peor me hizo sentir fue la sensacin de que todos ellos se movan al unsono, como si formaran parte de un mismo ser, grotesco, enorme y tan primitivo que rayaba la atemporalidad. Un ser formado por miles de bichos de todos los tipos y tamaos. Prisa. Prontitud o rapidez con que sucede o se ejecuta una cosa. En este caso, mi huida. En verdad os digo que, a pesar del dolor de las picaduras de mi mano y del cansancio
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acumulado, corr tan rpido como podra haberlo hecho cualquier atleta en plena forma, si bien chocando contra las paredes, tropezando, cayendo y levantndome otra vez. Corr como si me persiguiera el diablo. De hecho estoy seguro de que si el diablo existe, yo lo he odo y lo he tocado. Y, aunque no lo senta fsicamente, estaba seguro de que vena tras de m. Para variar, no s lo que tard, pero corr y corr por el tnel, y de repente me di cuenta de que todo haba cambiado. Sent un fro intenso, ya no estaba pisando roca sino nieve, la oscuridad no era tan densa, sino que pareca ms la de la noche, ni el silencio tan absoluto, ya que el viento aull lgubre y maravillosamente. Me par y, esta vez s, acostumbr los ojos. Estaba en el campo! De hecho, me hallaba a tan slo unos metros de donde haba desaparecido, pero era noche cerrada. Acab de un trago con el contenido de la cantimplora y en cuanto me orient fui al coche, que estaba muy cerca. Mi perra yaca junto al mismo, y cuando aparec comenz a dar brincos alrededor mo, pidiendo una caricia, que gustosamente le otorgu. Entonces me di cuenta de que no senta el brazo, estaba hinchndose y supurando por la zona de las picaduras. Me hice un torniquete con una manga arrancada de mi propia camisa tan rpido como pude, y eso salv mi vida. La mano, y por ende la extremidad, no corri tan buena suerte. Me la amputaron a la altura del codo en el hospital, afortunadamente cercano al lugar en el que me encontraba (cuyo nombre o ubicacin no ha sido un olvido no mencionar), al cual pude llegar conduciendo a malas penas. Por supuesto, los mdicos que me atendieron, quedaron boquiabiertos al ver que tena treinta y cuatro picaduras de veinte tipos de bichos diferentes, diez de ellos no incluidos en nuestra fauna ibrica, y otros seis imposibles de identificar. Incgnita. Causa o razn oculta de algo. Es aquello que precisamente intento evitar despejar. Francamente, creo que estoy mejor sin tener una explicacin de lo que me sucedi, porque no s cmo podra afrontarla. Qu me ocurri durante los dos das y medio que dur mi extraa desaparicin, qu era lo que escuch y palp, si era nico o perteneciente a una especie, qu tipo de seres podramos encontrar a tan solo un puado de metros de distancia, justo debajo de nosotros y desde cundo vagan por all, en tneles demasiado perfectos como para ser construidos por criaturas no inteligentes. En definitiva, cuntos secretos hay an que escapan al ser humano y a su discernimiento. Yo creo que ms de los que conoce. A veces nos cuestionamos nuestro lugar en la creacin, no como seres individuales, sino como especie, pues a decir verdad no todo el mundo cree que estemos solos en el universo, ni que seamos los ms poderosos del mismo. La imagen ms comn ante tal dilema es la de una noche despejada, llena de estrellas. La mera accin de contemplarlas, de elevar la mirada hasta ellas, nos abruma. No obstante, para sentirme empequeecido yo no miro hacia arriba, a las estrellas, sino al suelo que piso cada da. Trato de no pensar en ello. Son muchas las cuestiones que intento evitar a toda costa. Sobre todo aquellas noches en las que despierto entre gemidos, en la oscuridad de mi dormitorio, con una capa de sudor fro por todo el cuerpo, sacudindome bichos inexistentes de una mano izquierda, tambin inexistente.

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LA MINA DE LOS MUERTOS VIVIENTES Edgar Sega

1 La pesada carga provocaba que el vehculo se levantara sobre las ruedas traseras cada vez que superaba uno de los numerosos baches desperdigados por el camino, perdindose el haz de las luces delanteras a lo lejos, engullido sin contemplaciones por el tnel. Tras un recodo apareci la larga ristra de tubos de llux, el misterioso lquido azul que desprenda luz fluorescente al recibir una pequea descarga elctrica, que indicaba lo cerca que estaban de su destino, apenas unos quilmetros; y que arrojaba algo de luz sobre la oscuridad que lo impregnaba todo. Doscientos metros despus, el tablero luminoso del vehculo se apag de golpe y el sonido elctrico del motor fue extinguindose poco a poco. Oh, mierda! Qu demonios ocurre? maldijo el conductor mientras el furgn iba decelerando, al tiempo que golpeaba el panel de mandos . Pens que habas comprobado las bateras. Joder, se lo dije a ese cabrn de Stuart respondi el copiloto. Qu clase de respuesta es esa? Eras t quien deba hacer la revisin. Sers Ahog el insulto en sus pulmones mientras miraba la semioscuridad que se extenda delante de ellos. Ni siquiera funcionan las comunicaciones asegur tras comprobar que no llegaba corriente a la radio. Ya te dije que esas bateras estaban haciendo el tonto. A ver quin cojones les explica a los seoritos que tenemos que ir andando hasta la mina. Se puede saber qu ha pasado? pregunt alguien desde la cabina de pasajeros. Los dos pilotos se miraron resignados. Est bien dijo finalmente Bob, el copiloto, bajando del vehculo. Ha sido cagada ma, yo me ocupo. Se dirigi a la parte trasera del furgn mientras Mike, el piloto principal, descubra la compuerta del suelo de la cabina, donde se encontraba el sistema electrnico. Qu pasa? pregunt el caporal del grupo que transportaban, un hombre de mediana edad de aspecto tosco y serio, cuando se abri el doble portn trasero. Ver, tenemos un problema mecnico. Creo que las bateras se han estropeado. Tiene solucin? bram. Bob mir a Mike a travs del espejo retrovisor, que compuso un gesto de negacin. El copiloto mene la cabeza . Cunto tardarn en venir a buscarnos?
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Todos los aparatos del vehculo dependen de las bateras Pero habr otra manera de comunicarse con la mina. Telfono? Wifi? Este tnel no est terminado, hasta entonces no es seguro instalar repetidores wifi ni cables de telfono no duraran ni una semana, ya me ent iende. Me est diciendo que tenemos que trasladarnos hasta all a pie? Y cargando con el equipo? Nosotros les ayudaremos dijo rascndose la calva y mirando al suelo . Al menos a llevar lo ms importante. Qu me dice de las compuertas y los aros de acoplamiento? Oh, no se preocupe; la mina a la que vamos es muy fructfera. Seal hacia el frente. No supondr ningn problema construir las compuertas que sean necesarias. Est bien acept resignado. Chicos, seguiremos a pie! Las tres personas que completaban el grupo protestaron a regaadientes. La primera en salir, la tcnica de txicos, una joven de unos veinticinco aos de pequea estatura y mirada esquiva, se qued escrutando el tnel, pues aunque ya haba viajado por unos cuantos, ninguno de los que salan de la ciudadela hacia las distintas minas que haba a su alrededor era tan ttrico. El motivo era porque slo se haba realizado la preperforacin por eso viajaban en furgn, pues el tnel ni siquiera posea los rales para los ferrocarriles magnticos, el principal medio de transporte de personas y mercancas as que el pasaje estaba repleto de aristas y salientes, que iluminados por la tenue luz azulada de los tubos de llux, proyectaban fantasmagricas sombras sobre las paredes y el techo. El copiloto entr en la cabina de pasajeros y se dispuso a ayudar a Olga, la ingeniera de estructuras, una atractiva cuarentona alta y morena, pero el operario, un joven grande y musculoso de aspecto bobalicn, se interpuso entre ellos. Jan se present tendindole la mano. Bob capt la indirecta y disimul con rapidez, ocupndose de otros asuntos, como coger algunos aparatos poco pesados que haba en el compartimento y que le parecieron necesarios. Y bien? Estamos listos? pregunt Mike al bajar de la cabina. La respuesta del caporal fue lanzar un compacto esputo al arenoso suelo del tnel. No era nada personal, pero el hombre haba soportado un frreo entrenamiento militar durante aos, en la poca que las dos corporaciones que ahora formaban Coltania, la ciudadela ms importante del Submundo, se toparon al querer hermetizar a la vez Mina 17, dando pie a la guerra del Tntalo; as que no poda dejar de mostrar su disconformidad cuando detectaba actitudes poco profesionales. Esos tiempos estaban a dos dcadas de distancia, cuando se fragu la fusin, y desde entonces ya no hizo falta ejrcito alguno, siendo los militares destinados a otros trabajos, mayoritariamente de control y seguridad. Vosotros dos llevaris eso dijo sealando un bal grande de aluminio. Dana, en marcha! le grit despus a la tcnica de txicos, que an estaba absorta en la contemplacin del tnel, intentando adivinar dnde acababa el desfile de lucecitas que lo alumbraban, cada vez ms tenues y pequeas. Vale Chuck, voy a coger mis cosas, id tirando. Eh, t! Suelta eso inmediatamente! Bob se sobresalt, y al verla acercarse a l con cara de pocos amigos dej lo que tena entre manos: un maletn metlico rectangular, de unos

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noventa centmetros de largo y cuarenta de ancho, ms ligero de lo que aparentaba. Yo lo llevar. Vale pequea, slo pretenda ayudar dijo bajando del vehculo para ayudar a Mike a trasportar el bal. La joven abri el maletn para comprobar que los aparatos estaban en su sitio lo contrario hubiera sido imposible pues todo estaba anclado en compartimentos amoldados a la forma de los objetos y despus cogi el resto de sus cosas: una mochila con ropa de muda y un bolso cruzado donde guardaba la computadora porttil. Dos minutos despus, cuando sali de la parte trasera del vehculo para reunirse con los dems, un sobresalto la detuvo. Haban desaparecido. Al momento se asust, pues eran conocidas las historias acerca de tneles que, como en ese, iban a morir cientos de pasajes ms estrechos y casi siempre ms oscuros que nacan en yermas cuevas y pequeas minas abandonadas. Se deca que muchas de esas cavidades estaban pobladas por personajes peligrosos, insurgentes y proscritos que haban abandonado Coltania disconformes con el sistema que en ella imperaba. Mir haca todas las direcciones sin suerte, mientras se preguntaba si ese tnel poda ser uno de esos. Camin inquieta algunos metros, buscando algn recoveco en el que pudieran haberse metido, pero no encontr nada en absoluto. Volvi a mirar hacia adelante, escudriando el final del inacabable conducto, como si hubiera sido posible que hubiesen llegado tan lejos. Cuando ya estaba a punto de gritar, la momentnea desaparicin quedo explicada por s misma: la distancia entre los focos era mayor que la luz que desprendan, y siempre haba una zona de varios metros de oscuridad entre un tubo y el siguiente. Cuando el grupo atraves una de esas zonas oscuras, apareci de nuevo al otro lado. Se ri para sus adentros y aceler los pasos hasta reunirse con ellos, pues aunque pareca que estaban solos, no la tranquilizaba en absoluto tener a sus espaldas tantos quilmetros de tinieblas. 2 Pasado el medioda, sedientos y agotados, llegaron a la compuerta principal de Mina 32, donde se haba descubierto el nuevo sistema de cuevas que deban hermetizar. Bob comprob en el monitor los niveles de toxicidad del otro lado, algo obligatorio siempre que se quera abrir una compuerta, y pidi permiso para introducir el cdigo de apertura. Permiso concedido respondi Mike. Los pilotos no se limitaban a conducir vehculos, tambin era su competencia velar por la seguridad en los tneles, y siempre haba que cerciorarse de que no exista toxicidad al otro lado de las compuertas. La barrera se abri y vieron cmo el tnel continuaba unos trescientos metros, aunque mucho mejor iluminado y con dos bvedas que lo horadaban a diestra y siniestra: una cantina que a esa hora registraba buena concurrencia, y un taller mecnico con alguna vagoneta que reparar. Tras una diminuta garita que consista en un mostrador con una pequea computadora incrustada, vieron al guardia de seguridad de Mina 32. Eh Mike! dijo. Es el equipo de sellado? S. Llegis tarde, os esperbamos esta maana.
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No preguntes Randal apunt Bob. Queris descansar? En esta cantina se come un filete orgnico Preferimos beber algo fresco y ponernos a trabajar interrumpi Chuck aceptando gustosamente el lquido que se le ofreca . Cmo llegamos a la zona de trabajo? Por aqu. Avanzaron por el ancho pasaje hasta que llegaron a una gran bveda de unos cien metros de dimetro y cuarenta de alto, bien iluminada por lmparas que colgaban a una docena de metros, asidas a tensos cables de acero que atravesaban la cueva en ambas direcciones, formando una especie de tela de araa. Tan grande era la cavidad que albergaba dos edificios construidos a base de placas de adplex, un compuesto creado con la mezcla de arena muy fina y un extrao lquido pegajoso descubierto en las profundidades del Submundo. Uno de ellos era un pequeo hospital; el otro, al que llamaban La Fbrica, era donde se trataban y almacenaban los recursos que se extraan de la mina, aguardando a que se finalizara la construccin de los rales que deban unir la mina con Coltania para ser distribuidos. De esa plaza, considerada el centro neurlgico del complejo, partan cinco grutas: dos de ellas llevaban a los camarotes de los empleados, ciento cincuenta habitculos con capacidad para quinientas personas; y las otras tres, una estrecha que descenda, otra ms ancha que continuaba en lnea recta y una tercera que se perda hacia arriba, envuelta en la penumbra; conducan a los yacimientos que estaban siendo explotados. Randal seal unas vagonetas que aguardaban en fila dispuestas a encaramarse por las vas que nacan a orillas del tercero y dijo: Esas cacharras os llevarn a la bveda donde se ha descubierto la caverna. Subieron a las vagonetas de dos en dos e iniciaron el ascenso, una hora de lento y aburrido traqueteo sobre las destartaladas vas, con dos lneas de candiles escoltndolos a lado y lado, durante los que vieron aparecer aqu y all, como si de un ro repleto de afluentes se tratara, pequeos y oscuros pasajes que moran en la gruta que recorran. En algunos de ellos se adentraba una ramificacin de una de las lneas de candiles, perdindose la luz en su interior para devolver sombras en movimiento, seguramente las de los mineros que en ellos trabajaban. Parece que te interesan mucho esas catacumbas le dijo Mike a Dana, con la que le haba tocado compartir vagn, que no paraba de mirar los pasadizos. Simple curiosidad. Hace mucho que te dedicas a esto? Bastante minti, pues haca poco que haba acabado la formacin y apenas haba desintoxicado un par de pequeas bvedas descubiertas por accidente meses atrs. Esa era su primera gran caverna, y en secreto se preguntaba si sera capaz de hacerlo bien. Los candiles parpadearon, la cadena que arrastraba las vagonetas se par en seco y se detuvieron. Instintivamente la mano de Dana se fue al brazo de Mike, aferrndolo con fuerza. Tranquila, solo sern unos segundos dijo el piloto mientras la luz de los focos iba extinguindose, hasta que una opaca oscuridad se instal entre ellos. Not como la mano de la muchacha se atenazaba ms fuerte en torno a su brazo, casi incomodndole. Justo despus la cadena volvi a moverse, arrastrndolos de nuevo hacia arriba, al tiempo que volvan a prenderse los candiles . Aqu es siempre as, el
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generador de esta mina no es muy potente, cuando entran metales a fundicin, La Fbrica chupa toda la corriente y hay cadas de tensin. Una vez arriba, tras seis quilmetros de recorrido, la cadena sin fin que haba arrastrado hasta all las vagonetas, daba la vuelta alrededor de un motor dentado circular y volva a bajar, para as continuar su infinito recorrido. Un minero que les esperaba con un consistente desayuno delante a medio engullir, se levant expulsando las migas de pan sinttico que le haban cado en el regazo y accion la palanca que detena el circuito. Oh vaya, haba empezado a comer Al grano azuz el caporal. Est bien, es aqu mismo. Subieron por una galera empinada hasta una cueva amplia de paredes altas con el techo repleto de estalactitas. En un rincn, junto a un gran muro de roca de unos cinco metros de alto, descansaba el traspasador de materia. Chuck lo asi entre sus manos, seal a la pared y extraas ondas sinusoidales se dibujaron en el pequeo monitor que haba junto al mango. Gir el potencimetro de las ondas, acercndolo poco a poco hasta los nanoherzios, y en el monitor verde oscuro las ondas sinusoidales se fueron transformando, primero en lneas angulosas, y finalmente en aristas que daban forma a una gran caverna. Empez a manipular con soltura los distintos potencimetros del analizador y la caverna empez a moverse en el monitor: se acercaba y alejaba, giraba sobre s misma, rotaba 180 grados; todo con el propsito de descubrir posibles escapes o accesos por donde pudiera entrar la toxicidad del exterior. Qu tenemos aqu! Dana, mira estas ondas borrosas, las que aparecen y desaparecen. S. Es el agua de un riachuelo subterrneo. Y esta chimenea que se pierde hacia arriba, me juego una cena a que da al exterior. Esta caverna es oro puro. Dej el aparato en el suelo y se gir hacia el minero. Ha visto alguna vez una oveja? No. Pues dentro de un mes las aborrecer. Olga, Dnde podemos montar la compuerta? Ya estaba en ello. Unos metros ms abajo la galera es ms estrecha, podemos instalar una de clase D, no sern ms de veinte minutos. Aqu montaremos una de clase B. Toma las medidas para la otra y manda a Jan a La Fbrica, a ver cundo pueden estar. Mientras Jan, Mike y Bob bajaban a La Fbrica en busca del material, Olga, Chuck y Dana montaron la esfera multiperforadora en el lugar donde pretendan instalar la primera compuerta. La ingeniera coloc la esfera en el centro de la gruta, suspendida a un metro y medio del suelo, gracias a cuatro brazos en cruz acoplados a sendos puntales anclados entre el suelo y el techo; y tecle unas coordenadas en el pequeo panel que haba en un lateral. Dos brazos articulados aparecieron en la parte inferior y superior de la esfera, con cientos de diminutos discos de diamante dentado en la punta de cada uno de ellos, que comenzaron a horadar la roca con facilidad. Los brazos empezaron a rotar alrededor de la esfera, haciendo un giro de 360 grados, y en menos de un minuto ya se haba creado sobre la dura pared de la gruta un crculo perfecto. Una hora y media despus los otros llegaron con el material, y en menos de quince
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minutos ya haban encajado el aro y la compuerta. El equipo de sellado se qued en la parte norte de la gruta, la que tocaba con la nueva caverna, y Mike y Bob en la parte sur. La cantina nos espera dijo Bob con entusiasmo cuando la compuerta se cerr . Cmo he echado de menos ese lquido acervezado! Chuck, Olga y Dana llegaron a la pared colindante entre las dos cuevas, donde Jan ya haba instalado la esfera multiperforadora, colocada en un soporte que la atravesaba, sujetado transversalmente entre dos puntales que iban desde el suelo hasta el techo. Abrieron el bal donde guardaban los uniformes AT un traje hermtico con escafandra que protega de la toxicidad y se los pusieron. La ingeniera tecle las coordenadas y los brazos articulados del artilugio hicieron el resto. La esfera fue movindose de izquierda a derecha a lo largo del soporte que la sostena, mientras ste suba y bajaba a travs de los puntales. Media hora despus, un gran cilindro de dos metros de dimetro y uno de ancho una ambas cuevas. Los niveles son muy bajos apunt la tcnica mirando el monitor de su computadora mientras sostena en alto el aparato de medicin. El resto escuch su voz metlica a travs de los pequeos altavoces alojados en el interior de los uniformes AT. Perfecto se congratul el caporal. Sellemos esta caverna vayamos a emborracharnos. 3 En la cantina Bob y Mike mataban el tiempo jugando a las cartas con viejos amigos de correras, casi todos mineros. A la pareja nunca le faltaban camaradas para montarse una buena juerga, por su carcter y buen talante, pero sobre todo por ser uno de los equipos de pilotos ms conocidos de la corporacin. Mike trabajaba para ellos desde que tena uso de razn, pues naci en un furgn minero, y desde entonces haba vivido entre transportes. Estoy empezando a pensar que stos juegan compinchados dijo un fundidor que vea como su grueso de fichas iba menguando poco a poco. Pues si siempre pierdo! apunt Bob. Y lo recupera Mike, junto con lo nuestro. Ms lquido, pero no tan aguado! La alarma de accidente los puso a todos sobre aviso. Hombre herido sonaba estridentemente por los altavoces dispersados por la mina. Era la voz de Chuck. Rpido! Azuz Mike a Bob. Al hospital! Corrieron por el pasaje principal hasta la plaza, y de all al hospital. Dnde estn? pregunt Mike en recepcin al entrar antes de percatarse de que no haba nadie, pues ya era tarde y slo quedaba el personal sanitario de guardia. El pequeo edificio estaba dividido en dos por un largo pasillo, quedando a un lado las salas de mantenimiento y administracin y al otro los mdulos sanitarios un quirfano y una enfermera y la cocina; tres salas idnticas construidas consecutivamente circunvaladas por el pasillo principal. La inercia les hizo dirigirse a la enfermera, donde se encontraron con el equipo de sellado al completo, adems de una doctora y un enfermero que atendan al herido. Jan, estirado en la camilla, tena la mirada perdida, completamente inerte, con el uniforme AT rasgado a la altura de la rodilla, por donde asomaba la articulacin totalmente destrozada.
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Mierda! exclam el piloto. Qu ha pasado? pregunt la doctora. Estbamos en una de las chimeneas que dan al exterior, acoplando la escotilla explic titubeante Olga. l se haba descolgado por fuera para poder soldar desde ah, pero el cable de sujecin cedi Ha cado al vaco unos veinte metros! Tuvimos que izarlo entre los tres intervino Chuck. Tiene altos niveles de toxicidad en el cuerpo apunt Dana. Toxicidad? Al enfermero le tembl la voz. No se preocupe, las vacunas nos impiden traspasarla a otras personas. Jan recuper momentneamente el sentido pero no era capaz de articular palabra, por ms que lo intentaba. Las extremidades le empezaron a temblar, cada vez con ms violencia, hasta que Olga se abalanz sobre l, tratando de contenerlo. El muchacho la sujet por los hombros provocando que ella se moviera al ritmo de l. Qu te ocurre? sollozaba la mujer. Empez a convulsionar con ms fuerza mientras una espesa espuma blanca le sala por la boca. Oh, no! Jan! Tras diez o doce sacudidas fuertes, ya no se movi ms. Chuck abraz a Olga, que lloraba desconsoladamente, mientras la doctora intentaba reanimar al operario sin xito. Despus de dos largos e infructuosos minutos la doctora se gir hacia ellos. Lo siento dijo. A su espalda, mientras todos la miraban, Jan empez a moverse lentamente. La doctora se dio cuenta de que algo pasaba por los gestos de sorpresa que vio en los rostros de quienes tena enfrente. Se dio la vuelta y presenci como el muchacho que acababa de perder la vida se incorporaba sobre la camilla al tiempo que su tez se tornaba blancuzca, casi azulada, y diversos hematomas de aspecto repulsivo, que no tena al entrar en el hospital, se dibujaban en su cuerpo. Los ojos, amarillos, buscaban algo que mirar, como si todo fuera invisible. Ja Jan? an tuvo fuerzas de pronunciar Olga. La doctora, estupefacta, se dispuso a auscultarle el corazn. Entonces el muchacho, que an continuaba con la mirada perdida, la agarr de los cabellos y hundi con violencia los dientes en su cuello, masticando sin piedad, arrancndole piel y msculo. La doctora lanz un grito agonizante y logr zafarse con la ayuda del enfermero, pero el ataque haba sido tan brutal que casi la haba desangrado, dejndola al borde del desfallecimiento. La mujer cay al suelo y empez a retroceder a rastras. La vida iba escapndosele al tiempo que su bata blanca se tea de rojo. Dios! exclam Bob. Qu cojones est pasando? El sanitario se separ del operario, o lo que quedaba de l, pues el ser que haba acabado con la vida de la doctora, no slo no se pareca al muchacho, sino que ni siquiera pareca humano: a parte de la piel demacrada, el cuerpo aparentaba habrsele descolocado por completo, con los hombros cados y la cadera dislocada; abundante sangre de la doctora impregnaba su ropa y su piel, acentuando el horroroso aspecto que ya desprenda por s mismo; y la mandbula, desencajada, se abra y cerraba con fuerza buscando algo que mascar, emitiendo un sonido desgarrador, con jirones de piel humana colgando a ambos lados de ella. El enfermero intent golpear al engendro en el que se haba convertido Jan, con tan mala fortuna que acab metiendo de lleno la mano en su boca. El monstruo la machac como si nada, arrancndosela despus de cuajo, lo levant como a un mueco y lo lanz con gran violencia a la otra punta de la sala, estrellndolo contra la pared, partindole el cuello.
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Se gir hacia los dems, que an no haban acertado a salir de la enfermera, de tan sorprendidos que estaban, y avanz hacia ellos, lentamente, como si le costara ordenar a los pies que tenan que ponerse el uno delante del otro para hacerlo. Jan suplic Olga. No! Chuck la sujet cuando ya acuda a su encuentro. Una extraa escena se fragu en ese momento delante de ellos: como si de una grotesca coreografa se tratara, enfermero y doctora se levantaron al unsono, algo imposible teniendo en cuenta que, al igual que Jan haca unos minutos, acababan de hallar la muerte, y con las mismas maneras y dificultades para andar que el muchacho, emprendieron la marcha detrs suyo, en direccin al espantado grupo. Salgamos de aqu! resolvi Mike abriendo las puertas que tenan a sus espaldas. Chuck volc un gran armario repleto de medicinas y material sanitario y lo hizo caer al suelo, a los pies de Jan, que casi haba llegado hasta ellos. Salieron de la sala cerrando las puertas de cristal despus, poco antes de que esos extraos seres los alcanzaran. Necesito algo para aguantarlas cerradas!exclam Mike sujetndolas. Dana fue hasta recepcin, cogi una silla y meti una de sus patas entre los mangos de las puertas, dejndolas bloqueadas. Las tres monstruosas criaturas, que seguan movindose aun siendo imposible, llegaron a las puertas y se empearon en tirarlas abajo, aunque sin suerte. Es espantoso dijo Olga. Cmo es posible que hayan sobrevivido a las heridas? No lo s respondi Chuck, no lo haba visto jams. No han sobrevivido apunt Mike. Los dems lo miraron sorprendidos . Han resucitado. Cmo puede ser? Ni idea, pero todos lo hemos visto Esa doctora se ha desangrado delante nuestro. Mirarla! dijo sealando el espantoso engendro que se contorsionaba al otro lado del cristal, intentando hincar los dientes en l sin xito. Sea como fuere, parece ser que esos muertos vivientes, pueden contagiar su enfermedad a travs de las heridas. De acuerdo prosigui Mike. Ahora no pueden salir de aqu, ir a buscar ayuda y encontraremos el modo de reducirlos. Apenas haba pronunciado la ltima palabra, la puerta trasera de la consulta se abri de par en par y uno de los guardas de seguridad del hospital apareci tras ella. Qu es tanto alboroto? pregunt. Todos empezaron a hacerle gestos instndole a que cerrara la puerta de nuevo, pero el vigilante no pudo verlos porque tena la vista fija en los extraos personajes que golpeaban el cristal de la consulta sin cesar. Os he hecho una pregunta! Los muertos vivientes se giraron lentamente y con su caracterstico y pausado caminar se dirigieron hacia l. Alto! amenaz apuntndolos con una pistola elctrica aturdidora. Deteneos o disparo! volvi a advertir justo antes de apretar el gatillo. El pequeo dispositivo elctrico se clav en el cuerpo de lo que alguna vez fue Jan, que era el que estaba ms cerca de l, pero la criatura no pareci notar nada y no hizo ademn de detenerse. Al llegar a la altura del guardia lo cogi del cuello y lo zarande
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con furia, golpendole la cabeza varias veces contra los laterales del marco de la puerta, mientras los otros dos muertos andantes salan de la consulta, pasando a ambos lados de ellos. Al soltarlo se desplom, cayendo a la otra banda de la pared de la sala, de tal modo que desde su posicin el grupo slo poda verle las piernas. Despus empezaron a or unos sonidos guturales mientras las extremidades del vigilante temblaban cada vez con ms fuerza, estrellando con furia los talones de las botas contra el suelo y la pared en su afn por zafarse de lo que fuera que le apresaba. Hay que evitar que escapen interrumpi Chuck. Seguidme! Mike arranc a correr hacia la izquierda, en la misma direccin que avanzaban los muertos, por el pasillo que discurra paralelo al de ellos. Pretenda llegar al final antes que los monstruos, donde haba una puerta de emergencia, y bloquearla antes de que pudieran salir. Al pasar por delante de la cocina se encontr con una cruel estampa: los muertos vivientes ya haban entrado all y estaban atacando a un grupo de sanitarios que haban coincidido en el cambio de turno. Tenemos que bloquear esta puerta! Bob gir sobre s mismo y fue corriendo hasta la recepcin para conseguir otra silla, mientras Olga lo miraba sin saber muy bien si seguirlo a l o a los otros. Mike y Dana llegaron al final del pasillo y giraron a la derecha, desapareciendo de la vista de Chuck, que se haba quedado ligeramente rezagado. Una nueva cada de tensin provoc que las luces del hospital parpadearan, y en ese momento, con la amenaza que representaba enfrentarse a esas demoniacas criaturas, convirti la situacin en ms espantosa todava. Cuando el caporal lleg a la curva, se encontr a los dos chicos plantados en el suelo, sin moverse lo ms mnimo. Acert a ver a escasos metros dos muertos vivientes acercndose poco a poco, sin poder distinguir si eran los que ya conocan u otros nuevos; aunque eso era algo que haba dejado de tener importancia. Mike alarg su mano y cogi del brazo a Dana, que segua petrificada, consiguiendo que poco a poco fuera despertando del atolondramiento, y empezaron a retroceder con lentitud, temiendo hacer movimientos bruscos, como si eso pudiera provocar que las bestias se abalanzaran sobre ellos de improviso. Una larga hilera de muertos vivientes aparecieron tras los otros dos, y se pusieron a seguirlos, todos atrados por ellos de alguna extraa manera. Salgamos de aqu! les grit Chuck. Al volver al pasillo principal se encontraron con Bob y Olga dndoles la espalda, andando hacia ellos marcha atrs, pues no haban podido bloquear la puerta de la cocina permitiendo a los muertos vivientes salir, interponindose entre ellos y la salida. Mierda exclam Mike . Por aqu! Echaron a correr por un pasillo que haba a la derecha que conduca al cuarto de la limpieza. El piloto lleg hasta l, abri la puerta y anim al resto a entrar. Los muertos no tardaron en llegar, cerrndoles la puerta en las narices. Cmo saldremos de aqu? pregunt Dana mirando alrededor, pues la pequea habitacin no tena salida alguna, mientras los monstruos no dejaban de aporrear la puerta. Aqu al lado est el cuarto de mantenimiento elctrico, da directamente a recepcin, y a la salida. Empez a patear la pared. Los tabiques son muy dbiles, podremos atravesarlos.

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Bob le ayud, pero mientras ellos apenas haban abierto un pequeo orificio de un palmo de dimetro, los muertos ya asomaban los brazos por uno el doble de grande en la puerta de la entrada. Chuck, Dana y Olga se apresuraron a coger el nico mueble que haba en la estancia, un armario de dos metros de ancho por tres de alto, y lo volcaron sobre la puerta, reventndole la cabeza a uno de ellos, impaciente por entrar. Dos minutos despus los pilotos ya haban abierto un agujero lo suficientemente grande para que cupiera una persona. Bien se felicit Mike cuando pas al otro lado. Se acerc a un panel de mandos con un pequeo monitor y empez a teclear unas rdenes. Por qu no avisas por megafona? escuch a su espalda. Bob entr en la sala y se dispuso a activar el micrfono. Espera! Qu ocurre? Ya has visto lo rpido que esa enfermedad acta sobre las personas respondi sin dejar de manipular la consola. No podemos permitir que cunda el pnico y la gente huya hacia la ciudadela, no hasta que la amenaza est localizada. Tenemos que bloquear las compuertas de salida. Ests loco! Intent apartarlo del panel originando un pequeo forcejeo en el que intentaron mediar las dos mujeres, que acababan de pasar a ese lado. Qu hacis? Parad de pelearos, as no solucionaris nada. Cuando Chuck lleg sujet a Bob por el cuello, apartndolo de Mike, que pudo continuar con su cometido. Quiere dejarnos aqu encerrados! les grit el copiloto como ltimo intento de salirse con la suya cuando su compaero ya haba acabado. A qu se refiere? He bloqueado las compuertas de la mina para que nadie salga al menos hasta que los muertos vivientes estn neutralizados o aislados. Olga se abalanz sobre l. Por qu? Acaso quieres matarnos? Tiene razn apunt Chuck interfiriendo de nuevo. Imaginaos la tragedia que supondra que esas criaturas infestaran los tneles. La vida en el Submundo no sera posible, al menos como la conocemos hasta ahora. Hay algn modo de comunicarse con Coltania? le pregunt a Mike. No, y tardarn al menos dos das en preocuparse por nosotros. Tenemos que escapar de aqu como sea. Activ la megafona e inst a los dems a guardar silencio. Tom aire, se puso el micrfono en la boca y habl: Habitantes de la mina su voz resonaba alta y metlica al otro lado de la puerta , estamos siendo atacados por una especie de seres muy peligrosos. No mantengan contacto con nadie cualquiera puede ser uno de ellos. Mir al techo mientras pensaba cmo continuar. Esos seres son personas que han sido infectadas por un virus que las ha convertido en una especie de monstruos. Cualquier habitante de la mina puede ser uno de ellos, desconfen de todos. Repito, aljense de quienes estn enfermos, son extremadamente violentos y muy contagiosos. Chuck le arranc el micrfono de las manos. Reclyanse en sus camarotes y no salgan hasta nuevo aviso. Apag el amplificador y se dirigi al resto: Tenemos que armarnos y prepararnos para
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cualquier situacin, despus buscaremos el modo de escapar para avisar a Coltania. Mir fugazmente por toda la estancia, se dirigi a una mesa e intent darle la vuelta . Ayudadme. Entre todos la volcaron, Chuck cogi una de las patas, la arranc y se la tendi a Olga, que an titube un poco, sin decidirse a cogerla. Despus cada uno hizo lo propio con las tres restantes, teniendo Bob y Dana la suerte de arrancar una con un largo tornillo en la punta, que se haba quedado enganchado en la pata en lugar de en la mesa. El caporal cogi una lmpara de pie que iluminaba la estancia, la separ de las partes superior e inferior y se qued con el hierro que las una, de unos dos metros de longitud. Abriremos la puerta poco a poco, para ver si podemos salir sin ser descubiertos. Si ah fuera todava queda algn monstruo, tendremos que acabar con l sin contemplaciones. Nuestra vida depende de ello. Estamos conformes? Todos asintieron, excepto Olga, que an estaba en estado de shock. El caporal le dio una bofetada, hacindola despertar de golpe. Quieres morir? No respondi ella con determinacin. Bien, as me gusta. Estamos preparados? Todos, Olga inclusive, asintieron. Bob se puso delante de la puerta, gir el pomo, empez a tirar de ella poco a poco y no haba abierto ms de diez centmetros cuando Chuck, que era el primero que esperaba para salir, meti con violencia la improvisada lanza por la rendija impactando en algo. El acto reflejo hizo que Bob empujara la puerta hacia dentro, pero el arma del caporal impidi que se cerrara. Lo que haba al otro lado forcejeaba con una rabia feroz, pero Chuck aguantaba la lanza con una fuerza inusitada, soportando estoicamente las sacudidas que reciba. Abre! grit Mike. Bob lo mir sin acabar de decidirse, mientras lo que haba al otro lado de la puerta segua zarandeando la lanza como quien juega con una espada de juguete, desplazando al caporal haca adelante y hacia atrs en toda su longitud. Abre cojones! le orden. Bob abri la puerta y el muerto viviente, que segua movindose como si nada, aun teniendo medio metro de hierro atravesndole el cuerpo, invadi la habitacin. El copiloto intent cerrar la puerta tras l, pero el brazo de otra criatura se lo impidi. Chuck forcejeaba con el cadver andante, separndolo de ellos cuando Mike, sin pensrselo dos veces, le estrell la estaca de madera en la cabeza, tirndolo al suelo. El muerto se volvi a levantar, como si nada, y Dana le golpe de nuevo. El impacto no fue demasiado fuerte, pero s afortunado: le peg con la parte de la estaca por la que asomaba el tornillo, hundindoselo en el lateral de la cabeza, justo detrs de la oreja. El monstruo cay al suelo inerte y ya no se movi ms. Interesante dijo Chuck. Ayuda! reclam Bob aguantando la puerta, tras la que asomaban cuatro o cinco extremidades de criaturas. Socorro! Olga estaba en el suelo, cogida de la pierna por un muerto que asomaba medio cuerpo por el agujero de la pared que haban abierto ellos para entrar. Mike arranc la madera con el tornillo clavado en la cabeza del cadver y lo estrell en el cogote del muerto que sujetaba a Olga, el cual, igual que su compaero, tambin dej de moverse al instante, bloqueando el agujero.
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Ya sabemos cmo matarlos definitivamentedijo Chuck mientras coga la estaca que Bob haba dejado en el suelo, que tambin tena un largo hierro sobresaliendo de un lateral. Apartaos orden interponindose entre ellos y la puerta. Hizo un gesto afirmativo con la cabeza al copiloto y est abri la puerta de par en par, permitiendo que tres muertos vivientes entraran en la sala. El primero se detuvo al instante al recibir un certero golpe en la frente, cayendo al suelo fulminado. El segundo a punto estuvo de morderle, pero Mike, desde el flanco, tambin acert el golpe, partindole el crneo en dos, reventndole el cerebro. El tercero, que iba ms lento, recibi sendos maderazos, cayendo igual que los dos anteriores. Fuera reinaba la paz. Chuck asom la cabeza, mir en ambas direcciones e inst al grupo a seguirlo. Aparecieron tras el mostrador de recepcin, con la salida principal a la derecha y el pasillo que los separaba de las consultas a la izquierda. Se dirigieron sin hacer ruido a la salida y miraron al exterior. El panorama no poda ser ms desalentador: la gran cueva donde estaba construido el hospital estaba repleta de muertos vivientes, decenas de ellos atacando a otros tantos humanos, que no haban podido huir a sus camarotes. Los recin atacados se convertan en cadveres andantes a los pocos segundos, que raudos iban como perros de presa en busca de otros humanos a los que atacar. Joder dijo Mike. Esto se ha salido de madre. Cul es el plan? pregunt Dana. Salir con vida. Cuntas salidas hay? dijo Chuck. Slo la principal, pero la he sellado automticamente. Y? Que para abrirla hay que introducir manualmente los protocolos de emergencia, ser un poco ms lento. Pues no perdamos ms el tiempo. No! solloz Olga. Yo me quedo aqu. Ests loca? dijo Bob, que se haba apoderado de su estaca al ver que ella no iba a darle ningn uso. Ya has visto la fuerza que tienen esas cosas, dentro de poco de este hospital slo quedaran escombros. Un estruendo de cristales rotos son a sus espaldas. Se acercan! Vamos. Mike abri la puerta y sali fuera seguido de cerca por Chuck, Bob y Dana. Despus, Olga, haciendo acopio de valor, fue tras ellos, aunque temblando y sin dejar de lloriquear. Faltaban diez minutos para la medianoche y el sistema automtico de alumbrado ya haca horas que haba apagado la mitad de las lmparas, gracias a lo cual pudieron salir sin ser vistos y bordear la cueva arrimados a la pared, protegidos por la penumbra. Cuando llegaron al tnel de acceso a la mina vieron la compuerta abierta, y un grupo de diez o doce muertos que salan al tnel que conduca a Coltania. Mierda! exclam Mike. Qu ha ocurrido? Los vigilantes tienen acceso a los protocolos, el jodido Randal ha debido abrir la compuerta para huir. Tenemos que cerrarla antes de que escapen ms. Podemos hacerlo desde fuera?

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S apunt Bob, el protocolo de emergencia activa dos manivelas: una en la parte interior y otra en la exterior pero, qu pasar con el resto de las personas? Los que han sido atacados ya no tienen salvacin, pero an podemos ayudar a los que han conseguido recluirse en sus camarotes. Cuando lleguemos a Coltania formaremos un equipo de combate, traeremos armas y liquidaremos a esos engendros. Est bien dijo Mike, salgamos de aqu. Empezaron a avanzar por el tnel, con Bob y Chuck en cabeza. Mike mir hacia atrs y vio a las chicas un poco rezagadas; le dio la impresin de que Olga tena problemas y Dana la estaba ayudando. Vamos susurr detenindose, ya casi estamos. No haba acabado de pronunciar la frase cuando un grupo de muertos vivientes sali del garaje en tropel. Mike crey reconocer entre ellos a su amigo Tom, ese peto de trabajo rado y descolorido era inconfundible, pero no le dio demasiado tiempo a mostrarse apesadumbrado. Bob y Chuck emprendieron a golpes con los primeros en salir, abrindose paso hacia la salida; Mike, Dana y Olga fueron hostigados por el resto, que les bloquearon el paso. El piloto, que conservaba la estaca con tornillo en la punta, atac al primero en llegar, justo cuando pretenda abalanzarse sobre la tcnica de txicos. De la cantina salieron otros tantos cadveres andantes, formando una barrera monstruosa imposible de sortear. Retroceded, volvamos al hospital! les orden a las mujeres. Otro monstruo, en esta ocasin desde la izquierda, a punto estuvo de agarrar a Olga. Mike! chill el copiloto desde el otro lado de la muchedumbre de muertos. Un tercero apoy la sanguinolenta mano sobre su hombro, pero logr zafarse arrastrndolo del brazo y provocando que trastabillara. Salid de aqu le grit a Bob mientras se escabulla con agilidad de entre los brazos del cuarto cuando casi lo haba atrapado y acabad con ellos concluy dndose a la fuga, con una docena de muertos vivientes pisndole los talones. 4 Los dems monstruos se giraron y persiguieron al caporal y al copiloto, pero la anchura del tnel y el buen manejo que hicieron de las estacas les dio la oportunidad de separarse de ellos unos metros, los justos para llegar a la compuerta. Chuck empez a girar la manivela mientas Bob no dejaba de mirar la silueta de su amigo en su desesperada huida por el tnel, preguntndose si volveran a verse. Vamos de caza le dijo Chuck una vez se cerr la compuerta, segundos antes de que la horda de criaturas demoniacas que los perseguan llegara hasta ella. Unos cien metros ms adelante, entre la penumbra, vieron el contorno azulado de los cadveres andantes que haban escapado, dibujado en la profunda oscuridad del largo tnel . Propongo seguirlos a una distancia prudencial y esperar a que se separen entre ellos para matarlos uno a uno. Est bien aprob Bob, intentando disimular lo asustado que estaba. Avanzaron a paso lento tras los monstruos, como haba planeado Chuck, hasta que los cadveres atravesaron la zona baada por el haz de luz de uno de los tubos de llux y desaparecieron de su vista. Bob se detuvo en el acto.
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Tranquilo le anim Chuck, cuando les alcance la luz del siguiente foco aparecern de nuevo. Siguieron caminando lentamente, hasta que, como los muertos un minuto antes, abandonaron la zona iluminada y fueron envueltos por las tinieblas. Sgueme de cerca dijo el caporal. Pues no te alejes, no veo nada. Estoy aqu, un poco ms adelante, coge mi brazo. Por fin, ya te tengo dijo Bob tras unos segundos. El caporal se estremeci, pues no era su brazo el que haba cogido. Trate al suelo! grit justo antes de empezar a voltear sobre s mismo, sin dejar de zarandear la estaca en todas las direcciones. Empezaron a escucharse sordos golpes, provocados por la madera al chocar contra las cabezas de los muertos vivientes que los rodeaban. A veces era la parte del tornillo la que impactaba en el crneo de alguno de ellos, entonces vea su danza macabra interrumpida; hasta que consegua soltar el arma de la testa del cadver y poda continuar bailando. Bob logr esquivar el primer golpe por suerte, la madera slo le roz la coronilla, pues la orden le pill por sorpresa y slo acert a agacharse cuando escuch el silbido que preceda al maderazo. Una vez en el suelo fue arrastrndose hasta el lmite de la oscuridad, apenas a una docena de metros. Cuando lleg a la zona iluminada se gir y se coloc en posicin, con la estaca bien aferrada entre sus manos. Los segundos que siguieron fueron eternos, ms aun desde que dejaron de escucharse los golpes. 5 Mike y Dana avanzaban a buen ritmo, pero se vean obligados a detenerse a esperar a Olga de vez en cuando, pues todava segua en estado de shock y le costaba seguir su paso. Justo al salir del tnel principal y entrar en la plaza, las luces que la iluminaban parpadearon para apagarse despus. Se detuvieron de golpe y por instinto se buscaron las manos los unos a los otros. Y ahora qu hacemos? pregunt una de las chicas pasados unos segundos. No tengo ni idea respondi Mike mientras las conduca hasta una de las paredes de la cueva. Se instal un incmodo silencio que dur ms de un minuto, tiempo que emplearon en deducir que eso no era una cada de tensin y que la luz no iba a volver. Ninguno lo quera reconocer, pero todos pensaban que era el final. All, agazapados en un pequeo recoveco, como tres diminutos roedores esperando a que una serpiente se abalance sobre ellos. Olga empez a temblar y ponerse nerviosa, los dientes le castaeaban. Los uniformes AT susurr finalmente Dana. Cmo? Los que dejamos en la enfermera. Tienen sistema de visin nocturna, por lo menos nos servirn para ver por dnde vamos. Buena idea, con un poco de suerte ya no habr ningn cabrn de esos all. Les llev ms de diez minutos llegar, pues no se vea nada a ms de un palmo de distancia, por lo que tuvieron que ir palpando la pared, mientras se escuchaba
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alrededor el espantoso sonido que provocaban las criaturas al abrir y cerrar la boca. Una vez dentro el piloto las gui como buenamente pudo hasta que llegaron a la enfermera. Parece que no hay ningn bicho por aqu pronunci Dana esperanzada. No cantemos victoria dnde los dejasteis? Tienen que estar cerca. dijo la chica mientras se desplazaban gateando, con Mike sujeto a uno de sus tobillos, dejndose guiar . Bien, ya los he encontrado. El piloto se puso el uniforme que le tendi la muchacha y cerr la escafandra, pero segua sin ver nada. Cmo funciona esto? Presiona la palma de tu mano izquierda la voz de Dana se escuchaba potente en los altavoces que haba en los laterales. El opaco cristal se ti de verde y vio con nitidez lo que le rodeaba. A su izquierda estaba la chica, tambin con el uniforme puesto. Todo bien? dijo. S. Y Olga? Miraron por toda la enfermera pero no la vieron. Salieron fuera y la encontraron caminando por el pasillo, en direccin contraria. Pero dnde va? Olga! No puede orte, los uniformes estn insonorizados. Voy a buscarla. Dana lleg hasta ella y le inst a darse la vuelta, momento que se le hel la sangre, pues la criatura que tena enfrente ya no era Olga, sino uno de esos monstruos. Se qued petrificada de terror, sin capacidad de reaccin, esperando que se abalanzara sobre ella. Sorprendentemente el ser no la atac, sino que empez a palparla, con la mirada perdida, y a olfatearla, nerviosa, arrastrando la descompuesta nariz por el cristal de la escafandra, impregnndolo de un asqueroso y espeso fluido. Despus fue el turno de Mike, a quien tambin palpo y olfate, y finalmente, al no encontrar nada de su inters, continu avanzando. A los pocos metros, el piloto trunc su camino al estrellarle la estaca en la cabeza, metindole diez centmetros de tornillo en la sien. Qu extrao dijo Dana, si no pueden vernos ni olernos no les interesamos. Aprovechmoslo. Sgueme! Caminaron intentando no hacer ruido hasta la salida del edificio, donde un escalofro les recorri todo el cuerpo, mientras el corazn se les aceleraba hasta lmites insospechados, pues ya no eran decenas los muertos que haba en la gran plaza, sino centenas, como si todos los habitantes de la mina estuvieran all reunidos. 6 Slo fueron veinte segundos, pero a Bob le pareci una eternidad. Finalmente de entre las tinieblas apareci Chuck, con la estaca colgando de su mano derecha. El clavo sanguinolento se arrastraba por el suelo de roca, provocando un incmodo chirrido. El copiloto exhal todo la tensin acumulada en forma de aire y se dirigi hacia el caporal, cuando vio como la estaca se desprenda de su mano, cayendo pesadamente al suelo. Chuck ni siquiera se gir, no le dio importancia, era como si el arma con la que haba logrado escapar y salvar la vida de sus compaeros nunca le hubiera pertenecido. Bob supo que algo no iba bien antes incluso de que dos de los monstruos de los que Chuck le haba defendido aparecieran tras l, siguindole a escasos metros, sin intentar atacarle. Despus fue cuando se fij en la extraa forma de caminar del
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caporal: con las puntas de los pies y las rodillas giradas hacia el centro, como evitando caer hacia adelante por la inercia de su propio peso. El copiloto ni siquiera intent luchar contra ellos. Podra haberlo hecho, y es posible que hubiera sobrevivido, pero saba que a menos de un quilmetro haba una puerta de metal que se instal para evitar robos en el tnel, y aunque ya no se utilizaba, todava era operativa. Confi en su velocidad y arranc a correr haca Coltania deseando llegar a la reja antes que ellos, no slo para salvar su vida, sino tambin la de los habitantes de la ciudadela. Fueron ocho las zonas oscuras que atraves hasta llegar a su destino, con el consiguiente vuelco en el corazn que le provoc recorrer cada una de ellas. Casi pas por alto la puerta, pues estaba escondida en un surco en la pared del tnel, invisible a cualquiera que no conociera su existencia. Busco la manivela, tambin incrustada en la roca y la fue girando poco a poco, con cierta dificultad, hasta que consigui cerrarla. Estaba a salvo. Unos treinta metros ms adelante vio la rechoncha figura de Randal, el guardia que haba permitido que los muertos vivientes escaparan, poniendo en peligro la vida del resto de los humanos del Submundo; que hua trastabillando, seguramente debido al gran esfuerzo que le haba supuesto llegar corriendo hasta all. Eh t, cabrn de mierda! Randal sigui avanzando. Bob, rojo de ira, corri hasta l y le puso la mano en el hombro, obligndole a detenerse. El guardia se gir de sbito y sin ms dilacin le hinc los dientes en el hombro . Mierda! exclam retrocediendo al tiempo que un impulso nervioso provocaba que la estaca resbalara de su mano. Ya no era Randal, de eso no caba la menor duda, pero tampoco era uno de ellos; ms bien era una mezcla, como si su cuerpo an no hubiera alcanzado el nivel de podredumbre de los cadveres andantes con los que se haba topado hasta ese momento. En lo que s se pareca a ellos era en la fiera y perdida mirada sin alma, y en la rabia que le invada cuando un humano estaba cerca. Y el nico humano que haba por los alrededores era l. Randal corri hacia el copiloto a gran velocidad, mucho ms rpido que los otros, pero Bob pudo zafarse empujndolo hacia un costado, momento que aprovech para llegar hasta la estaca. La cogi y se gir justo cuando el guardia atacaba de nuevo, alcanzando a asestarle un terrible golpe lateral que lo desplaz hacia la izquierda, hasta hacerlo chocar contra la pared. Randal se toc la cabeza y se mir la mano despus, empapada de sangre. Bob corri hacia l levantando el arma y el semimuerto hizo algo sorprendente: pareci pedir clemencia a su oponente, alzando las manos en seal de rendicin. Bob hizo caso omiso al gesto y volvi a golpear, partindole la cabeza por la mitad, quedando sus sesos esparcidos por el suelo del tnel al caer. 7 Crees que lo conseguiremos? pregunt Dana sin demasiado convencimiento. Tenemos que intentarlo. Hacia dnde vamos? No podemos arriesgarnos a abrir la compuerta principal, podran escapar ms. Hacia los camarotes?

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Cuando reparen en nuestra ausencia mandarn alguien a buscarnos, pero eso podra ser peor. Tenemos que escapar y avisar de lo que ha pasado, no sabemos si los otros lo han conseguido. Se quedaron largo rato callados, mientras los muertos deambulaban sin cesar de un lado al otro de la plaza. Ya lo tengo! exclam finalmente Dana. All arriba, en la nueva caverna, todava hay una salida al exterior sin bloquear, la que estaban intentando acoplar Olga y Jan cuando ocurri el accidente. Podemos salir por ah y llegar hasta Coltania. Al menos hay treinta quilmetros hasta la ciudadela, cunta capacidad de oxgeno tienen los uniformes? Presiona el meique de tu mano derecha contra la palma. Qu pone? Diez y treinta y seis respondi el piloto. A m me quedan once horas. Intentmoslo pues. Avanzaron por la plaza mientras los muertos vivientes pasaban entre ellos, con la mirada ms perdida que de costumbre, olfateando el aire, intentando encontrar algn humano al que atacar. Ms de una vez tropezaron con alguno de ellos, que los palpaban sin dejar de olisquearlos para luego dejarlos continuar. Dentro del uniforme era como si no existieran. Cuando casi haban llegado al final de la plaza las lmparas que colgaban sobre ellos se encendieron de repente. Se quedaron quietos, intentando pasar desapercibidos, aunque demasiado tarde: uno de los muertos que tenan ms cerca vio el rebufo de su movimiento y se sinti atrado por ellos, acercndose poco a poco. Corre! grit Mike. Llegaron hasta la gruta que conduca hasta la caverna pero el motor que arrastraba las vagonetas estaba parado, as que tuvieron que subir corriendo. Los uniformes eran terriblemente incmodos, aun as se desplazaban ms rpido que los monstruos, que parecan incansables, por lo que se les aproximaban cuando se detenan a descansar. La buena noticia era que, al volver la luz, pudieron abrir las escafandras para ahorrar oxgeno y correr con ms comodidad. Estaban a punto de llegar arriba cuando vieron aparecer, del interior de uno de los pasajes que moran en la gruta que recorran, unas sombras proyectndose en la pared de la caverna. De las profundidades de la cueva aparecieron unos mineros transformados en esas espantosas criaturas. Joder, estn por todas partes! Qu hacemos? solloz Dana. Ests en forma? Cmo? Mike la sujet de los hombros y la oblig a mirarlo. Crees que podrs llegar a Coltania antes de que se te acabe el oxgeno? La chica asinti con la cabeza. El piloto, no supo muy bien por qu, la bes. Cuando los bloquee pasa por donde puedas. Cmo? exclam ella cuando Mike ya no poda orla, pues ya se haba cerrado la escafandra. Mike fue corriendo al grupo de media docena de muertos y se abalanz sobre ellos, derribando a la mitad a causa del impacto. Los otros tres se echaron encima suyo,
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momento que aprovech Dana para seguir avanzando. El piloto pudo distinguir la silueta de la muchacha perdindose en la oscuridad de la gruta. Hasta aqu hemos llegado se dijo. Pero los monstruos no podan hincarle los dientes, la goma con la que estaban construidos los trajes AT era extremadamente resistente, aun as notaba sus mordeduras, como si le apretaran con unas potentes tenazas. Al poco llegaron los otros muertos, los que les seguan desde la plaza, que se unieron al infructuoso festn de sus compaeros. Mike, medio inconsciente y dolorido por los golpes que estaba recibiendo, escuch un sonido elctrico que lo espabil de repente. El cristal de la escafandra se ti de lo que fuera que tenan esas criaturas en su interior, y se abri un agujero de entre los muertos que lo cubran, a travs del cual pudo ver una figura enfundada en un traje AT. Se zaf de las criaturas que lo apresaban, se incorpor y se coloc detrs de Dana, que era quien lo haba salvado, para ver la masacre que estaba realizando. La chica sostena el puntal de la esfera multiperforadora, colocada en la punta del mismo, con los brazos desplegados. Estos no dejaban de girar a gran velocidad, y sus discos dentados destrozaban a cualquier cadver andante con tan solo rozarlo, reducindolo a una masa de gelatina putrefacta. Vmonos! orden Mike. La chica tir el aparato sobre los restos de una veintena de esos engendros y corri tras el piloto. Unos doscientos metros despus llegaron a la primera de las compuertas de la nueva bveda. Rpido! lo azuz Dana, viendo como los muertos vivientes se acercaban lentamente. El piloto comprob los niveles del otro lado, accion el sistema de apertura y la compuerta se abri sin problemas. Pasaron al otro lado y la cerraron tras ellos. 8 Bob llevaba varios minutos recostado, con la espalda apoyada en la fra roca, y jugaba a ver cuntos tubos de llux era capaz de contar hasta que las luces se confundan entre ellas y formaban una sola, all en la profundidad del tnel; mientras la vida se le iba escapando poco a poco. No tena sentido correr haca Coltania para salvar el pellejo, era consciente de que la herida era mortal y que acabara desangrado tarde o temprano, antes de llegar a su destino, para qu entonces hacer tal esfuerzo? Estaba pensando en esas y otras cosas, cuando sinti como de la herida dejaba de manar sangre y entre ella y la mano con la que la presionaba se formaba una dura costra. Separ la mano del hombro, arrancando parte de la pstula, provocando que manara abundante sangre, pero tan espesa que enseguida se coagul. La cicatriz desprenda un hedor nauseabundo. Mierda se dijo, esto huele a infeccin. Contrariamente a lo que pensaba empez a sentirse mejor, las fuerzas que haba perdido regresaron, como si acabara de despertar de un plcido sueo reparador, congratulndose por tan pronta recuperacin. Se incorpor para emprender el viaje hacia la ciudadela, pues l era la nica esperanza para las personas que haban quedado atrapadas en la mina. Mir la larga ristra de tubos, como si hubiera olvidado el camino de vuelta y slo tuviera esa hilera de lucecitas como gua, cuando la nica y
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borrosa luz que formaban los focos all en la lejana, fue hacindose ms ntida, como si la vista se le hubiera agudizado, siendo capaz de distinguirlos a todos y cada uno de ellos. Empez a andar, y no haba recorrido ms de cien pasos cuando una idea macabra le vino a la cabeza: y si acababa convertido en una de esas espantosas criaturas? No estaba muerto, de eso no haba la menor duda, y todava mantena la cordura, cosa que no se poda decir de los monstruos a los que se haba enfrentado, pero haba algo que le desconcertaba y no saba muy bien de qu se trataba. Mir hacia atrs, donde yaca el cuerpo sin vida de Randal y tuvo su respuesta. A l tampoco haban conseguido matarlo por completo, y sin embargo cuando lo encontr prcticamente era uno de ellos, la herida que le haba hecho en el hombro era una buena muestra de ello. Qu poda hacer? Cogi la estaca y pens en acabar con su vida machacndose la cabeza con ella, mas cuando estaba a punto de hacerlo, un destello de lucidez se lo impidi. Y si una vez muerto resucitaba como uno de ellos? Volvi a mirar hacia atrs y dio con la solucin: abrira reja y se encerrara al otro lado, junto con los muertos vivientes. Fue haca all, no sin cierta dificultad, pues notaba como cada vez le costaba ms mover las piernas, y se mir los brazos: se le haban cubierto de extraas manchas que supuraban un apestoso fluido de color prpura. No le import, haba dejado de tener sentimientos, de hecho casi haba olvidado por qu andaba en esa direccin. Se dio la vuelta poco antes de llegar a la reja. Notaba la influencia que la ciudad ejerca sobre l. Tantas personas con las que calmar el hambre feroz que creca en su interior. Pero no poda, an conservaba un punto de cordura lo suficientemente fuerte como para elegir lo correcto. Cogi la manivela y comenz a girarla justo cuando la boca comenz a llenrsele de saliva. La notaba terriblemente seca, y empez a abrirla y cerrarla con fuerza, emitiendo un sonido terrorfico. Cuando la puerta se abri vio al monstruo en el que se haba convertido Chuck a menos de diez metros de ella, acercndose poco a poco. Pas al otro lado y empez a girar la otra manivela, mientras el muerto viviente segua aproximndose. Bob, que iba perdiendo la poca humanidad que le quedaba por segundos, no pudo cerrarla del todo pues lo que antes era Chuck se interpuso entre ella y la pared, quedando aprisionado. El copiloto fue hacia all dispuesto a acabar con el cadver andante y as poder desbloquearla; lo agarr por los hombros y tir haca atrs, provocando que los dos cayeran al suelo. Al levantarse no saba qu haca all ni quin era, solo que, igual que el monstruo que ahora era Chuck, quera pasar al otro lado de la reja y avanzar. Intent entrar por la rendija que haba entre la puerta y la pared, pero fue intil, estaba cerrada de tal manera que era imposible que cupiera una cabeza humana. Su escasa inteligencia no repar en ello, e igualmente trat de pasar, maldiciendo a quien fuera que haba interpuesto ese obstculo en su camino. Mientas el odio y el hambre seguan creciendo en su interior. 9 Estaban a salvo. Se quitaron la escafandra por comodidad y por ahorrar un poco de oxgeno y siguieron caminando, hasta llegar a la bveda que preceda a la caverna que les haba llevado a la mina ese fatdico da. Dana comprob los niveles en la compuerta
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que haban instalado horas antes: haba toxicidad. Se volvieron a poner la escafandra, la compuerta se abri y pasaron al otro lado. A lo lejos se escuchaba el correr de un alegre riachuelo y de la izquierda llegaba el tenue reflejo de la luz de la luna, emanando de una obertura en el techo. Es por ah seal la muchacha. Se encaramaron por la chimenea, un estrecho conducto que ascenda casi perpendicular al suelo, mientras la fra luz iba hacindose ms potente. Doscientos metros despus llegaron al final, donde una leve brisa los recibi, aunque no pudieron notarla. Mike se asom al otro lado y mir. Encima de l se extenda un hermoso cielo estrellado, a sus pies, un violento precipicio del que colgaba un cable amarrado a un puntal, seguramente por el que haba cado Jan. Lo sujet y tir de l hasta recogerlo. Lo dobl sobre s mismo y lo lanz haca la derecha, intentando acertar a pasar la vuelta por detrs de una roca que sobresala. Al tercer intento lo consigui: tens el cabo suelto y lo enroll al puntal del que parta el cable. Salgamos dijo tendindole la mano a Dana. La chica se enganch al cable y sorte el precipicio con habilidad, ponindose a salvo. El piloto hizo lo propio, reunindose con ella. Eran las cinco de la maana cuando descendieron de la colina y se pusieron en camino, haca el sur, dejando al sol que empezaba a despuntar a su izquierda. Unas horas despus, cuando slo les quedaban tres quilmetros para llegar, se felicitaron: prcticamente lo haban conseguido. Si en ese momento hubieran decidido girarse, habran visto los cientos de muertos vivientes que los perseguan a escasos metros, cuyas sombras, proyectadas por el ardiente sol que tenan a la espalda, les llegaban casi hasta los talones. No eran los que haban abandonado en la mina, sino unos que sobrevivan en la toxicidad del exterior, y que iban tras ellos desde que vieron cmo salan de ese agujero en la montaa, por el que cay aqul al que atacaron y que no pudieron comerse. Los muertos vivientes se aproximaban lenta e implacablemente, conscientes de que a esos s se los comeran, pues no haba escapatoria posible en aquel yermo desierto que los rodeaba.

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DANZAS DE CORTE Y VIENTOS NOCTURNOS Marcos Galisteo

Tuvo lugar, hace ya muchos aos, un incidente del que an hoy se oye hablar. Un crimen perfecto, poder sobrenatural, despecho, venganza No os suscita curiosidad? Quizs os suene que otro loco, genio incomprendido, algo parecido pudo contar, mas ahora yo cojo el testigo y cuento mi historia, con locas palabras, tintadas de genialidad. Lo s, lo s cesar mis prembulos, no insistis, pues no soy difcil de convencer, y no tengo ms enmienda que la de complacer, as que leyendo en vuestros ojos una chispa de inters, comienzo el relato que, os pido, escuchis Rojo rojo era el miedo, rojo el poder, la enfermedad, la muerte, roja. Azotaba en esta poca una epidemia escarlata que limpiaba la Tierra de vida humana. Yermas quedaban las casas y rotos los sentimientos. No se conoca motivo ni procedencia de semejante nocividad, solo se conocan las consecuencias y el temor que infunda. Entre tanto desasosiego, una pequea poblacin, bastante alejada de las dems, poda disfrutar de encontrarse ajena de este castigo que tanto mal causaba en los alrededores. Grandes murallas defendan a sus habitantes, quienes tenan prohibido el contacto con el exterior por miedo a ser contagiados. Celebraban su buena fortuna y rezaban por que sta no cambiase, y, en su castillo, el rey se colmaba en abundancia y placeres. El pueblo se autoabasteca, el comercio funcionaba y las riquezas no flaqueaban. No es que fuese muy elevado el nmero de habitantes, pero s su nivel social; casi todos eran nobles elegidos por el monarca para convivir en aquel gran refugio. Pero toda esta riqueza le sobraba, al joven Tadeus, un hijo de pulcras costumbres y noble familia. l era un muchacho despreocupado, delgaducho, francamente mal vestido, pelo desordenado, no muy instruido Supongo que algo bueno tendra, si no carecera de sentido ofrecerle tanto protagonismo en esta historia. Lo que s tena era una gran amiga: una buena, leal, inteligente, curiosa, intrpida, aventurera, lozana, divertida, enrgica, servicial y no muy higinica rata. Esparky (as se llamaba la tan nombrada) era el nico entretenimiento que tena Tadeus dentro de aquel ambiente. El joven prefera relacionarse con esta compaa para evadirse de las conversaciones en las cuales la muerte roja ocupaba el papel principal. Aunque estaban protegidos, el miedo segua invadiendo a todos, pues en cualquier momento podra cambiar su suerte y la tragedia se apoderara de cada uno de sus hogares. Si sus padres le descubran jugando con una rata se horrorizaran. Un animal que se arrastraba de un lugar a otro podra traer la muerte consigo de all donde estuviese escondida, as que lo mejor sera que nadie descubriese aquella amistad
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A parte de los roedores, Tadeus tena otras motivaciones; por las caractersticas descritas anteriormente, podramos etiquetar a este personaje como excluido social con aficiones similares a la ensoacin, contador de nubes, intrprete de rboles o coleccionista de botones, pero no, su motivacin era mucho ms simple y clsica: una mujer. Desde haca aos llevaba enamorado de una muchacha que viva dos calles ms abajo. Pmulos rosados que degradaban hasta el plido de sus sienes de las cuales brotaban ondas castaas, ojos grandes y profundos como bosques que resbalaban por sus pestaas haciendo un contrapunto con su pequea boca carmn estos eran los pensamientos con los que describa a su amada Violeta. La verdad es que no haba tenido ocasin de confesarle estos sentimientos nunca en persona, ni confiaba en que ella pudiese corresponderlos, pero algn da deba intentarlo Perdido en estos pensamientos, no se percat de la presencia de una mujer que pasaba junto a l. Al ver que en el hombro del muchacho reposaba aquel roedor, chill horrorizada: !Una rata! Este chico lleva una rata del exterior encima, quiere contagiarnos la muerte roja a todos! Esparky asustada, se escondi en el bolsillo de Tadeus, quien intent hacer entender a la mujer que no haba ningn peligro, ya que el animal llevaba con l ya varios aos y nunca haba salido de las murallas. Aun as sigui gritando y proclamando la noticia por la calle. Temiendo ms represalias, Tadeus corri a buscar cobijo en su casa. La noticia de la presencia de ratas infectadas en el pueblo lleg odos del rey mientras ste disfrutaba de un bao relajante. Al monarca le aterroriz la idea, no poda permitir que la muerte les alcanzase!, por lo que decidi aislar en su propio castillo a sus ms allegados, los cuales se salvaran del contagio exterior. Queriendo realizar tal propsito con la mayor discrecin posible, concert un baile de mscaras al cual solo unos pocos estaran invitados. Cartas recorrieron las calles llegando hasta las puertas escogidas, invitando a un baile de mscaras que en palacio acontecera aquella misma noche. Y atisbados con sus mejores trajes y antifaces exquisitos se prepararon para acudir a tan distinguido encuentro. Una de las invitadas a este baile fue Violeta, ya que sus padres eran buenos amigos del rey. Al enterarse de esta noticia, Tadeus no pudo soportar la idea de imaginarse a Violeta bailando con otros hombres que intentasen cortejarla. Tena que colarse en el baile como fuese Aquella noche era oscura y siniestra. Un silencio recorra las calles interrumpido por algunos truenos, mas, ajenos a todo esto, en el interior de palacio sonaba la msica y bailaban las copas colmadas de lujo. Afuera, entre los carruajes, un irreconocible Tadeus, provisto de extraas vestimentas y una mscara algo lgubre cubriendo su rostro, planeaba la manera de adentrarse en el interior del castillo. Por suerte, contaba con la ayuda de Esparky, una rata siempre sabe cmo meterse por los rincones ms inslitos y los pasadizos ms secretos, as que, siguindola, consigui dar con una pequea entrada en la parte oeste que nadie vigilaba. Tras atravesar el viejo pasadizo, decorado con interesantes filigranas que la mugre y el azar haban dispuesto en las paredes, apareci en el interior del castillo. El lugar le dej fascinado, un gusto excntrico defina los ornamentos y decorados; las numerosas salas, tendientes al desorden espacial, dejaban apenas verse unas a otras, ya que las
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esquinas cortaban el camino, teniendo que torcer tus pasos para llegar a la siguiente En cada una de estas salas predominaba un color: azul, naranja, verde y en la que l haba aparecido, presentaba sus paredes negras, de bano los muebles y carbn las cortinas, mas las ventanas eran de vidrio escarlata, proyectando luz de sangre sobre los volmenes presentes. La visin de aquella estancia aterroriz a Tadeus, quien sali corriendo en busca de tonalidades ms agradables. Fren su carrera al ver en la sala de enfrente a la gente bailando y comiendo. El aspecto de aquel lugar era totalmente distinto al anterior: lmparas rimbombantes, cortinas de tacto sedoso impregnadas de olor a comida y excitacin, cubertera de plata y fuentes de oro lquido, vestidos que hacan que por comparacin el pobre Tadeus pareciese cualquier vagabundo. La gente danzaba al ritmo de algn vals, y las mscaras relucan a cada paso, reflejando la luz artificial en cada una de sus piedrecitas preciosas. Entre todos ellos, despampanante, destacaba el rey, an joven y apuesto, con galas propias a su linaje y un orgullo que hinchaba su pecho. Tampoco pudo evitar percatarse de las miradas que ste lanzaba a Violeta, lo cual le dio el impulso para, con paso algo vacilante y torpe, decidirse a entrar en la sala. Justo fue a poner el primer pie sobre la alfombra cuando las campanadas de un viejo reloj, proveniente de la sala negra, acompaaron su entrada marcando la medianoche. El sonido era profundo y metlico, cada taido emita sombras de terror que calaban en los cuerpos de los invitados. La figura de un joven, con un aspecto tan extrao, luciendo una mscara de apariencia cadavrica y apareciendo por la puerta junto a semejante sinfona, sembr el pnico entre los presentes. Cmo te atreves a aparecer con tan espantoso atuendo en mi castillo, que pareces desear traer la muerte con l?, bram el rey. Tadeus no saba cmo actuar, por lo que sigui caminando con paso indeciso, mientras el rey se acercaba a grandes zancadas hacia l. Tanto era el alboroto causado que nadie pareciera darse cuenta de la llegada de un ltimo invitado, cubierto por una capa roja y semblante de calavera. Este invitado rebosaba maldad y tragedia, tena preparada su entrada y traa consigo la condena, pues se trataba en realidad de la muerte roja, que haba decidido asistir tambin al baile. Poniendo su peor cara de pesadilla y, agitando su capa, la muerte se plant en mitad de la sala dispuesta a sembrar el caos pero nadie le prestaba atencin, parecan tener algo ms interesante que contemplar. Quin podra ser ms importante que la misma muerte?! Curioso contempl que entre la multitud se encontraba un joven delgaducho y mal vestido contra el cual la gente discuta acaloradamente. Intentando ser el centro de atencin, la muerte hizo sonar una msica endiablada que pondra los pelos de punta, mas otra vez su intento fue al traste, ya que solo suscit la idea de que una nueva danza volva a sonar, siendo secundado por las parejas en movimiento. Pero, qu diablos tendra que hacer para que alguien se diese cuenta de la importancia de su presencia?! Tan rojo como su nombre arda su clera, pero hubo algo que llam su atencin: en mitad de la sala una joven delicada se encontraba solitaria mientras miraba al joven desarreglado que discuta con el rey. Quizs la muerte an pudiese divertirse cortejando a aquella dama que alguien nombr como Violeta. Con su aspecto
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fantasmal se acerc hacia ella haciendo una inclinacin que invitaba al baile. Tomndolo por un viejo verde, Violeta declin su invitacin con un gesto de desdn y se alej hacia el muchacho que antes miraba. Oh no Cun terrible error acababa de cometer! Qu increble desfachatez rechazar a la muerte misma! Ahora s que haba llegado a su lmite, su presencia maligna inund la sala, tanto era el mal que contena que los corazones latientes temblaban de miedo infuso. La gente empez a removerse inquieta, reparando por primera vez en aquella presencia haba que pasado desapercibida y ahora les aterrorizaba. Al verla, contemplaron la muerte y destruccin concentrados en un ser cubierto de carmn. El momento haba llegado, la muerte roja desplegara una vez ms todo su poder para cobrarse las vidas de todos aquellos que en su ignorancia le rodeaban. Sufriran el castigo por la humillacin y el rechazo que le haban ofrecido. No no sera un castigo cualquiera No quera emplear su arma ms mortfera aquella noche, pero la ira carcoma cada una de las entraas de este oscuro ser, si es que las tena. Pobres inconscientes que, creyndose protegidos en su castillo, no adivinaban que sobre ellos iba a caer una cruel y terrible tragedia Y de este modo, transformando todo su poder y maldad concentrada, dej escapar la peor y ms explosiva flatulencia jams contada. Aquel huracn carmes azot su capa, arranc las cortinas haciendo temblar los cimientos y penetr por cada uno de los poros de la piel de los all presentes hasta colapsar sus pulmones hacindoles caer uno a uno. El ruido hizo vibrar las ventanas y tal era el hedor que las flores marchitaron y el agua se hizo licor As arras una vez ms la muerte roja, conociendo ya la explicacin, deshinchada y aliviada, a su paso pena, muerte y destruccin De entre los cuerpos apareci una rata, satisfecha con la ambientacin, siendo la nica superviviente del castillo se adue, gobern durante un tiempo, mas a pocos import, pues a veces otros lderes no son mejores a un roedor. No creis en mis palabras? Sern solo una invencin? Hay verdades ms inciertas y promesas de ficcin, no os fiis de cualquier rata. Quin demonios ser yo?

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VISITA A LA ABADA. C.E.C.Q. Javi Arboleya Payo

En algn punto del paso de Calais, norte de Francia, 1942. Malditos bastardos! Rematadlos bien chicos, estos cabrones se pueden levantar aunque les vaciis un cargador entero en su fea cara grit el teniente Campbell mientras descargaba su subfusil Thompson en la cabeza del pobre diablo ya muerto. Joder, s que son duros estos nuevos boches; resisten ms balas que un tanque exclam Gilbert. Cada da tenemos que gastar ms municin para eliminarlos. Os habis encontrado con ms de estascosas? pregunt Gutirrez con asombro. Qu tipo de hombres son? Llevan alguna especie de blindaje interno y para qu sirven esos tubos que les llegan hasta la boca? Se me olvidaba que eres nuevo en esto, digamos que sus cuerpos pueden recibir ms castigo que el nuestro le respondi Bernie. Nuestros cientficos estn estudiando el modo en que ese traje les potencia; por ahora los resultados son intiles y, como no saquemos nada en claro, estos desgraciados nos barrern. No los hemos visto en gran nmero pero solo unos cientos de ellos han acabado con ms de una de nuestras compaas aliadas. Los soldados pierden los nervios al verles encajar bala tras bala sin apenas inmutarse. Hace falta tener aplomo suficiente para combatirlos y que no te entre el pnico dijo Campbell. Gutirrez observ al soldado alemn que yaca a sus pies preguntndose si el futuro de sus enemigos era convertirse en mquinas militares de extremada resistencia. Vestan de riguroso negro con altas botas a la altura de la rodilla. La cara estaba cubierta con una especie de mscara de gas de la cual salan dos tubos hacia la espalda que acababan en una mochila de metal. Sobre la cabeza, llevaban el casco oficial del ejrcito alemn pero con un llamativo smbolo grabado en l y que los identificaba de inmediato. Sus manos tambin estaban cubiertas por guantes, ni un solo centmetro de piel era visible. He odo rumores de que la causa por la que son tan difciles de matar es que ya estn muertos dijo Gutirrez dndole patadas al cuerpo para comprobar su total fallecimiento. Hijo, no te creas todo lo que oigas contest el teniente Campbell intercambiando miradas significativas con los dems soldados , pero la verdad es que para estar recin muertos estos malditos no tienen el aspecto que deberan. Dicho esto, Campbell le quit la mscara y el casco al cadver que estaba observando Gutirrez. Un rostro totalmente demacrado y lechoso les observ con sus ojos de pupila blanquecina abiertos de par en par. No haba rastros de su nariz y
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multitud de pequeas venas azuladas recorran su faz. De la boca semiabierta, sobresalan unos dientes negros. El casco posea unos cables en su interior que conectaban con la cabeza del soldado y se introduca en el cerebro. Ya puedes comprobar t mismo que este pobre diablo parece que estaba tieso antes de que t te lo hayas ventilado. A veces los rumores son ciertos dijo Campbell echndose a rer. Todos los dems estallaron en carcajadas secundando al teniente Campbell y dejando en silencio a Gutirrez, que los observaba sin dar crdito a sus risas, ante la situacin que se les vena encima. No te lo tomes tan a pecho soldado, nuestro pequeo y especial escuadrn ya se ha topado con cosas extraordinarias y fuera de lo que estamos acostumbrados a ver. Te aseguro que los boches estn preparando algo muy grande y muy feo, y eso es, a lo que nos han enviado aqu. Para acabar con sus planes alejados del camino de nuestro Salvador, o por lo menos para intentarlo. Muchos de los que formaban esta peculiar familia han cado y ten por seguro que otros muchos caern, pero por las sagradas escrituras que, antes de que doblen las campanas por nosotros, intentar que nos llevemos a unas cuantas de estas horrendas criaturas a su lugar de origen, el mismsimo infierno dijo Campbell. Gutirrez se qued estupefacto ante la arenga del teniente. Los soldados llevaban bastante tiempo inmersos en el Cuerpo Especial de Choque, o ms bien en el C.E.C.Q, como indicaba las siglas en la manga derecha de cada uno, y parecan controlar la situacin por muy estrambtica que fuese. Cuando le propusieron formar parte de este escuadrn tena cierta idea de las misiones que le encomendaran seran muy difciles y peligrosas, casi imposibles para soldados normales; solamente los que destacaban entre todo el ejrcito podan llegar a aspirar al C.E.C.Q, pero nunca lleg a imaginar el panorama futuro, con nazis muertos que volvan a la vida a luchar de nuevo. A qu ms se referira el teniente Campbell? Por el lado sur del pueblo ya no queda ninguno grit un soldado que se acercaba a ellos con actitud cansada. Era Nikolay, experto francotirador sovitico, parco en palabras pero con una precisin con su rifle asombrosa. No est nada mal el nuevo calibre de estas balas dijo dando golpecitos a su fusil. Un par de ellas colocadas en el sitio adecuado puede tumbar a uno de esos engendros de un plumazo. Lstima que no se fabriquen para armas comunes. Aprovchalas muy bien, solamente tu fusil es capaz de dispararlas, son un nuevo prototipo especial para nuestros peculiares enemigos, son difciles y caras de producir contest el teniente Campbell. Tranquilo, tovarich, ya sabes que mis balas nunca fallan respondi Nikolay con media sonrisa. Hemos tenido suerte en esta emboscada, en combate abierto nos habran machacado, nuestros espas franceses acertaron de pleno la ruta que seguiran los mascaras negros para reforzar al regimiento alemn, cerca de la costa. De haberse unido ambos, la retirada hubiera sido nuestra nica opcin dijo Gilbert, el cual se haba encargado de disponer sobre el camino las minas que acabaron con la mayor parte de los enemigos en un instante. El teniente Campbell sac un pequeo machete y comenz a cortar las cabezas de los engendros nazis, amontonndolas cerca de l. Los dems, al verle, extrajeron
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machetes idnticos de sus respectivas mochilas y le ayudaron en su labor. Este comportamiento le result llamativo a Gutirrez, que se acerc a Nikolay preguntndole: Por qu les cortis la cabeza? Si ya estn del todo muertos y por muy monstruosos que parezcan, es un acto de barbarie hacer esto. El francotirador sovitico le dirigi una dura mirada sin musitar una sola palabra. A Nikolay no le gusta hablar de eso le respondi Bernie. Ven, coge un machete y aydanos, mientras, te contar la historia en la que perdimos a un buen soldado y amigo, su nombre era Danilo. *** Seis meses antes, Dreuilhe, regin Medioda-Pirineos. Los soldados integrantes del escuadrn C.E.C.Q aterrizaron suavemente sobre la hierba, en medio de la oscuridad de la noche. Si las coordenadas y los clculos del teniente Campbell eran correctos, no tardaran en encontrarse con el espa aliado que les haba proporcionado la informacin por la que haban acudido a esta regin enclavada entre montaas y alejada de los principales escenarios de la guerra. Una vez recogidos los paracadas el teniente empez a bramar rdenes. Danilo, vete a esa loma de all y comienza a emitir la seal con la linterna! Los dems asegurad la zona de alrededor por si hay enemigos cerca, no me gustara que nos emboscasen en campo abierto. Nuestro informador no tardar mucho en aparecer dijo consultando su reloj de pulsera. Rpidamente, cada uno de los soldados se alej para cumplir con las rdenes de su lder. El silencio era absoluto en la zona, una ligera brisa zarandeaba los escasos arboles de la zona de aterrizaje. La espera no dur mucho, y al cabo de un rato, apareci un destello luminoso que responda a las seales hechas por Danilo. Todos se pusieron en tensin por si se trataba de una trampa, mientras el punto de luz iba acercndose hacia ellos. Un hombre vestido de civil, sali de entre los rboles que rodeaban el permetro con una linterna en la mano. Todos excepto Danilo eran invisibles a ojos del desconocido; acechaban entre las sombras por si haba problemas. El civil se detuvo a una distancia razonable y de sus labios surgi una nica palabra. Fabrice. Los soldados visiblemente ms relajados, salieron de sus escondites para acercarse al hombre. Una vez todos reunidos, el civil habl con un fuerte acento francs. Buenas noches, caballeros, ante todo, les quiero mostrar mi agradecimiento por la rapidez con la que han atendido mi peticin. Creo que los hechos que les he comentado anteriormente en conversaciones pasadas son sntomas de que algo est sucediendo en, hasta ahora, nuestro tranquilo pueblo, y de ah, la urgente necesidad de su apoyo. Por cierto, para los que no me conozcan, soy Fabrice. Hola, Fabrice, soy el teniente Campbell y estoy al mando de este escuadrn. Te present a Gilbert, Danilo, Bernie y Nikolay. Todos le saludaron con gestos. Ah, es usted la persona con la que he hablado por telfono contest Fabrice . Bien, espero que le haya dado los principales datos de su misin a su grupo. De camino
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hacia el pueblo le explicar con ms detalle lo que est ocurriendo, me temo que no tenemos mucho tiempo para definir un plan de ataque. Por supuesto, mis hombres saben los datos bsicos, pero la verdad que no entiendo la prisa para entrar en accin, sin antes haber averiguado las intenciones del enemigo. Con todos mis respetos, Fabrice, no voy a exponer a mis hombres a un ataque suicida dijo Campbell. Perdneme si he sido demasiado ansioso contest Fabrice, pero existe un componente personal para m en esta historia. Te entiendo, no te preocupes. Lo mejor que podemos hacer es ponernos en marcha hacia tu pueblo. Cuntame todo lo que sepas, para que podamos tomar la mejor decisin le dijo Campbell al francs. Sin ms dilacin, el grupo se puso en marcha, en medio de la oscuridad proporcionada por la noche, mientras el francs iba desgranando la historia. Como ya le dije, unos das atrs, medio centenar de soldados de las Waffen SS se han apostado en el interior de una abada al norte de Dreuilhe, echando a la calle a todos los religiosos. Poco despus, el alcalde ha ido a preguntar el motivo de aquella intromisin, debido al inexistente valor estratgico ni militar, ya que el frente de la guerra est muy alejado de aqu y apenas hay oposicin a la ocupacin alemana. Le han respondido que se metiera en sus asuntos o de lo contrario arrasaran el pueblo entero. Descargaron mesas y un cilindro de cristal de gran envergadura lleno de algn tipo de lquido, junto a una gran cantidad de sacos llenos de tierra. Lo s porque a uno de los soldados se le ha cado un saco, desparramando su contenido por el suelo, y a punto ha estado de ser fusilado por el cabecilla. Qu extrao, para qu necesitaran toda esa tierra si estamos rodeados de ella? dijo Bernie. Cllate, soldado le recrimin el teniente Campbell, y deja que contine su historia. Las conclusiones y preguntas las haremos despus. S, seor respondi Bernie, avergonzado por la contestacin de Campbell. El francs cogiendo aire retom la narracin. Los alemanes han formado su campamento rodeando la abada, instalndose en el interior de ella su lder. Algo han estado haciendo dentro, por los ruidos que de all provenan y que eran muy fuertes. Pero lo ms curioso de todo, es que al anochecer de ese da, unos cuantos soldados se acercaron a la casa de mi primo, preguntando por el famoso escultor Jacob. l, sin nada que esconder y que nunca ha tenido problemas con la ley, ha reconocido ser ese a quin buscaban y de inmediato le han ordenado que los acompaara a la abada. Pese a las splicas de su mujer e hijos, los alemanes se lo llevaron con ellos sin dar ningn tipo de explicacin. La propia esposa ha acudido a m para avisarme de todo este asunto. Ya han pasado unos cuantos das y todava no tenemos noticias de Jacob. Est claro que algo estn tramando esos malditos boches. Para qu necesitarn a tu primo el escultor? pregunt Campbell. Igual van a remodelar la abada contest Bernie rindose. Otra broma ms de esas y te expulso a Inglaterra de una patada, maldito payaso le grit Campbell. Comprtate, Bernie. No eres capaz de estar serio en ningn lado dijo Danilo mientras los dems aguantaban la risa.

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Perdona la estupidez de mi soldado, Fabrice se disculp el teniente. Lo hace sin mala intencin. No pasa nada, tranquilo. Estoy acostumbrado al sentido del humor de la soldadesca respondi el francs. Volviendo al tema que nos ocupa, el asunto tiene que ser importante a la fuerza. Las WaffenSS no entran en accin por casualidad y todo lo que se traen entre manos tiene que pasar bajo la supervisin del mismsimo Fhrer. Tenemos que averiguar que ocurre en el interior de esa abada e intentar devolver de una pieza a su hogar a mi primo Jacob. Has visto algn nazi equipado de manera inusual entre este grupo? pregunt el teniente Campbell. No, parece que no hay ninguno de esos soldados sobre los que dicen los rumores, que estn apareciendo en el viejo continente, aunque yo no estoy seguro de la verdad que hay en estos, no creo en supersoldados respondi Fabrice. Todo el escuadrn C.E.C.Q. respir aliviado. No saban que podan esconder los nazis en la abada, pero por lo menos, no tendran que enfrentarse a los mascaras negras. El grupo sigui avanzando a buen ritmo, a lo lejos ya se atisbaban las primeras luces del pueblo. En el interior de la abada, Helmut Frei paseaba impaciente, mientras observaba trabajar al escultor francs, para su gusto demasiado despacio. Sus superiores haban escogido este apartado pueblo, para llevar a cabo el experimento en el que tanto esfuerzo haban volcado y por supuesto por la presencia del mejor escultor de toda Europa, retirado aqu desde el principio del conflicto. Si el francs se hubiese negado a colaborar con ellos, Helmut podra usar a su familia como moneda de cambio, y si aun as continuaba su negativa, tena rdenes tajantes de eliminarlo. Posean una larga lista de excelentes escultores que podran llevar a cabo el trabajo, pero necesitaban al mejor. Si el experimento funcionaba, la guerra podra finalizar en un breve periodo de tiempo con una victoria total de las fuerzas germanas. Se haban hecho pruebas simulando diferentes partes de la anatoma humana, funcionando en todas ellas. Esta era la prueba final. Era un paso ms, en los innumerables proyectos que tena en mente su corporacin. De improviso el francs se tambale intentando agarrarse a la mesa sobre la que trabajaba, sin conseguirlo. Cay al suelo de espaldas, agotado, casi exhausto tras llevar trabajando innumerables horas, sin apenas descansar ni ingerir alimentos, tan solo lo suficiente como para mantenerse con vida. Helmut hizo un gesto con su cabeza al soldado que haca guardia junto al escultor. Un cubo de agua fra cay sobre el francs, despertndolo de nuevo. Tienes quince minutos de descanso, escultor pronunci Helmut con voz tajante. Jacob cerr los ojos y baj la cabeza, intentando aprovechar al mximo ese pequeo descanso. Ignoraba las horas que haban transcurrido desde que los alemanes le enviaran aqu, tan solo quera acabar su maldito encargo e irse para casa con su familia. Pronto, muy pronto Helmut Frei se acerc a la mesa de trabajo. El resultado era increble, tan solo faltaba un antebrazo y la mano. El hombre de barro meda casi tres metros, y sus msculos parecan forjados por un dios griego. En el medio de su pecho, se abra un pequeo orificio, destinado a contener la piedra rnica que le pondra bajo su
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sumisin. Sera el primero de muchos, el modelo a seguir por los siguientes escultores hasta llegar a producirlos en cadena. El camino hacia el ejrcito indestructible estaba ya en marcha. Deberan apresurarse en la creacin de este homnculo, le haba llegado noticias de que el escuadrn C.E.C.Q. poda estar detrs de su pista, a pesar de todas los cuidados tomados, su intromisin poda acabar con el plan. A los pocos meses de la formacin del escuadrn, sus xitos empezaron a florecer, daando en ocasiones gravemente las operaciones nazis. Sus soldados eran venerados como autnticos hroes de guerra. Apenas transcurridos diez minutos, Helmut, con una patada en las costillas, despert al francs, que sobresaltado sali de su duermevela. Levntate y acaba el trabajo de una vez, al amanecer deber estar terminado completamente orden el alemn. Y podr regresar a casa? pregunt Jacob con temor. S, no te preocupes, podrs volver con tu familia . Las rdenes de Helmut eran claras, una vez terminado el homnculo y comprobado su perfecto funcionamiento, tendra que eliminar a cualquier testigo que pudiera desvelar el secreto. Por supuesto eso no dejaba en buen lugar a Jacob, que inmediatamente y con la falsa promesa resonando en sus odos, comenz a trabajar de nuevo, con ms ardor que antes, sabiendo que tan solo esta noche le separaba de su puesta en libertad. Le pareca extrao que los alemanes recorrieran tantos kilmetros simplemente para encargarle una estatua de un superhombre, y encima con un tipo de arcilla que le haban proporcionado ellos y que le resultaba muy difcil de moldear, adems de todos los extraos aparatos que llenaban el interior de la abada y el misterioso tanque de cristal lleno de un extrao lquido que pareca ser de la altura perfecta para la figura que estaba creando. Quizs fuese para su posterior transportepero eso a l no le incumba. Tan solo quera terminar su trabajo e irse. Las calles de Dreuilhe estaban desiertas a esas altas horas de la madrugada, cuando el escuadrn C.E.C.Q. y su gua llegaron. Pasaran la noche escondidos en la vivienda de Fabrice. All, a la luz de unas simples velas, mientras cenaban un queso delicioso con pan, rodeados de botellas de vino cargadas de polvo y un sinfn de armas, tramaron el plan de accin que llevaran a cabo al amanecer. Vamos a hacerlo sencillo. Crearemos una distraccin en las afueras del pueblo, un fuego o una explosin, nos apostaremos alrededor de la abada esperando que los alemanes piquen el anzuelo y vayan a averiguar que ha sido, entonces entraremos en accin rpidamente ocupando el lugar para ver qu diablos est ocurriendo all explic el teniente Campbell a todos. Preguntas y sugerencias. Con todos mis respetos, teniente, un plan de choque directo contra cincuenta soldados de las WaffenSS, no le parece un poco complicado, por decirlo de alguna manera? dijo Bernie. Si no funciona el seuelo, estaremos en una proporcin muy desequilibrada. Buenopues habr que confiar en que el seuelo funcione no? contest Campbell arqueando las cejas con un tono irnico. Bernie dio un largo suspiro, cuando al teniente se le meta una idea en la cabeza, era muy complicado tratar de razonar con l, pareca que otra vez se veran abocados a un tiroteo ms propio del Salvaje Oeste.

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Yo me encargar de poner las cargas explosivas en las afueras, suficientemente potentes para que no puedan ignorarlas propuso Gilbert. Fabrice, hay algn punto elevado donde me pueda apostar con mi fusil de francotirador? pregunt Nikolay. El francs medit un instante antes de responder. Creo que desde el tejado de una casa en ruinas podras tener una perfecta zona de visin de la abada. nicamente has de tener cuidado al subir, ya que est bastante deteriorada, pero supongo que el techo aguantar tu peso. Podramos hacer unos cuantos cocteles molotov para extender el caos en su campamento dijo Danilo. Buena idea contest el teniente asintiendo . El golpe que les tenemos que asestar tiene que ser duro y rpido para impedir que se revuelvan. Debemos tomar la abada rpidamente en espera de que los soldados que vayan en busca del cebo regresen de nuevo. Entonces ellos estarn sin apenas coberturas y nosotros tendremos un lugar donde resguardarnos. Gilbert, en cuanto detones las cargas explosivas, dars un rodeo para dirigirte a la abada y no cruzarte con los boches. Necesitaremos todas las balas aqu. Muy bien, intentar ser lo ms rpido posible teniente contest Gilbert. Danilo, Bernie, Fabrice y yo nos encargaremos de situarnos cerca de la abada, para una vez que hayan salido los alemanes, empezar la accin dijo Campbell. Y ahora vamos a hacer esos cocteles molotov y a poner a punto las armas. Maana nos espera un da duro de trabajo. Al mismo tiempo que los hombres del escuadrn C.E.C.Q. hicieron el ltimo cctel molotov, Jacob acab la tarea encomendada por sus captores. El resultado era espectacular, pese a las malas condiciones en la que se vio obligado a trabajar. Las largas horas sin apenas descanso, y los golpes recibidos cuando intentaba tomarse un respiro o se desmayaba de puro agotamiento, no mermaron su capacidad creativa. Los ojos sin vida de aquella mole que estaba tendida sobre la mesa, le observaban en silencio. La boca formaba una dura lnea en su rostro, otorgndole una cierto aspecto de crueldad. Sus poderosos brazos eran el doble de grandes que los de cualquier persona humana de estatura normal, pero claro, estaba ante un autntico coloso. Las preguntas rondaban en torno a la cabeza de Jacob, pero se senta demasiado agotado y dbil para intentar obtener alguna respuesta, y dudaba mucho que los alemanes se dignaran en explicarle lo que se traan entre manos. De hecho, tendra suerte si escapaba de esto sano y salvo. Lo que ms extrao le pareca, era el pequeo agujero que le ordenaron colocar en medio del pecho de aquella figura. No entenda el motivo ni la funcin que podra tener. Dos soldados le apartaron de un empujn hacia un lado, mientras que otros seis se encargaban de transportar la mole hacia el tanque de cristal. Antes de sumergirlo en el lquido del tanque, Helmut se acerc hacia el imponente hombre de barro, sac de su chaqueta militar una especie de pequea piedra tallada y la introdujo en ese boquete, tapndolo despus con una gruesa placa de hierro a modo de proteccin. Una vez hecho esto, con un gran esfuerzo los soldados elevaron al coloso hasta que cay en el interior del tanque. Taponaron la parte superior con una escotilla, cerrndolo completamente. Esposa al francs a ese banco orden Helmut a un soldado. Jacob se qued mudo durante un instante al escuchar al alemn.
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El trabajo est terminado, y el trato era que me dejaras libre dijo Jacob mientras retroceda paso a paso. Todava no est terminado, falta la parte principal y hars lo que se te ordene si no quieres acabar mal, escoria francesa! grit Helmut en un ataque de furia. Con un duro golpe del fusil del soldado en la cabeza, Jacob acab en el suelo inconsciente y poco despus esposado a uno de los bancos de la iglesia de la abada, sin saber a qu se refera el alemn con lo de la parte principal. Helmut se acerc al tanque donde se encontraba sumergido el homnculo. De su pecho, pareca surgir un leve resplandor procedente de la piedra rnica, esto le tranquiliz. Se senta extraamente en paz, como si le hubieran quitado de encima todo la tensin vivida de estas ltimas horas y das. Decidi tomarse un respiro hasta que el sol saliera de nuevo, sentndose en uno de los bancos en los que los fieles oraban a su dios. Poco a poco se fue quedando dormido mientras el resplandor iba creciendo en intensidad. Sus parpados se cerraron finalmente a escasas horas del amanecer. Un enorme estruendo le sac de su sopor. Aturdido todava y con una sensacin de que algo iba mal, mir alrededor tratando de averiguar si haba sido producto de un mal sueo o si en verdad ocurra algo. Haba amanecido, aunque la luz no era todava muy fuerte. El francs continuaba esposado al banco, con los ojos muy abiertos, pareca estar bastante asustado. Helmut se levant para estirar sus doloridos msculos, aplicando una serie de ejercicios aprendidos en la ya lejana instruccin militar, y que an hoy en da, le resultaban muy tiles para mantenerse en forma. El brillo procedente del interior del pecho del homnculo, era ahora muy tenue, casi inapreciable. Helmut se pregunt cunto tiempo hara falta para que la energa procedente de la suspensin del lquido, combinada con la poderosa magia de la piedra rnica surtiera efecto en el hombre de barro. Claro, eso suponiendo que funcionara. Todava no las tena todas consigo, y si el experimento no daba buenos resultados, supondra un pequeo tropiezo en su meterica carrera, ya que l, haba sido uno de los principales defensores de este. Uno de sus soldados entr corriendo precipitadamente en la abada, sacando a Helmut de sus cavilaciones. Tras un rpido saludo, el soldado comenz a hablar. Oficial Helmut, hace apenas unos minutos se ha producido una explosin a un par de kilmetros de aqu. Los que estaban haciendo guardia la han visto claramente. Descartan cualquier posibilidad de que haya sido un bombardero, ni lo han visto ni lo han odo. Todos los soldados estn en alerta ante cualquier posible ataque. Muy bien, soldado, tengo que ver eso con mis propios ojos contest Helmut. Sali de la abada acompaado del soldado pegado a sus talones. En el exterior del campamento, todos sus hombres observaban una enorme nube de humo y fuego que se extenda a lo lejos. No se apreciaba que es lo que se estaba quemando ya que las colinas cortaban la lnea de visin. Qu demonios ha pasado? pregunt Helmut. No le encajaba que en esta zona absolutamente tranquila y alejada del frente, se pudiese dar una explosin como aquella que estaba ante sus ojos. Una sensacin de peligro e intranquilidad giraba en torno a sus sentidos. Haba que descubrir de que se trataba, podra ser algo importante y para ello orden que la mitad de sus soldados se acercaran hasta all en un vehculo para transporte de tropas. Los soldados elegidos comenzaron a subir al camin pero cuando estaban a punto de partir, Helmut alz un brazo.
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Un momento, que vayan solo diez le dijo en el ltimo segundo al suboficial encargado. Esto me de mala espina. En cuanto descubrais qu demonios ha pasado, regresad aqu rpidamente a informarme los dems permaneced atentos para cualquier imprevisto! El camin se alej por el camino levantando polvo a su paso, Helmut observaba en silencio la humareda del fondo. Pasaron los minutos sin que hubiese ningn movimiento sospechoso, ni cerca ni lejos de la abada. Las calles que se podan ver desde ella, estaban desiertas a esa temprana hora del da. Pareca que nadie salvo ellos se haban enterado de la fuerte explosin, o eso es lo que aparentaban. Dependiendo de la informacin que trajesen sus soldados, tendra que tomar la decisin de investigar o no el suceso. No estaba aqu para hacer la labor de polica ni de seguridad ciudadana, pero si le obligaban a ello, no le temblara la mano. El movimiento de un objeto volando, captado por el rabillo de su ojo, le hizo girar la cabeza siguiendo su parbola que fue a impactar contra una de las tiendas de campaa de los soldados para incendiarse inmediatamente. Su cerebro se despert en una milsima de segundo dando un grito de alarma. Los nazis rpidamente acudieron a sofocar el fuego, con mantas, chaquetas o lo que buenamente tuviesen a mano. En medio de aquel caos de personas corriendo de un lado para otro, ordenes gritadas y empujones, cayeron otros tres cocteles molotov, prendiendo tiendas y algn que otro soldado desprevenido. Nos atacannnn! grit Helmut con todas sus fuerzas, ya no haba ningn tipo de duda. A las armas! Defended la posicin! Todo encajaba muy bien, primero el seuelo para dividir sus fuerzas y despus de su marcha, el ataque. No saba a qu cantidad de fuerzas se tendra que enfrentar, pero no tardara mucho en descubrirlo. Fuera quin fuera, pagara cara su intromisin. Desde la posicin elevada en la que se encontraba Nikolay y gracias a la mira telescpica de su fusil Mosin Nagant, haba visto perfectamente como los cocteles molotov arrojados por Bernie, Campbell, Danilo y Fabrice, impactaban en el campamento enemigo, creando el caos y ocasionando unas cuantas bajas. Tenan una dura tarea, no se haban ido tantos soldados como esperaban, la balanza se inclinaba peligrosamente en su contra. Pero de peores situaciones haban salido. Ellos eran la elite del ejrcito y no se iban a amilanar por unos cuantos nazis, aunque fueran de las SS. Sintiendo el viejo cosquilleo en el estmago antes de efectuar el primer disparo, Nikolay busc a su primer blanco, que segundos despus se desplomara con un disparo en el corazn. Cada bala que sala del fusil de Nikolay causaba una baja. Haban empezado con fuerza, la cuestin era si los alemanes eran capaces de aguantar el castigo inicial, tendran la posibilidad de responder. Tras acabar con los cocteles molotov, el teniente Campbell orden arrojar unas cuantas granadas. Se tendran que exponer al enemigo para apuntar bien hacia donde las lanzaban, una vez descubiertos se les terminara el factor sorpresa, pero era algo inevitable. Todo marchaba bien, los nazis no se haban repuesto del ataque inicial, mientras que Nikolay los iba mermando poco a poco con su elegante puntera. Ahoraaaa, arrojadlas sobre esos miserables! grit Campbell a los suyos. Las granadas volaron por el aire estallando en medio del campamento con los nazis sorprendidos al ver a los aliados salir desde detrs de un muro cerca de ellos. Malditos sean! gru Helmut con frustracin tras ver como cerca de una decena de sus hombres haban cado muertos o malheridos en los primeros compases
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del combate. Tras el ataque con granadas, los enemigos se haban dejado ver, siendo tan solo cuatro soldados. Aquello se le antojaba como una locura, quin en su sano juicio iba a atacar a cincuenta soldados de las SS en un nmero tan inferior? Solo poda haber una respuesta posible. El escuadrn C.E.C.Q. De alguna manera haban averiguado que tenan algn plan entre manos y ahora estaban all, tratando de impedir que cumpliese con su misin. Al rato del inicio del tiroteo, la enorme superioridad de las tropas nazis se impuso, el escuadrn dirigido por el teniente Campbell ocasionaba muy pocas bajas, casi todas ellas provenan del fusil de Nikolay, que incluso ya tena problemas para descubrir blancos, ya que los nazis se dieron cuenta de la presencia de un francotirador y se resguardaban en terreno seguro. Bernie y Campbell se encontraban juntos, luchando codo con codo, mientras que Danilo y Fabrice se haban separado al otro extremo del muro que rodeaba la abada, para abrir el frente que tenan que defender los nazis. No podemos seguir as mucho tiempo ms, los boches que mordieron el cebo de nuestra trampa estarn al caer. Corremos el riesgo de que nos rodeen dijo Campbell preocupado. Pues no s cmo vamos a salir de esta, teniente, en la posicin en la que nos encontramos, nos tienen totalmente a tiro contest Bernie. Ser cuestin de tiempo que empiecen a avanzar hacia nosotros. Un sudor fro recorri la espalda de Campbell, al comprender que haba conducido a sus hombres a una misin suicida, la seguridad que le caracterizaba siempre en pleno campo de batalla estaban esfumndose a pasos agigantados. Qu diablos le pasaba?, justo en el momento en que sus hombres ms necesitaban la presencia de un lder, sus fuerzas flaqueaban, no poda dejar que esto le doblegase. Cogiendo su fusil con fuerza se levant de nuevo, y con un grito se parapet en el muro disparando sin pausa. Bernie, sorprendido por la reaccin de su superior, se qued boquiabierto un instante para luego unirse a l con redoblada furia. Vamos, no se van a llevar todo el mrito, dales con todo lo que tengas, francs! grit Danilo a Fabrice al ver a sus compaeros. Esta ofensiva del escuadrn C.E.C.Q. alivi un poco la presin que mantenan sobre ellos los nazis. Helmut no se poda creer como tan solo un puado de hombres, podan mantener a raya a medio centenar de soldados de las WaffenSS, la joya nazi militar. Animo, muchachos, no os dejis amilanar, sois soldados del Reich, el Fhrer os est observando! Unos cuantos soldados alemanes ms cayeron al suelo, heridos. Bernie sinti un dolor en el hombro al rozarle una bala, era un simple rasguo. El sonido del tiroteo se elevaba hacia las altas montaas que rodeaban al tranquilo paisaje, ahora enturbiado por la sangre que caa en la tierra. En ese momento sucedieron dos cosas simultneamente. Por un lado, el camin con las restantes tropa alemanas se acercaba por el camino a gran velocidad, y por el otro, del interior de la abada surgi Jacob corriendo al lmite de sus posibilidades, mirando hacia atrs, no pareca ser consciente de que se meta en medio de un tiroteo. Mierdaaaa, ahora no pued! la frase de Campbell qued cortada por la violenta explosin del camin, que se elev unos cuantos metros para caer de nuevo, convertido en un amasijo de metal y fuego, con las ruedas despedidas hacia los lados. Esto, provoc un parn en las hostilidades de ambos grupos que se quedaron sorprendidos al ver la repentina explosin del vehculo.
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Pero, qu diablos ha sido eso? Ha estallado delante de nuestras narices sin ms dijo Bernie cubrindose tras el muro. Hay tienes la causa contest Campbell rindose mientras sealaba entre los rboles cercanos al camin en llamas. Bernie agudiz la vista para poder distinguir algo entre el humo negro que inundaba la zona, descubriendo a Gilbert recargando un bazooka M1. Dios mo, justo a tiempo! Bendito sea ese jodido belga, les ha volado las pelotas a esos boches. Con la caballera de nuestro lado, les barreremos exclam Campbell con una gran sonrisa. El lado alemn no estaba tan contento. Helmut se qued helado al ver como su nica opcin de flanquear a sus enemigos, acababa de volar por los aires. Ahora tendran que ir a por todas, su superioridad numrica les dara la victoria, pero les costara un nmero importante de bajas al tener que llevar el peso del combate. Y eso sin contar los muertos que yacan por todo el campamento, o lo que quedaba de l, ms bien. Rpido. Acabad con l dijo Helmut sealando a Jacob que se escurra entre sus tropas. Cmo se ha deshecho de las esposas? Todo lo que poda salir mal estaba ocurriendo. Iba a ser difcil explicar esto a sus superiores. Jacob, al sentir disparos dirigidos hacia l, se escondi detrs de una estatua ecuestre que adornaba el jardn de la abada. All se qued agazapado sin atreverse a mover un solo msculo mientras las balas impactaban a su alrededor. Oh no, mi primo, le estn disparando! exclam Fabrice asomndose por el muro de proteccin. Va a ser complicado sacarle de ah en medio. Tendremos que barrer un poco la zona. Por lo menos sabemos que continua con vida, aunque como sigan disparndole as, ser por poco tiempo dijo Danilo. Los nazis ya se acercaban hacia Jacob mientras disparaban. Voy a sacarlo de all ahora mismo, cbreme las espaldas dijo Danilo saltando el muro. Qu haces? Apenas tienes cobertura para ir, te alcanzaran seguro, ir yo, para algo es mi familia dijo el francs mientras intentaba sujetar del brazo a Danilo. Sultame, he venido para hacer mi trabajo y lo har por difcil que sea. Qudate ah y cbreme, maldita sea. Dicho esto, se zaf de un tirn y ech a correr agachado mientras las balas empezaban a zumbar a su paso. Gilbert, viendo toda la jugada desde lejos, apunt con su bazooka hacia el grupo de nazis que intentaba llegar hasta el hombre escondido y abri fuego. Segundos despus una explosin barri a cinco alemanes que salieron despedidos hacia los lados. Gracias a esta distraccin, Danilo lleg hasta Jacob. Vmonos de aqu ahora mismo, amigo le dijo mientras le ayudaba a levantarse. El francs, asustado y fuera de s debido a la tensin del momento, le empuj, exponindolo a sus enemigos. Una rfaga de balas impact contra la pierna de Danilo, que con un dolor abrasador, qued tumbado en el suelo, agarrndose la pierna con las manos. Jacob, sin darse cuenta de nada, volvi a correr tratando de escapar de all. Idiota sin cerebro! le grit Danilo.

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Los nazis estaban a punto de llegar hasta l. Resguardndose como pudo tras la estatua, dispar a ciegas con la esperanza de acabar con alguno de ellos antes de caer en manos enemigas. Estoy realmente jodido esta vez pens Danilo. Nikolay no daba abasto para cubrir a su amigo herido; por cada nazi que mataba, pareca surgir otro, era cierto que las bajas eran contundentes, aun as, seguan con el agua al cuello. De repente, la puerta de la abada sali volando hacia afuera con una fuerza descomunal, rompiendo parte de la pared en la que estaba anclada. Una enorme sombra emergi del interior. Con un grito que dej helados tanto a los alemanes como al escuadrn C.E.C.Q. se plant ante ellos el gigantn de barro, ahora dotado de vida. Acaba con ellos, te lo ordeno grit Helmut mostrando al homnculo el anillo que llevaba en la mano. Tras un instante de vacilacin, el gigantesco ser, pareci comprender la orden dada por su amo y se lanz con torpes pasos hacia su objetivo ms cercano. Danilo. Helmut dio la orden a sus soldados que se replegaran, dejando todo el trabajo pesado al gigante, contento con el cambio de rumbo de la refriega. Qu narices es eso, ser lo que estaban preparando los nazis en el interior? pregunt Bernie al teniente. Si no lo es, no quiero saber lo que nos espera, con esto ya es suficiente por hoy. Gilbert, quiero que borres del mapa a esa cosa con tu maravilloso bazooka! Ya, antes de que llegue a Danilo! chill Campbell. Dicho y hecho, el belga apunt hacia su objetivo y dispar. El proyectil vol limpiamente, derecho hacia el homnculo impactando en l, en medio de una enorme polvareda. Durante unos segundos, no se distingui completamente nada. Guau, lo ha volatilizado por completo exclam Bernie. Tendrn que esforzarse ms en nuestra prxima visita. Instantes despus, la polvareda se disip. Dios mo, sigue en pie todava dijo Campbell. Disparar con todo lo que tengis o Danilo no saldr de esta! A Gilbert no le quedaba municin del bazooka, as que sac su pistola y comenz a disparar. Pese al intenso fuego enemigo, el homnculo sigui avanzando hasta donde estaba Danilo, que intentaba abatir al gigante con tiros precisos buscando algn punto dbil, pero todos sus intentos eran infructuosos. Con un solo brazo, el homnculo agarr a Danilo del cuello y lo elev hasta ponerlo frente a sus ojos. El italiano mir el rostro perfectamente modelado de aquel ser, era una estatua viviente con la diferencia de que posea vida. Tremendamente bella, pero terrible debido a la falta de cualquier sentimiento humano. En un ltimo intento de salvar su vida, disparo a quemarropa en el centro de la cabeza que le estaba asfixiando. El disparo le dej un zumbido en los odos debido a la escasa distancia con el blanco. No haba conseguido ni araar la superficie de aquella cosa. La mano segua apretando frreamente su garganta. La mira telescpica del rifle de Nikolay, apuntaba justo hacia el boquete del homnculo, tapado por la placa de hierro colocada por Helmut. No saba si era el punto dbil, o si la bala penetrara, pero era la ltima oportunidad de salvar a su amigo. Inspirando profundamente, aguard al ltimo latido de su corazn y entre el intervalo de este y el siguiente, efectu el disparo.

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La bala dio en el blanco justo, pero por desgracia la placa se mantuvo firme. Con un ltimo boqueo, Danilo qued inmvil. El homnculo lo tir hacia un lado como quien aparta a un insecto. Nikolay con los ojos anegados en lgrimas dej su fusil y se tap la cara con las manos. Los miembros del C.E.C.Q. quedaron enmudecidos tras ver la muerte de Danilo. Reprimiendo las lgrimas que intentaban aflorar, el teniente Campbell orden retirada. Le dola en el corazn dejar el cuerpo de Danilo all pero el intento de recuperarlo acabara con todos ellos. No tenan la capacidad de enfrentarse a aquel maldito monstruo. Jur ante todo lo sagrado que clavara la cabeza de cualquier nazi en una estaca. Los alemanes, que haban tenido muchas bajas, no tenan ganas de seguir con la contienda y tan solo realizaban disparos ocasionales. Helmut se levant de su posicin intentando alcanzar con su lger a los que huan. Para Nikolay que miraba el campo de batalla con ojos desconsolados, era la oportunidad esperada, podra acabar con el cabecilla que se haba expuesto. Recuper su rifle y rpidamente enfoc al nazi. Esto es por Danilo! exclam antes de apretar el gatillo. Helmut cay pesadamente al suelo, salpicndolo con un hilillo sangriento. Los alemanes al ver a su lder cado, se olvidaron por completo de Campbell y los suyos, dejndolos escapar. De la que huan, se toparon con el cadver de Jacob cerca de all. Lo haba atravesado una estaca de la puerta, incrustndose en su pecho. Tras una amarga despedida de Fabrice, el grupo C.E.C.Q. se dirigi hacia la costa, donde das ms tarde seran recogidos un pequeo barco, para conducirles de vuelta a Inglaterra, donde estaba asentada su base. El viaje transcurri entre un silencio sepulcral, todos recordando a su colega Danilo. *** Vaya, lo siento de veras dijo Gutirrez mientras se afanaba en cortar la cabeza que tena ante l. No pretenda hurgar en la herida, pareca un buen tipo ese Danilo. S que lo era, fue una lstima que se haya ido tan pronto pero ya sabesas es la guerra. Un da puede que nos toque a nosotros, hay que aprovechar todo el tiempo que estemos aqu. Tmate un trago en memoria de Danilo dijo Bernie pasndole una petaca. Seguro que se sentir agradecido, era un buen bebedor tambin. Bernie continu contndole algunas hazaas que haban vivido juntos, mientras proseguan su macabra labor.

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LA TRAMPA DEL ESCORPIN Ana Morn Infiesta

I La batalla estaba en pleno y cruento apogeo. Ninguno de los dos combatientes estaba ya indemne; la sangre tea la camisa del mayor de ellos, un rubio mal encarado. El carmes vital tambin manchaba la mitad derecha de la faz de su oponente, partiendo de un mun de carne que antao haba sido una oreja. Ninguno de los dos portaba armas. Sus dientes y uas eran suficientes para desgarrar la piel del oponente. Si el ms joven haba perdido una oreja, el rubio no estaba en mejor estado, su pecho era una red de surcos sangrantes. No seran las peores heridas que iban a recibir esa jornada. En juego estaba no solo la vida sino tambin el favor de sus nuevos amos. Ambos saban que, pese a estar rodeados de un muro de espejos y no de gradas, su seor los observaba. Tras uno de los muchos cristales blindados, se ocultaba un despacho de decoracin vagamente oriental. Era una de las muchas madrigueras del hombre ms peligroso de todo Faust City, un demonio disfrazado de benefactor llamado David Wang, ms conocido por el sobrenombre de Ojos de Jade. Wang observaba el combate plcidamente acomodado tras su escritorio; colgada con cierta negligencia de su boca, humeaba una pipa de aspecto y aroma occidentales. De vez en cuando, su atencin se desviaba hacia el otro ocupante de la sala: una muchacha. La joven enfundaba su sinuosa silueta en una blusa entallada de cuello mao y una falda larga con una abertura hasta la cintura, que permita atisbar unas piernas esbeltas y exquisitamente torneadas, dignas de ser esculpidas por el mismsimo Miguel ngel. Sus ojos eran de un verde an ms profundo que los del propio Wang y, junto con su cuerpo y una sonrisa seductora, le haban valido el honor de estar considerada la mujer ms hermosa de Faust City. Para Ojos de Jade era La Perla de mis Ojos, la lugarteniente perfecta, adems de su hija. En esos momentos, los labios de la muchacha, situada de pie frente al cristal, mostraban una mueca de desdn. Parece que te aburran mis guerreros, mi querida Joan. Guerreros? Esos hombres son bestias. Un buen guerrero en accin crea el ms hermoso de los espectculos por unos segundos, los labios de la joven desdibujaron su rictus de desdn; su mirada pareca perdida a kilmetros de all. El espectculo que crean tus nuevas mascotas es simplemente grotesco. Wang se puso en pie y se acerc hasta su interlocutora. l comparta el desprecio hacia los gladiadores, pero saba que el verdadero objeto de la charla no era el espectculo. Este era un simple fango desde el que la bestia asomaba los ojos,
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temerosa de que la atencin se centrase en ella. Pero Ojos de Jade no pensaba dejarla escapar esta vez. Y cul es para ti ese guerrero capaz de solazarnos con un bello espectculo? pregunt abiertamente. Acaso no lo sabes, padre? Solo hay una guerrera en Faust City que pueda compararse conmigo. Diana Hunt los labios de Joan acariciaron las ltimas dos palabras, ms que pronunciarlas. Ojos de Jade sonri bajo sus bigotes en forma de ele invertida. No se haba esperado otra respuesta. Pero Joan no haba pronunciado todava las palabras mgicas. La he visto derrotar a una decena de sicarios con su pistola, lanzar el tomahawk como un guerrero indio y, antes de eso, la vi matar a tres de tus hombres de confianza con sus manos desnudas continu su hija. Esas s eran las palabras que necesitaba. El testimonio de una de las pocas veces en que Joan le haba fallado; en que l tambin lo haba hecho. Su fallo haba sido ser un hombre ciego, obcecado en que Diana Hunt era uno de tantos amantes de su hija, no alguien capaz de hechizarla. El error de Joan haba sido an peor. Ay, hija. Si no hubieses ejecutado a esa masajista delante de Diana. Ahora la cazadora llevara tiempo siendo nuestra aliada, en lugar de nuestra enemiga. Tena que hacerlo, padre. Lynnette nos haba traicionado. Y no menta. Lynnette, una masajista al servicio de Ojos de Jade, haba sido una de las muchas diversiones que Joan haba planificado para su amante. Tambin una de las que ms tiempo haba pasado con Diana, hasta establecer un vnculo lo bastante intenso como para revelar su condicin de esclava a la apache. Convencida de que semejante delacin deba ser castigada, Joan haba usado el collar fang de la muchacha para decapitarla lentamente delante de la futura detective. Hija ma, an eres joven Ms de lo que la mayora de la gente piensa , pero deberas aprender una leccin. A veces un lder debe mostrar benevolencia, hacia sus enemigos y hacia los traidores, para ser ms fuerte. Joan se limit a hacer un sumiso asentimiento antes de centrar en su atencin en un combate que, en el lapso invertido en su charla, haba cambiado sus tornas. El rubio estrechaba a Sin Oreja con fuerza de gorila; el rostro del hombre estaba tan congestionado que pareca a punto de estallar. De repente abri la boca, como exhalando una bocanada de aire. En su lugar, lanz una dentellada contra el cuello de su rival. Los dientes seccionaron la yugular provocando una aspersin carmes que ba la arena de juegos. Desde la distancia, las gotas de sangre parecan flores deseosas de honrar al combatiente difunto. Sin Oreja mir resollante al muralln de cristales que lo rodeaba. Tras el de su despacho, Ojos de Jade sonri. Tal vez sea hora de hacerte caso y atraer a la cazadora al lugar que le corresponde. II Diana Hunt se meti las manos en los bolsillos de la gabardina mientras maldeca el dios protector de los confidentes pusilnimes. Jack Tres Dedos se haba cerrado en banda en cuanto ella haba empezado a hablar de nuevos espectculos de gladiadores.
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Y ni el dinero ni las amenazas le haban engrasado las cuerdas vocales. El dueo del Vicios Prohibidos saba que la cazadora necesitaba su ayuda y la detective saba que Tres Dedos tena miedo. Eso casi supona una pista sobre la identidad del hampn oculto tras las desapariciones de una pequea coleccin de tipos con ms msculo que cerebro: deportistas de medio pelo, matones de bar... todos sin parientes preocupados por su desaparicin o deseosos de encararse con la corrupta y casi inexistente polica local. Con una excepcin: Sean Flynn. El joven poda no tener familia en el sentido clsico de la palabra pero era uno de los Renacidos del padre OMalley y eso lo converta en miembro de un nutrido y solidario clan. Tambin en una presa apetecible para los hampones. OMalley poda no tener el derecho legal a llamarse Padre ni a ocupar la desconsagrada iglesia de San Patricio, pero era la esperanza de Estercolero. Gracias a l y a sus chicos, algunas zonas del barrio ms peligroso de la ciudad resultaban casi habitables. Por desgracia careca de aliados fuera del barrio, incluso en este mismo, su poder era limitado. La zona en la que se encontraba ella ahora era un buen ejemplo, pens Diana, mientras su mano derecha acariciaba las cachas de un revlver, oculto en el bolso de la gabardina. Ya haba cado la noche y los comerciantes de muerte cocinada proclamaban las excelencias de sus quimeras a grandes gritos, mientras buscaban un lugar donde aparcar su carro. Hombres, mujeres y nios ofertaban sus encantos en las aceras; a veces hasta realizaban sus servicios en las mismas o en un callejn; ambos eran gratis, las pensiones costaban medio dlar. Ni comerciantes ni profesionales del sexo eran lo peor del barrio, los matones se desperdigaban por las calles en busca de los ahorros generados por sus rameras unos; persiguiendo la trifulca, otros. Diana camin por el deprimente laberinto de calles, cuidando de no mirar a nadie directamente a los ojos, de no dar muestras de inters por el origen de unos gemidos orgsmicos ni los As est bien, zorra. Trgatela enterita. Unos pocos matones no apartaban la vista de ella mientras se alejaba, pero no se aventuraban a retarla. Si la fama de Diana Hunt, la Cazadora, la mujer capaz de sobrevivir a dos aos de enemistad con Ojos de Jade, no haba llegado a sus odos, les bastaba observar sus movimientos felinos, y sus ojos teidos de amenaza, para darse cuenta de que la desconocida tena las manos manchadas de sangre. Poco a poco, Diana cruzaba la jungla de asfalto rumbo a la iglesia de San Patricio. OMalley tena derecho a ser informado de la falta de noticias. La jornada trascurra inesperadamente tranquila en el interior del templo del San Patricio. Rara era la noche en la que alguien no acuda all en busca de refugio, o los Renacidos se vean obligados a repeler el asedio de un energmeno. Sin embargo, en esa ocasin solo el propio padre OMalley y Mark Brown, su ayudante desde la desaparicin de Flynn, estaban en el templo. El falso cura se entretena leyendo una novela de desguace del Oeste; su lugarteniente, dando paseos a lo largo de la nave lateral. Hasta que unos golpes a la puerta los sacaron de su rutina. No fue una llamada comn, producto del impacto de unos nudillos contra la puerta sino que ms pareca el efecto de una aldaba. Sin embargo, la puerta de la iglesia careca de tal llamador. Ten cuidado recomend OMalley a su ayudante. Por toda respuesta, el joven desenfund un revlver del 38; tras amartillarlo procedi a abrir la puerta. Su primera reaccin fue de alerta, su visitante se enfundaba
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en una gabardina oscura y llevaba el rostro oculto bajo el ala de un sombrero, como si no desease ser identificado. Sin embargo, no haca movimientos amenazadores y Mark saba que no todos los reclamantes de la ayuda del padre deseaban ser identificados como tales por sus vecinos. Poco a poco sigui abriendo la gran hoja de madera, en momento alguno desvi la atencin del desconocido, sus ojos lo recorran escrutadores desde la cabeza a los pies, esperando la llegada de un movimiento de amenaza que le hara demostrar su dureza de Renacido. Al llegar por segunda vez a las manos, observ que la derecha empezaba a abandonar el refugio del bolsillo de la gabardina; en el dedo corazn, se poda ver un anillo en forma de cabeza de lobo. El cuerpo del joven se relaj. Al final no ha sido necesaria la ayuda de la intrpida Cazadora Vaya! Veo que por fin... Mark no lleg a terminar la frase, la sonrisa oculta en sus palabras torn en mueca de terror cuando vio que la mano extraa un largo cuchillo del bolso. Sin darle ocasin de dar un grito de alerta ni menos an de disparar, el embozado se abalanz sobre l y le asest tres rpidas pualadas en el estmago. Mark cay al suelo, ante la indiferencia de su antiguo compaero de lucha, que no dud en pisarle la mano al adentrarse en el templo. Hola, padre salud el asesino, sin descubrirse an. Aun rpido, el ataque no haba pasado desapercibido al falso religioso y, nada ms sentir caer el cuerpo de Mark, el hombre haba lanzado a un lado su libro y se haba situado en el pasillo. Sus portentosos bceps latan bajo la camiseta negra testimoniando el paso de la sangre rumbo a unos puos prestos a defender a golpes la vida de su dueo. Los ojos bast de OMalley relucan como los de una pantera hambrienta, pero eso no pareca atemorizar a su rival. Con parsimonia, el intruso se despoj del sombrero y la gabardina. Sean? tron O Malley. El intruso era su antiguo ayudante y no lo era. En algn momento de esos das Flynn haba cambiado una oreja por un hueco mal cosido, una expresin de mezquindad asomaba a sus ojos, otrora nobles pero, sobre todo, lo que haba cambiado era su cuerpo. Sean nunca haba sido un chico dbil, pero sus msculos parecan haber duplicado su tamao y hacan sentirse pequeo a un hombre considerado por muchos un coloso. Flynn no haba soltado el cuchillo; con l carg, tras emitir un rugido animal, contra su antiguo benefactor. Solo la sangre gatuna del hombre le evit acabar ensartado. Lo no que logr, pese a acertar a atrapar la mueca de Flynn, fue desarmar a su atacante. Sean se libr de su presa, sacudindose la mano como si fuese una rama seca. Vaya, padre! Parece que el gato no es tan fuerte como lo pintan. Instintivamente, OMalley comenz a caminar hacia atrs, sin desviar la mirada de los ojos de su antiguo ayudante. En el viejo altar se haban colocado algunas figuras religiosas, tanto encontradas en la antigua sacrista, como ofrecidas por los fieles. Tal vez alguna pudiese encontrar una nueva misin en la vida, sirviendo como arma contundente. Como si la situacin le resultase divertida, Sean no atacaba. Solo al topetar con su espalda en una de las columnas que separaban la nave principal de la derecha, se dio cuenta el falso cura de la razn de la sonrisa. Es hora de que le cuente al seor por qu usa su templo sin permiso sonri Sean.
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OMalley no se encomend a dios alguno, alz la cabeza para encarar con orgullo la muerte. Pero esa noche no era su destino reunirse con la parca. Mientras Sean Flynn atacaba la iglesia, los pasos de Diana Hunt se iban volviendo ms rpidos, su corazn apache lata con blico vaivn de tambores de guerra, su instinto de supervivencia, al que haba aprendido a escuchar a fuerza de perder a personas importantes en su vida, le estaba enviando una seal de alerta. Con su resistencia fsica entrenada a lo largo de los aos, no tard en llegar hasta San Patricio. Nada ms ver la puerta abierta, supo que sus temores tenan fundamento. Diana desde el pequeo revlver guardado en el bolsillo de su gabardina y extrajo la Beretta de la sobaquera. Tras amartillarla se acerc con sigilo de cazadora hasta la entrada del templo. Lo primero que vio fue a Mark Brown. El muchacho intentaba taponar con sus manos un largo tajo por el que se escurra una parte de su intestino delgado. Al ver a Diana hizo ademn de decir algo, pero la investigadora lo silenci llevndose un dedo a los labios. Acababa de ver al padre OMalley y a su atacante. La detective alz la pistola y apunt hacia el gorila dispuesto a acabar con la esperanza de Estercolero. Tom aliento, sin dejar de mirar su objetivo: la nuca del asesino. En el ejrcito se haba destacado como piloto, pero tambin haba sido una tiradora de lite y, a lo largo de sus dos aos viviendo en Faust haba podido afinar an ms su puntera. Cuando el gorila elev un cuchillo sobre su cabeza, Diana dispar. Accion el gatillo dos veces. Las balas silbaron su mortal camino hasta alcanzar su blanco y, sin que ella lo supiese, eliminar un nombre de su lista de desaparecidos. Diana Hunt escrut a OMalley. El rostro del hombre presentaba un amargo tinte de desolacin. No miraba en direccin al moribundo Mark Brown, como Diana haba esperado, sino al tipo que intentara asesinarlo. Solo al agacharse al lado del cadver, entendi la investigadora el motivo de semejante desespero. Ella, como Mark, conoca bien el anillo en forma de lobo, con el que Sean Flynn siempre haba alardeado de su sangre lobuna. No haca falta tomarle el pulso, las balas le haban entrado por la nuca. Padre OMalley dijo alzando la mirada. Ser mejor que atienda a Mark. Mientras el hombre se apresuraba a atender a su moribundo soldado, Diana volvi a acuclillarse al lado de Flynn y analiz el cuerpo del traidor fallecido. La misma droga que le haba trastornado la mente, hasta el punto de tratar de asesinar a su salvador, deba de haber alterado el fsico del muchacho hasta convertirlo en una montaa de msculo. En un gladiador, concluy, viendo las cicatrices del muerto. Pero ni las alteraciones fsicas ni las heridas eran lo ms inquietante del cadver para ella. Tales honores se los reservaba al arma usada por Sean y a la marca tatuada en su antebrazo derecho. El cuchillo no era el tpico juguete de un matn de Estercolero. Era una daga cara, de afilada hoja curva y mango repujado en oro y esmeraldas. El tatuaje mostraba la inconfundible silueta de un escorpin. Sus ojos eran verdes. Como el jade. Esto empieza a ser demasiado burdo Ojos de Jade era el peor hampn de la ciudad, pero haba hecho de la sutileza un arte y era tenido por todos por un benefactor; no marcaba a sus esclavos, con la excepcin de los collares fang lucidos por las prostitutas e, incluso estos, eran tenidos por la gente por un bello collar y no por un mortfero elemento de castigo y sumisin. Diana se guard el cuchillo en el cinturn, se levant y se encamin hasta el punto donde OMalley luchaba por taponar la herida de Mark Brown. Detective. Vaya a buscar al doctor Baker, creo que an podemos salvarlo.

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III Diana se deslizaba con sigilo entre los oscuros callejones de la zona portuaria. A esas horas, los operarios an no haban encendido las viejas farolas de gas y la prostitucin y las drogas asomaban su feo rostro en la zona de tabernas. El rea de almacenes estaba tranquila; uno bien poda calificar de innecesaria la decisin de la investigadora de dejar su aerocoche en el Clay y tomar un carro a vapor desde su barrio hasta la entrada del puerto. Pero ella no haba sobrevivido a dos aos de enemistad con Ojos de Jade por ser temeraria; un aerocoche sin vigilancia era demasiada tentacin para los criminales, ladrones y asesinos deseosos de tenderle una emboscada. La pista que la haba llevado hasta all bien poda ser eso. El da anterior Tres Dedos la haba llamado para darle un soplo sobre una arena de luchas en un almacn supuestamente vaco en la calle la Drsena. Diana peg la espalda contra la pared del almacn; con cuidado, lo fue rodeando buscando una ventana. Como tantos de estos edificios, careca por completo de ellas y solo unos tragaluces, desde los que se filtraba la luz del interior, proporcionaban ventilacin al local. En el lateral derecho del edificio encontr una segunda entrada: una carbonera se hunda, tentadora, bajo el suelo del almacn. Sus portillas gemelas estaban aseguradas por una cadena sujeta por un candado. Diana pas de largo y termin su inspeccin para regresar a la puerta principal. Estaba cerrada con llave, pero su cerradura distaba de ser una Yale, y los entrenados dedos de la investigadora no tardaron en forzarla. Diana desenfund su Beretta, poco a poco, entreabri la puerta hasta deslizarse en el interior del local. Nada ms obtener la primera panormica de este, sus alarmas internas se activaron. El almacn estaba vaco; fuera de las luces del techo, era un mero cubculo de paredes oscuras. Uno no se esperaba encontrar una arena de juegos llena de mobiliario pero s, al menos, ver un puado de bancos, del mostrador de las apuestas y algn lugar donde guardar las bebidas. Por desgracia, antes de que tuviese tiempo para escapar de all un zumbido reson a sus espaldas. Silenciosa y maligna una gran puerta de acero haba tapiado la entrada. No haca falta tantearla para saber que era una muralla infranqueable tanto para sus balas como para sus ganzas. Tal vez los tragaluces, pens antes de volver a recorrer la habitacin desnuda con la mirada. Paredes como inmensas planicies color gris suciedad, sin nada capaz de alegrar su monotona. Ni siquiera los tragaluces. O la carbonera. Dnde estaba la carbonera? Diana se acerc hasta el punto donde calculaba tendra que ubicarse el acceso a esta; la pared y el suelo eran completamente lisos. Y el tamao del almacn No pareca el cuarto ms pequeo desde dentro? Diana amartill la Beretta y agudiz su odo de cazadora. A su espalda capt un susurr metlico. No se gir en su direccin, prefera pillar desprevenido al dueo de la respiracin tensa que, a cada segundo, pareca ms cercana. La detective dej que su acechador se siguiese acercando; nadie en la ciudad superaba los reflejos de la Cazadora. O al menos, eso haba pensado siempre. Justo en el momento en que se giraba para disparar, una estrella surgi de la penumbra donde se guarneca su rival. Diana no tuvo ocasin de esquivar la afilada estela voladora; la delicada arma se clav en su nudillo, provocndole un dolor que repercuta hasta su hombro. Pese a sus esfuerzos por no perder la presa sobre la empuadura, los dedos se abrieron dejando caer la
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Beretta. Diana no trat de recuperar la pistola, se arranc la estrella y se agazap cual pantera, presta a esquivar nuevos artefactos. Pero su atacante no pareca tener intencin de aprovechar su ventaja; lentamente, iba caminando haca la investigadora, abandonando el manto de sombras. Un ajustado traje de combate negro cubra la figura del diablo ms sensual de cuantos caminaban entre humanos; un cinturn cea an ms las vestimentas, adems de servir de sustentacin a una espada curva. La mujer se tapaba el rostro con una capucha pero su identidad no era un misterio para Diana; los ojos de Joan Wang eran dos piezas de jade de inhumana sensualidad sin igual entre las mujeres. Ahora brillaban con especial regocijo mientras su duea desabrochaba el cinturn y lo dejaba deslizarse, junto con la espada, hasta el suelo. Bien, Joan, combatamos cuerpo a cuerpo acept arrojando al suelo la estrella. La sinuosa asesina fue la primera en atacar. Experta en las ms refinadas artes del combate, descarg un golpe con el canto de la mano contra el cuello de Diana. La cazadora no tuvo problemas para intuir su trayectoria; con la rapidez de la guerrera curtida en el campo de batalla de las calles de Faust ataj la trayectoria del ataque de Joan con el antebrazo derecho al tiempo que aprovechaba los conocimientos de boxeo asimilados durante su estancia en el ejrcito para dirigir un izquierdazo contra el estmago de su oponente. Joan adivin la trayectoria del gancho con idntica facilidad a la mostrada por la detective al detener el ataque de la asesina. Mientras esquivaba el golpe, los ojos de la asesina brillaron con regocijo. Diana no tuvo tiempo a maldecir el podrido sentido del humor de su antigua amante antes de que Joan se moviese a una velocidad imposible para descargar una certera patada contra la rtula de la investigadora. La apache lanz un grito de dolor y, aunque su pierna se dobl, no lleg a caer, aprovech su furia y su posicin para descargar un golpe con el canto de su mano contra la cara interna de la rodilla de Joan. Doloridas pero sin desear ceder ante su rival, ambas cojearon, para tomar posiciones alejadas. Parece que estamos en tablas, Diana. O es que ests dudado sobre si matarme o llevarme a la cama? an burlona, la voz de la asesina estaba cargada de una inhumana sensualidad. De no odiar a su duea, la detective se habra sentido tentada a sucumbir a su hechizo. La investigadora carg con toda su furia de guerrero apache, un directo contra la mandbula de Joan no encontr su destino, pero tampoco lo hizo un puetazo de la asesina contra su nariz. Ambas se enzarzaron en un intercambio de golpes fallados y exitosos en el que la exquisita tcnica no lograba doblegar a la rabia guerrera, y esta tampoco acertaba a someter a la delicadeza. Las respiraciones de ambas se iban haciendo paulatinamente ms entrecortadas; en el caso de Joan, Diana no poda dejar de pensar en que eso poda deberse tanto al cansancio como al disfrute. Rabiosa descarg una patada contra el estmago de su antigua amante. Fue un movimiento impulsivo, condenado a fallar y dejar a su duea sin posibilidad de defenderse de un ataque rival; pero, milagrosamente, fue el afortunado: la bota militar de Diana impact contra el vientre de Joan con tal fuerza que lanz a la asesina por el aire, hacindola planear unos metros hasta caer de espaldas sobre el suelo. Diana se tens esperando un nuevo contraataque. Pero Joan Wang no hizo ademn de levantarse del suelo ni, en realidad, movimiento alguno. La detective an dud unos segundos antes de acercarse a la cada, mientras se limpiaba con el dorso de la mano la sangre que le arroyaba por el rostro, no saba si proveniente de la nariz o los
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labios. Se agach al lado de la inerte Joan y tante aquel cuerpo sensual en busca de una llave o de alguna pista. Al inclinarse sobre su pecho, Diana sinti un pinchazo en la pierna. Boquiabierta, la detective vio cmo los parpados de Joan se abran para mostrar dos jades teidos de regocijo. Diana intent elevar las manos para enlazar la garganta de la asesina, pero se vio sacudida por un mareo. Al lado de su pierna, el anillo de Joan aun mostraba la aguja camuflada que haba ocasionado el sopor de la detective. Sigilosa, la asesina haba desplegado el ponzooso aguijn y, sin casi mover la mano, lo haba clavado en el muslo de su antigua amante. Maldita zorra traicionera! logr articular la detective antes de verse envuelta por la negrura. Diana se llev las manos a la cabeza, intentando espantar al malnacido empecinado en martillear en el interior de su cabeza. En lugar de la clida carne, fue el frio metal quien bes su rostro. Tante el objeto con la mano derecha. Una cadena. Por un lado estaba unida al suelo. Por otro, a los grilletes que enlazaban sus muecas. Abri los ojos. Se encontraba en una celda, las paredes situadas a derecha a izquierda eran lisos muros; la del frente, dotada de barrotes, daba a un pasillo plidamente iluminado y sin aparente vigilancia. La cuarta, situada a su espalda, era una pared cristalina y, tras ella, se extenda un anfiteatro rodeado de una muralla de espejos. Recorri su prisin con la mirada. Careca de lecho, aunque no de otras comodidades. En una mesa baja, alguien haba colocado una jarra con agua y comida, adems de su sombrero. En otra esquina haba un pequeo urinario. Diana se levant e intent pasear por su celda. La cadena tena la longitud justa para permitirle acceder a la comida y al retrete. Y para poder asomarse a la arena de juegos. Una arena donde ella iba a formar parte del espectculo. De eso estaba segura. Veo que tienes ms aguante a las drogas del que haba esperado. Joan Wang emergi de las sombras y se acerc a los barrotes. Sus labios esbozaban la sonrisa de sirena que haba hecho zozobrar a tantas almas. Incluida la de la investigadora tres aos antes. Al contemplar aquella expresin, Diana se llev las manos al cuello por impulso. Para su alivio, no not el tacto de un aro de metal. Por favor!, pensaba que tenas claro que los collares fang los reservamos para las rameras.sonri Joan. Diana no dijo nada, se limit a sostener la mirada de su antigua amante. Mi padre te ha reservado un destino mucho mejor. La asesina mir por el rabillo del ojo a su espalda, como si supiese que su progenitor las estaba observando, refugiado en alguna de sus madrigueras. Las arenas de juegos afirm Diana. Ojos de Jade tena muchos negocios. Un puado de ellos legales, como su vieja tetera. La mayora ilegales, como la prostitucin, el opio, el juego o su peculiar versin del circo romano. Una carnicera en la que rara vez perda el campen del viejo Bigotes Ridculos. O eso decan sus fuentes, Diana solo haba logrado colarse de incgnito en uno de aquellos espectculos, cuando an no era una modesta celebridad, y la mantcora de Ojos de Jade no haba tardado ni media hora en acabar con un sicario al servicio de un mafioso quien, esa noche, haba perdido todos sus negocios en Faust. Veo que has hecho tus deberes, Diana. Las arenas nunca formaron parte de nuestro pequeo itinerario por los placeres que podan ofrecer los negocios de mi padre.

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Cierto, se haban centrado en todo lo relacionado con el sexo. Y, en el fondo, aun despus de conocer la realidad de Joan, y de ver convertida en odio su pasin por ella, Diana jams haba pensado que esta hubiese tenido intencin de sumergirla en el resto de negocios familiares. Pero, oyendo aquellas palabras... Y se supone que tendr que luchar con las manos desnudas? pregunt Diana, intentando alejar la siniestra idea que se empezaba a perfilar en su cabeza. No. Cuando te toque combatir, tu mecenas te traer tu arma. Mecenas. En las arenas, los campeones de Ojos de Jade no solo combatan contra hombres al servicio de criminales rivales; tambin lo hacan contra prisioneros. En ocasiones, estos eran simples perdedores cuya vida a nadie importaba, pero tambin utilizaban a personajes molestos para el hampa local, como Diana. En un caso y otro, el involuntario gladiador se vea obligado a combatir con el arma que su padrino le proporcionase. Y rara vez serva esta para algo ms complejo que cortarse las uas. Si el campen de gladiadores gana, el peor problema de mi padre ser perder unos cuantos negocios. Si t ganas, te habrs ganado el lugar que te mereces a su lado y en mi lecho... Diana trag saliva. Como si fuese capaz de leer su mente, Joan haba corroborado el peor de sus miedos. Y por mucho odio que tuviese en su corazn, no iba a poder resistirse a aquel mandato. Adems de los collares fang, Ojos de Jade atesoraba toda suerte de bebedizos capaces asegurarle la devocin de sus servidores, y de sus guerreros. Antes me acostara con una familia entera de mantcoras, Joan contest, agarrndose a los barrotes de la celda como si desease romperlos. El odio bulla en su interior como lo hiciera dos aos antes, cuando decidi volver a Faust City para vengar la muerte de Lynnette. Veo que sigues encontrando siempre la rplica adecuada para seducirme . Joan la premi con un guio provocativo. Ser mejor que descanses, Diana. Te ver en la arena. IV Joan siempre se senta como una nia cuando bajaba al stano de la vieja casa donde, protegida tras una puerta propia de una cmara acorazada, su padre cobijaba su coleccin de drogas, venenos y antdotos. Algunos de ellos los haba estudiado durante su infancia, cuando creca y se educaba en el templo de Zaresh, el mismo donde su padre se formara como guerrero. Otros muchos los haba ido conociendo cuando se instal en Faust, para servir a su progenitor; muchos le seguan siendo desconocidos. Dentro de estros grupos, todos los brebajes eran mezclas creadas por el propio Ojos de Jade. Su padre se encamin hacia un armario de madera lacada en verde. Tras abrirlo, con una pequea llave, se qued mirando uno de los casilleros centrales. Las decenas de pociones contenidas en el mueble estaban identificadas con etiquetas as que Joan identific rpido la droga que haba captado la atencin de su padre: la Verdad. Una de las favoritas de Ojos de Jade. La pocin era digna de su nombre y forzaba a sus vctimas a asumir sus verdaderos anhelos y deseos, a sacar de la prisin de su mente a su verdadero ser. Muchos baluartes de la ley haban sucumbido bajo su influjo.

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Ser esta la droga que use contra Diana? pregunt la muchacha tomando uno de los frascos monodosis entre las manos. Por desgracia, los principios de la Cazadora no son como los de aquel detective al que doblegu en Londres. La Verdad an convertira a Diana en una enemiga ms peligrosa se limit a responder su padre, devolviendo el frasco a su lugar. Habr que usar otros venenos de persuasin. Ojos de Jade se agach con dificultad y comenz a hurgar en los casilleros de la parte baja, sin prestar atencin a su hija. Joan se movi con tanta rapidez como la noche en que derrotara a Diana; sus dedos tomaron con delicadeza un frasco de Verdad al tiempo que recolocaban los restantes para disimular la ausencia. Mientras su padre comenzaba a incorporarse con dos recipientes en la mano, Joan desliz la dosis robada en un bolso de su corpio. Su padre la mir con gesto inescrutable. Habra descubierto su traicin? La habra visto robar al frasco o este se delataba bajo la ropa? Joan se tante la prenda con disimulo; el brocado ocultaba por completo el bulto de la botellita. No tienes por qu preocuparte, Perla de mis Ojos, esta noche Diana derrotar al campen de mis gladiadores y ser toda tuya. Lo ser? Ni siquiera la Cazadora es inmune a mis drogas. Nada ms inyectarle la droga, Diana Hunt se sumir en un profundo sueo del que despertar sintiendo total devocin hacia nosotros. Su inteligencia y su pericia permanecern intactas, pero todo su odio se habr convertido en obediencia. Joan se limit a hacer un devoto gesto de asentimiento. Y ahora ve a prepararte. Nuestra detective debe verte ms hermosa que nunca, y la hora del combate se acerca. Cundo empezarn a venir esa panda de perdedores? En los ltimos das las cabinas de las arenas de juego se haban visto invadidas por representantes del hampa local. Enemigos de su padre de ordinario y fervientes aficionados a la lucha de gladiadores a lo largo de esos das. Esa noche nadie deseara perderse la batalla entre el campen de campeones y la molesta Cazadora. Ninguno se mereca compararse con la grandeza de su padre. Tampoco un invitado especial que llegara esa noche de Nueva York, el socio de David Wang en la Gran Manzana; un abogado traicionero que crea haberlos engaado con sus libros de contabilidad trucados. Darle su justo castigo sera la primera prueba de fidelidad de Diana como mano derecha de Ojos de Jade. Empezarn a venir dentro de una hora. No te preocupes, Perla de mis Ojos, cada uno ir directamente a su cabina, no tendrs que soportar sus miradas lascivas. A Joan tales miradas no la importunaban pero se limit a asentir. Estaba llegando a la altura de la puerta cuando su padre volvi a llamarla. Ojos de Jade segua con la mirada clavada en el armario abierto. S, padre? pregunt Joan, haciendo acopio toda su capacidad para disimular sus sentimientos. Una parte de su ser intua que acababa de ser descubierta y no iba a ser capaz de explicar el motivo de su traicin. Necesitas jeringuillas? No hace falta, an me quedan de las mas. Joan se apresur a desnudarse nada ms entrar en su cuarto y dejar las pociones sobre la mesa. Sin comprender del todo por qu haba robado la dosis de Verdad, se
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mir en el espejo de cuerpo entero. Sus dedos acariciaron el dragn verde que revoloteaba en su seno izquierdo. Era el smbolo de todo lo sagrado para ella, el smbolo de Zaresh. La orden no era una secta de asesinos, como sus enemigos deseaban pensar, sino un culto de guerreros. Sus mximas eran sencillas: la obediencia, no dejarse dominar por el demonio de los sentimientos y servir a su seor y a su gente con todas armas, pues el soldado de Zaresh estaba por encima de la moral de los hombres. Su padre haba traicionado la primera de las mximas, al convertirse en su propio amo. Joan siempre haba vivido de acuerdo con esos mandatos; nunca haba esperado a heredar el imperio de su padre, solo a servirle con fidelidad a l y a quien fuese digno de ser su heredero. A Diana, pens. S, si ella era fiel a sus principios, Diana se convertira en la heredera de su padre. Sin embargo, Joan dudaba y se planteaba culminar una traicin a todas sus enseanzas. Era Diana su rabia? Se perdera la esencia de la cazadora al convertirse en devota? Sera ella capaz de apretar el mbolo si eso implicaba cambiar la personalidad de su antigua amante? S. Estaba segura. Sus dedos acariciaron el frasco de Verdad. Cuanto antes se demostrase que sus temores eran infundados mejor. Abri su propio armario y extrajo una goma y una caja de jeringuillas. Tras inyectarse con pericia su dosis de Verdad, ocult el frasco vaco al fondo de armario. Ya se deshara de l y de la aguja ms adelante. Luego, se sent en el silln, confiando en que la droga hiciese efecto con suficiente tiempo para poder arreglarse para la gran funcin. Diana dio una ltima calada al cigarrillo y lo aplast bajo su bota. Sus carceleros haban tenido la generosidad de proporcionarle un paquete de Dinamita y un librito cerillas, y la detective haba entretenido su espera medindolo. Aquella sera su ltima dosis de nicotina antes de enfrentarse a la batalla. Alguien haba accionado el botn que la libraba de sus grilletes y una extraa meloda haba empezado a mecer las solitarias arenas del anfiteatro. Ahora solo quedaba que llegase su mecenas con su ridcula arma. Cuando la puerta se abri, Diana tuvo esperanzas de salir airosa de la primera de las batallas de ese da. Joan Wang la miraba desde el umbral, enfundada un traje de seda de falda recta con una abertura hasta la cintura y camisa entallada de cuello mao que habra sembrado semillas de pecado en el corazn de un santo. En su mano, sostena una espada curva envainada. Diana la haba visto en accin una vez, en manos de Joan, pero haba sido suficiente para darse cuenta de que era un hermoso heraldo de la parca. Su doble filo liso el exterior, serrado el interior la convertan en una diosa capaz de regalar tanto una muerte rpida como un largo y doloroso sufrimiento. Sin decir nada, Joan le abroch la espada al cinto. Antes de alejarse de ella, como si la inmovilidad de Diana la provocase, deposit un suave beso en sus labios. En otra mujer aquello habra sido una muestra de debilidad; en semejante demonio supona una provocacin capaz de hacer crepitar la sangre de la apache. La detective tens la mandbula hasta convertir en una mscara de fealdad sus armoniosas facciones jicarillas, pero no se dej dominar por la rabia. Adis, Diana. Nos veremos en mi cama se despidi Joan, con un guio burln. Los barrotes se cerraron en perfecta sincrona con la apertura del cristal situado a espaldas de la prisionera. Diana se gir y, con gesto tranquilo, avanz hacia las arenas. Camin hasta el centro del anfiteatro y se qued mirando la puerta que tena frente a
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ella, a la espera de su rival. No desvi la vista hacia la pared de cristales desde donde saba estara siendo observada, toda su atencin se centraba en la batalla que estaba prxima a comenzar. Ante el gesto inescrutable de la apache, la portilla comenz a elevarse. De la oscuridad reinante en el otro lado, no brotaron gritos animales, tampoco Diana se imaginaba que su rival fuese a ser una de las mantcoras de Ojos de Jade. En su corto cautiverio haba resuelto el caso de las desapariciones. Ahora la cuestin era a quin o a quines de los secuestrados tendra que enfrentarse. Un nico gladiador salt a la arena de juegos con paso tan calmado como el de la investigadora, brindado a esta la oportunidad de analizarlo con la mirada. Era imposible decir quin poda ser aquel joven. Su cabello se haba convertido en un puado de cerdas morenas naciendo entre el cuero cabelludo lacerado; el rostro haba perdido toda expresin de humanidad; sus msculos eran un siniestro mapa topogrfico, con ros de venillas marcadas bajo la plida piel, montes de cicatrices y heridas cosidas sin delicadeza y valles de carne arrancada a mordiscos. En la mano derecha, la nica que conservaba todos los dedos intactos, sostena un afilado machete. El hombre adopt una posicin de en guardia, con el filo del machete apuntando hacia Diana y la mano izquierda cubriendo la parte baja de la empuadura. Ambos rivales contenan las respiraciones. Una por instinto y el otro por experiencia esperaban la seal de que poda comenzar la batalla. En la intimidad de su despacho, los finos dedos de Ojos de Jade apagaron la msica y, sin demorarse, accionaron la palanca haciendo resonar el gong de la arena de juegos. El combate poda empezar. El gladiador fue el primero en cargar. Diana no trat de detener su estocada. Con l no poda combatir en los mismos trminos que contra Joan. Su fuerza no era comparable a la de semejante gorila drogado, su velocidad bien poda superarlo. Con un rpido salto, se apart de la trayectoria del machete; no se content con esquivar el ataque enemigo, descarg un tajo con el filo exterior de su espada contra la pierna del gladiador. La hoja abri un largo tajo que, no obstante, no logr hacer trastabillar al hombre. Rabioso, se gir e intent descargar a un tiempo un golpe de machete y una patada contra la detective pero, de nuevo, no fue rival para la velocidad de la apache. Diana retrocedi sin dejar de sostener su espada en una postura apta para lanzar una estocada mientras buscaba una posicin ventajosa. Su rival pareca tener sus mismas intenciones o, tal vez, empezase a ser consciente de que, ante una oponente con la agilidad de Diana, una defensa poda ser el mejor ataque. Ambos contendientes establecieron un duelo de miradas mientras se acercaban poco a poco el uno a la otra caminando en crculos mientras buscaban los puntos dbiles de su oponente. Sin esperar a un nuevo ataque del gladiador, Diana lanz una estocada contra el flanco derecho del hombre, el filo interior de la temible espada curva abri un largo tajo en el antebrazo, segando msculo y tendones, obligando al guerrero a soltar su arma. Sin embargo, el ataque no result un completo xito para la apache. Se haba tenido que acercar demasiado para dar el golpe y haba perdido unos segundos valiosos liberando el filo aserrado de la carne. Antes de que pudiese retroceder, la mutilada mano izquierda del gladiador atrap su coleta. Su rodilla derecha impact contra el rostro de Diana haciendo manar un torrente de sangre de la nariz mientras la investigadora sala despedida a varios metros de donde estaba.
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Diana trat de ponerse en pie pero la cabeza le lata como si la golpeasen con un millar de gongs. Sus dedos buscaron en vano la empuadura de la espada mientras vea cmo su oponente se acercaba en su direccin con una gran sonrisa en los labios. Sin perder el gesto descarg un gran pisotn contra el rostro de Diana quien, ms por coraje que por energas, acert a rodar por la arena fuera del alcance de su enemigo. Sin esperar a que el otro se recompusiese, la investigadora hizo un nuevo intento de incorporarse y, esta vez s, logr ponerse en pie. La sangre le empapaba la camiseta y sus piernas temblaban, pero, al menos, tena una oportunidad para defenderse. Su rival le regal una ventaja. Acostumbrado a otro tipo de oponentes, el gladiador carg con el cuerpo arqueado y los brazos por delante, como si buscase embestir a aquella mujer empeada en no morir. La apache se dobl como si estuviese dando un paso de baile, logrando, sin necesidad de saltar, que el otro solo atrapase el aire y quedase muy prximo a ella. Y a su merced. Reuniendo todas sus fuerzas, Diana descarg un fuerte codazo contra la nuca del hombre. El golpe hizo que un paralizante dolor retrepase por su brazo derecho, pero an da ms a su oponente, que cay aturdido en el suelo. La detective aprovech la ocasin para hacerse con el arma ms cercana: el machete. Lo enarbol con la mano izquierda y se posicion frente a su semireptante rival. No se demor en consideraciones morales. En cuanto vio la oportunidad, hundi la hoja en la garganta del gladiador. Otra batalla habra terminado en aquel punto. Las luces de la arena comenzaron a cambiar hacia una tonalidad verdosa anunciando el fin de la lid; para Diana, solo haba terminado el primer asalto. An cojeando, recuper la espada curva de Joan. Bravo, detective! Ha estado a la altura de lo que esperbamos sise la voz de Ojos de Jade. Como si hubiese captado el silbido de una serpiente y no la voz de un hombre, Diana afianz la presa sobre la empuadura, todo su cuerpo estaba en tensin, atento a un nuevo ruido o a la apertura de una nueva puerta. Djenos darle la bienvenida a su nueva familia. La puerta que tena a su derecha se abri para dar paso al demonio hecho mujer. Joan no portaba ms arma que un pual, no muy diferente al usado por Sean Flynn para intentar matar a OMalley. El arma dorma tranquila en su funda. No obstante, Joan no precisaba mayor artillera, estaba flanqueada por dos hombres enfundados en negros kimonos, miembros de la guardia personal de su padre. Ambos sostenan armas capaces de disuadir cualquier ataque a espada; una escopeta de dos caones, el ms alto de ellos; una Beretta de can pavonado, el bajo. Pero se olvidaban de una cosa. La sangre apache de Diana no se limitaba a otorgarle su rabia guerrera, tambin la converta en una experta en el manejo del tomahawk. En cuanto los dos soldados se adelantaron a una sonriente Joan, la investigadora no perdi el tiempo. Lanz la espada como si de su viejo hacha de guerra se tratara; apenas el arma hubo salido de su mano, se ech al suelo para esquivar las balas, el soldado de la escopeta solo acert a siluetear la figura de la investigadora en la arena antes de quedarse sin balas, el otro solo tuvo oportunidad de hacer un disparo. Su bala abri una herida en el antebrazo de la investigadora; la espada lanzada por esta se clav en el corazn del pistolero. Con una celeridad que le sorprendi a ella misma, se adelant a Joan y al hombre de la escopeta y se hizo con la pistola.
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Un rpido disparo acab con el soldado. Con Joan, Diana se tom su tiempo. Su antigua amante la amenazaba con el pual, sin perder su odiosa y seductora sonrisa. Diana esboz una mueca sarcstica, sin dejarse tentar. Apunt con cuidado y dispar; la bala traz una trayectoria perfecta hasta la empuadura del cuchillo, obligando a Joan a soltar el arma. Sin darle ocasin de reaccionar, la atrap por el pelo y coloc el can de la pistola contra la suave carne de la barbilla de la asesina. Me parece, seor Wang, que vamos a tener que negociar susurr Diana, ms contra el cuello de Joan que hacia el muro de espejo. El perfume de la asesina se elev con como un manto tentador. La rehn no daba muestras de sentir miedo, tampoco de atacar, simplemente segua sonriendo, ignorando la sangre que le corra por la mano. Si hubiese visto la mirada de Ojos de Jade, Diana habra podido intuir la razn de semejante gesto, David Wang era una mscara de serenidad. Tanto l como su hija haban previsto semejante reaccin por parte de la apache y estaban dispuestos a correr el riesgo de seguir tanteando sus lmites antes de someterla a su voluntad. Le concedo el honor de haber ganado esta batalla, detective. Pero no se engae, la guerra ser nuestra. Cuando el Infierno se hiele, viejo. Cuando el Infierno se hiele, pens Diana. Adelante, Joan. Mustrame el camino a casa. Por un segundo, Diana se plante regresar a su celda y obligar a Joan a recuperar el Stetson y el paquete de tabaco. Pero ya haba cado en demasiadas trampas en esa investigacin como para perder su ventaja en un acto de chulera. Mientras avanzaban por el pasillo por el que llegara la asesina, los dedos de Joan iban extrayendo poco a poco una jeringuilla de los pliegues de su vestido. Que nadie haga nada para detener a la detective Hunt oyeron ordenar por los altavoces. Aprovechando la penumbra del tnel y que su antigua amante semejaba estar ms pendiente de sus flancos que de su rehn, Joan acerc la aguja a la pierna de la investigadora. No accion el mbolo en ese momento y, con ello, dio a Diana ocasin de percibir sus movimientos. La mano de la investigadora atrap la mueca de la asesina, presion contra la parte blanda de la carne, bregando con Joan hasta obligarla a abrir la mano y soltar la jeringuilla. No haba nadie en el pasillo para ver la derrota, pero Ojos de Jade s fue testigo desde su despacho. Sus labios esbozaron una mueca de contrariedad, pero saba que an quedaba una segunda aguja con veneno. Joan segua en condiciones de triunfar. Y triunfara. l poda aprovechar mejor su tiempo atajando las crticas provenientes de las cabinas. Una parte del pblico, incluido su traicionero socio de Nueva York, empezaba a hablar de fracaso. Sereno, Ojos de Jade cambi la opacidad de los cristales de tal modo que los congregados, no solo pudiesen orse, sino tambin verse. Las luces se hicieron ms brillantes en las cabinas de los crticos. Veo, seor Stark dijo, dirigindose al amo de las carreras locales , que desconfa usted de mi pericia. Si esa vulgar detective pudo engaarlo, puede que no sea ya hombre para gobernar el crimen en esta ciudad.

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Ojos de Jade sonri mientras vea abrirse la trampilla situada en el techo de la cabina de Stark, sin que este lo advirtiese, ni muchos de los hombres que lo observaban, unos brazos metlicos se deslizaron a sus espaldas. Y supongo que el hombre que no se deja engaar ser usted susurr Ojos de Jade. Stark no tuvo ocasin de responder, las manos metlicas apresaron su cuello, elevando al hombre en el aire. Los dedos como tenazas se hundan en la carne cortndola poco a poco, al tiempo que opriman su trquea, en una perversa mezcla entre estrangulamiento y decapitacin. Los otros sealados intentaron huir pero se limitaron a estrellarse contra unas puertas cerradas por fuera. Gritaron, amenazaron y suplicaron clemencia al seor del Holehouse, en un coro de patticos intentos de luchar por sus vidas. No lograron conmover a David Wang, menos an atemorizarlo, solo lo llenaron de macabro regocijo. Creo, seores afirm, mientras accionaba ms pilotos, que son ustedes los que no estn a la altura de nuestros enemigos. Nuevas trampas comenzaron a entrar en accin. Un hombre fue ensartado por un estilete camuflado en la mirilla de la puerta por la que estaba intentado escrutar el pasillo, otro muri electrocutado, gracias a una trampa oculta en la manilla. Y ms ingenios, ocultos en toda suerte de rincones, fueron acabando con el sexteto de rebeldes. El gas comenz a invadir la cabina del socio de Nueva York, ante la sonrisa complacida de Ojos de Jade. A usted, seor Allen, le reservo la muerte ms lenta de todas. El gas tardara horas en acabar con su vctima. Los supervivientes no podran quejarse de no tener un bello espectculo del que disfrutar. Los tneles las haban llevado al punto de partida. El almacn de paredes grises. Estaba como la noche del secuestro de Diana salvo por un detalle. Ninguna lmina de metal cubra ahora la entrada. Vaya! Yo que esperaba que me condujeses hasta mi barrio se burl Diana, pero sus palabras no encontraron eco en su rehn. La derrota no se haba llevado la altivez de Joan Wang pero s sus palabras. La detective se apresur liberar a Joan de su presa y, sin dejar de apuntarle con la pistola, se encamin a la puerta. Los ojos de la asesina haban perdido su altivo desdn habitual pero, aquel gesto, como la mueca triste de sus labios, pasaron desapercibidos a la investigadora. La Verdad haba dictado su amarga sentencia en la arena de juegos. Cuando la puerta se cerr a espaldas de Diana, la asesina extrajo la segunda jeringuilla de su bolso. La arroj al suelo y la aplast con el tacn de su bota. De haber sido capaz de llorar, las lgrimas habran anegado sus ojos. Esa noche haba traicionado su cdigo de honor por la peor enemiga de su amo. Si su accin era desvelada como una traicin, y no como un error, no se merecera otra condena que la muerte. Y ella la afrontara con honor. En su corazn dividido entre la lealtad a su padre y su pasin hacia Diana reinaba esa noche una certeza. Diana Hunt solo poda ser suya de una forma: por propia voluntad. Diana Hunt jugueteaba con su nuevo sombrero mientras decida si leer o no la carta que le haba trado el mensajero. Una misiva que haba llegado para oscurecer la luminosidad de un da marcado por la buena noticia de que Mark Brown se recuperaba

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de sus heridas y segua dispuesto a ayudar a OMalley en su lucha. Pero la euforia se haba esfumado al ver la enrgica escritura de Joan Wang perfilando su nombre. Diana tom la carta y despleg el nico pliego contenido en ella. La nota era breve, apenas un par de lneas, pero estaba impregnada de la esencia de Joan. Mi padre me ha ordenado que me haga cargo de sus negocios en Nueva York. No te confes, Diana. Un da sers ma. Por tu propia voluntad. Tuya hasta la muerte, Joan Cuando el Infierno se hiele, Joan. Cuando el Infierno se hiele susurr mientras sus dedos reducan la carta a una bola. Diana la arroj a la papelera. La pelota oscil sobre el borde de la misma dudando en qu lugar caer hasta, finalmente, precipitarse en el interior. Cuando el Infierno se hiele volvi a susurrar, como si necesitase ratificar sus palabras.

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LA ESPADA OCULTA Antonio Mara

Corra por su vida. Sobre el suelo cubierto de vegetacin, tierra y restos de lluvia. En aquel bosque extrao en el que durante slo cinco horas al da dejaba de llover y que, ms que un bosque, pareca una selva. El aire se escapaba de sus pulmones, arrastrndose trabajosamente en el interior de su cuerpo. Saba que no podra soportarlo mucho tiempo ms, pero no estaba dispuesto a dejar que lo atraparan. Le haban hablado de lo que los transeurtes hacan a los esclavos escapados. No les importaba el dinero que pudieran perder, el castigo era la muerte lenta y dolorosa, y despus de haber acabado con dos de ellos no habra otro destino posible. Miraba a su alrededor buscando algn refugio seguro. A pesar del denso verde y las rocas, comprenda que ellos seran concienzudos y tenan sus perros sabuesos. Si no encontraba algn lugar donde meterse y poder despistarlos de alguna forma, sera imposible escapar. El sudor recorra su cuerpo lampio, vestido tan solo con un pequeo taparrabo. Proceda de una raza que la evolucin haba privado de todo vello. En su hogar las temperaturas eran altas y su piel era gruesa con el objetivo de aguantar mejor el calor. Quizs por eso se senta tan desorientado. No estaba acostumbrado a tantos rboles. Lo suyo era el desierto, desde que se march de su tierra natal, se haba dado cuenta de que quizs no hubiese muchos desiertos si viajabas tan lejos del sur. l slo buscaba la fortuna. Desde pequeo haba querido conocer los reinos del norte. Por eso decidi viajar cuando se uni a su compaera. Movido por el mpetu del amor se haba credo invencible. Abandonaron la seguridad de su ciudad y su gente y se pusieron en las imprevisibles manos de la aventura sin pensar en las consecuencias. No poda prever que ellos llamaran tanto la atencin. Pocos de los de su raza haban alcanzado antes aquellas tierras llenas de nobles, ladrones y putas de taberna que te daban placer por unas monedas. Nunca haba imaginado que habra gente que pagara por tener sexo. Y claro, era prcticamente imposible que una pareja de individuos carentes de pelo en todo su cuerpo, con un color de piel como el bano y con casi dos metros de estatura pasara desapercibida. Se detuvieron en una posada para descansar, comer y preguntar si poda haber trabajo por la zona. l era un buen cazador y saba luchar y ella no se quedaba atrs. Hablaron con el posadero y les dijo que probaran en el castillo del Conde Riltz; siempre haba trabajo para dos personas fuertes como ellos. Sin embargo, dos miembros de la tribu transeurtes que se encontraban all y escucharon toda la conversacin, sostuvieron una sonrisa cmplice entre ambos. Entonces no lo saba, pero eran una famosa tribu de las Islas del Este que solan recorrer el continente buscando carne humana para vender. Nadie se les interpona.
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Nadie se atreva a declararlos ilegales. Nadie quera saber de ellos. Crueles y con una carencia de valor por la vida humana que haca que se hiciera un cerco a su paso. Haca falta muy poco para que un cruce de miradas furtivas con esos asesinos se convirtiera en una misteriosa desaparicin nocturna que jams se resolvera. Nunca debi haber dejado sola a su mujer. Aquella noche la atacaron mientras el sali a respirar un poco de aire nocturno. Se quedaron a dormir en el cobertizo de la posada. Fue lo nico que pudieron pagar. Su dinero no les alcanzaba para una habitacin, pero el posadero les dej quedarse all. No poda dormir y sali a pasear. Se alej un poco y entonces oy un ruido justamente a su espalda, procedente del lugar del que vena. Corri como si su alma se le hubiese escapado y tratara de ponerse fuera de su alcance dos metros por delante. Pero fue tarde. Su compaera haba tratado de resistirse a su captura y convirti una vida de eterna esclavitud en una daga que le arranc los intestinos. Haba matado a uno de los tres esclavistas con sus propias manos, pero eran demasiados. Entr en el cobertizo a tiempo de ver cmo a su amor se le escapaba la vida, entre gritos, agarrndose las tripas con sus dedos sanguinolentos. Sus ojos negros, oscuros como la noche, se posaron sobre l mientras una lgrima luchaba por salir a la luz. En ellos slo se poda leer una frase: Te quiero. Su cuerpo se qued petrificado por el terror y sinti un tremendo golpe en la cabeza. Luego, la oscuridad. De todo esto haca tres semanas. Sus ojos se llenaban de amargo llanto cuando recordaba lo sucedido. Lo trasladaban al mercado de esclavos ms importante del mundo, La Cuenca del Kash, donde esperaban sacar un buen precio por l entre los nobles de alta cuna de la corte del prncipe Atembo. Haban recorrido ms de mil kilmetros desde aquel cobertizo. l no poda ni imaginar, por mucho que lo intentara, lo alejado que se encontraba aquel sitio. Tambin le costaba entender a la gente, fuese quien fuese el que hablara. Su compaera hablaba la lengua comn del norte casi perfectamente, pero l apenas si comprenda una palabra. A pesar de todas las dificultades, vio un momento de debilidad en la vigilancia de sus captores. Supona que su pasividad al haberse encontrado solo en aquella situacin, desesperado por la prdida de su amada, haba hecho que los mercaderes de personas pensaran que sera un hombre dcil durante todo el viaje. Los transeurtes no contaron con su fortaleza y una noche, cuando estaban todos dormidos, a pesar de sus ataduras, liber sus piernas y brazos y consigui coger por sorpresa a uno de ellos que estaba dormido. Le rompi el cuello y con un cuchillo que le arrebat mat a uno de los centinelas que vigilaba la zona sur del campamento. El sol ya se haba ocultado dos veces desde entonces y haba sufrido lo indecible. Su huida lo haba arrastrado a las puertas de aquel extrao bosque en el que terribles aguaceros castigaban sus cansados miembros durante prcticamente todo el da. Tena hambre y necesitaba un arma, pues la daga que haba robado la perdi un da antes defendindose de una bestia enorme que intent devorarlo, apareciendo de debajo de las aguas de un ro en el que trataba de saciar su sed. Suspir. Al menos de momento haba dejado de llover, aunque saba que la calma no dudara mucho. Medit sobre su situacin y lament no tener al menos una espada. Era cuanto necesitaba. Con ella, saba que podra hacer frente a no menos de diez hombres. Era mucho ms alto y corpulento que aquellos esclavistas. Se senta un poco dbil porque haca bastantes horas que no coma bocado alguno, pero su rabia le dara las fuerzas que necesitaba. Sin embargo, careca de aquel arma o de cualquier otra y slo poda correr.
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Le resultaba imposible saber en qu momento del da se encontraba. La vegetacin era tan frondosa que no poda ver el sol. Ni siquiera poda dilucidar si en aquel momento haba nubes en el cielo, ahora que no llova. De pronto detuvo su carrera y agudiz su odo. Escuchaba perfectamente agua cayendo no muy lejos. Observ en la direccin del sonido, pero slo vislumbraba rboles y ms rboles, envueltos en plantas y ms plantas. Reanud su carrera con ms ahnco. Sorteando los escoyos del camino rpidamente, lleg a un conjunto de cinco rboles enormes alineados de izquierda a derecha. Ya no le caba ninguna duda. Senta la humedad del agua perfectamente. Rode los rboles dejndolos a su derecha y entonces lo vio. Ante l, apareci un abismo sobrecogedor. El terreno terminaba a pocos metros por delante. Su mirada acarici la superficie de aquel despeadero. La altura era considerable y al otro lado de aquel precipicio descubri el origen del sonido que lo haba inquietado. Una hermosa cascada brotaba con el mpetu de un caballo desbocado. El agua sala vomitada de la pared de un macizo rocoso que soportaba el peso de algo que dejara sin palabras a todo ser viviente que se encontrase con aquella maravilla. Un edificio de una belleza arquitectnica inaudita se alzaba ante el fugitivo con una majestuosidad sublime. Dos estatuas enormes de dos mujeres derramando algo de unas nforas, cuyas bocas coincidan con los agujeros de la roca, parecan estar tirando toda aquella agua. Justo encima un dintel reposaba sobre las espaldas poderosas de otras dos estatuas que parecan porteadores de mercancas. Qu poda ser aquello? Pareca que haca mucho que nadie pasaba por all. Las estatuas, paredes y todo aquel templo en su conjunto se encontraban recubiertos de musgo y muchas partes estaban derrumbadas. A pesar de todo, parecan unos muros slidos; sin embargo, los estragos del tiempo eran evidentes. La gran e impresionante entrada del edificio estaba semiderruida y desde all poda ver la puerta destrozada que reposaba en el suelo. Un puente colgante, que pareca a punto de caer al vaco en cualquier momento, era la nica va para alcanzar el otro lado. Nunca le haban gustado las alturas. Le producan mucho respeto y no era un buen escalador. Se acerc lentamente al comienzo del puente y la idea de cruzarlo no le gust demasiado, mas era el nico camino. Aquella plataforma no pareca nada segura y daba la sensacin de que se caera a pedazos en cualquier momento. Y en ese instante, oy el sonido del viento al rasgarse y una flecha se clav a pocos centmetros de su pie derecho. El proyectil haba salido de entre los rboles y no poda ver quin lo haba disparado as que no le qued otra: reanud su carrera con frenes. Corri como el aire en la tormenta agarrndose a donde poda mientras aquella pasarela mugrienta se mova de un lado a otro como si fuese un caballo que no quisiera ser montado. Apret los dientes y se trag todo el terror que senta. Los gritos de sus captores estaban cada vez ms cerca. Ms flechas cortaban el viento a pocos centmetros de l pero, gracias al vaivn de aquel pontn, no conseguan alcanzarle. Por fin alcanz el umbral de aquella construccin majestuosa. Por un breve instante volvi su mirada hacia atrs. Los transeurtes ya se encontraban sobre el puente. Hubiese dado media vida por tener una buena daga en aquel momento y cortar las cuerdas que sujetaban el peligroso viaducto que cabalgaba entre los vientos y sobre las furiosas aguas de aquel ro, pero tuvo que conformarse con seguir corriendo. La temperatura baj sorprendentemente cuando estuvo en el interior del misterioso templo. Se encontr en una sala de desmesuradas proporciones, con el
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suelo de piedra y cuyas paredes se encontraban en su totalidad cubiertas de estatuas de caballeros poderosos que soportaban el peso de unos techos altos, bordados de frescos de batallas picas que se encontraban en bastante mal estado en muchos sitios. La inmensidad de la estancia lo sobrecogi por un momento. All adentro el silencio era absoluto. Slo escuchaba el sonido de su corazn en la cabeza y de su agitada respiracin. No oa nada ms. Mir a izquierda y derecha, esperando encontrar algo que pudiese usar para defenderse, pero slo encontr desechos de piedra, madera y telas de terciopelo rasgadas que otrora habran servido para decorar y que ahora apenas se podran utilizar como trapos. Nada que pudiese utilizar como arma. No alcanzaba a ver el otro lado de aquel saln. Por el techo entraba la luz del sol a travs de algunos agujeros que el paso del tiempo y las inclemencias del tiempo, que en aquel extrao bosque eran tan persistentes, haban perpetrado en su superficie, pero la iluminacin resultaba insuficiente. Finalmente, salt sobre un gran trozo de piedra que se interpona en su camino y alcanz la pared del fondo. Haba una puerta. De la misma piedra de los muros, caliza y algo translcida como si fuera alabastro. En el centro haba tallado el hueco de una mano, una mano enorme. Ms grande que la suya, que ya era de una dimensin considerable. No haba nada ms. Su huida haba sido cortada de raz. No poda continuar. Empez a sentir pnico. Los pasos de sus perseguidores se comenzaban a or en la lejana de aquel inmenso lugar. Poda sentir cmo el sudor recorra su espalda, el pecho le arda y senta el mordisco del cansancio en el costado. Volvi a dirigir toda su atencin en el portn cerrado. No vea ningn tipo de cerradura o resorte, ni nada que pareciera una abertura. Y luego estaba aquel hueco. Lo examin rpidamente sin saber qu estaba buscando. Entonces coloc su mano derecha. Sobraba mucho espacio, pero, de repente, son un crujido gutural y la pared comenz a temblar. Asustado se apart velozmente mientras observaba como el hueco en la pared se abra en dos lentamente, hacia derecha e izquierda. Fue un sonido ensordecedor que acab pronto. La puerta estaba abierta y tras ella una escalera serpenteaba hacia abajo. Senta miedo. La idea de bajar a las profundidades de lo que fuera aquel edificio no le haca percibir perspectivas demasiado halageas, mas no poda hacer otra cosa si quera tener alguna posibilidad de sobrevivir. Los pasos a la carrera tras l cada vez los senta ms cerca, as que apret los puos y cruz aquel portn que le ofreca una oportunidad. En cuanto se encontr dentro, la puerta volvi a cerrarse. Intent evitarlo pero no pudo. Mir a su alrededor. Las escaleras bajaban por una galera cuyas paredes estaban recubiertas de frisos con relieves que representaban a ms guerreros enzarzados en batallas. Haba antorchas encendidas a lo largo de todo el recorrido hasta donde alcanzaba su vista. Era posible que aquel extrao lugar no estuviese abandonado despus de todo? Comenz a bajar los escalones lentamente, con mesura, como si esperase que cada uno de ellos ocultase algn tipo de trampa mortal. En aquel momento se alegr de estar all metido. Al menos estaba a salvo. Las escaleras desembocaban en un largo pasillo de idntica decoracin por el que camin durante varios minutos hasta alcanzar una estancia mayor. Una bveda de piedra, iluminada por grandes teas de aceite y adornos dorados en las paredes. Al fondo sus ojos, que haban ido acostumbrndose a la iluminacin poco a poco, observaron una especie de altar. Dirigi sus pasos hacia l para verlo mejor. En el centro haba una estatua, otra ms, de otro poderoso guerrero. Se encontraba en una posicin forzada, con sus manos agarrotadas en una postura de sufrimiento extremo. Le doblaba en
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altura. En su pecho una gran espada lo atravesaba de parte a parte. Era un gran mandoble y no era de piedra. Poda ver como la luz de las antorchas arrancaban destellos al metal, como esquirlas afiladas en la oscuridad. Se subi al pedestal en el que se encontraba la estatua y observ el arma detenidamente. No caba duda. La espada era real; no era un mero adorno de aquella imponente figura. Qu pasara si la retirase de su pecho? No haba nada ms; el stano terminaba all. Examin la pared ms alejada al fondo y no vio ninguna salida. Si tuviera aquella espada podra volver sobre sus pasos y acabar con todos sus perseguidores. Lentamente aproxim su mano derecha hacia la empuadura. Estaba un poco caliente y las joyas engastadas en su superficie brillaron tenuemente. Despus tir con fuerza, pero no se movi ni un pice. Respir hondo varias veces y esta vez utiliz las dos manos. La espada se movi poco a poco, abandonando aquel pecho de piedra muy despacio; saltaban chispas cuando, por fin, la extrajo del todo. Luego, sonriente, observ aquel tesoro. Era un arma magnfica. Pareca tan afilada que pens que podra cortar el viento. Estaba perfectamente equilibrada y fabricada con un brillante metal negro que refulga salvajemente en la oscuridad. Su profunda mirada se endureci. Gir sobre s mismo y baj del pedestal. Volvi a las escaleras con determinacin y al llegar a la puerta, sta volvi a abrirse. Fuera, cinco transeuters le esperaban armados hasta los dientes. Sin embargo, la visin de un musculoso hombre de dos metros, empuando un mandoble de metal negro con ambas manos perturb toda confianza que pudiesen tener. l sonri. Ya no estaba solo e indefenso. Las tornas haban cambiado. Su primer enemigo intent moverse. Nunca sabra qu era lo que intentaba hacer, ya que al instante enterr aquella enorme espada en su crneo con un ruido sordo y seco. El primero haba cado. Los dems se atemorizaron. Se encontraron con su mirada y comprendieron que ya estaban muertos. La desesperacin hizo que dos ms se lanzaran al ataque, pensando que quizs no podra con ms de un hombre a la vez. Detrs de ellos los dos transeuters restantes estaban petrificados. El primer atacante apenas si sinti que su cabeza haba sido separada de su cuerpo antes de morir. Acto seguido, como si los estuviera atacando un rayo en la tormenta, la espada desparram las tripas de su compaero. La sangre y las vsceras tieron de muerte la piedra del suelo. El metal del arma se estaba volviendo rojo. Se dio la vuelta para enfrentarse a sus restantes enemigos pero ellos ni siquiera le prestaban atencin. Parecan estar paralizados por el miedo, dirigiendo su mirada a algo que haba detrs de l. Muy lentamente se fue dando la vuelta. A pocos metros de donde se encontraba, la estatua a la que le haba arrancado la espada, haba cobrado vida y se mova despacio hasta su posicin. El terror lo atenaz mientras los esclavistas comenzaban a gritar y aquella aberracin sin nombre se mova hacia ellos con gran estrpito. De nuevo estaba corriendo para salvar su vida y valindose de su corpulencia, derrib a los dos hombres que gritaban delante de l, huyendo como si todos los dioses de la creacin fueran a castigarlos. El golem de piedra se mova cada vez ms deprisa, a pesar de su tamao, y pronto captur al transeuter que iba ms despacio. Pareci observarlo con extraeza, con una mirada carente de vida, mientras su enorme mano lo sujetaba por encima de su cabeza sin hacer caso a los gritos y desvaros de terror de aquel infeliz. Luego, con un movimiento, seco destroz su cuerpo partindolo en dos mitades. Mientras corra a toda velocidad para salir de all, lanzaba miradas a la espada. Quizs debi soltarla, pero no quera volver a sentirse indefenso. En ese momento, el
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techo comenz a desplomarse. Pudo or cmo una parte del tejado caa a pocos metros a su derecha. La criatura segua tras ellos cuando su otro enemigo tropez con los cascotes y cay al suelo. Ya era demasiado tarde para l. El templo se desmoronaba con l dentro. Su pecho era un recipiente de fuego y los msculos de sus piernas pareca que le iban a estallar, pero sac fuerzas de donde no las tena y consigui abandonar el edificio. Sus ojos se postraron en el puente. Ya no caban ms precauciones, corri como un rayo y salt encima de la plataforma mientras los pedazos de los muros de aquella construccin milenaria caan por doquier alrededor suyo. Comenz a cruzar todo lo deprisa que poda cuando se oy una especie de explosin y volvi a retroceder con su mirada. El templo haba sucumbido con todo lo que tuviera dentro y el puente pareca que iba a correr su misma suerte. Ya haba recorrido un tercio del mismo, cuando las cuerdas que lo sujetaban en aquel lado del acantilado se rompieron. Apenas si tuvo tiempo de soltar la espada, que cay a las aguas, y agarrarse a los travesaos medio podridos mientras se precipitaba hacia el otro lado de aquel abismo mortal. El faralln rocoso fren en seco su trayectoria produciendo un gran estrpito que casi le hizo caer. Estaba vivo, increblemente estaba vivo. El corazn retumbaba poderosamente en las paredes de su pecho mientras recobraba el aliento. Todo haba desaparecido. Slo quedaban vestigios inconexos de la colosal estructura que le haba salvado la vida. Escal por encima del derruido puente y en unos minutos volvi a estar pisando tierra firme. El peso de su agotamiento se precipit sobre l ahora que todo haba pasado. Haba perdido su espada, pero ya no importaba. Los mercaderes de esclavos probablemente ya le habran dado por perdido. Slo tendra que andar con cuidado. Lentamente se puso en pie, respir hondo y comenz a caminar. Y de pronto, comenz a llover otra vez.

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EL CRISTAL DE SANGRE Jos Luis Castao Restrepo

Despus de abandonar las tierras orientales, el portador del Hacha Negra borde las costas del Mar de Quad y se adentr en el continente sureo, una tierra plagada de peligros y espeluznantes leyendas. Un territorio que alguna vez alberg a poderosas naciones que esclavizaron al mundo con el terror de la nigromancia. Anales de la frontera, libro XXX I EL CALOR REPTABA POR LOS MUROS de barro cocido y se concentraba sobre la multitud que se congregaba en la plaza de la fortaleza. La mayora eran viajeros que buscaban aprovisionarse de agua y vituallas antes de adentrarse en el siniestro Desierto Blanco. Un erial que abarcaba la tercera parte de la extensa superficie del continente meridional. Algunos afirmaban que alguna vez aquel yermo calcinado haba sido un verdadero edn, un frtil paraje bendecido por los dioses en una era de dorado esplendor. No obstante, de aquellos das no quedaba otra cosa que ruinas devoradas por las arenas. Un macabro recordatorio del destino que le esperaba a los grandes imperios con el inexorable paso del tiempo. En medio de la algaraba de los camelleros y los tratantes de esclavos, cuatro fornidos porteadores se abran paso con dificultad. Los transentes se apartaban de mala gana, pero guardaban silencio al advertir las dagas afiladas que refulgan en las faldillas de lino que cubran aquellos cuerpos nervudos, tostados por el sol. Cargaban una silla sobre los hombros en la que se bamboleaba un sujeto de edad mediana, ataviado con una llamativa tnica de seda carmes con filigrana de oro. Se cubra la cabeza con un turbante negro y sus rasgos aguileos y la espesa barba aceitada daban fe de sus orgenes australes. Cruzaron la explanada abarrotada de vendedores y curiosos, alejndose del implacable castigo del astro rey. Despus de desviarse por una amplia calleja, desembocaron en una plazoleta rodeada de casas de ladrillo de una y dos plantas. El individuo sobre la litera levant una mano regordeta plagada de anillos, y los porteadores se detuvieron enfrente de una casucha de mal aspecto. Un mendigo se acerc con un cuenco pero uno de los mozos le alej de un violento empelln. Del interior del recinto emanaba un fuerte efluvio de comida sazonada y sudor. Despus de traspasar el umbral, el mercader le ech un vistazo a los pocos clientes repartidos entre las vetustas mesas. En su mayora se trataba de gente humilde y de algunos guardianes de la muralla que destacaban por sus cotas deslustradas. Arrug la nariz y
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evadi una desagradable mancha marrn en medio del enlosado. Un sujeto de rasgos aceitunados se acerc con un gesto servil, estir la mano pero la retir de inmediato al captar la expresin desdeosa del recin llegado. Dnde est? inquiri con sequedad el sujeto de barba aceitada. El aludido respir hondo y pas las manos por el delantal mugriento anudado a su cintura. Arriba, en la primera habitacin susurr con inquietud, mordisquendose los labios. El mercader esgrimi una leve sonrisa y enfil hacia las estrechas escaleras que conducan hasta la segunda planta. A pesar de ser casi medioda, dos antorchas alumbraban el lgubre corredor del piso superior. El mercader se detuvo y estudi la espesa penumbra que le rodeaba. Un sbito arrebato le revolvi las entraas. Perciba la presencia del peligro como un venado advierte la cercana del len entre el follaje. Retrocedi y le orden a uno de sus sirvientes que encabezara la marcha. Al captar el malestar de su amo, el fornido porteador no dud en echar mano de la faca que cargaba consigo. Las sandalias hicieron crujir la madera bajo sus pies al avanzar con cautela. De pronto, la tea ms cercana parpade y apenas pudo ver a la gil figura que se le arrojaba encima. Intent reaccionar, pero se vio sofocado por unos brazos de acero que le dominaron como a un alfeique. Se revolvi con furia pero qued petrificado al sentir el beso glido del acero sobre la garganta. Su terror se multiplic al descubrir la frialdad que emanaba de los grises orbes de su captor. Deteneos! La voz angustiada de su patrn rompi el hechizo de espanto que le consuma. Los dems sirvientes haban esgrimido sus dagas tambin, pero a una orden del mercader las enfundaron con recelo. Todos fijaron la vista sobre el salvaje que sostena el cuchillo sobre el gaznate de su compaero. A pesar de la penumbra, el fulgor palpitante de las antorchas defina el cuerpo nervudo que se insinuaba bajo la tnica de lino que portaba. Tena un rostro de mandbula firme con rasgos rocosos, coronado por una espesa mata de cabello oscuro. No obstante, eran los ojos de hielo ardiente los que llamaron la atencin de los recin llegados. Quines sois y qu queris conmigo? espet en un tono cavernoso que pareca brotar del fondo del pecho. Disculpad mi atrevimiento replic el comerciante, abriendo los brazos en gesto conciliador. No pretendo otra cosa que compartir unas palabras con vos. Los que buscan charlar no se acercan con el sigilo de un asesino, portando dagas en la mano. El hombre de rasgos sureos agit la cabeza y solt un largo suspiro. Me parece que hemos empezado con el pie izquierdo dijo con un hilo de voz. Mi nombre es Ebrahim y os quiero ofrecer un trato que os podra interesar. El forastero frunci el ceo y contempl el rostro aterrado que le miraba desde el suelo. Poda sentir el hedor de los esfnteres de aquel desgraciado esparcindose por el corredor. Muy bien, entonces hablaremos convino despus de unos latidos de vacilacin. El mercader esboz un gesto de alivio y les orden a los dems que atendieran a su camarada.
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Al verles, el mesonero prepar un lugar en un rincn alejado donde haba dejado un cntaro de vino y dos orzas de barro. Los dos hombres tomaron asiento mientras los porteadores se situaban a cierta distancia, cuidando de que nadie les importunase. Ebrahim se estremeci al notar los cortes blancuzcos que destacaban sobre la piel del forastero. Algunas de las cicatrices conformaban nudos sobre aquella carne tostada. Todo en aquel individuo exudaba peligrosidad y cautela. El mercader estaba seguro de que podra destripar a un hombre con la misma facilidad con la cual un sujeto corriente aplastaba una alimaa bajo sus sandalias. Sonri. Era lo que necesitaba en esos momentos. Sirvi un poco de vino y lo bebi de un tirn. El caldo agridulce le baj por el gaznate, aliviando la ansiedad que lata en su pecho. Hablad le urgi el guerrero con recelo, apartando el vaso que le ofreca. Ebrahim se aclar la garganta y mir alrededor. Lo ltimo que quera era unos odos furtivos escuchando lo que tena que decir. Entrecruz los dedos sobre la mesa y los anillos cobraron vida al ser acariciados por la intensa luz que se filtraban por las troneras. Estoy reclutando hombres para una expedicin murmur, sin apartar la vista de los orbes helados del forastero. La paga es buena y creo que la necesitis con urgencia prosigui, paseando la mirada por aquel hostal de mala muerte. El portador del Hacha Negra se pas la lengua por los labios. Despus de vagar por aquel yermo por casi dos cuentas, su bolsa estaba cada vez ms delgada. Sin duda, aquella proposicin llegaba en el momento adecuado. Cmo supisteis dnde encontrarme? inquiri con suspicacia. El rostro de Ebrahim dibuj un gesto de picarda. Ah, tengo ojos y odos en todo este lugar confes, enarcando una ceja. Adems, un hombre de vuestro talento destaca con facilidad en esta pocilga de pordioseros y perdedores. El guerrero esboz una plida sonrisa y bebi la orza de vino. Estaba tibio y saba a mil demonios, pero en ese instante le pareci igual de oportuno que la misteriosa oferta de aquel sujeto de barba aceitada. Podis contar conmigo, entonces respondi, dejando el recipiente vaco sobre la mesa. Un brillo triunfal ilumin el rostro cetrino del mercader. No vais a preguntarme el valor de vuestra paga? inquiri sorprendido. El forastero agit la cabeza y sus duros rasgos se suavizaron. Por los anillos y los atavos que portis contest, veo que sois un hombre acaudalado que no dudar en remunerarme de la manera apropiada. Sin pasar por alto el tono amenazante de aquellas palabras, Ebrahim asinti. Entonces os espero al amanecer en la puerta norte apostill, apartando de la mente aquella inquietante reflexin. All estar contest el guerrero, ponindose en pie. Esperad! exclam Ebrahim antes de que su nuevo empleado desapareciera por las escaleras. No me habis dicho vuestro nombre. El forastero se volvi. Torci el gesto y respondi casi con un susurro. Argoth asegur en tono sombro. Podis llamarme Argoth.

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II EL SOL YA COMENZABA A ENTIBIAR los muros del fortn, prometiendo un da ms de desesperante sofoco. Afuera, los caravaneros iniciaban su labor en medio de las protestas de las bestias y el lento traqueteo de los carromatos. Sin embargo en medio de aquella fervorosa actividad, pocos pasaron por alto a la figura nervuda que se abra paso entre ellos. Argoth portaba una cota de cuero endurecido reforzada con anillas de bronce. Brazales y grebas de hierro repujado completaban su indumentaria, adems de las dos dagas curvas que se insinuaban bajo la capa marrn que le cubra. No obstante, la pieza ms llamativa era una segur de grueso mango que penda de su espalda. La cabeza de aquella impresionante arma se encontraba cubierta por una capucha de piel que ocultaba los intrincados relieves que recorran aquel acero oscuro. No tard mucho en dar con la comitiva del mercader. Cuatro carromatos rodeados por una veintena de hombres entre los que destacaban varios mercenarios. Al verles, comprendi que aquella no sera una travesa ordinaria. Al acercarse, capt la inquisitiva mirada de un sujeto grande y de aspecto sombro. Una fea cicatriz le cruzaba medio rostro. Argoth imagin que se trataba del zarpazo de alguna bestia salvaje. Qu asunto os trae por aqu, forastero? espet el hombretn en tono amenazador, cerrndole el paso. Los ojos del hachero le examinaron con detenimiento. No tengo ningn asunto que tratar con vos respondi con calculada serenidad, dispuesto a continuar hasta la tienda del comerciante. Aquello no pareci agradarle mucho al bravucn. Sin duda imaginaba que perdera cara con el resto de los compaeros que se haban arremolinado alrededor. Cerr los dedos sobre el hombro del recin llegado, dispuesto a ensearle quin mandaba en aquel lugar. Haba besado la arena caliente antes de darse cuenta de lo ocurrido. Las risas llenaban el lugar y retumbaban con furia en su cabeza. Pens en echar mano de la faca que ocultaba en la bota izquierda, pero la sangre se le congel en las venas al vislumbrar el fulgor nocivo que emanaba del hacha que enarbolaba el forastero. Un miedo cerval le invadi al advertir las inquietantes runas que llenaban aquel amenazante filo. Argoth comprendi que aquel sujeto era un asesino a sangre fra. Tal vez no tan diestro como l, pero no pensaba darle la oportunidad de probarlo. Las risas se acallaron y una tensin invisible se apoder de los presentes. Qu ocurre aqu? La voz del mercader consigui romper el manto de peligroso silencio que les embargaba. El individuo que yaca sobre la arena le contemplaba con ojos aterrados, sin saber qu hacer. Argoth suspir y comprendi que tal vez se haba extralimitado con aquel imbcil. Apart el arma y capt el recelo en los semblantes que le rodeaban. Incluso Ebrahim tena la faz cenicienta y no apartaba los ojos del hacha. Vamos, Emut dijo con un hilo de voz, volviendo la vista hacia el hombre de rasgos cicatrizados. An hay mucho por hacer antes de partir. El sujeto mir a Argoth y luego a su amo. El miedo le tena paralizado.
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S, mi seor contest con voz quebrada al tiempo que el recin llegado se echaba el arma por encima del hombro. Sin dudarlo se irgui y desapareci entre los carros con rapidez. Es un arma impresionante musit el tratante, hipnotizado por los grabados de la hoja. Por un breve latido le pareci que los caracteres flotaban sobre el acero negro y un escalofro le bes la nuca. Si qu lo es replic el guerrero con extraa melancola. No es fcil asustar a Emut de esa manera prosigui Ebrahim con suspicacia. Sois el primero que consigue hacerle morder el polvo. El guerrero se alz de hombros, restndole importancia al asunto. Cundo partiremos? inquiri, tratando de encauzar la conversacin por otros derroteros. Ebrahim torci el gesto. Comprendi que aquel sujeto trataba de evadir la conversacin, pero aquello le alegr. Al poner en su sitio a Emut, haba demostrado tener las capacidades necesarias para formar parte de aquella expedicin. En al menos media clepsidra contest con serenidad antes de alejarse a repartir rdenes. La primera impresin de sus nuevos camaradas no haba sido muy positiva, o al menos eso imagin Argoth al captar las miradas evasivas y recelosas que le acompaaron durante aquel da. Sin duda el tal Emut haba sido el pez gordo hasta su llegada, y la manera en que le haba doblegado haba causado cierta impresin entre los dems. No obstante, esto no le afectaba. Siempre haba sido un lobo solitario y la necesidad de compaa humana no era una de sus prioridades. Se limit a cubrir los flancos de la caravana y a prestar atencin a cualquier tipo de amenaza que pudiera rondar en las proximidades. Al caer la noche, acamparon en las ruinas de una aldea en compaa de otros grupos que se adentraban en el Desierto Blanco. Hasta ahora haban seguido las rutas comerciales, pero el portador del hacha sospechaba que esto no durara mucho tiempo. Su afilado instinto le adverta que el peligro acechaba ms all de las incontables dunas que dibujaba la luna en la distancia. Desde su posicin escuchaba los murmullos y las carcajadas de los hombres reunidos en torno al fuego. Un ligero viento atraa el leve chisporroteo de la lea y el aroma del cabrito que arda en el espetn. A pesar de verse rodeado por decenas de personas, experimentaba una sosegada paz. Por alguna extraa razn, sola sentirse mejor al estar alejado del contacto humano. Volvi la cabeza hacia el extremo del vivaque y centr la atencin en el carromato que utilizaba Ebrahim. Sin quererlo, advirti la figura que se dibujaba a contraluz sobre la lona. Crey ver los pezones bien formados y la silueta sinuosa de una joven mujer. Intrigado, se pregunt si aquel viejo sin vergenza cargara con alguna joven cortesana. Guerrero. Aquellas palabras le obligaron a volverse. La faz de Emut se asemejaba a una mscara grotesca bajo el fulgor nocturno. De manera instintiva acarici la daga que descansaba sobre las piernas. Tenemos vino y carne cerca de la hoguera continu el hombretn en tono condescendiente. Al notar que el hachero no se mova respir con fuerza. Debo agradeceros por demostrarme que no soy invencible confes con sinceridad.Tal vez el ser ms precavido me salve la vida alguna vez.
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Argoth parpade, suavizando la expresin. Al erguirse, el filo azulado de la segur cobr vida y Emut retrocedi de manera instintiva. Algo maligno se encerraba tras aquel metal oscuro, estaba seguro de ello. No os preocupis coment el guerrero. No os morder. El aludido dibuj un gesto de alivio que sus ojos desmentan. No tengo querella alguna con vos continu el hachero. Espero que estis de acuerdo conmigo. El gigantn contempl aquella estampa severa y se pregunt cmo haba cometido la estupidez de agredirle. Un aura letal y salvaje rodeaba a aquel extrao individuo. Lo estoy respondi, apretando el grueso antebrazo del guerrero en seal de reconciliacin. En la siguiente jornada abandonaron el camino principal y se adentraron por un tortuoso sendero castigado de manera implacable por el sol. El peso de las corazas, los yelmos y las espadas se multiplicaba en medio de aquel sofoco infernal. Para empeorar las cosas, aquel abrupto paraje haba conseguido averiar las ruedas de uno de los carros, y tardaron casi medio da en repararlas. Mientras tanto, Argoth y los dems se haban aventurado en las proximidades, tratando de hallar una senda que les permitiera continuar a travs de aquel estrecho valle. No puedo ms gimi un sujeto enjuto y de piel cobriza que portaba una lanza de moharra amplia. Emut se detuvo a su lado, respirando con dificultad. El sudor le perlaba la cabeza calva y le escoca los ojos. Portaba una espada corta y un recuadro de bronce le protega el torso desnudo. Tarus, parecis una perra embarazada! protest con aire burln, mirando al viejo con cario. El aludido solt un escupitajo y reneg en voz baja. Que los maldito vstagos del Torgart os devoren las entraas! replic, bebiendo un sorbo de la pelliza que cargaba consigo. Se limpi los labios y una expresin de alivio apareci en su ajado semblante Entonces ambos guardaron silencio al escuchar el eco de las piedrecillas que rodaban por encima de sus cabezas. La estampa de Argoth se desliz por el terrapln con agilidad felina. La cabeza del hacha destellaba a sus espaldas. He encontrado un camino asegur con un hilo de voz. El sudor se deslizaba sobre sus mejillas y los ojos grises ardan como pozos ardientes . A menos de media legua, me top con un lecho reseco. Seal hacia el poniente. Creo que ser apropiado para los carromatos. Ojal que no lo hubieseis encontrado protest Tarus con voz quebrada. As regresaramos y el viejo olvidara toda esta locura. Algo se estremeci en el pecho del hachero. De qu estis hablando? inquiri, mirndole con curiosidad. No le habis dicho nada? continu el veterano, volvindose hacia Emut. Los ojos de portador del Hacha Negra viraron hacia el guerrero de rasgos marcados. Qu es lo que no me habis dicho? le interrog con inquietud. El hombretn se pas la mano por la frente sudorosa y suspir con vigor.
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Tonteras, slo eso protest, pasndose la lengua por los labios resecos. Tarus gru. Argoth pudo ver el tatuaje que se insinuaba en su brazo derecho. Imagin que se trataba de algn smbolo tribal. Tonteras decs?! escupi con sorna, volviendo la vista hacia el hachero. He sido caravanero por muchos aos, ms de los que pueda recordar. Por unos latidos hurg a travs de los senderos de su memoria . He servido con Ebrahim la mayor parte de ellos y nunca le haba visto actuar de esta manera. Una sombra cruz aquel rostro cobrizo. Esa maldita bruja nos arrastra a todos a la perdicin. Argoth sinti una punzada en el pecho. Record a la figura femenina que haba visto la noche anterior. De quin hablis? le interrog con recelo. La esposa del amo contest Emut, agitando la cabeza con lentitud. Estos necios han tejido un halo de misterio en torno ella. Vamos Emut reneg el viejo, arrugando la frente. Desde que el amo se despos con ella, estn sucediendo cosas muy extraas. Qu clase de cosas? terci Argoth. Algo en su fuero interno palpitaba con oscura intensidad. El hombrecillo respir el aire caliente y torci el gesto. Ebrahim ha vendido sus posesiones para cumplir todos los caprichos de esa condenada mujer. Nunca haba hecho algo as. Nunca. Por todos los dioses! le interrumpi Emut con un bufido . Cualquier hombre maduro hara lo que fuese para mantener a esa moza su lado. Mir a Argoth con intensidad y se alz de hombros. Est enamorado. No lo podis culpar. No me digis que tambin habis sido hechizado por esa ramera? insisti Tarus con acritud. Es que soy el nico que advierte el peligro que nos acecha? Los rasgos del hachero se contrajeron. Las palabras del caravanero confirmaban la emocin que le embargaba desde que abandonaron el camino principal. Tarus, sois un bastardo ignorante asegur el gigantn con desdn . Mirad a vuestro alrededor. Tan slo desolacin y alimaas nos esperan en este pattico yermo. Guardad vuestros temores para los bosques y las planicies repletas de forajidos. Existen horrores que van ms all de la comprensin humana. La risa se esfum de la faz de Emut. Volvi la vista hacia Argoth y se estremeci con la expresin ptrea que inundaba aquel rostro severo. Las palabras del hachero quedaron flotando en el aire por unos momentos. Tarus parpade, el miedo asomaba en su mirada. Se aclar la garganta y retom la palabra. Este erial fue alguna vez el territorio de Ulgthur-Khan asegur con un leve susurro, como si temiera que algo pudiera escucharle. El nigromante que serva al Dios Lobo. Los hombres que le rodeaban le escuchaban con atencin. Se dice que su capital se encuentra en medio del Desierto Blanco. Un sitio impo llamado MarjKhabev. Algunos afirman que all yace an la fuente de su poder. Una gema maldita conocida como el Cristal de Sangre. Argoth qued mudo, un dedo helado le recorra la espina dorsal. La sola mencin de aquella ciudad aceleraba el ritmo de su respiracin. Si ya habis terminado con las historias de cros, debemos regresar al convoy exclam Emut con una mueca burlona. No obstante, el hachero capt la incertidumbre que asomaba en su mirada.
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III POR DOS INTERMINABLES jornadas, avanzaron a travs del lecho reseco. A medida que se sumergan en aquel inquietante yermo, los miembros de la expedicin se tornaban cada vez ms taciturnos. Las canciones y las risas de los primeros das haban dado paso a un desasosegante mutismo. El nico sonido que les acompaaba era el traqueteo de los carromatos y el lamento de las bestias. Argoth experimentaba un intenso sopor que drenaba sus energas como un parsito insaciable. Adems, las palabras de Tarus retornaban a su mente al vislumbrar los parajes que le rodeaban. Leguas y leguas de impresionante desolacin, castigadas por un viento hostil que se empeaba en retrasar su avance. Imagin que tan slo la maldad podra medrar en aquel erial que amenazaba con devorarlos. Dejaron atrs la extensa caada y se encontraron con un valle plagado de florecimientos rocosos. Formas inquietantes que se alzaban por encima de sus cabezas como monstruos congelados en piedra. Al fondo de la explanada, se elevaba un altozano que rivalizaba con el desierto que dominaba el paisaje. Haba algo antinatural acerca de aquel lugar. Argoth experiment un curioso hormigueo al contemplar aquel cerro en medio de la nada. Al parecer, no era el nico que se vea invadido por la incertidumbre, ya que varios miembros de la expedicin intercambiaban miradas de preocupacin. De manera inconsciente, fij la vista en el carromato que transportaba a Ebrahim. El mercader haba saltado del pescante para repartir rdenes y preparar el campamento. Se mesaba la barba con ansiedad sin apartar la vista de la colina. Los ojos del hachero se posaron entonces en la carreta. Intentaba vislumbrar alguna seal de la misteriosa mujer que les acompaaba. Las sombras comenzaron a reptar sobre el valle. Argoth se arrop en la capa y se estremeci al percibir el gemido lastimero arrastrado por el cierzo. El espeluznante silbido se multiplicaba en su cabeza como una advertencia sobrenatural. Un profundo desasosiego le atenaz. Algo macabro infectaba aquel lugar, poda sentirlo en cada fibra de su cuerpo. Ech mano de la segur y el contacto con el acero labrado consigui aliviar la zozobra que comenzaba a cobrar fuerza en su pecho. Despus de aquello, la noche transcurri lenta y agobiante. El silencio se apoder de los hombres concentrados en las hogueras, mientras cenaban con desgana y volvan la vista hacia la densa oscuridad que les envolva, rogando la proteccin de los dioses. Emut organiz una doble guardia en los extremos del vivaque. Saba que aquello aliviara el desasosiego que abrumaba a los miembros de la expedicin. Estaba seguro de que al amanecer todo regresara a la normalidad y continuaran el camino sin problema. El hachero despert cuando faltaban al menos tres clepsidras para el alba. Una sensacin glida le eriz los vellos al constatar el agobiante mutismo que le rodeaba. Aferr el hacha y asegur los cuchillos al cinto. Perciba el aura siniestra que se extenda por doquier, como una garra invisible apretndole la garganta. Con esfuerzo, consigui controlar el temor que le revolva las entraas. Permaneci en silencio e intentando captar algo en medio de las tinieblas, para luego arrastrarse con el sigilo de una serpiente en direccin a los carromatos. Volvi la vista y capt con el rabillo del ojo el candil que arda en el carro de Ebrahim. Respir hondo y decidi echar un
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vistazo a su interior. Estaba seguro de que all desentraara el enigma de aquella expedicin. Un olor a incienso atac sus fosas nasales al poner pie en el pescante. Descorri la lona y not dos grandes arcones de cedro arrumados en un rincn. El brillo amarillento de una lmpara de aceite se insinuaba detrs de una cortina de seda. Sinti un escalofro al captar el cuerpo postrado sobre el jergn. Se acerc con lentitud y qued paralizado al advertir el rostro ceniciento de Ebrahim. Percibi de inmediato el olor almendrado del veneno flotando en el aire. El mercader le miraba con un gesto de espanto desde unos orbes apagados. Argoth roz la piel fra y comprendi que nada podra hacer por aquel miserable. Entonces repar en el trozo de pergamino que yaca a sus pies. Lo acerc al candil y estudi los extraos caracteres que llenaban el mapa. Se sobresalt al descubrir que aquella caligrafa curva se asemejaba a las runas talladas en la hoja del hacha. Sin embargo, apart aquella inquietante revelacin al captar la nota escrita en lengua comn sobre la parte superior de la vitela. La palabra MarjKhabev destacaba en tinta negra. La sangre se enfro en sus venas al recordar el relato que haba escuchado de labios de Tarus. Arrug el trozo de piel y maldijo al sureo por haberle arrastrado hasta aquella madriguera. Presa de la ira, decidi salir de all y abandonar a aquellos necios a su suerte. Salt de la carreta y examin la explanada baada por el espejismo lunar. El brillo de la noche dotaba de un aire macabro a las formaciones rocosas que pululaban a lo largo del valle. Resolvi entonces hacerse con vveres y agua para el largo camino de regreso a la fortaleza. Mientras contemplaba la posibilidad de desenganchar uno de los caballos para facilitar la huida, una sombra casi imperceptible cruz cerca de all. Tan slo sus instintos felinos le permitieron cubrirse antes de ser visto. Otra figura embozada pas a menos de tres pasos de su escondrijo, y a continuacin una ms le sigui de cerca. El plido fulgor de las hojas asomaba bajo sus capas oscuras. La sombra de la traicin aceler los latidos del hachero. Comprendi entonces que el nico escape sera abriendo un sendero de muerte con su acero. El silencio del amanecer se vio interrumpido por el rumor de las hojas abandonando las vainas y los gemidos de los primeros caravaneros asesinados. Argoth se dej arrastrar por la tormenta de adrenalina desbordada que comenzaba a caldearle las venas. Volvi la vista hacia el valle y descubri decenas de antorchas desperdigadas en las proximidades. Sin duda se trataba de una trampa orquestada por la mujer del mercader. El silbido de una daga cruz a pocos dedos de su mejilla. Recul al tiempo que aferraba el cuchillo y evada otra acometida del inesperado atacante. Fint a la derecha y lanz un tajo que tom por sorpresa a su rival, rasgndole la tnica. Argoth fij la atencin en el rostro cetrino que tena enfrente. Bajo la luz de la luna poda apreciar unos rasgos crueles y decididos. Sin embargo se necesitaba ms que valor para doblegar al portador del Hacha Negra. El sujeto embozado lanz un grito y arremeti con todas sus fuerzas. Argoth ley el movimiento con antelacin, y despus de evadirle con maestra, hundi la hoja en la ingle de aquel miserable. El olor metlico de la sangre inund los pulmones del guerrero, despertando los instintos ms primarios. Elev la daga con furia y vaci las entraas del agresor. Por un breve latido contempl el horror de la extincin en aquellos ojos abiertos de par en par. Se desentendi del moribundo y aferr la segur que yaca a pocos pasos de all. La hoja
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pareca llamarle a gritos con un hipntico fulgor azulado. Contempl los nudos de hombres que luchaban con angustia en contra de un enemigo que les superaba en nmero. Algunos caan de rodillas pidiendo misericordia, al tiempo que otros combatan como bestias acorraladas, dispuestos a vender cara su existencia. Los lamentos de dolor y furia llenaban el ambiente El hachero volvi la vista hacia los carromatos que comenzaban a arder a su derecha. Descubri la titnica estampa de Emut repartiendo golpes sobre dos sujetos que le acosaban sin misericordia. El hombretn combata con bravura a pesar de la sangre oscura que le manchaba el hombro izquierdo. Admirando aquel coraje, Argoth corri en su auxilio, haciendo girar el hacha por encima de la cabeza. Un forajido intent cerrarle el paso, pero la hoja afilada le astill las costillas y no se detuvo hasta anclarse en la pelvis. Un aullido de intenso sufrimiento eman de los labios de aquel infortunado. La hoja pareci cobrar vida al elevarse de nuevo, arrastrando consigo hilachas de carne y tela desgarrada. Emut penetr el pecho de uno de sus rivales pero fue incapaz de evadir la pica que le rasg el muslo izquierdo. Intent contragolpear, pero las piernas no le respondieron. Desesperado, sinti el aliento glido de la parca lamiendo sus espaldas. Levant la vista para enfrentar la muerte con entereza. De pronto, un haz azulado surgi de las sombras y uno de los forajidos se deshizo ante sus ojos, mutilado por la hoja infernal que Argoth esgrima con pavorosa maestra. El tronco se revolvi de forma aterradora, descargando vsceras y sangre por doquier. Los ojos del hachero ardan con furia primigenia y sus rasgos se transformaron en una mscara de gelidez. El mismo Emut se estremeci al sentir el poder de aquella implacable mirada. Estis bien? jade el hachero con dificultad. Sus botas de ante manchadas con la sangre y los restos del miserable que acababa de eliminar. Debemos salir de aqu cuanto antes. Recorri con la vista la dantesca exhibicin que les rodeaba . Todo est perdido. Emut se irgui con esfuerzo, rasg un trozo de tela de uno de los cadveres y la anud con vigor sobre el muslo para restaar la herida. En ese momento los ltimos focos de resistencia eran aplastados por los asaltantes, a la vez los prisioneros eran arrastrados hasta el otro lado de la explanada. Nos han destrozado musit el mercenario con furia y lgrimas en los ojos. Argoth le aferr el antebrazo y le indic que le siguiera hasta un roquedal cercano. Sus orbes grises fulguraban con urgencia. Debemos ocultarnosasegur con apremio. Los primeros jirones de la aurora rompieron la densa oscuridad que les rodeaba. An se escuchaba el eco de las voces de los asaltantes que se alejaban del vivaque. El hedor de la muerte y la madera quemada permaneca como una impronta sobre el aire fresco del nuevo da. Argoth contempl el firmamento y pens que el destello rojizo que invada el horizonte no podra ser ms adecuado para la masacre que acababa de ocurrir. Volte la cabeza y contempl los rasgos sombros de su compaero. Una intensa afliccin asomaba en aquellos ojos oscuros tras vislumbrar el resultado de la hecatombe.

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Conoca a la mayora de esos sujetos coment con un hilo de voz, tratando de ocultar la pesadumbre que le hunda el alma . Eran buenos hombres. No merecan una muerte as. El hachero asinti. Despus de haber sido testigo de innumerables horrores haba aprendido a encerrar aquellas emociones en el rincn ms oscuro de su corazn. Parece que se dirigen hacia la colina dijo, sealando la cima del altozano en un intento por alejar al gigantn de aquellas intiles reflexiones. Emut elev la cabeza y sigui al grupo de incursores con la mirada. A dnde se dirigen ? coment en voz baja, mordindose los labios al sentir una oleada de dolor en el muslo. Marj-Khabev contest Argoth con inquietud. Los rasgos de su interlocutor se congelaron en una mueca de estupor. Mir al hachero con ojos expectantes. No estaris hablando en serio? exclam sorprendido. El miedo comenzaba a mancharle las facciones sudorosas. Hasta el momento aquel nombre no haba sido ms que una leyenda, un cuento de horror para asustar a los cros en una noche tormentosa. Las implicaciones de aquella revelacin eran espantosas. Argoth respir con lentitud y limpi la sangre y el sudor que le cubran el rostro. Adverta el desasosiego en la faz de Emut. Al parecer Tarus tena razn asegur con resignacin. Antes del ataque, encontr el cuerpo de Ebrahim. A su lado, yaca una vitela con el nombre de este lugar grabado en tinta. Emut se pas la mano por el rostro y aspir una bocanada de aire matutino. El temor primitivo que lata en sus entraas le impulsaba a alejarse de all cuanto antes. En medio de aquella conmocin record a la esposa del tratante. Y la mujer Visteis a la moza? inquiri con franca preocupacin. Creo que esa endemoniada criatura est detrs de todo este asunto. Replic su interlocutor con amargura. Envenen al viejo y luego se reuni con los bastardos que nos atacaron. Sin duda nos venan siguiendo los pasos desde el inicio de la expedicin. Emut le mir estremecido. Todo aquello encajaba como las piezas de un rompecabezas. Se maldijo por no haber tomado en serio las advertencias de Tarus. Ahora muchos yacan sin vida por culpa de aquella estupidez. Debemos salir de aqu. La intervencin del hachero le trajo de vuelta a la realidad. No queda ms que volver al fuerte y dar aviso acerca de la existencia de este lugar. El guerrero apret los labios y asinti. Si en realidad la legendaria capital de Ulgthur- Khan se hallaba en aquel erial, lo mejor sera largarse de all ahora mismo. Los asaltantes haban tomado cualquier cosa de valor que pudieron encontrar, incluyendo los caballos, el agua y los alimentos. No obstante, Argoth pudo hacerse con algunas pellizas del preciado lquido y de restos de granos y carne seca que los forajidos haban pasado por alto en medio de la oscuridad. El hachero hizo un recuento del botn mientras el calor se incrementaba y empeoraba el hedor de los cuerpos destrozados que yacan por doquier. En el cielo, los primeros carroeros hacan su aparicin atrados por aquella podredumbre.

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Argoth! El apremio en el tono de Emut le alert de inmediato. Abandon lo que cargaba consigo y corri hasta el extremo del derruido campamento. Vislumbr la testa del hombretn y qued paralizado al advertir el cuerpo que cargaba sobre los hombros. Tarus emiti un quejido sordo cuando Emut lo descarg a la sombra de un cascajar. Los ojos del caravanero se hundan sobre las cuencas como un barco a punto de naufragar. Una mancha oscura asomaba por encima de su tnica deslavada, y un fuerte olor a sangre y heces anunciaba un serio corte en el abdomen. Argoth intercambi una mirada con su compaero. Tarus estaba muriendo y no haba nada que pudieran hacer para evitarlo. A pesar del lamentable estado, aquellos rasgos huesudos y plidos dibujaron un remedo de sonrisa. Un gesto terrible que dej sin aliento a Emut. No sufris por m, viejo amigo jade con voz cavernosa, apretando la mano del guerrero. Mis das han llegado a su fin. Se vio interrumpido por un ataque de tos sanguinolenta, que Argoth apacigu con un sorbo de agua. Tarus suspir y sonri de nuevo. La vida se apagaba con lentitud tras aquellas pupilas oscuras. Al menos he acabado con uno de esos bastardos antes de caerjade con esfuerzo. El pecho del moribundo suba y bajaba como el fuelle de un herrero. Si os hubisemos escuchado, nada de esto hubiera acontecido confes Emut con tristeza. Tenais razn en todo. La faz de Tarus se torn an ms plida al comprender lo sucedido. La bruja musit, respirando con empeo. Por un fugaz latido sus ojos recobraron la vitalidad. Entonces la urbe maldita est prxima... Marj-Khabev est cerca, o al menos eso imaginamos le interrumpi Argoth, quien hasta el momento se haba mantenido al margen de la conversacin. El corazn del hachero se conmovi al notar la terrible angustia que aquejaba al moribundo al escucharle. Debis evitar que consigan el Cristal jade Tarus con el rostro desfigurado en una mueca de sufrimiento. No permitis que la oscuridad se cierna sobre el mundo nuevamente. Cristal? musit Emut con temeroso receloEstis delirando? No! clam el agnico caravanero con inusitada energa, aferrando la mano del hachero. La leyenda el Cristal de Sangre guarda las almas de los miserables sacrificados en el altar del lobo. Argoth le contemplaba con ansiedad, tratando de digerir aquellas palabras. Con esa gema, podran despertar la maldad que azot estas tierras siglos atrs Nada estara a salvo. Nada Al mismo tiempo que la luz se extingua en sus pupilas, los dedos de Tarus se cerraron como garras alrededor del antebrazo del hachero. Por un momento contemplaron con inquietud el despojo del caravanero. La idea de aquella amenaza les dejaba mudos. Es una locura musit Emut con un hilo de voz. Sin duda perdi la cabeza antes de morir. Los ojos de Argoth brillaron como ascuas infernales al tiempo que su mente trabajaba febrilmente. No estaba loco cuando nos previno acerca de los peligros que nos aguardaban asegur con gravedad. Emut agit la cabeza y guard silencio, an no asimilaba
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aquella revelacin. Si habl con la verdad continu el guerrero, ni siquiera la fortaleza podra contener la maldad que pervive en esa condenada ciudad. El rostro de Emut se convirti en una mscara de alabastro. Confrontar aquella aterradora posibilidad era algo que su cerebro se negaba a aceptar. Debemos regresar exclam despus de unos latidos de angustioso silencio. Advertir a las tropas del fortn es nuestra mejor opcin. Argoth se irgui, pensativo. La hoja del hacha refulga a sus pies y Emut crey ver que aquel acero se revolva como fuego liquido sobre las runas talladas. Parpade y alej esta desconcertante visin. No! exclam el guerrero sin apartar la vista de la colina. Se volvi y una profunda determinacin enmarcaba sus rasgos rocosos . Tal vez sea demasiado tarde para cuando alertemos al fuerte. Emut parpade, un pnico primigenio comenzaba a reptar en sus entraas. Se irgui, y pasmado, contempl al hombre que tena enfrente. No estaris sugiriendo que nos adentremos en esa madriguera? balbuce con una mueca que apret la cicatriz en su rostro. Los orbes de Argoth se convirtieron en pozos insondables. Sostuvo la mirada de su compaero y se alz de hombros, restndole importancia a lo que acababa de escuchar. No espero que vengis conmigo confes con un tinte de reproche. Por el Seor de la Forja que desconozco los horrores que se ocultan tras esa colina, pero se lo debo a Tarus, Ebrahim y a todos los desdichados que pronto sern pasto de los buitres. Recorri con la vista el desastre que le rodeaba y se gir de nuevo hacia su interlocutor. Los dioses me han arrastrado hasta este erial, y ahora comprendo que el destino me espera en esa direccin. Seal el altozano con el mentn. Puedo ver que el calor os ha hecho enloquecer musit su compaero, apretando los rasgos con severidad. Un extrao gesto ilumin la faz del hachero. Si no os vuelvo a ver exclam con una sonrisa melanclica , os deseo una larga existencia. Los dioses favorecen a los dementes le reproch el mercenario con amargura. Espero que reconsideris vuestra decisin y retornis conmigo a la fortaleza. Argoth asegur la segur sobre su espalda, revis de nuevo las correas del peto y se acomod las grebas y los brazales. Al ver la determinacin impresa en los ojos de su compaero, Emut comprendi que nada le hara cambiar de parecer. Sois un buen luchador asegur el portador del hacha, aferrndole el brazo con vigor. Ha sido un honor luchar a vuestro lado. Emut trag saliva y asinti. Se sorprendi al sentir la fuerza de hierro que palpitaba bajo aquellos msculos curtidos por el sol. Entonces, sin mirar atrs, Argoth el errante enfil por el rido sendero que conduca hacia la montaa. Emut le sigui con la vista hasta que desapareci entre los florecimientos rocosos que llenaban el valle, dejndole una dolorosa punzada en la boca del estmago. IV

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EL GUERRERO UTILIZ EL ABRIGO de los roquedales para alcanzar las escarpadas faldas de la colina. Se agazap en la sombra y estudi con detenimiento el paraje que tena enfrente. Despus de un buen rato, descubri un tortuoso sendero que se insinuaba entre los peascos que descollaban a orillas del risco. Al acercarse, advirti que aquellas rocas eran los remanentes de lo que alguna vez fueron las efigies de los guardianes de Marj-Khabev. A pesar del paso de los eones an conservaban un aire macabro que consigui apretarle el corazn. Se desentendi de aquellas espeluznantes moles y fij la atencin en los desgastados escalones que conducan hasta la cima. Respir hondo y rog la proteccin del Seor de la Forja antes de poner pie en aquel lugar impo. Despus de media clepsidra, alcanz su meta. Se dej caer sobre el firme y agradeci la sbita corriente que apaciguaba el sofoco que le embargaba. Desplazarse en aquel calor infernal haba multiplicado sus esfuerzos. Bebi un largo sorbo de agua y admir el paisaje que se abra ante sus ojos. Leguas de blancas arenas dominaban aquel yermo hasta donde alcanzaba la vista. Sin embargo fue el espectculo que le esperaba al otro lado del cerro el que le dej mudo. Enraizada sobre un extenso terrapln, se encontraban los restos de una muralla, y tras ella, sobresalan decenas de agujas de piedra negra que se erguan orgullosas por encima de las cpulas y los edificios devorados por las arenas. Aqu y all, asomaban minaretes y torres derruidas que an conservaban las cicatrices de la milenaria guerra que haba puesto fin al tirnico reinado de Ulgthur-Khan. Argoth estaba impresionado. Durante su constante deambular no haba visto nunca una urbe de tales caractersticas. Hasta las capitales imperiales del oeste palidecan ante la grandeza de aquella metrpoli prdida. Pero todo aquello pasaba a un segundo plano al percibir el aura de malignidad que pareca tejerse a travs de los muros y atalayas abandonadas, como una red de invisible oscuridad. El hachero avanz con cautela, consciente de que cualquier cosa podra suceder desde aquel momento. Un creciente desasosiego le apretaba el corazn a medida que se adentraba en aquellos vestigios. Sus propias pisadas resonaban como tambores de guerra en medio de aquel agobiante silencio. Tras dejar atrs un grupo de sinuosas callejuelas, se encontr en medio de una plazoleta circular, adornada con estatuas de bronce. Un temor primigenio le revolvi las entraas al contemplar aquellas formas monstruosas inmortalizadas en metal. Alej la atencin de aquellas herejas y busc una va que le condujera hasta centro de la urbe, utilizando como gua las imponentes agujas negras que sobresalan por encima de las ruinas. Algo le aseguraba que all hallara lo que buscaba. Despus de un buen rato, sus esfuerzos se vieron recompensados con las huellas frescas que encontr sobre la arena. Sin perder de vista aquel rastro, se desliz como un lince a travs de los rincones oscuros que le ofrecan los edificios abandonados. Se peg a un muro repleto de frescos. Estudi aquella pintura plida y desconchada, y se agit ante las escenas de espantosa mutilacin que representaban. Entonces sus aguzados instintos se dispararon al advertir una presencia cercana. El inconfundible efluvio de los cuerpos humanos lleg hasta sus fosas nasales. Se agazap tras un soportal y sigui con la mirada a los sujetos que doblaban la esquina. La ira le calde el corazn al reconocer las tnicas y los turbantes de los asesinos de sus camaradas. Apret la empuadura de la daga y esper a que desaparecieran por una calleja que conduca hasta el centro de la urbe.

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El grupo dej atrs la va adoquinada y se adentr en una inmensa explanada, circundada por media docena de minaretes profusamente tallados. En medio de aquella plaza, se elevaban las imponentes agujas que dominaban la ciudad. Argoth aguant el aliento al advertir el horror silencioso que palpitaba en aquellas macabras construcciones. De inmediato comprendi que el aura perversa que cobijaba a MarjKhabev provena de aquel lugar. Algo se revolvi en su interior al contemplar la posibilidad de ingresar all. Encaj la mandbula y se maldijo por aquel ataque de debilidad. Su atencin se centr entonces en los sujetos que aparecan por el lado opuesto de la explanada, arrastrando consigo a los supervivientes de la caravana. Una oleada de indignacin le abrum. De manera inconsciente aquel ardor consigui doblegar el temor que le roa las entraas. Se vio posedo de nuevo por una frialdad guerrera, y comprendi que debera encontrar la manera de ingresar al santuario a como diera lugar. Despus de una clepsidra, descubri con frustracin que las hojas se hallaban resguardadas por un nutrido grupo de bandidos. Las puertas no contaban con portones auxiliares, y en sus muros tallados no se apreciaban ventanales o troneras que pudieran usarse para acceder al interior. Sin saberlo, la fortuna le ofreci la solucin a aquel dilema. Un gesto lobuno enmarc sus facciones al percibir el eco cercano de unas pisadas. Aquel miserable no tuvo oportunidad. Argoth brot de la penumbra y le hundi la cabeza con un gran trozo de piedra. Apart el despojo y se atavi con los harapos oscuros que portaba. Ahora tendra que esperar la proteccin de las tinieblas para llevar a cabo su plan. Sospechaba que cualquier cosa que tramaran aquellos bastardos no llegara a suceder hasta que cayera la noche, el momento propicio para ofrecer libaciones a los amos del inframundo. Despert con los jirones del atardecer enrojeciendo los muros de su improvisado escondrijo. El peso de la penumbra le aceler la respiracin. Se trataba de una lobreguez densa y nociva que le lama los pies como una serpiente venenosa. El mutismo que reinaba por doquier aumentaba aquella aplastante sensacin. Sin pensarlo, aferr la segur y perdi la mirada en los visos azulados y en las runas que parecan girar sobre el acero como diminutos microcosmos. Record la caligrafa impresa en el pergamino de Ebrahim, e intuy que el metal que sostena estaba ligado de algn modo con aquella ciudad maldita. Por alguna extraa razn, esta conclusin consigui tranquilizar el desasosiego que le embargaba. Era noche cerrada y el fulgor palpitante de las teas le devolvi la vida a las desoladas calles de Merj-Khabev. Los trmulos resplandores fueron apareciendo de todos los rincones hasta confluir en la inmensa plaza que coronaban las agujas negras. Las hojas de hierro labrado de la torre principal se abrieron de par en par, permitiendo el ingreso de la inquietante procesin. Oculto en la penumbra, el hachero sigui con atencin el recorrido de las figuras embozadas. Su mente trat de imaginar la magnitud de los ritos que se llevaban a cabo en aquel sitio durante los das de oscuro esplendor. Se agit al pensar en los miles de desdichados que fueron inmolados en los sacrlegos altares de Etzahel. Sin duda

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aquellas hojas tachonadas fueron una de sus ltimas visiones. Alej estos pensamientos y esper el momento adecuado para unirse a la siniestra romera. Cubierto bajo el embozo, consigui librar a los sujetos que custodiaban las puertas y adentrarse en la nave principal de la catedral. Sus ojos se toparon de inmediato con los paneles de mrmol negro que llenaban los muros. Las teas y los braseros creaban inquietantes sombras en los soportales tallados. La sangre se congel en sus venas al vislumbrar la titnica efigie del Dios Lobo, anclada sobre un nicho en la pared. La imponente representacin de Etzahel estaba tallada en granito y portaba grebas, brazales y escudo de oro. En la diestra portaba un alfanje de metal oscuro que le record el hacha que penda de su espalda. El guerrero sinti un escalofro al advertir los palos que ardan sobre la testa lobuna de la deidad. Por un momento crey ver en ellos un resplandor de vitalidad. Se desentendi de aquella turbadora imagen y se dej llevar por el rebao que le arrastraba hasta el fondo del recinto. Gir la cabeza y contempl con horror el altar que se levantaba a los pies de la estatua. An conservaba trazas oscuras de la sangre vertida tiempo atrs. Continu avanzando hasta que los adoradores del mal se esparcieron entre las gradas que rodeaban el ara. Una piscina de brea ardiente les separaba de las macabras ceremonias que all se desarrollaban. Argoth se despeg del grupo principal y recorri los extensos pasillos que le rodeaban. Estaba seguro de que el acceso a las cmaras internas del templo se hallara muy cerca de all. Entonces, sus instintos le obligaron a volver los ojos hacia los sujetos que se acercaban con un arcn de cedro. Su corazn dio un vuelco, se trataba de mismo cofre que haba visto en el carromato de Ebrahim. Enfil en aquella direccin sin dudarlo. Los porteadores se adentraron por un pasillo disimulado entre los braseros, para luego doblar un recodo e internarse por una vasta galera. El hachero les sigui los pasos. Al adentrarse en aquel pasaje, se vio asaltado por una podredumbre aeja que le provoc una arcada y dej el sabor de la bilis en su boca. Se detuvo al captar el latido de las teas situadas al otro lado del recodo. Escuch un leve murmullo y el crujido de una pesada puerta. Sonri con fiereza, sin duda se trataba de lo que estaba buscando. Un centinela ataviado con una cota de cuero custodiaba el pasillo. Apret los labios y avanz con decisin. Al verle, el guardin frunci el ceo y le cerr el paso con actitud amenazante. Regresad por dnde habis venido antes de que me enfade gru con cara de pocos amigos, blandiendo una pica. Este pasaje est reservado para los sacerdotes. Argoth asinti y continu caminando. No me habis escuchado, imbcil! Fueron las ltimas palabras que salieron de su boca antes de que el acero le cercenara la garganta. El guerrero salt como un tigre y le redujo antes de que pudiese reaccionar. Ocult el cadver en un pasaje adyacente y apag la tea para que nadie descubriera el rastro sangriento que ensuciaba el corredor. Tras la puerta, se abra una estrecha escalinata cubierta de verdn. El olor mohoso infectaba el aire hacindole casi irrespirable. Argoth se desliz con cuidado, midiendo cada movimiento, consciente de que se encontraba en las entraas del cubil maldito. Si era descubierto, no tendra la menor oportunidad de blandir el hacha y se encontrara en graves problemas. Con esta inquietud, alcanz el rellano de las escaleras. Enfrente se hallaba otro pasillo. Un lugar amenazador, iluminado por el
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fantasmagrico resplandor nocturno que se filtraba por la parte superior. Aqu, la maldad que perviva en la torre se senta con ms fuerza. Pero Argoth no se inmut, sus sentidos le haban convertido en un depredador y las emociones humanas apenas podan tocarle. El poder que le otorgaba el Hacha haba tomado el control y le haca sentir invencible. Avanz pegado al muro, evadiendo la tenue caricia lunar. El sbito roce del acero contra la tela le oblig a buscar el cobijo de la oscuridad. Se desliz por una tenebrosa tronera y capt las siluetas de los sujetos que haban trado el arcn. Imagin con horror que regresaran por el mismo camino y daran la alarma al no encontrar al centinela. No obstante, la fortuna le sonri de nuevo al ver cmo desaparecan por un pasaje contiguo a las escaleras. Se dispona a abandonar el escondite cuando un leve susurro lleg a sus odos. Aguz los sentidos y capt la suave cadencia de una voz femenina. Respir hondo y se intern an ms en aquella claustrofbica abertura. Despus de unos latidos se top con un dbil fulgor proveniente de la pared. Se trataba de un diminuto ventanuco desde el cual se poda apreciar una habitacin alumbrada por dos braseros. El penetrante aroma de la mirra llen las fosas nasales del hachero. Sus msculos se tensaron al descubrir las dos figuras que se abrazaban con pasin en el centro de la estancia. Ya basta protest la mujer, alejndose del hombre de piel cetrina que se resista a soltarla. Un sujeto joven con rostro de halcn y ojos crueles. Sin duda, el mismo que haba organizado el asalto a la caravana. El aludido solt una carcajada y al fin dej escapar a su deliciosa presa. Nunca bastar, Zalema replic con un pesado acento oriental. Despus de obtener el Cristal seris ma para siempre. No sabis la agona que me aquejaba en las noches al imaginar que yacais con ese viejo asqueroso. No s por qu me habis arrebatado el placer de cortarle los genitales y quemarlo vivo. Una sonrisa glida se materializ en los atractivos rasgos de la fmina. Con un gesto lujurioso se arroj sobre aquel sujeto y le bes con pasin. Era necesario, Nazum replic, apretndose contra la cota escamada y rodeando el cuello de su amante. Ebrahim posea el mapa verdadero. Tuve que yacer con l para ganar su confianza. Argoth trataba de controlar la ira que le impulsaba a romper la pared y arrojarse sobre aquellos mal nacidos. Entonces la mujer volvi la vista hacia el paredn y el hachero se estremeci al advertir el magnetismo que expeda aquella mirada. Por un momento imagin que podra traspasar la piedra y descubrirle. Qu os sucede? inquiri Nazum, atrayndola con firmeza. La mujer se alej con brusquedad, la tensin asomaba en las delicadas lneas de su rostro. La ansiedad confes con un suspiro, encarando de nuevo a su amante . Esta noche haremos realidad los designios de nuestros antepasados. El sujeto de piel cetrina enarc los labios con altivez. El mundo volver a temer el nombre de Merj-Khabev y a los descendientes de los sacerdotes exclam con orgullo. El imperio renacer de sus cenizas. Para ello necesitamos el poder del Cristal de Sangre replic Zalema con inquietud. Sin la gema nuestro sueo habr terminado antes de iniciar.

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An le temis al Guardin? Nazum arrug la frente, sus rasgos se contrajeron en una mueca mordaz. No es ms que un sirviente de nuestros predecesores protest, no tiene el poder para negarnos lo que por derecho nos pertenece. Acarici la empuadura del alfanje con ira contenida. En caso contrario, le ofrecer la sangre de mis propios hombres si es necesario. La mujer esboz un gesto enigmtico y se volvi hacia el arcn que contena el tocado sacerdotal. Espero que el sacrificio de los prisioneros sea suficiente para saciar la sed del protector de la gema asegur con frialdad. Nazum permaneca en silencio, admirando las libidinosas formas de su amante al ser acariciadas por el suave resplandor de los braseros. La hora ha llegado. El duro tono de Zalema le arranc de aquella ensoacin . Preparad la ceremonia continu sin volverse. El guerrero asinti y abandon la estancia sin pronunciar palabra. Argoth escuch los pasos alejndose por el corredor. Mir a la mujer y una punzada glida en la boca de estmago le advirti que la muerte campara a sus anchas aquella infame noche. V EL HACHERO EMERGI EN EL PASILLO y sigui con cautela los pasos de la fmina. Sin perder de vista la estela de las antorchas, se introdujo en una apretada escalinata que desembocaba en un amplio portal, tallado con escenas dantescas. La tea que arda sobre el muro dotaba de un aura espectral aquellos inquietantes grabados, plagados de figuras demonacas. Los ojos del guerrero se clavaron entonces sobre la mujer y su comitiva mientras desaparecan a travs del umbral. Al verles aparecer por encima de la tribuna, un clamor colrico brot de los encapuchados que colmaban el templo. Con un estremecimiento, Argoth comprendi que aquel rito impo estaba a punto de iniciar. Se arrastr hasta el acceso y contempl con asombro el espectculo que se abra ante sus ojos. El altar se encontraba al menos ocho codos por encima de las graderas, y era separado de stas por la piscina de brea ardiente. En medio del ara, se encontraba una abertura circular de la cual sobresala una pesada cadena de bronce que penda del techo. Un viejo puente de madera comunicaba el portal con la tribuna del altar. Abajo, la brea chisporreteaba enfurecida y amenazaba con devorar la estructura del vetusto pontn. La algaraba impuls a Argoth a volver la mirada hacia los miserables que eran arrastrados hasta el altar. Apret los dientes al reconocer a los supervivientes de la caravana. Algunos apenas podan caminar y eran azotados sin misericordia por unos sujetos ataviados con pieles de lobo. Fueron izados hasta la plataforma a travs una escalerilla que emerga de las gradas. Entonces un crujido espeluznante retumb en los muros y aceler la respiracin del hachero. Se trataba de un traqueteo lento y pesado que pareca surgir de las mismas entraas del averno. Los eslabones de bronce se movieron por primera vez en siglos, y desde el fondo del estanque, surgi una roca que palpitaba como un gigantesco corazn.

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Argoth sinti una punzada y percibi el calor que emanaba la hoja que aferraba entre los dedos, seal inequvoca de la macabra corrupcin que lata en el desconcertante objeto que emerga de las flamas. El pedrusco encaj en la abertura con un crujido seco y una luz cobr vida en su interior. De inmediato una iridiscencia sangrienta ba los muros del edificio, sumiendo a los presentes en un silencio sepulcral. El fulgor maligno del Cristal de Sangre despertaba despus de miles de aos. Hipnotizados por el poder de la joya, los adoradores de Etzahel cayeron de rodillas y clamaron los obscenos nombres de los seores de las catacumbas. Argoth sinti el poder electrizante del Hacha Negra recorriendo cada fibra de su cuerpo. Contempl con turbacin el resplandor enloquecido de las runas, e imagin que la hoja se resista a su dominio, influenciada por el poder de aquella alhaja infernal. Aferr el mango, aguantando las oleadas de dolorosa energa que le mordan la piel, hasta que consigui doblegar toda resistencia. De nuevo, era uno con aquel metal oscuro, una comunin forzosa que tan slo los dioses podan entender. En ese instante la mujer se libr de la capa escarlata y devel su cuerpo desnudo. Los ojos del hachero recorrieron aquellas formas sinuosas. Se detuvieron en los senos turgentes y las nalgas firmes sobre las que se derramaba una cascada de cabello oscuro y brillante. Una escena irreal en medio de la podredumbre que reptaba aquellos muros malditos. Fascinado por esta mezcla de belleza y perversidad, contempl los caracteres curvilneos que cubran la figura sudorosa de la sacerdotisa. Parecan moverse como una serpiente oscura a travs de su piel dorada, mientras iniciaba una extravagante danza alrededor del sujeto que haba sido atado a la cadena, con la loza refulgiendo bajo sus pies. Hipnotizado por el inquietante cntico que brotaba de las graderas, el cautivo segua los frenticos movimientos de la mujer con una mezcla de horror e impotencia. La sacerdotisa se desplaza de un lado para otro en medio de un lascivo bailoteo, al tiempo que la monserga de sus seguidores hacia eco en las paredes de piedra, cobrando cada vez ms fuerza. De pronto, sin previo aviso, el cntico se detuvo en su punto ms lgido y la mujer cay rendida ante el prisionero. Argoth apret los dientes al ver cmo uno de los sujetos ataviado con pieles rebanaba el cuello del pobre diablo. El cuerpo de aquel desdichado se revolvi de manera grotesca al tiempo que la sangre baaba la loza que soportaba su peso. Por unos momentos le pareci que aquella endemoniada piedra resplandeca con intensidad al contacto con la linfa enrojecida. Horrorizado, vio a otro de los cautivos siendo arrastrado hacia el Cristal, a la vez que el despojo de su compaero era arrojado sin miramientos a la alberca de brea. Algo en el interior del hachero se revolvi con vigor. Era consciente de que estaba en franca desventaja, pero no poda permitir que aquellos inocentes fuesen sacrificados con tal vileza. Contempl los rostros aterrados de los que an seguan con vida y comprendi que haba llegado el momento de actuar. Aferr el Hacha Negra y respir el aire enrarecido por el alquitrn ardiente. Elev una plegaria al Seor de la Forja y se arroj sobre la endeble plataforma que le separaba del altar, sin medir las consecuencias. La sacerdotisa ya se preparaba para iniciar el macabro rito nuevamente, cuando el crepitar del maderamen le oblig a girar la cabeza. El corazn le dio un vuelco al vislumbrar al impresionante guerrero que arremeta sobre ellos como un len enfurecido. El miedo le atenaz las entraas al advertir el fulgor sobrenatural de la
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hoja que apretaba entre los dedos. Por un latido crey reconocer los salmos oscuros impresos en aquel acero negro y brillante. Quiso gritar, advertir a los suyos, pero la voz se negaba a salir de su aterrado pecho. Con el rabillo del ojo vio cmo sus secuaces se adelantaban para enfrentar aquella inesperada amenaza. Cubiertos con pellejos lupinos, saltaron blandiendo sus espadas cortas. Argoth evadi el primer embate y solt el peso del arma sobre la cabeza del segundo atacante. El crneo desapareci en medio de una explosin de sangre y sesos. Se volvi con presteza y seg las piernas del primer rival. El sujeto rod convertido en una masa sanguinolenta, aullando de dolor. El hachero no tuvo compasin y le empuj hacia las llamas que le esperaban con ansiedad en el fondo del estanque. Mientras tanto, la muchedumbre que colmaba las gradas ruga enloquecida y trataba sin xito de alcanzar la tribuna del altar. Con la ira mordiendo sus sienes, volvi la vista hacia la estupefacta sacerdotisa. Sinti un macabro placer al verle all, completamente indefensa y destilando odio en su mirada. Entonces escuch los gritos que colmaban el pasillo que haba utilizado para acceder al altar. Sin perder tiempo, corri hasta la plataforma de madera y advirti los rostros enloquecidos que asomaban a travs del umbral. Reconoci al guerrero con rostro de halcn dirigiendo aquella turba sedienta de sangre. Dej caer la segur sobre la endeble estructura y vislumbr el espanto en los atacantes que se disponan a cruzarla. Una intensa agona le arrebat el aliento al sentir el filo que se sumerga en su hombro izquierdo. Estremecido, apret los dientes para encajar el grito que palpitaba en sus entraas. Al volverse se enfrent con los rasgos apretados de Zalema. La locura arda en aquellos ojos oscuros al blandir con agilidad un estilete enrojecido. Argoth evadi otra acometida que por poco le alcanza los genitales. Exasperado, capt los movimientos del enemigo mientras la mujer le obligaba a hacerle frente. La sangre manaba desbordada a travs de la herida y el dolor aumentaba la furia que arda en su interior. La fmina arremeti con desesperacin, animada por el arribo de sus camaradas a travs del pontn. El guerrero fint hacia la derecha y sus dedos de hierro se cerraron con furia sobre el brazo que portaba la daga. Los ojos de la mujer se abrieron como platos al salir volando sobre el altar y estrellarse contra la cadena, como si se tratara de un mueco de trapo. El hachero se desentendi de la sacerdotisa y se volvi para enfrentar un peligro ms acuciante. Su semblante palideci al ver cmo un sujeto se le echaba encima, enarbolando una cimitarra. Rod hacia el frente y evadi un tajo que le hubiera destrozado la cabeza. Entonces, los rasgos de su atacante se deformaron en un rictus agnico al tiempo que se desvaneca con el asta de una flecha asomando por la espalda. Estupefacto, gir la mirada en busca del arquero que le haba salvado la vida. Otro proyectil brot de la sombras y se hinc en el pecho del encapuchado que pretenda cruzar la plataforma. El miserable se precipit a las llamas en medio de un clamor desgarrador. Emut, bendito bastardo! rugi Argoth con gesto fiero. Afianz la segur y grit enloquecido mientras haca trizas las bases del pontn. Sus msculos se tensaban como cuerdas de acero y se tean con el fulgor corrupto de la gema roja. La madera gimi y se sumergi en la poza ardiente, arrastrando consigo a media docena de miserables que no pudieron recular hasta la escalinata. Por un momento, sus ojos de hielo se encontraron con los rasgos descompuestos del amante de Zalema. El odio y el desconcierto asomaban en el rostro de Nazum.

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Argoth encaj la mandbula y corri a auxiliar a los caravaneros que intentaban librarse de sus ataduras con desesperacin. Los seguidores de la oscuridad se arremolinaban enfrente de la improvisada escalera que emerga de la gradas, pero las saetas del misterioso arquero cobraban un alto tributo a todo aquel que intentaba poner pie en la tribuna. Daos prisa! les urgi el hachero a los aterrorizados supervivientes . Las flechas de Emut no durarn para siempre. Se volvi, buscando con urgencia la manera de abandonar aquel condenado lugar. De lo contrario tendra que abrirse paso entre la muchedumbre enloquecida que se agolpaba al borde del pozo, decidida a destrozarle con sus propias manos. Entonces su corazn dio un vuelco al sentir un fuerte temblor bajo sus pies. El gritero de los encapuchados ces y un manto de horror sobrenatural apag su pasin asesina. Argoth sinti un nudo en la garganta al advertir el resplandor que manaba de los palos de la efigie del Dios Lobo. La figura de granito se cuarte, y de manera imposible, las extremidades de piedra comenzaron a moverse con un espeluznante crujido. Los testigos de aquel prodigio retrocedieron, sin apartar la vista del espantoso espectculo. El Guardinhabis despertado la ira del Guardin! jade Zalema con pnico primigenio. Argoth amas todo el valor que pudo reunir y afianz con vigor la segur. Las runas se revolvan enloquecidas sobre aquel mar de acero, mientras la adrenalina amenazaba con hacerle estallar las venas. La horrenda testa lobuna se agit y dej escapar un potente rugido que hizo cimbrar las paredes del templo. Esto fue suficiente para disparar el pnico entre la muchedumbre que se agolpaba en las tribunas. Los gritos retumbaron por doquier y la estampida humana enfil hacia las hojas, en un intento angustioso por abandonar la catedral. La abominacin abandon el nicho y aterriz en medio de la aterrada multitud. El crujido de los huesos reventados se mezclaba con los aullidos de pnico y sufrimiento, produciendo un eco espeluznante que se multiplicaba en los muros. El ente blandi el alfanje que portaba y deshizo sin misericordia los cuerpos que se apretujaban ante las puertas. Una y otra vez dej caer aquella hoja impa, hasta que no quedaron ms que retazos irreconocibles de lo que alguna vez fueron seres humanos. Argoth contemplaba aquel horror desde lo alto del altar. Apenas poda asimilar el caos que se desencadenaba alrededor. Un escalofro lami su espina dorsal al ver cmo el engendro volva la atencin hacia ellos. No eran ms que insectos ante aquella aberracin. La efigie abri un sendero de muerte entre los desdichados que intentaban escapar. A continuacin destroz el muro del estanque y desbord el lquido ardiente sobre las tribunas, acabando as con los que insistan en seguir viviendo. Paralizado por el miedo, Argoth apenas pudo reaccionar ante la brutal acometida de la grantica bestia. sta dej caer el puo sobre la tribuna y un gran trozo se desplom sobre las graderas, aplastando a un par de infortunados caravaneros. Impotente ante el aterrador poder de aquella cosa, el guerrero recul sin saber qu hacer. Gir la vista y descubri a Zalema arrastrndose hacia el borde que lindaba con el pontn destruido. Ms all, se hallaba la seguridad de las escalinatas. Pero sin el puente, sera imposible librar la distancia que les separaba de ellas. El guerrero aferr

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a la mujer y le oblig a ponerse de pie. Una mezcla de desolacin, odio y orgullo brillaba con intensidad en sus pupilas. Mi nico consuelo es que os arrastrar conmigo hasta los infiernos! le desafi la sacerdotisa con altivez. Argoth apret los dientes y se pas la mano por el rostro sudoroso. Hizo caso omiso de dolor que palpitaba en su hombro y fij la atencin en la criatura que se izaba con lentitud sobre el altar. Los palos que ardan en la testa de piedra refulgan con una corrupcin ms all de todo entendimiento humano. Presa de la ira, apret la garganta de Zalema y le devor con una mirada asesina que le hizo estremecer. Ya nada le importaba, si iba a morir, acabara primero con aquella hembra maldita. El Cristal el Cristalbalbuce la mujer, intentando librarse de la presa de hierro que la sofocaba con calculada lentitud. Enfrentar la descarnada realidad de la muerte consigui debilitar su resistencia. Hablad, por todos los dioses, hablad! espet el hachero al captar la angustiosa splica. Algo en su fuero interno le anunciaba que aquella arpa era su nica tabla de salvacin. La moza tom una bocanada de aire enrarecido y un fulgor apremiante apareci en sus rasgos apretados. Destruid el Cristal! exclam con premura, aferrando el antebrazo de guerrero. Contempl con morbosa fascinacin las runas grabadas en la cabeza del hacha y aadi: Si algo puede acabar con el corazn de Merj-Khabev, es el arma que portis. Tan slo un instrumento de las sombras puede acabar con el mismo poder que le ha forjado. La estructura del altar se agit con violencia al soportar el peso del titn rocoso. Argoth aguant el aliento y fij la vista en la joya que infectaba con su luz nociva el centro de la plataforma. El corazn del hachero lati con vigor al enfrentar los orbes de la abominacin, el poder de la oscuridad se revolva como un huracn en su interior. Se desentendi de aquel pensamiento y enfil hacia la piedra. El engendro pareci adivinar sus intenciones, puesto que dej escapar un espantoso gruido y solt un tajo que destroz la pesada cadena bronce. Argoth rod hacia adelante con agilidad, evadiendo la lluvia de gruesos eslabones que por poco le arranca las piernas. Regresad a vuestro cubil, bestia maldita! rugi, descargando un potente golpe sobre la gema enrojecida. Hubo una explosin de luz y el hachero sali despedido por los aires. Sus msculos se contrajeron en un doloroso espasmo al sentir el inconmensurable poder que yaca en el interior de la piedra. Mientras todo alrededor se meca como un navo a punto de naufragar, miles de rostros desfilaron por su mente en una procesin de aterradoras imgenes que le empujaron al borde de la locura. Entonces sus ojos se abrieron y el aire llen de nuevo sus pulmones. Se irgui con esfuerzo y busc al engendro de piedra. La efigie se mova con torpeza, lanzando tajos a diestra y siniestra y desmoronndose con lentitud. Los labios de Argoth se curvaron en un gesto lobuno, la certeza de la extincin se alejaba de su corazn. Aferr el Hacha Negra y sinti aquel poder revitalizando cada fibra de su cuerpo. Contempl el Cristal y advirti la brecha sangrienta que asomaba en la parte superior. Aspir con fuerza y dej caer la segur, una y otra vez, hasta que la piedra roja se desquebraj a sus pies y la maldad que palpitaba en su interior se extingui para siempre, dejando tras de s una espesa oscuridad.

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El guerrero record a Zalema, y sus ojos la buscaron con recelo. La condenada bruja haba aprovechado la confusin para escapar de sus manos. Sin embargo, algo en su fuero interno le adverta que sus caminos volveran a cruzarse alguna vez. Abrumado por un profundo vaco, contempl el dantesco espectculo que reinaba por doquier. Su instinto le oblig a volver la atencin hacia la escalinata. La inconfundible estampa de Emut asomaba en el umbral. El carcaj que colgaba de su cintura an conservaba media docena de saetas. Sin embargo, fue la expresin cenicienta del mercenario lo que consigui alarmarle. Gir la cabeza y qued fro ante lo que vean sus ojos. Enfrente de ellos se encontraban miles de seres fantasmales que flotaban sobre los cuerpos desmembrados de los seguidores del mal. Hombres, mujeres y nios que les contemplaban en un agradecimiento mudo y conmovedor. Entonces Argoth comprendi que se trataba de las almas de los inocentes sacrificados en aquel altar impo. La destruccin del Cristal haba liberado sus almas de siglos de esclavitud. Estupefactos, contemplaron en silencio aquel cortejo espectral mientras cruzaba los soportales de su milenaria prisin para regresar al mundo de los muertos. Abandonaron las ruinas de Merj-Khavev sin volver la vista atrs, y preguntndose si alguna vez podran borrar de sus mentes los horrores y maravillas que haban experimentado en aquel lugar maldito.

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ANEXO: DIRECTORIO DE AUTORES


Ana Morn Infiesta. La trampa del escorpin Web: escritorapulp.blogspot.com.es Antonio Maria. La espada oculta Email: antoniotrek@gmail.com | Web: elmisteriodeantmar.blogspot.com Edgar Sega. La mina de los muertos vivientes Email: eddysega@gmail.com Javi Arboleya Payo. Visita a la abada Email: xabelmagno@hotmail.es Javier Sermanz. Ldir y la ciudad subterrnea Email: javiersermanz@gmail.com | Web: Perfil Facebook Jos Luis Castao Restrepo. El cristal de sangre Email: ch3p3@yahoo.com | Web: argothelerrante.blogspot.com Marcos Galisteo. Danzas de corte y vientos nocturnos Email: marcosgalisteopedraz@hotmail.com Miguel Martn Cruz y Gema del Prado Marugn. Intent seguir los pasos de Dios Email: mmc80bg@yahoo.es Pablo Hernndez Prez. Cuatro Ositos Email: inane3000@hotmail.com Patxi Larrabe. La Zarpa Roja contra la amenaza de los hombres lagarto. Email: patxi.larrabe@gmail.com | Web: elgrimoriometalico.com | Facebook Pedro Lpez Manzano. Arriba y Abajo Email: ajarenau@yahoo.es |Web: creeloquequieras.blogspot.com Rafael Trujillo Navas. Philonium Roberto Julio Alamo. Ultratumba Email: rroice@gmail.com | Web: roberto-3d-developer.com Samhain. Sergio Perez-Corvo Email: proxegenetyc@hotmail.com Sergio L. Doncel Nez. Misin Cumplida Email: sldoncel@gmail.com Vicente Ruiz Calpe (eihir). El Bunker Email: eihir@alpeia.com | Web: eihir.wordpress.com

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