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Huracanes, tifones, baguos, willy-willies y ciclones

Luis Capurro

En el Atlntico los conocemos como huracanes, en gran parte del Pacfico como tifones, en las Islas Filipinas y China como baguos, en Australia como willy-willies y en el Indico como ciclones. Todos ellos son miembros de una misma familia de fenmenos meteorolgicos de seria repercusin ambiental, econmica y social. Aunque en violencia son superados por los tornados, cubren un rea mucho mayor, se desplazan sobre mayores distancias y duran mucho ms, de modo que su efecto destructivo supera por mucho a los del tornado. El huracn, tifn, baguo, cicln o willy-willy es la ms peligrosa y destructiva de todas las tormentas en la Tierra. En general, no cubre un rea tan vasta como las tormentas ordinarias que constituyen nuestro tiempo meteorolgico, ni tampoco puede igualar a la furia concentrada de un tornado, pero combina violencia y rea de accin para generar devastacin a lo largo de una extensa trayectoria. El vrtice de un huracn puede abarcar ms de medio milln de kilmetros cuadrados, sus vientos pueden alcanzar ms de 300 kilmetros por hora (83 m/s) y algunas veces desprende un aluvin de tornados de sus bordes. Lo que hace a un huracn muy peligroso, no es precisamente el viento, sino las grandes olas que se acumulan en el mar. Los ejemplos registrados hasta el presente hablan elocuentemente de su poder destructivo material y humano.

El Dr. Luis Capurro, investigador titular del Departamento de Recursos del Mar de la Unidad Mrida del Cinvestav, es miembro del Consejo Editorial de Avance y Perspectiva, Direccin electrnica: lcapurro@mda.cinvestav.mx

El primer aviso que tenemos de un probable huracn es la deteccin de una depresin tropical. La pregunta es: qu es una depresin tropical, cmo y dnde se forma, y cmo se transforma en huracn ? 221

Avance y Perspectiva vol. 20

Fluidos geofsicos
Antes de entrar de lleno a los huracanes, es conveniente destacar ciertos aspectos bsicos de los fenmenos atmosfricos y la terminologa pertinente. 1. La atmsfera y los ocanos, los dos fluidos geofsicos presentes en la superficie de nuestro planeta, giran conjuntamente con la Tierra en su movimiento diario de rotacin, es decir que estn adosados a ella y participan ntegramente en dicho movimiento, como un slido en rotacin. Las pequeas desviaciones que afectan al movimiento de estos fluidos y que nosotros observamos, tambin rotando como ellos, son los vientos y las corrientes marinas. 2. La energa radiante externa que llega al tope de la atmsfera y a la superficie del planeta proviene del Sol; no se reparte uniformemente sino que se concentra en una banda que abarca de 23 de latitud norte a 23 de latitud sur y que conocemos como zona tropical. Un observador ubicado dentro de esta regin tendr en algn momento del ao solar al astro rey en su cenit, es decir en su vertical, y los rayos caern directamente a plomo sobre l. Observadores en latitudes superiores a los 23 norte o sur latitudes medias y altas recibirn los rayos 222

con cierta inclinacin, variable segn la estacin del ao. La responsable de esta reparticin desigual de energa es la rbita inclinada elptica que sigue la Tierra en su movimiento anual alrededor del Sol, su movimiento de revolucin. 3. Si no hubiera un proceso regulador de ese calentamiento desigual, nuestra zona tropical estara hirviendo, y sabemos que esto no ocurre as. El mecanismo de regulacin de temperatura lo constituye las circulaciones atmosfrica, vientos, y ocenica , corrientes. Estas circulaciones transportan el exceso de calor del trpico a las latitudes ms altas. A pesar de este proceso regulador, el aire que se encuentra en la zona tropical se caracteriza por una uniformidad que no existe en las latitudes ms altas, y que origina lo que conocemos como monotona del clima tropical. 4. En el proceso de distribucin del exceso de energa solar de los trpicos a las latitudes medias y altas por las circulaciones atmosfricas y ocenicas se han generado, tanto en la atmsfera como en el ocano, regiones climticas tpicas, zonas donde convergen y se encuentran distintos sistemas de vientos y de transicin de distintas masas de aire. Una de ellas es la regin donde convergen los sistemas de vientos alisios, conocida como de Convergencia Intertropical; la otra, que separa al sistema Julio-agosto de 2001

columna de mercurio de 760 milmetros de longitud y una seccin de un centmetro cuadrado a cero grado de temperatura, equivalente a una fuerza de 1.033 kilogramo por centmetro cuadrado o de 29.92 libras por pulgada cuadrada. Cada milibar es equivalente a 0.75 milmetro de la columna de mercurio. 6. La distribucin espacial de la presin atmosfrica, campo de presin, es la herramienta principal del meteorlogo para estimar la circulacin del aire: el viento. Cuando la lnea de igual presin isobara es horizontal, no hay circulacin y cuando est inclinada se genera un viento que aumenta con la inclinacin. El mismo racional se aplica en el ocano para estimar la distribucin de la presin hidrosttica. Es de destacar que pequeas inclinaciones de las isobaras generan fuertes movimientos. Por ejemplo, en latitudes medias una corriente de alrededor de 2 nudos (100 cm/s), que es bastante fuerte, es generada por una pendiente de un metro en cien kilmetros. 7. La evaporacin y la accin de la rotacin terrestre juegan un papel importante en la dinmica del huracn. La primera extrae del agua alrededor de 650 caloras para transformar un gramo de agua en vapor a la misma temperatura (calor latente) y el mismo es devuelto a la alta atmsfera al condensarse en nubes. Este proceso implica transferencia de una gran cantidad de energa. La segunda fuerza de Coriolis condiciona la forma y simetra circular de las isobaras que generan el viento, y no se siente en el ecuador. 8. Movimiento ciclnico se refiere al movimiento del fluido: es en sentido contrario a las agujas del reloj en el hemisferio norte y en sentido opuesto en el hemisferio sur (anticiclnico) y no tiene nada que ver con los huracanes.

de vientos del oeste de los vientos polares, es la Baja Polar o el Frente Polar. Estas discontinuidades son zonas de una fuerte dinmica. 5. El peso de la columna de aire que experimentamos en cada centmetro cuadrado de nuestro cuerpo se conoce como presin atmosfrica. Al nivel del mar es de ms de un kilogramo y disminuye con la altura del observador. En la Pennsula de Yucatn es de alrededor de un kilogramo por centmetro cuadrado, y en la ciudad de Mxico, a ms de 2000 metros de altura, de 816 gramos; evidentemente nuestro organismo opera en condiciones ambientales diferentes. La presin atmosfrica se expresa de distintas maneras segn los diferentes pases. La mundialmente aceptada es la de los milibares. Su equivalencia es la siguiente: la presin normal promedio es de 1003,6 milibares que representa el peso de una Avance y Perspectiva vol. 20

Depresin atmosfrica
Durante la poca de huracanes, que en Yucatn comprende de junio a noviembre, se genera una preocupacin por saber cmo se presenta la temporada y si existe riesgo de que alguno de ellos afecte a la pennsula. En consecuencia, la gente, incluyendo a mis colegas de trabajo, est pendiente de los avisos meteorolgicos, con un inters particular en que surjan estas fuertes tormentas. El comienzo de un huracn tiene lugar con la aparicin de una depresin atmosfrica, es decir una zona donde 223

la presin atmosfrica ha descendido en forma ms o menos rpida con respecto a la que la rodea. Esta simple aparicin genera una inquietud lgica pues se le asocia con un posible huracn que tal vez nunca se produzca. La palabra depresin tropical los inquieta y comienzan las especulaciones. En plticas sobre este tema con muchas personas, incluyendo acadmicos, he podido observar que no tienen muy claro qu es lo que genera una depresin atmosfrica y su probable evolucin a un huracn. Esto me ha motivado a incorporar en este artculo unos comentarios sobre este fenmeno atmosfrico y su posible desarrollo. Una depresin atmosfrica es, en pocas palabras, una baja sensible de la presin del aire con respecto al cuadro general del ambiente que la rodea; en lenguaje acadmico una perturbacin en el campo isobrico presente. Este fenmeno aparentemente intrascendente puede tener serias implicaciones en nuestro ambiente y en nuestra sociedad, como veremos ms adelante. Para conceptuarla fsicamente, si nos encontrramos en el lugar veramos nubes con desarrollo vertical desordenado que se van extendiendo horizontalmente, probables lluvias, sentiramos sofocacin, segn la bajada de presin habra mucha evaporacin humedad y vientos en aumento. En la jerga meteorolgica se conocen dos tipos de depresin, relacionados ms bien a la regin del globo donde se desarrollan: depresin extratropical y depresin tropical. La primera se origina en las latitudes templadas,

donde se encuentran masas de aire diferentes: la fra polar y la clida tropical (frentes); esta depresin genera cambios bruscos del estado del tiempo, debido al contraste de las temperaturas del aire que provee la energa que mueve a las tormentas extratropicales. Dichas depresiones son de mayor extensin y menos intensas que las depresiones tropicales; su representacin isobrica es generalmente asimtrica, las isobaras no se cierran en crculo, son ms bien alargadas por la presencia de frentes y se desplazan a mayor velocidad. La existencia de discontinuidades en la atmsfera, y hasta cierto punto su asociacin con las depresiones extratropicales, era muy poco conocida a principios de siglo, y su relacin con los frentes fue un notable avance para comprender sus orgenes (ciclognesis). La escuela noruega fue la que introdujo las ideas monumentales de la gnesis y estructura de las depresiones que revolucionaron la meteorologa prctica. La teora de que las depresiones extratropicales se forman en los frentes polares que separan a los vientos del oeste de los vientos polares se conoce como la teora del Frente Polar. Se podra abundar ampliamente sobre este apasionante tema, pero no es el propsito de este artculo. Entraremos por lo tanto de lleno al tema de las depresiones tropicales. Espero que los comentarios que expuse previamente permitan que las explicaciones que siguen sean interpretadas con claridad. Julio-agosto de 2001

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Tormenta tropical

Huracn

Depresin

ESTADO DE DESARROLLO DE UNA DEPRESIN TROPICAL A HURACN

Figura 1. Desarrollo de una depresin tropical a huracn.

Depresiones tropicales
Las depresiones tropicales se mueven y evolucionan en una masa homognea de aire tropical que no interacciona con otras masas de aire, como es el caso de las depresiones extratropicales, y por lo tanto carece totalmente de frentes. Es fcil imaginar que el encuentro de dos masas de aire distintas genere un rea dinmica donde puede tener lugar una serie de fenmenos, incluyendo la gnesis de una depresin, pero es difcil intuir que en un ambiente tan homogneo como es la atmsfera tropical se puedan desarrollar tormentas tan intensas como los huracanes. Las depresiones tropicales derivan lentamente con la circulacin general del viento correspondiente a su latitud; es decir, que se mueven del este hacia el oeste con los vientos alisios y alrededor de la circulacin anticiclnica ocenica en la cual estn sumergidas. Son menos frecuentes y de menor extensin que las depresiones extratropicales y no cuentan con anticiclones (alta presin) asociados; ocurren en las pocas ms calientes del ao, mientras que las depresiones extratropicales se presentan en todas las estaciones; se generan solamente en los ocanos y cuando se mueven sobre tierra pierden fuerza rpidamente (figura 1). Avance y Perspectiva vol. 20

En el centro de la tormenta (ojo) hay ligeras brisas y la proverbial calma. La presin baromtrica desciende rpidamente hacia el centro, donde se han registrado valores muy bajos; la velocidad del viento, la humedad y la lluvia aumentan hacia el ojo, donde todas ellas descienden bruscamente. Si hay una fuerte corriente de aire hacia abajo en el ojo, la temperatura puede ser de 8 a 10C ms alta que en el cuerpo principal del huracn. No todas las depresiones alcanzan lo que se conoce como intensidad de huracn, es decir, reas apreciables con vientos del orden de 120 km/h. Las estadsticas existentes sobre depresiones incluyen todas las perturbaciones tropicales ya sean o no huracanes. Aunque son caractersticas de los trpicos, no se han registrado en el ecuador, debido a la ausencia de la fuerza deflectora de Coriolis. Tales tormentas tropicales no son comunes; el total de ellas en un ao puede variar de 30 a 100, con un 25% cerca del sudeste de Asia, 14% en el Caribe y aguas adyacentes, y un 10% en el sudoeste del Pacfico y aguas australianas. Ellas afectan en forma notable, aunque de 225

manera espasmdica, a la circulacin general de la atmsfera y transportan grandes cantidades de aire clido y hmedo de bajas a latitudes medias. Se ha estimado que un huracn maduro puede exportar ms de 3,500 millones de toneladas de aire por hora, lo que contribuye notablemente en la redistribucin del aire dentro de la atmsfera. El desarrollo de un huracn involucra la liberacin de enorme cantidad de energa y la transferencia de cantidades sustanciales de agua a lo largo de muchos grados de latitud. Existen ocho regiones de depresiones tropicales: una en el Atlntico norte, dos en el Pacfico norte, dos en la regin de la India, uno en el Pacfico sur y dos en Ocano Indico del sur; mientras que hay grandes reas de los mares tropicales, notablemente el Atlntico sur y el Pacfico sudoriental, que estn totalmente libres de ellas. De todas estas regiones el sudoeste del Pacfico norte tiene por mucho el mayor nmero de ellas. La segunda regin en el Pacfico norte est cerca de la costa oeste de Amrica Central, particularmente Mxico, que se caracteriza por depresiones poco frecuentes, de corta vida, y que se desarrollan en una regin que se extiende desde el Golfo de Tehuantepec hasta las Islas de Revillagigedo. El oeste del Atlntico norte y el Caribe son tal vez las regiones de depresiones mejor conocidas en el mundo, a pesar de ser superadas por el lejano oriente en frecuencia y tal vez en intensidad. La 226

estadstica parece indicar claramente que un gran nmero de huracanes de las indias occidentales se origina en la vecindad de las islas del Cabo Verde, cerca de la costa africana. Un rea secundaria de formacin de estos huracanes es en el Caribe oriental, especialmente en la regin de Jamaica- Nicaragua- Honduras, y son muy similares a los tifones del Mar del Sur de China en que se mueven principalmente hacia el norte. El Ocano Atlntico tiene una sola rea de formacin de huracanes, y no una separada oriental, como en el Pacfico, y lo ms notable es que no hay huracanes en ningn lugar del Atlntico sur.

Origen y desarrollo
Los procesos que generan la formacin de depresiones tropicales no estn bien definidos, aunque se han presentado teoras aceptables. En vista de que las regiones de su formacin estn claramente establecidas, como se han citado anteriormente, deben existir ciertas peculiaridades en la circulacin o en los procesos termodinmicos en esas regiones que estn relacionadas con su desarrollo. Adems de que todas ellas estn caracterizadas por su alta temperatura, alto contenido de vapor de agua, e inestabilidad trmica en las masas de aire, se puede identificar una notable caracterstica: para la mayora de los ocanos, la regin de formacin de las Julio-agosto de 2001

Figura 2. Distribucin de los vientos: la circulacin global del viento en la superficie genera tres zonas de viento.

depresiones tropicales es el lugar de encuentro de los dos sistemas de vientos alisios, que tiene lugar a una distancia considerable al norte o sur del ecuador, presumiblemente mayor de 5 de latitud (556 kilmetros). Con base en consideraciones elementales de la circulacin general, es de esperar que los dos sistemas de vientos se encuentren en el ecuador, en la regin conocida como de las calmas ecuatoriales o doldrums. Sin embargo, segn la estacin, esta zona se extiende hasta ms de 15 de latitud, hacia el norte, lo que ocurre en septiembre -octubre (verano) y febrero-marzo (invierno) hacia el sur. Todas las depresiones tropicales tienen en su centro una zona circular de vientos ligeros o calmas, denominadas el ojo de la tormenta, de aproximadamente 22 kilmetros de dimetro, aunque puede variar de 8 a 75 kilmetros en muchas tormentas. Dentro de los terrficos vientos que soplan en la zona de tormenta, es increble concebir la calma o vientos suaves dentro del ojo. Aunque no hay una explicacin satisfactoria sobre la existencia del ojo, se considera que ste es causado por el efecto de succin hacia abajo, en el centro, de vientos secos de altura. Una depresin tropical probablemente ocurrir cuando se presenten las siguientes condiciones: (a) latitud superior a los 5-6 tanto norte como sur, para que sea Avance y Perspectiva vol. 20

apreciable la fuerza de rotacin de la Tierra (Coriolis); (b) una superficie clida (al menos 27C) en un rea marina suficientemente grande como para proveer al aire sobre ella de grandes cantidades de vapor y (c) un intenso viento en altura que elimine el aire clido y hmedo que asciende en el centro. Los huracanes se forman de simples tormentas; sin embargo, estas tormentas pueden solamente convertirse en huracn con la cooperacin del ocano y de la atmsfera. El calor latente energa que se requiere para pasar de agua a vapor es la fuerza principal de energa en una depresin tropical, y es as que un influjo de aire seco puede reducir el huracn a una depresin mucho ms lenta, una depresin tropical. El tiempo de vida de una depresin tropical puede variar desde unas pocas horas hasta cerca de tres semanas; la mayora dura de cinco a diez das. Todos ellos comienzan como depresiones tropicales sobre agua clida, en un rea de 200 a 400 kilmetros cuadrados. Pueden permanecer en esta etapa formativa, casi amorfa, con un abultamiento, pero sin cerrar sus isobaras y con presin atmosfrica arriba de 1000 milibares, durante varios das. Un nmero sustancial de depresiones tropicales nunca llega al estado de huracn. 227

El estado inmaduro de una tormenta tropical comienza cuando el viento aumenta de 65 a 87 km/h a vientos de fuerza de galerna, de 89 a 118 km/h (25 a 33 m/s), caracterstico de tormentas desarrolladas, donde los vientos siguen una trayectoria en forma de espiral que los lleva al centro u ojo. Los gradientes de presin y de los vientos son muy abruptos, algunas isobaras se cierran, la presin cae debajo de los 1,000 milibares (720 mm) y el dimetro decrece a 80-200 kilmetros. Muchas tormentas permanecen en este estado a travs de toda su vida, aunque en algunos casos hay rfagas de fuerza de huracn. Muchos investigadores sostienen que el trmino cicln tropical (huracn, tifn) debe ser reservado al estado maduro de intensas tormentas tropicales, aquellas donde la intensidad del viento supera a 118 kilmetros por hora (33 m/s) sobre un rea de al menos 100 kilmetros de dimetro. Las isobaras son casi circulares al principio y la presin cae bien debajo de los 1,000 milibares (720 mm) en el centro, pero los gradientes son menos abruptos. El tamao del huracn, segn lo definen sus isobaras cerradas, puede variar considerablemente, desde 100 a ms de 2,000 kilmetros de dimetro en la superficie con un ojo de 20 a 100 kilmetros. Un huracn maduro consume energa cintica a una tasa de 500 billones (1012) de caballos de fuerza (HP), el equivalente a varias bombas atmicas por segundo. La rfaga de viento ms fuerte registrada en 1966 fue de 316 kilmetros por hora; las lluvias ms intensas de 1583 milmetros en 24 horas, en abril de 1958 en Aurre, en una ladera de montaa en la Isla Reunin y 1168 milmetros en 1911; la presin ms baja de 885 milibares fue registrada en el huracn Gilberto en el Caribe en 1988. Los huracanes se clasifican de acuerdo a la velocidad del viento en la escala Saffir - Simpson, que va desde la categora 1 a 5 siendo esta ltima la ms devastadora. La forma usual en que se anuncia una tormenta tropical es con una ancha banda de nubes cirrus (nubes horizontales hilachadas de gran altura) y lluvias torrenciales que pueden presentarse en una lnea de costa 500 a 600 kilmetros delante de la tormenta que se acerca. Las cirrus se reparten en todas direcciones, y un velo acuoso puede rodear al aire. Despus de uno o dos das la tormenta aparece como un muro distante de nubes cmulus nimbus (nubes oscuras de tamao considerable 228

y de desarrollo vertical) con las nubes del medio y las altas viajando en distintas direcciones. Las nubes bajas, que pueden estar a una altura de 50 metros, tienden a agruparse, el aire se hace ms fresco y comienza la lluvia. El viento se hace ms violento y la lluvia ms densa, con parches ms fuertes justamente antes del ojo, en un radio de 20 a 50 kilmetros, hasta que un costado del muro de nubes pasa sobre el observador. Sigue un intervalo de 10 a 45 minutos de tiempo sin lluvias y con dbiles vientos, seguido de las lluvias ms intensas y rfagas ms violentas del lado opuesto, lo que ocurre debajo de la parte ms abrupta y enorme del muro de nubes. En zonas costeras se agrega a la lluvia el salpicado de las olas que rompen. La lluvia decrece gradualmente, pero puede durar hasta dos o tres das, dependiendo de la cantidad de aire hmedo disponible.

Onda de tormenta
Los huracanes pueden causar inmensos daos, tanto por la accin directa del viento, como indirectamente por las inundaciones provocadas por las lluvias y ondas de tormenta. La historia de las tormentas tropicales muestra que ms de las tres cuartas partes del nmero de prdidas de vidas humanas es debida a inundaciones. La acumulacin de agua por los vientos huracanados forma lo que se conoce como onda de tormenta. En realidad es solamente en ciertos casos que la subida del agua se presenta en forma de una inesperada ola o una pared de agua, pero a menudo el ascenso del nivel del agua sucede tan rpidamente que hay poca oportunidad de escapar. Si esto coincide con mareas extraordinarias como son las equinocciales cuando la Luna y el Sol estn alineados y cruzan el ecuador celeste, y estn por lo tanto ms cerca de la Tierra, las condiciones se agravan considerablemente. La configuracin del fondo y de los costados de golfos y bahas tiene un efecto considerable en el desarrollo de la onda de tormenta. La Baha de Bengala en el ndico parece ser la peor en este sentido; su estrechamiento en la parte norte, y cierta configuracin de su relieve submarino favorecen la formacin de excepcionales ondas de tormenta. Una tormenta memorable en la desembocadura del ro Ganges, en 1876, inund las zonas bajas hasta una altura de 3 a 13 metros y cost la vida a 100,000 personas por ahogo, y otro tanto por enferJulio-agosto de 2001

Figura 3. Cartas sinpticas del tiempo mostrando las isobaras de la presin atmosfrica al nivel del mar del huracn del 8-9 de septiembre de 1900 que destruy la cuidad de Galveston, Texas y donde se ahogaron 6000-7000 personas. Las isobaras muestran el tpico agrupamiento en el costado derecho de la tormenta; all los vientos alcanzan su mxima intensidad. Las isolneas representan el campo de la presin atmosfrica, herramienta principal de los meteorlogos. En el caso de huracanes son cerradas y el viento circula alrededor de ellas.

medades. Lo que puede ser considerado como el mayor desastre ambiental en la historia de los EUA sucedi en la Isla de Galveston, Texas, el 6 de septiembre de 1900, con un dao principal producido por inundacin. Ubicada en una de las cadenas de islas frente a la costa de Texas, Galveston es muy vulnerable a la accin de las olas de resaca o de fondo que acompaan a los huracanes del este-sudeste. Este huracn se aproxim a Galveston desde esa direccin, y la acumulacin de agua fue favorecida por la configuracin peculiar de la Baha de Galveston. El mar barri la ciudad entera con la estela de vientos de violencia de huracn. La prdida de vidas humanas super a 6,000 y los daos materiales excedieron los 20 millones de dlares. Despus de esto se construy un muro para proteger a la ciudad. Los daos en el litoral caribeo mexicano causados por el huracn Gilberto en 1988 involucraron olas que alcanzaron una altura de 6.36 metros. Los lagos son afectados en forma similar que el mar en periodos ms cortos, pero debido a sus dimensiones ms pequeas Avance y Perspectiva vol. 20

pueden generar oscilaciones como la notable de 5.5 metros que sufri el Lago Okeechobee en Florida en 1926. Un aspecto algo ignorado, o tal vez poco divulgado, es el dao que los huracanes causan a los buques en el mar. Existen descripciones bastante detalladas de cmo numerosos buques han lidiado con estos desafos en el ocano, particularmente con los tifones en el Pacfico occidental. El ms notable de ellos es el relacionado con el tifn que debi soportar la Tercera Flota de los EUA al este de las Islas Filipinas, en diciembre de 1994, que produjo ms dao a la marina de guerra norteamericana que todos los encuentros navales sufridos durante la Segunda Guerra Mundial. El 18 de diciembre de 1944 los buques de esa poderosa flota que estaban operando en apoyo de la invasin de las Islas Filipinas, alrededor de 500 kilmetros al este de Luzn, fueron sorprendidos cerca del centro de un tifn de extrema violencia. Tres destructores, Hull, Monaghan y Spence se hundieron en vuelta de campana, es decir giraron hasta que se dieron vuelta (180) con prcticamente toda su tripulacin; los 229

portaaviones Miami, Monterrey, Cowpens y San Jacinto y varios buques ms sufrieron daos fuertes mientras que otros 19 buques resultaron con daos menores. Se produjeron incendios en tres portaaviones cuando los aviones se desprendieron de sus hangares, y 146 aviones en varios buques se perdieron o daaron sin poder ser recuperados. Alrededor de 790 oficiales y tripulantes murieron y otros 80 resultaron lesionados. Algunos destructores indicaron haber tenido un giro de ms de 70 y es fcil imaginar cun cerca estuvieron de dar la vuelta de campana. Independiente de estos daos materiales y de vidas humanas, se plante un interesante problema de conduccin naval: esos buques no tuvieron completa libertad de accin para enfrentar a ese meteoro, por estar subordinados a una operacin militar importante, como era proteger el desembarco de tropas que iniciaban la recuperacin de esas islas en poder de las fuerzas japonesas. Este interesante problema se ilustra en una pelcula que se proyect en la dcada de 1950 titulada El Motn del Caine.

Figura 4. Huracn: un cicln tropical con vientos superiores a 64 nudos (32 m/s).

Huracanes en el Golfo de Mxico y en el Pacfico mexicano


Un examen de las trayectorias de los ciclones tropicales muestra que no hay zona costera de Mxico que est libre de la amenaza de las depresiones tropicales, que en muchos casos llegan a la intensidad de huracn. En el Golfo de Mxico y en el Pacfico el litoral del pas es vulnerable a los efectos de las tormentas tropicales, aunque su comportamiento en ambos litorales es algo diferente. Las depresiones que se generan en el sudeste de Mxico, especficamente en el Banco de Campeche, se dirigen generalmente hacia el norte, mientras que las del Caribe viajan hacia el oeste hasta tocar las costas de Amrica Central o las de la Pennsula de Yucatn. Cuando la atraviesan se disipan, pero no lo suficiente como para quedar anulados, debido a lo angosto de la pennsula, de modo que al llegar al Golfo de Mxico encuentran nuevamente el agua clida que los realimentan, recuperan su furia y continuan su obra destructora.

En un estudio sobre la actividad de las depresiones en el Atlntico Norte durante la primera mitad del siglo pasado, algunos investigadores encontraron que ms del 78% de las ocurridas en el Golfo de Mxico tuvieron lugar a partir de 1932, y slo un 36% ha alcanzado la fuerza de huracn; la duracin de estas depresiones ha sido de 4.4 das y la de los huracanes de 2.2 das. La forma cerrada del Golfo condiciona su corta duracin y baja frecuencia, ya que las tormentas se encuentran en poco tiempo con tierra y se disipan. La Pennsula de Yucatn es el rea ms afectada por las depresiones y del total mencionado anteriormente un 46% afect a la pennsula. En las dos ltimas dcadas se ha incrementado la frecuencia e intensidad de los huracanes en esta regin; se deben destacar el Gilberto en 1988 y el Mitch en 1998, en septiembre y octubre respectivamente. El primero comenz como una onda tropical en el noroeste de la costa africana y se movi hacia el oeste en pleno Atlntico; durante los siguientes das se form una amplia banda de baja presin. La circulacin del viento se extendi casi hasta el ecuador. El sistema continu sin mostrar signos de organizacin hasta que se aproxim a las Islas de Barlovento en las Indias Occidentales el 8 de septiembre. El 9 esta onda fue clasificada como depresin tropical de la estacin de huracanes de 1988, cuando estaba a 650 km de las Islas Barbados. La depresin se desplaz hacia el oeste noroeste a una velocidad de alrededor de 15 nudos, y el 9 de septiembre evolucion Julio-agosto de 2001

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rpidamente siendo calificada como huracn el da 10. Gilberto continu en esa trayectoria como huracn 3 y pas sobre la Isla de Jamaica, donde se intensific rpidamente con vientos de casi 200 km/h y una presin que baj de 960 hasta 885 milibares en 24 horas. Esta presin, medida por un avin cazador de huracanes, es la ms baja registrada en el hemisferio occidental. Durante este periodo Gilberto continu su curso del oestenoroeste bajo la influencia de una alta presin en el norte. El 14 de septiembre cruz la parte noreste de la Pennsula de Yucatn con una calificacin de huracn 5 recalando de esta forma en el hemisferio occidental el primero desde Camila en 1969 perdi rpidamente energa al cruzar la pennsula, y con la presin en el ojo aumentando a 950 milibares, Gilberto continu con ese mismo rumbo, viajando a 15 nudos (28 km/h) a travs del Golfo de Mxico; golpe la costa de Mxico alrededor de las 16:00 horas del 16 de septiembre con categora 3 cerca de la villa La Pesca, para continuar al sur de Monterrey; el 17 sigui hacia el norte a travs del oeste de Texas y de Oklahoma, como tormenta con fuerte lluvia el 18, para unirse finalmente con un sistema frontal de baja presin en desarrollo el 19 de septiembre. Las estadsticas meteorolgicas de este huracn son las siguientes: adems de haber registrado la presin ms baja en el hemisferio, la onda de tormenta (subida del Avance y Perspectiva vol. 20

nivel del mar) ocurri probablemente en la costa de la Pennsula de Yucatn (Puerto Morelos) con un registro de 5 a 7 metros y en la costa este de la pennsula de 3 a 5 metros. Al menos se generaron 39 tornados a travs del sur de Texas. El impacto socioeconmico fue de 318 muertos en su mayora en Mxico, y el costo de los daos fue de cerca de diez mil millones de dlares con un valor estimado en Mxico entre mil y dos mil millones de dlares. El mayor dao en los EUA fue causado por los tornados. La erosin costera en Mxico fue considerable. El huracn Mitch fue tambin calificado con fuerza 5 con vientos de cerca de 290 km/h (80 m/s). Los daos a la salud en trminos de muertes y enfermedades en Amrica Central, particularmente Honduras, fueron enormes, as como la erosin costera. Las trayectorias de los huracanes en el Pacfico mexicano muestran que estas perturbaciones permanecen en el mar, siguiendo recorridos ms o menos paralelos a las costas, y slo un reducido porcentaje gira para entrar a tierra, donde causan enormes destrozos, como ocurri en el Puerto de Manzanillo en octubre de 1959 en el que murieron ms de mil personas, y el Tara del 10 de noviembre 1961, que entr al oeste de Acapulco causando inundaciones en la regin de Tecpan; la poblacin de Nuxco fue materialmente sepultada por la avalancha de material de acarreo y se produjeron daos viales en las cercanas. 231

La tormenta perfecta
Un caso muy interesante y nada frecuente es el fenmeno que tuvo lugar a fines de 1991 en el Atlntico occidental, y que se present como una combinacin de una depresin extratropical y una tropical, es decir, una combinacin de dos tormentas en una y que adems gener una situacin meteorolgica poco usual, ya que un huracn se form en el medio de una tormenta no tropical. Por esta rara combinacin fue denominada la Tormenta Perfecta y motiv la publicacin de un libro y un film cinematrogrfico. Su historia es la siguiente. Una gran y muy poderosa depresin extratropical azot al litoral del Atlntico noroeste, desde Nueva Inglaterra hasta Florida en los ltimos das de octubre de 1991. La tormenta fue tan severa que fue bautizada como la Tormenta del Da de Brujas por el Servicio Meteorolgico Nacional de los EUA; entre sus cuantiosos daos provoc el hundimiento del buque pesquero Andrea Gail con toda su tripulacin. Simultneamente, mucho ms al sur y sobre las aguas del Atlntico se encontraba el huracn Grace. El desplazamiento de ambas depresiones los llevaba a un rumbo de encuentro, lo que se produjo el 30 de octubre en pleno mar. La tormenta extratropical ya debilitada recibi una gran dosis de energa y humedad a travs de Grace y con ello alcanz su mxima intensidad. Este sistema no tropical continu en una direccin atpica hacia el oeste, con vientos sostenidos de 115 km/h y una

altura de las olas entre 27 y 33 metros, y realiz su aproximacin ms cercana a la costa de EUA a menos de 350 km del Cabo Cod, Massachusetts. El 31 de octubre la tormenta se debilit, pero continu manteniendo sus caractersticas; en ese momento parte de ella se encontraba sobre las aguas de la Corriente del Golfo, con temperaturas cercanas a los 26C. Esta nueva provisin de energa y de humedad transform a esta depresin no tropical en una tropical, que rpidamente se convirti en huracn, movindose hacia el norte, cerca del rea donde haba nacido la depresin no tropical. El sistema se acerc a la costa canadiense de Nueva Escocia y antes de tocar tierra se disip. Este huracn no fue bautizado con ningn nombre debido a que en esos das la atencin pblica estaba concentrada en el extenso dao causado por la tormenta del Da de Brujas desde Maine a Florida, y a que el nuevo huracn sera de corta vida y de inters slo para la navegacin, de modo que no convena alarmar nuevamente al pblico. Este caso muestra cmo las depresiones extratropicales, tal como la del Da de Brujas, que cubren reas ms grandes que la de los huracanes, absorben la energa y humedad de estos ltimos, con consecuencias desastrosas, como sucedi con el Huracn Hazel en octubre de 1954, que primeramente azot a las Carolinas como huracn de fuerza 4, y que al combinarse con un centro de baja presin, se convirti en una monstruosa tormenta extratropical que devast Toronto, Canad, causando 76 muertos. Julio-agosto de 2001

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Estado actual del conocimiento


Los meteorlogos y el pblico confan en los aviones cazadores de huracanes para conocer ms sobre ellos. Estos aviones estn equipados con instrumentos meteorolgicos que penetran en esas poderosas tormentas y operan durante ms de 11 horas en el aire. A pesar de los avances logrados con las imgenes de los satlites meteorolgicos y de los aviones cazadores de huracanes, no es posible predecir con cierto grado de certeza la trayectoria de estos fenmenos, particularmente cuando se acercan a tierra firme. Expertos en huracanes tropicales pronostican que habr huracanes ms intensos. Esta prediccin est basada en una correlacin entre la lluvia en el oeste de Sahel en Africa y la presencia de huracanes en el Atlntico. Cuando la lluvia en esta regin es abundante, se desarrollan huracanes ms violentos en el Atlntico, que llegan al continente americano. Esta investigacin sugiere que el periodo de calma actual est terminando o bien que el de violentos huracanes est por comenzar o ya ha comenzado. El potencial para generar daos es mayor, no solamente por el aumento de intensidad de las tormentas, sino tambin porque hay aumento de poblacin y ms desarrollos urbanos. La conexin entre la lluvia en el oeste de Africa y la frecuencia e intensidad de huracanes va ms all de la estadstica y tiene sus fundaAvance y Perspectiva vol. 20

mentos en relaciones fsicas. Ha llegado el momento de tomar las cosas nuevamente con seriedad.

Bibliografa
1. Heavy Weather Guide, United States Naval Institute (Annapolis, Maryland, 1965). 2. R.H. Simpson, Scientific American, 190 (junio 1954). 3. I. Tannehill, Hurricanes (Princeton University Press, 1956). 4. J. Malkus, Scientific American, 197 (febrero 1957).

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