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Antonio Prez-Esclarn

PADRE JOS MARA VLAZ Fundador de FE Y ALEGRA

1992 FE Y ALEGRA CARACAS VENEZUELA

INTRODUCCION
El P. Jos Mara Vlaz fue el fundador de Fe y Alegra. Fe y Alegra es una maravillosa obra de educacin Popular, que comenz en Caracas y se ha extendido a otros once pases. En 534 colegios educa a 509.486 alumnos. Tiene 14.541 Maestros y Profesores y 2.833 Administrativos y Obreros. Los Religiosos son 1.128 de 137 Congregaciones. El Dr. Antonio Prez-Esclarn intenta en esta breve biografa acercarnos a la persona del fundador. Escribe para la juventud y teniendo ante los ojos a ms de medio milln de Alumnos de Fe y Alegra. Es testigo de excepcin y colaborador del P. Vlaz. Desde su muerte ha tenido el encargo de recoger su memoria viviente, entre los que colaboraron en las obras fundacionales y luego en el desarrollo de los Colegios y otras iniciativas del Fundador. El Dr. Prez-Esclarn ha captado la personalidad del, P. Vlaz y la ha descrito con acierto y con talante potico. Nacido a los pies de una gran cordillera, el Pirineo, ha sabido retratar al amigo nacido en el pie de monte de los Andes Chilenos. Hombre convencido, entusiasta y luchador ha sabido describir al hombre de grandes convicciones, que contagiaba sus ideas y entusiasmaba a sus colaboradores, al hombre que partiendo de cero, con austeridad y sacrificio, venci tantos imposibles. El P. Jos Mara Vlaz naci en Rancagua, Chile, de padres espaoles. Los aos y las distancias no lograron borrar esta raz. Al contrario, le dieron profundidad, integracin, globalidad. Los perfiles localistas se sublimaron. Al profundo afecto a la patria chica se sum una visin de gran familia de pueblos hermanos con un destino comn. La prematura muerte del pap, cuando Jos Mara, el mayor de cuatro hermanos, tena cinco aos, introdujo fuertes cambios en su vida. El viaje de la familia a Espaa le puso en contacto con los jesuitas. San Ignacio de Loyola y San Francisco Javier, le sern familiares desde la infancia. Jos Mara fue gran lector y soador. En su imaginacin competa con los hroes de sus cuentos, logrando conquistar, multiplicando rebaos, superando peligrosas aventuras.

Realiza sus estudios de bachillerato en Tudela (Navarra). El ambiente misionero de las lecturas del siglo de las Misiones, y aquel grandioso cuadro de San Francisco Javier, pintado por el Hno. Corona, que todos los das contemplaba al subir al dormitorio Javier a la orilla del mar, con el corazn inflamado, los ojos brillantes y los brazos en ademn de abarcar nuevos mundos- fueron llevando sus sueos hacia las hazaas misioneras. Sus sueos integradores de Hispanoamrica se convirtieron en conquistas misioneras de almas que salvar. Despus de terminar el bachillerato y comenzar la carrera de abogado, decide su vocacin, ser jesuita. De nuevo sus horizontes se ensanchan. Ora, estudia y se estudia. Piensa qu cualidades le llevarn a hacer mayor bien a los dems y cultiva la palabra y la pluma como medios ms apropiados. Quiere conocer y amar a Jesucristo para que millones de hombres le conozcan y le amen. Sus predilecciones se orientan hacia China. Se ofrece a esta misin, pero cuando preparaba su viaje, los Superiores le destinan a Venezuela. Aunque contrariado, comenz su trabajo con entusiasmo y la profunda sintona que llevaba en el alma le gui a descubrir en este Nuevo Mundo, su propio Mundo, que am generosamente. Terminados sus estudios de Teologa, hace un ao de pastoral en Espaa. Es oportunidad de conocer obras apostlicas y personas realizadoras de proyectos multiplicables. Trata con el P. Villoslada, fundador de las Escuelas Profesionales de la Sagrada Familia y con la Sra. Luz Casanova, fundadora de las Damas Apostlicas. Su anhelo de hacer el mayor bien al mayor nmero de personas le lleva a analizar, exhaustivamente las razones de esa eficiencia. Ser norma de su vida, ante toda gran realizacin. De nuevo en Venezuela reanuda su apostolado educativo en el Colegio San Ignacio, y luego en el San Jos de Mrida. En 1.950 perecen en un accidente areo 27 muchachos del colegio que regresaban a Caracas para pasar las navidades. Cae sobre su espritu una prolongada inundacin de sufrimiento que comparte con las familias y acrecienta en su alma la fe, la esperanza y el amor. El recuerdo conmemorativo que les dedica, la Casa de Retiros de San Javier, es un monumento a la esperanza cristiana.

Pero San Javier es tambin un retrato de su alma. El P. Vlaz suea en una multitud de Escuelas filiales al Colegio de San Jos en pueblos del Sur. Suea tambin con otra serie de Escuelas en los Llanos de Barinas. Los Superiores le contraran y le envan ala Universidad Catlica Andrs Bello, desde donde sin embargo encontrar de nuevo "su mundo", su vocacin de fundador de Fe y Alegra. En sus visitas a los barrios con los universitarios y en la pobreza que le rodea descubre la ignorancia como raz comn de tanta miseria. En su contacto con los pobres hace un descubrimiento sensacional en la persona de Abrahn Reyes, que dona su casa para Escuela. El pobre es rico en generosidad, la pobreza es maestra de colaboracin, la austeridad puede vencer los imposibles. No le intimidan los riesgos; desafa incesantemente la escasez de recursos; vuela en sus sueos. Pero en el diario caminar asienta firmemente el pie. Si alguna vez resbala, como le pas en el Pico Bolvar, los compaeros de cordada lo aguantan y sacan del peligro y aprende para siempre la leccin. El mismo cuenta que en su entusiasmo contagioso y acogedor un censor invisible le haca caminar seguro. Poco antes de que comenzara la fundacin de Fe y Alegra, ocurri la quiebra de la Cooperativa Javier, que tantos sinsabores acarre a multitud de personas, en primer lugar a los jesuitas. De rechazo, previno al P. Vlaz y sus colaboradores sobre la importancia de una cuidadosa y previsora administracin. El P. Vlaz tuvo una esmerada formacin como jesuita: excelente preparacin literaria y profunda formacin religiosa, filosfica y teolgica. Hombre de gran corazn una el entusiasmo con la claridad mental, y un riguroso raciocinio con el estudio de la realidad. Haba llegado la hora de levantar bien alto la nobilsima bandera de la Educacin Popular y flamear vigorosamente sus bellos y vivos colores para convocar un pacfico ejrcito de Maestros y Amigos que proporcione a los humildes la mejor Educacin. De su paso por San Ignacio, San Jos de Mrida y la Universidad Catlica Andrs Bello, le quedan miles de relaciones y profundas amis-

tades que van a acompaar su apostolado por toda la geografa nacional. Ya estaba sobre el surco de su vida y comenz a sembrar Escuelas en los barrios: Abrahn Reyes, Rosa Molas, M. Cecilia Cros, Barrio Unin. Haba que bautizar la naciente obra. El nombre, Fe y Alegra y el logotipo, tres nios que se dan la mano dentro de un corazn, son ms que una simple denominacin o un emblema. Son una consigna, un mtodo y una definicin de la obra. Son tambin un retrato de su autor: crey en Dios y en el hombre, creado y dotado amorosamente por Dios. Am al hombre como Dios lo amaba. Comprendi que el nio necesita alegra tanto como el alimento y que el educador tena que abundar en estos sentimientos gozando de que el nio aprenda y se eduque con Fe y Alegra. La experiencia y las contradicciones le van enseando. Aprendi mucho de la experiencia, pero quizs las contradicciones contribuyeron ms a consolidar y definir el perfil de Fe y Alegra y acrisolar su recia personalidad de apstol. La obediencia le retira de la UCAB en circunstancias dolorosas, pero recibe en cambio su liberacin de compromisos docentes para dedicarse a tiempo completo a expandir sus escuelas. Tiene dificultades con varios de sus cercanos colaboradores. Algunos lo abandonan. El resultado es muy positivo, hacia una gerencia ms organizada y participativa. Fe y Alegra se ha hecho muy grande. No pocos, que conocen su personalidad, temen que cuando l falte, todo se hunda. El P. Vlaz deja la Direccin General en manos de sus colaboradores y comprueba, ante los temerosos, que la criatura marcha, que la ha dotado bien para que contine sin l. A cambio de su actividad de Director General nos deja en su tercera juventud dos obras pioneras: San Javier de Mrida para la formacin de Maestros de Taller y San Ignacio del Masparro, Instituto Agropecuario Forestal. Su insuficiencia coronaria le obliga a una seria operacin que llega justo para darle doce aos ms de vida. Su actividad fsica se va recortando, pero es precisamente en sus aos ltimos cuando desarrolla su mayor actividad de escritor y escribe las Cartas del Masparro, una joya

literaria y su testamento espiritual, que alecciona permanentemente a Fe y Alegra. A nadie le podr extraar que las palabras claves de un Apstol de tan poden personalidad fueran "vencer imposibles", "hemos hecho centenares de Escuelas, pero ahora es cuando debemos lanzarnos a crecer en cantidad y calidad", "atrevmonos. Por estos caminos difciles, a veces speros, se ha hecho poco apoco el Fundador Fe y Alegra, el Sacerdote, el Apstol de la Educacin. P. Jos Manuel Vlaz, S.J.

EL CORAZON DE FE ALEGRIA

En todas las partes del mundo el corazn es un smbolo de amor. Fe y Alegra se identifica con un corazn que lleva en su interior tres nios tomados de la mano. Fe y Alegra es un enorme corazn, una obra de amor a los nios y a los jvenes que son lo ms bello y ms valioso en el mundo entero. Bellas son las estrellas del cielo, pero no hay estrella comparable a los ojos de un nio. Bellas son las flores, pero, qu flor podr compaEL PADRE JOS MARA VLAZ rarse a un nio que corre, saba bien que todos los tesoros del mundo no se pueden comparar con el salta, re y va perfumando el valor de un solo nio aire con sus risas? Bellos son los ros que andan por ah llenando al mundo de vida y de canciones, pero ninguno tan hermoso como un joven, catarata de luz, torrente de vida y de belleza. El padre Jos Mara Vlaz saba bien que todos los tesoros del mundo no se pueden comparar con el valor de un solo nio. Por ello, quera que todos crecieran sanos, fuertes, felices, educados. A l se le entristeca el alma cuando vea que muchos nios crecan sin un verdadero hogar, sin la comida necesaria, sin risas, sin amor. Y sus ojos profundos se arrugaban de pena al ver que tantos nios pobres crecan sin escuela. El Padre Jos Mara saba que la educacin es el alimento del

alma, que sin educacin el corazn se reseca, se llena de desiertos. As como nadie puede vivir sin comida, nadie puede desarrollar su espritu sin educacin. Repeta una y otra vez que la ignorancia era la peor de las enfermedades, y que si queramos un pas fuerte, debamos combatirla con decisin y vigor. Un nio sin escuela es una estrella que se apaga, una flor que se marchita, un arroyo que se seca. El Padre Vlaz no soportaba un pas triste de estrellas apagadas, flores marchitas y ros secos. El no quera un pobre pas de nios sin escuela. Nadie debera quedarse tranquilo y feliz mientras quedara un solo nio sin educacin, un solo nio con el corazn lleno de desiertos. Estas ideas le ponan a galopar los sueos, el corazn, las ilusiones...

EN EL RANCHO DE ABRAHAN SE PRENDIO LA FIESTA

Corra el ao 1955. En Venezuela gobernaba el dictador Marcos Prez Jimnez. El padre Jos Mara andaba con un grupo de estudiantes de la Universidad Catlica Andrs Bello visitando el inmenso ranchero de Catia, en el oeste de Caracas. Eran jvenes de la congregacin mariana que queran vivir su cristianismo en serio, sirviendo a los dems. Eran jvenes a los que los sueos del Padre Vlaz les haban prendido chispas en el alma. Andaban por los barrios enseando catecismo, repartiendo bolsas de ropa y de comida para calmar un poco una miseria tan vasta y tan profunda. Pronto entendieron, sin embargo, que serva de muy poco ensear catecismo o preparar a los nios para la Primera Comunin, si se les dejaba completamente desasistidos, sin medios ni oportunidades para levantarse de esa miseria tan devastadora. Haba que emprender una cruzada educativa que posibilitara a la gente labrar su futuro con dignidad. La raz de la miseria estaba en la ignorancia. Con educacin, la gente podra levantarse de su postracin. "No haba que regalarles el pez, sino ensearles a pescar". Para ser efectivo, el servicio a los ms pobres debera concretarse en una vasta red de escuelas. Ante esta conviccin cada da ms fuerte, los ojos del Padre Vlaz ardan con una fuerza inapagable. Y el corazn le lata prisas y dolores al ver tantos nios sin escuela. Un da, se le acerc un obrero, un albail, y le dijo: "Mire, Padre, yo he escuchado que usted anda buscando un local para poner all una escuela. Si usted pone las maestras, yo pongo la casa. Es slo un rancho grande, pero servir si la acomodamos". Ese hombre se llamaba Abrahn Reyes. Era un hombre pobre pero tena el corazn lleno de tesoros. Siete largos aos le haba

Un nio sin escuela es una estrella que se apaga, una flor que se marchita, un arroyo que se seca.

llevado construir su casa, ladrillo a ladrillo, como las construyen los pobres. El y su seora haban dedicado muchsimas horas a la construccin, haban sacrificado infinidad de ratos de descanso, se haban privado de muchas cosas necesarias. Cuando lograban reunir cien bolvares, corran a comprar cemento, bloques o cabillas, no fuera que se les presentara algn percance y tuvieran que gastar el dinero. Poco a poco, como un rbol de vida, la casa de Abrahn haba ido creciendo de sus manos y sus sueos. No haba agua donde estaban construyendo y, para batir la mezcla, tenan que carretear el agua en latas de manteca que por varios kilmetros cargaban sobre sus cabezas. Cunto haban soado con esa casa Abrahn, su seora y sus hijos! Porque Abrahn Reyes y su esposa tenan ocho hijos pequeos que necesitaban esa casa... Y, cuando todava estaba fresco el olor del cemento y no haban podido acostumbrarse al milagro de verla terminada, se la regalaron al Padre Vlaz para que realizara en ella su sueo de una escuela. "Si me quedo con ella, ser la casa de mis ocho hijos. Pero si la hacemos escuela, ser la casa de todos los hijos del barrio". As era Abrahn, un hombre como una montaa. Hay hombres como Abrahn que saben darlo todo. Esos hombres, aunque no salgan en la televisin ni hablen de ellos los peridicos, son los que hacen que Venezuela sea un pas tan maravilloso. Ante el gesto de Abrahn Reyes, el Padre Vlaz tuvo una iluminacin. Su corazn que siempre andaba acelerado, empez a latir con ms fuerza todava. Pero esta vez los latidos le producan una alegra tan grande que le dieron ganas de llorar. Si haba hombres como Abrahn que eran capaces de dar todo lo que tenan para poner una escuela, s era posible realizar su sueo de llenar de escuelas los barrios ms empobrecidos. El ira de corazn en corazn, sembrando sueos y la audacia y el valor para hacerlos realidades. Levantaran con fuer-

za la bandera de la educacin de los ms pobres, y muchas personas generosas correran a militar bajo ella. "Se reciben nios varones", deca el cartel que pusieron en el rancho de Abrahn. Empezaron a llegar ros de nios. Llegaron tambin las nias, y como se pusieron tristes porque ellas no iban a tener escuela, tambin las recibieron, a pesar de que en aquellos tiempos, la mayora de los colegios, sobre todo los privados, no eran mixtos. Pero la obra que estaba naciendo en el rancho de Abrahn y que todava no tena ni nombre, se adelant como luego lo hara en muchas otras cosas, a la historia y empez a recibir nios y nias por igual. No tenan pupitres, ni mesas, ni pizarrones en la escuela de Abrahn. No tenan casi nada. Los nios y las nias se sentaban sobre bloques, o potes de leche vacos, o sillas que traan de sus casas. Era una escuela muy pobre pero extremadamente bella. A las escuelas no las hacen bonitas las paredes, los adornos, la pintura. Las hacen bellas los nios. Por eso, las escuelas en vacaciones, cuando no estn los nios, son todas feas, tristes. Esa primera escuela de lo que despus se llamara Fe y Alegra era una escuela bellsima, feliz. Los ojos llenos de esperanza y de ilusiones de los nios hacan de ella una larga fiesta.

LA MUCHACHA DE LOS ZARCILLOS DE PLATINO

EL NOMBRE DE FE Y ALEGRA

Dos muchachas del barrio, que apenas tenan sexto grado, fueron las primeras maestras. No haba para pagarles, pero a ellas no les importaba demasiado. En ellas haba prendido el fuego del Padre Vlaz que les empujaba a vivir la vida en el servicio educativo de sus hermanos ms necesitados. Una de las estudiantes universitarias que acompaaba al Padre Vlaz tena unos zarcillos de platino. Eran unos zarcillos preciosos y la muchacha, que era bonita como son todas las muchachas generosas, se vea an ms preciosa con sus zarcillos de platino. Y esa muchacha se quit los zarcillos y los regal. Se llamaba Salvatierra y ese da sigui con fidelidad el destino salvador que le marcaba su apellido. Otra alumna emprendedora, Hayde Ochoa Antich, organiz una rifa con los zarcillos que haba regalado Salvatierra. La rifa result todo un xito. Sacaron cuatro mil bolvares con los que compraron bancos para que pudieran sentarse los nios, y con el resto les pagaron algo a las maestras generosas.

Un nombre bien puesto equivale a una definicin. Es como una fotografa. El nombre de Fe y Alegra no surgi as como as, a la primera. Fue un nombre que el Padre Jos Mara discuti mucho con sus colaboradores y que por fin, prefirieron a otros. Queran un nombre que describiera lo que iba a ser esa obra que estaba comenzando. Un nombre que se pudiera izar como una bandera, que fuera como el "santo y sea" de los valientes que se enrolaran bajo ella.

EL PADRE JOS MARA VLAZ llevaba siempre una sonrisa pegada al rostro

"Los movimientos de Educacin Popular, slo pueden nacer pequeos, pero como semillas de rboles gigantes".
P. Vlaz (Fundador)

Poco a poco empez a sonar el nombre de Fe y Alegra. A algunos no terminaba de gustarles. Decan que no expresaba nada concreto, que no tena fuerza, que resultaba muy abstracto. El Padre Vlaz repeta ese nombre muchas veces en el silencio de su alma y cada vez le gustaba ms. "Reptanlo en su corazn y oirn lo bello que resuena", les deca. El nombre, de tanto repetirlo, les fue sonando bello a todos. Se fue abriendo sobre ellos como un rbol y ya los estaba cobijando. El nombre est formado con dos virtudes que bastan para llenar de plenitud la vida. Si uno tiene fe y tiene alegra, le

sobra casi todo lo dems. La fe es una fuerza irresistible. La fe, nos dice Jess en el evangelio, es capaz de mover hasta montaas. Si uno cree que Dios es un Padre bondadoso que le ama entraablemente y est siempre a su lado, ya nunca podr sentirse abandonado y solo. Si uno cree que Jess es Hijo de Dios y es hermano nuestro, que vino a ensearnos el verdadero camino de la vida y a invitarnos a construir un mundo de hermandad, no podr quedarse ya nunca tranquilo al ver tantas personas padeciendo necesidades y llevando una vida miserable. La fe le llevar a vivir en el servicio a los dems, y sabe que, si as lo hace, Dios siempre estar a su lado. Por eso, porque cuenta con Dios, la fuerza de un hombre de fe es una fuerza irresistible. Si uno dice que cree en Dios y no ayuda a su hermano necesitado, su fe le va a servir de bien poco. Porque es una fe falsa, sin fuerza. Una ilusin de fe. Al colocar la fe en el inicio de su propio nombre, Fe y Alegra est proclamando que es una obra de servicio cristiano a los nios y jvenes ms necesitados del pas. Y est afirmando que, al confesar su fe en Dios, cree en el hombre -en todos los hombres-, por haber sido creados a imagen de Dios y ser hermanos de Jess. La fe verdadera es fuente de alegra. Una persona que est convencida de ser amada por Dios y trata de vivir la vida imitando a Jess, no puede ser una persona infeliz. Podr tener problemas, dolores, enfermedades..., pero ser una persona profundamente alegre. La felicidad no consiste en no tener problemas o pasrsela riendo o en fiestas. La felicidad es un estado de nimo. Es sentirse a gusto con uno mismo. Uno es feliz si es fiel a sus propias convicciones y si ellas le llevan a vivirla vida en profundidad, abriendo surco, dejando huella. Hay muchas personas que tienen un montn de cosas materiales pero no son felices. Les falta lo ms importante: la paz interior, el equilibrio consigo mismo, una meta o un proyecto que les llene la vida de sentido y les haga levantarse de la superficialidad o del vaco. Son muchos los que gastan su exisEl quera escuelas donde los nios y los jvenes lo pasaran lo mejor posible, donde aprendieran a trabajar y a vivir, donde se hicieran fuertes, trabajadores, generosos.

tencia en las orillas de la vida, sin atreverse a sumergirse en lo profundo, a vivir la plenitud del riesgo en la aventura del servicio. Nadie vive ms intensa y plenamente que el que arriesga y gasta su vida dando vida a los dems. Y no hay felicidad mayor que el hacer felices a otros. La alegra es contagiosa. Las personas alegres transmiten alegra. Por eso, el Padre Jos Mara Vlaz siempre quiso que los maestros de Fe y Alegra fueran personas alegres, que tuvieran la cualidad ms importante de todo verdadero educador: el amor a los alumnos. A l no le gustaban esos maestros y profesores que se la pasan regaando y haciendo temblar de miedo a sus alumnos. Ni tampoco esos que hablen y hablen, que aburren y fastidian tanto. Quera maestros amigos y escuelas bonitas, llenas de flores, donde los nios se sintieran felices. Nunca acept esas escuelas feas, tristes, sin patios donde correr y jugar, que ms que escuelas parecen crceles o reformatorios. El quera escuelas donde los nios y los jvenes lo pasaran lo mejor posible, donde aprendieran a tra-

bajar y a vivir, donde cultivaran la amistad y la fiesta, donde se hicieran fuertes, trabajadores, generosos. Las escuelas tenan que ser manantiales de alegra, lugares donde se practicara el deporte, la msica, el baile, el teatro, las excursiones..., es decir, todo aquello que fuera una fiesta para los msculos, para los sentidos, para la mente, la imaginacin y el corazn. Todo lo que fortaleciera la amistad, la confianza, el coraje, la fe. En esas escuelas, ms que lecciones, se deba aprender a vivir. En ellas, ms que cultivar la memoria, aprendiendo montones de cosas, se deba cultivar el corazn. Los que no conocan bien al Padre Vlaz crean que era un hombre serio. Es verdad que su vozarrn y la fuerza con que defenda sus ideas, podan hacer pensar que estaba bravo. Pero el Padre Vlaz era un hombre muy alegre. Llevaba siempre una sonrisa pegada al rostro. Era un hombre que irradiaba fe e irradiaba alegra. Por eso fueron tantos los que se dejaron atrapar por su embrujo de hombre que sembraba sueos en el alma.

FE Y ALEGRA, OBRA DE AUDACIAS INCREIBLES

En lo que hoy es el 23 de Enero, en la casita que don Abrahn Reyes, naci la primera escuela de Fe y Alegra. Pero para el Padre Jos Mara, que soaba con un gran movimiento de educacin que atendiera las necesidades de las multitudes ms pobres, una escuela era slo un comienzo, el primer paso de una larga y muy difcil marcha, un rbol del inmenso bosque educativo que haba que levantar. Y empez a idear toda una red de escuelas en las barriadas ms pobres del pas. Algunos pensaban que el Padre estaba loco. Cmo iba a crear escuelas de la nada, sin dinero para construirlas y mucho menos para pagar a los maestros? Adems, escuelas gratuitas, para nios pobres que no tenan para pagar mensualidades como lo hacan los alumnos de los colegios privados. Ciertamente, el sueo del Padre Vlaz, ms que un sueo, pareca una locura.

Antes dijimos que la fe es una fuerza irresistible, capaz de mover hasta montaas. El Padre Vlaz era un hombre de una fe vigorosa que le llevara a superar las montaas de lo imposible. Crea profundamente en Dios, crea que l nunca le abandonara en sus esfuerzos, y crea en la bondad de las personas. Y esa fe profunda e inquebrantable le proporcionaba una audacia increble. l era un hombre a quien no le asustaban los problemas ni las dificultades. Ellos ms bien lo agigantaban, le alimentaban la audacia y su increble creatividad. Y aunque con frecuencia se senta como una hormiga que tuviera que allanar una montaa, esa hormiga terminaba aplanando las cumbres, haciendo realidad lo que muchos espritus temerosos y prudentes haban catalogado como imposible. Desde nio, el Padre Vlaz admir mucho a los valientes. Pero no a los valientes de ficcin, a esos hroes huecos de las pelculas, sino a esas personas que son capaces de vencerse a s mismos y que convierten sus deficiencias y fallos en retos de superacin. Por eso, el Padre Jos Mara siempre quiso y admir mucho a los jvenes. El valor y la audacia son virtudes propias de los jvenes. Y tambin la generosidad, que exige valor. Un joven cobarde, apocado, egosta, no es un joven verdadero, es un espritu aviejado. No estamos diciendo con esto que las personas mayores no son valientes ni generosas. Slo afirmamos que el valor, la audacia y la generosidad son virtudes propias de los jvenes. Y que si uno las conserva, se mantiene siempre joven, aunque tenga cien aos o se est muriendo de viejo. El Padre Jos Mara conoca muy bien a los jvenes y saba que a ellos les gusta que les exijan, que les pongan retos nuevos, que los motiven a ir siempre "excelsior", ms alto, ms all. Por eso soaba con escuelas que fueran fraguas de valientes, donde aprendieran el valor cristiano de salir de s mismos, de vencer el egosmo para entregarse a los dems. En

esas escuelas, los jvenes deberan aprender a rugir como leones y no a balar como corderos. Rugidos para alcanzar derechos de ciudadana plena, rugidos contra la injusticia, contra la miseria, contra la explotacin. Como verdaderos leones. Fe y Alegra deba ser una obra de permanente juventud, audaz para enfrentar las dificultades, valiente para emprender nuevos retos, generosa para abrirse siempre a los dems. Cuando Fe y Alegra celebr sus treinta aos, al Padre Vlaz tom la palabra y su voz son como un rugido de eterna juventud. "Atrevmonos siempre a ms, atrevmonos", estuvo repitiendo, y su palabra vigorosa puso a galopar los corazones de todos los que lo estaban escuchando. Durante toda su vida, Vlaz fue un joven que se iba llenando de aos. Su palabra comunicaba valor. Deca que atreverse a ms en Fe y Alegra era renovarse, rejuvenecer, amontonar victorias. El Padre Jos Mara era un hombre que contagiaba fuerza, que convenca. Muchas personas fueron atrapadas por su fuego y por su embrujo y empezaron a vivir a raudales su decisin de entregarse a los dems. Y aunque por fuera podan parecer dbiles, pequeos, eran personas de una fuerza sorprendente. Debajo de una mata, en ranchos alquilados, en basureros y cumbres de cerros, en galpones que fueron creciendo sobre precipicios y quebradas, en esos lugares que nadie ambicionaba, empez a crecer Fe y Alegra. Primero fue el 23 de Enero; despus con un donativo de seis mil bolvares de un empresario generoso, en Ciudad Tablitas. Ms tarde, con otros veinte mil bolvares del mismo empresario que comprendi que Fe y Alegra era capaz de multiplicar el dinero, en Petare. De all, Fe y Alegra salt por toda Caracas y por el resto del pas. Los alumnos eran tan pobres que muchas veces tenan que regalarles ropa y comida para que pudieran estudiar. Y haba de todas las edades. El colegio del Barrio Unin de Petare lleg a tener 18 secciones de Primer Grado que organiza-

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ron por edades. En la primera estaban niitos de seis aos. En la ltima, los grandulones de diecisis o ms. Una monjita increble, La Hna. Cleof, levant un colegio de cuatro pisos en un barranco. Ella misma guiaba con su carretilla cargada de arena o de cemento, un increble desfile de muchachos que le seguan por una bajada empinadsima cargados de bloques. Ella demostr que no exista lo imposible. Otra hermanita de un coraje similar, la Hermana Linares, empez un colegio en Barinas debajo de unos rboles frondosos y en un rancho que le prest una seora buena. Cuando el primer da de clases, vio venir a todo aquel muchachero y las maestras empezaron a preguntarle nerviosas "y ahora qu hacemos"?, la hermana Linares se irgui sobre la dificultad y grit: "A formar todos y a cantar el Himno Nacional". Esta misma hermana fund tambin el colegio de La Silsa, en un rancho abandonado que tom. Para llegar a la escuela, tenan que subir ochocientos escalones, y cuando llova, se pona todo tan resbaloso que los hombres fuertes del barrio suban a las monjitas cargndolas sobre sus hombros. El colegio San Judas Tadeo se fund sobre el Cerro La Cruz de Caracas, que antes se llamaba Cerro del Diablo por el viento que all soplaba. Como no llegaba el agua y el supervisor quera cerrarlo, todos los das los alumnos hacan una larga cadena para subir el agua mano a mano desde abajo. El colegio de Carora se fund en una antigua granja abandonada, y cuando lleg Fe y Alegra haba tantas culebras que aparecan hasta en los pupitres y en las bandejas donde servan la comida. Algo semejante ocurri en el colegio de Campo Mata (Edo. Anzotegui), donde las hermanas, para poder dormir tranquilas, ponan cebolla picada debajo de las puertas, porque les haban dicho que as no entraban las culebras. En Cuman, el problema no eran las culebras, sino los toros. Haban fundado el colegio cerca de un matadero, y casi todos los das se escapaba algn toro, y como no haba cercas ni puertas, entraba en el

colegio, y prenda la estampida de los alumnos. Las maestras corran a refugiarse en los baos, nico lugar con puertas.

"Esta es la tarea y la vocacin que hemos escogido: Ayudar a que los ms pobres reciban una ayuda y una formacin...".
P. Vlaz (Fundador)

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FE Y ALEGRA, OBRA DE MULTIPLES COLABORACIONES

terrenos, rellenaron quebradas, levantaron paredes, pintaron aulas... En Puerto La Cruz, un cura esforzado, El Padre Quinto, encabez una inslita procesin de hombres, mujeres y nios que subieron a hombros, cerro arriba, los materiales necesarios para construir el colegio El Cerrito de Fe y Alegra. En Maturn, la hermana Castillo se calzaba sus botas altas, se pona sus pantalones, y sala al frente de un grupo de personas del barrio a limpiar la quebrada que, cuando llova, amenazaba con inundarlo todo. Muchos otros colegios se construyeron con el apoyo y el trabajo de las personas de los barrios. Millares de nios, de Fe y Alegra y de otras escuelas, inundaron las calles de Venezuela vendiendo los boletos de la rifa anual de Fe y Alegra, fuente principal de recursos durante muchos aos. Y el pueblo venezolano les respondi con generosidad porque entendi que, al respaldar a Fe y Alegra, estaba contribuyendo a hacer de Venezuela un pas mejor y ms hermoso.

Desfile de Promocin Fe y Alegra.

Fe y Alegra empez a crecer a punta de generosidad. En aquellos tiempos, el Ministerio de Educacin no aportaba ninguna ayuda, y todo el dinero para la construccin, la dotacin y el pago de los maestros haba que lograrlo a base de donativos. Por eso, a Fe y Alegra la hicieron posible, las generosidades de muchas y variadas personas. Algunos profesionales que queran vivir un cristianismo comprometido ayudando a los ms necesitados, entregaron su tiempo, sus ideas, su trabajo, su dinero. En todo el pas se fueron organizando Juntas Directivas y grupos de apoyo a Fe y Alegra. No era raro ver a ingenieros, mdicos, arquitectos, trabajando por Fe y Alegra los ratos que tenan libres. Cantidad de seoras buenas se organizaron en Comits de Damas y realizaron verbenas, vendimias, rifas, fueron pidiendo de puerta en puerta, por Fe y Alegra. Las comunidades donde llegaba Fe y Alegra contribuyeron con su trabajo: hombres, mujeres, jvenes y nios tumbaron monte, allanaron

Nadie, sin embargo, trabaj tanto y con tanta capacidad de sacrificio, como la mayora de los directivos y docentes de las escuelas de Fe y Alegra. A pesar de que reciban entonces un sueldo sustancialmente inferior al de sus colegas que trabajaban en las escuelas oficiales, tenan tal mstica que pareca que, para ellos, no exista ni el tiempo, ni los problemas, ni las necesidades. Despus de toda una semana de arduo trabajo, volvan a los colegios tambin los sbados y los domingos. Atendan a los alumnos ms atrasados, impartan clases de catecismo y los preparaban para la primera comunin, los acompaaban a la misa dominical, pasaban pelculas a bolvar para conseguir algn dinero extra para la escuela, organizaban verbenas donde vendan los dulces y refrescos que ellas mismos haban preparado. Para conseguir recursos, su creatividad les empuj a las actividades inslitas: en Carora comenzaron a organizar peleas de gallos; en Cuman, desfiles y carreras de burros.

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FE Y ALEGRA pretende ofrecer oportunidades educativas a los hombres que han sido despojados de ellas
P. Vlaz (Fundador)

NO TODOS COMPRENDIERON LA LABOR DE FE Y ALEGRIA

El 23 de enero de 1958 el pueblo tumb la dictadura de Prez Jimnez y lo hizo huir al extranjero. Un aire fresco de libertades inund a Venezuela cuando empez a estrenar democracia. Fueron das, sin embargo, difciles, de grandes debates ideolgicos y polticos. Algunos, motivados sobre todo por el ejemplo de la revolucin que acababa de triunfar en Cuba, queran imponer una revolucin radical y violenta en Venezuela. Como estaban convencidos de que slo con las armas era posible cambiar la sociedad y acabar con la pobreza, algunos de estos empezaron a mirar con malos ojos la revolucin pacfica que Fe y Alegra andaba impulsando por los barrios de las ciudades ms importantes del pas. Por supuesto que ni Fe y Alegra ni su fundador, el Padre Vlaz, se oponan al cambio profundo, fundamental, de la sociedad venezolana. No podan aceptar un pas que mantena a millones de hermanos en la pobreza ms absoluta. Una sociedad as no era ni humana ni cristiana. Iba contra la dignidad del hombre y contra el plan de Dios. Pero el Padre Jos Mara Vlaz estaba convencido de que el cambio verdadero no vendra con las armas ni con la revolucin violenta: vendra si ramos capaces de emprender una gran cruzada educativa. Porque de todas las miserias y cadenas, la peor es la ignorancia. Un pueblo educado no soporta la explotacin, el engao, la miseria, y es capaz de labrarse su propio camino de libertad. Un pequeo grupo, como dijimos ms arriba, no comparta estas ideas del cambio pacfico, y empez a oponerse a Fe y Alegra. Iniciaron entonces una campaa de desprestigio y de calumnias. Decan que las escuelas de Fe y Alegra iban a ser para los ricos, que empezaban siendo gratuitas, pero que

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luego comenzaran a cobrar mensualidades cada vez ms altas, y que hasta traeran los alumnos con autobuses de las urbanizaciones ricas de la ciudad. Acusaban a los curas y a las monjas de agarrarse los reales, que hacan que la gente trabajara en los colegios y luego ellos los venderan... En Maracaibo, un grupo de enardecidos incendiaron la escuela que Fe y Alegra estaba construyendo en el barrio El Manzanillo. En Maturn, invadieron el terreno de la escuela y destrozaron varias veces la cerca. En Puerto Ordaz estuvieron asustando a las familias para que no inscribieran a sus hijos en Fe y Alegra. Este tipo de problemas y otros semejantes los tuvo que enfrentar Fe y Alegra en muchos otros sitios. Poco a poco, sin embargo, se fue abriendo la luz de la verdad. Y la gente sencilla y pobre fue viendo cada vez con ms claridad, que Fe y Alegra era su aliado, un compaero en su marcha rida y difcil. Los colegios de Fe y Alegra fueron naciendo y creciendo al lado del pueblo; primero, simples enramadas y ranchos; luego, edificios sencillos de bloques y techos de zinc, a medida que la misma vida del barrio se iba transformando.

LAS RELIGIOSAS SE VAN A VIVIR A LOS BARRIOS

Poco a poco se va abriendo la luz y la verdad.

Uno de los mritos principales de Fe y Alegra es el haber acercado a muchas Congregaciones Religiosas a los barrios. Con Fe y Alegra, un nmero creciente de hermanas religiosas empezaron a vivir la misma vida del pueblo pobre, a compartir su suerte, a ser ms profundamente sus hermanos. Por eso, junto a la mayora de los colegios de Fe y Alegra, o incluso dentro de ellos nacieron las casitas de las hermanas, que iniciaron una labor profunda de apostolado prctico de la gente del barrio. Las escuelas de Fe y Alegra, adems de escuelas, fueron iglesias, comedores, dispensarios, roperos, centros de alfabetizacin, talleres de capacitacin de adultos, hogares donde todo el mundo poda encontrar una mano tendida y unos ojos cariosos. Antes, la mayora de las congregaciones religiosas tenan sus colegios en las urbanizaciones donde vivan las clases medias y altas del pas. No es que ellas lo quisieran as, sino que, dado que el gobierno no ayudaba a los colegios privados, no poda ser de otro modo. Cmo iban a poder mantener los colegios y pagar a los docentes sin cobrar mensualidades? Y

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cmo iban a poder pagarlas los pobres que no tenan ni para comer? Muchas hermanas ardan en deseos de trabajar con los ms pobres, de ir a los barrios. Fe y Alegra fue el medio que les permiti vivir a plenitud su vocacin. Los nios de algunos barrios nunca haban visto a una hermanita, y cuando las vieron, no estaban seguros si eran seres reales, fantasmas o extraterrestres. Los nios del colegio del Rincn, en Puerto La Cruz, crean que eran seres sobrenaturales, especies de ngeles. Cuando vieron a una hermana comindose unas galletas, los nios se quedaron boquiabiertos, y su maestra tuvo que explicarles que las hermanitas eran seres como ellos, de carne y hueso, que coman y dorman como todos los dems. El Padre Jos Mara siempre consider a las hermanas como una columna fundamental de Fe y Alegra, y tuvo la extraordinaria confianza en la capacidad de abnegacin y servicio de estas mujeres consagradas a Dios y al servicio de los hombres. El Padre sola decir que una monja era una mujer de una capacidad atmica, millonaria. Muchas religiosas confiesan que le deben a Fe y Alegra la gracia de haber podido vivir plenamente sus vidas de mujeres y de religiosas al lado de los pobres. Si las religiosas son una de las columnas fundamentales de Fe y Alegra, no podemos olvidar que la inmensa mayora de los trabajadores son laicos. Muchos de ellos han encontrado tambin en Fe y Alegra el medio de vivir a plenitud su compromiso cristiano en el servicio a los ms dbiles y pequeos. Para ellos Fe y Alegra ms que un deber o una oportunidad de trabajo, es una opcin de vida, una vocacin. Mensajeros de la Fe y mensajeros de la Alegra, viven con entereza y generosidad su opcin de educadores cristianos con Fe y Alegra.

TIMOTEO AGUIRRE PE

COLEGIO TIMOTEO AGUIRRE PE.

Uno de estos laicos comprometidos fue Timoteo Aguirre. Tena veinte aos, estudiaba Arquitectura en la Universidad de los Andes de Mrida y era un autntico joven: simptico, amable, buen estudiante, extraordinario deportista. Practicaba con xito el boxeo, y en el ftbol era un defensa central seguro e imbatible. Sus amigos lo recordaran como un tractor en el trabajo, en el estudio, pero a la vez el amigo ms noble y echador de broma. La pasin de Timoteo eran las montaas. Repetidas veces coron las Cinco guilas Blancas e incluso bati el record de tiempo en la subida al Pico Bolvar, el ms alto de Venezuela. All, venciendo la fatiga y el fro, fue templando su voluntad, fue conquistndose a s mismo, fue renovando una y otra vez su decisin de vivir en serio el cristianismo.

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Cuando lleg a Mrida el clamor de Fe y Alegra, Timote lo recibi con entusiasmo. Se hizo miembro del Comit Promotor y entreg el escaso tiempo que le dejaban los estudios a recabar voluntades y dinero para hacer posible una Escuela de Turismo Social de Fe y Alegra, que proyectara las bellezas naturales y la eterna primavera del Valle Grande merideo. La noche del 16 de julio del 1964, las calles de Mrida estaban desiertas. Timoteo y un grupo de compaeros aprovechaban la paz nocturna para clavar carteles de propaganda de Fe y Alegra. Haba comenzado la campaa-rifa anual, y Timote quera que en Mrida se vendieran muchos boletos para acelerar esa Escuela de Turismo Social que tmidamente haba empezado a brotar en el rincn ms paradisaco de El Valle. Trabajando y echando broma llegaron a la Avenida Urdaneta. De pronto apareci un carro sin luces o tal vez con tan slo una prendida. El carro embisti contra la escalera donde estaba encaramado Timoteo, la tumb y arrastr su cuerpo a unos metros. All, ensangrentando la acera, qued Timoteo moribundo. El chofer, posiblemente ebrio, se di a la fuga. Arriba qued temblando como una bandera el cartel de Fe y Alegra a medio clavar. Abajo, junto al martillo partido en dos ese torrente de sangre incontenible y la impotencia dolorosa de sus compaeros. Muri al filo de la media noche, despus de haber recibido los santos sacramentos. Tena reventada la base del pulmn, el rin, el hgado y el bazo. Adems, fractura de la primera vrtebra cervical y desgarradura de la trquea. Unos meses antes, Timoteo le haba confesado a un compaero: "Tengo el presentimiento de que voy realizar un largo viaje. Me persigue la obsesin de una partida hacia un lugar desconocido". Y parti en el viaje definitivo a los brazos de su Dios.

Su funeral fue una espontnea y masiva manifestacin de pesar que cubri las calles de Mrida. La muerte de Timoteo fructific en un aluvin de voluntades en favor de Fe y Alegra. El colegio de El Valle fue creciendo sobre los hombros de muchos voluntarios que ofrecieron generosamente su tiempo y su trabajo. Su propio padre, el ingeniero Timoteo Aguirre Bilbao, no slo don a Fe y Alegra el dinero que haba ahorrado durante aos para su hijo, sino que obtuvo del Ejecutivo del Estado y de la Direccin de Obras Pblicas aportes en materiales de construccin y en obreros para continuar la Escuela de Fe y Alegra. Pero quien realmente agarr la bandera de Fe y Alegra que haba cado de las manos de Timoteo, fue su hermano Julin, estudiante de quinto ao de Ingeniera Civil. Hizo el propsito de no aceptar ninguna ocupacin que le impidiera terminar la obra empezada por su hermano. Renunci a una apetitosa beca en Estados Unidos que le ofreca la Universidad, as como tambin la ctedra de hidrulica a su retorno. Julin Aguirre dirigi personalmente y sin cobrar un centavo durante dos aos la construccin de la Escuela. Vigilaba cada detalle, llegaba a hacer cinco y seis viajes de El Valle a Mrida, y promova las campaas necesarias para lograr materiales, obreros y dinero. Dos aos despus de la trgica desaparicin de Timoteo, se inauguraba el colegio de Fe y Alegra que llevara el nombre del joven cado. Faltaban todava muchos das de lucha contra los barrizales, las distancias, la falta de recursos. Pero las Hermanas de Cristo Rey que se encargaron del colegio y al racimo de maestras que empezaron a trabajar, no les asustaban los problemas. Hoy, el colegio Timoteo Aguirre Pe, que levanta ante el pico Bolvar su frente victoriosa y se mira eternamente en el espejo de una laguna encantadora, tal vez el colegio ms bello de todos los de Fe y Alegra, testimonia en su profundo silencio el

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herosmo y el valor de Timoteo que supo dar hasta la vida por Fe y Alegra. Es tambin invitacin a seguir sus huellas.

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LA LUCHA POR LA JUSTICIA EDUCATIVA

FE Y ALEGRIA quiere formar hombres conscientes del mundo en que viven, que conciban la vida como un servicio a los dems, sobre todo a los ms pobres.

Promocin FE Y ALEGRA por T.V.

El Padre Jos Mara Vlaz se opuso a que los colegios de Fe y Alegra fueran completamente gratuitos. El saba bien que o no valora debidamente lo que no cuesta nada. Los alumnos Fe y Alegra deban colaborar con algo, aunque slo fuera con bolvar a la semana. Pero, a parte del dinero, hay otras muchas formas de colaborar. Una de ellas, muy digna y eficaz, es mediante el trabajo. Alumnos y representantes podran contribuir con la limpieza de las aulas, con la construccin y el mantenimiento de las escuelas. As se abarataran enormemente las cosas, y la gente, al sentir que los colegios fueron amasados con sus esfuerzos y sudores, los querran y cuidaran como suyos. Junto a esto, el Padre Jos Mara saba bien por experiencia que, en Venezuela, haba mucha gente generosa, dis-

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puesta a colaborar con obras que merecieran la pena. Y el Padre se convirti en un incansable sembrador de sueos. Para ello, utiliz todos los medios posibles a su alcance. Como tena el don de palabra y poda convertirla en fuego que encenda los corazones, recorri incansable el pas dando charlas, conferencias, buscando pioneros para atravesarlos con sus ideales. Tena tambin una pluma vigorosa y convincente, y escribi miles de artculos en peridicos y revistas, public muchos folletos para dar a conocer la que era y se propona ser Fe y Alegra. Y l que era hombre sencillo y tmido, que se la pasaba con su camisa o guayabera y era feliz plantando rboles o leyendo libros, no vacilaba en ponerse su palt y acudir a los canales de televisin si se trataba de promover a Fe y Alegra. Saba bien, sin embargo, que a la larga, Fe y Alegra sera una obra insostenible si no consegua que sus docentes fueran pagados por el Ministerio de Educacin. No entenda por qu el Gobierno segua tan ciego y tan sordo a los clamores tan justos de Fe y Alegra. Se pona rojo de ira cuando los funcionarios Ministerio le trataban como si ellos fueran los dueos del dinero y no sus simples administradores. Porque eso es lo que son los gobernantes: simples administradores de los dineros de todos, que deben procurar que se cumplan los derechos iguales de todos los venezolanos. Si Fe y Alegra estaba educando al pueblo venezolano y haca posible que se estuvieran cumpliendo sus derechos a recibir una educacin de calidad por qu el Gobierno no reconoca la labor de los maestros de Fe y Alegra? Es que los alumnos, representantes y docentes de las escuelas de Fe y Alegra eran menos venezolanos que los de las escuelas oficiales? Acaso eran ciudadanos de segunda categora? Al comienzo los clamores del Padre Vlaz se perdan sin ser escuchados ni atendidos. l, como un aguerrido profeta, sigui defendiendo los derechos de los pobres a recibir una buena educacin. Visit una y otra vez los Ministerios y Goberna-

ciones con gruesas carpetas donde, con nmeros que hablaban por s solos, demostraba que al Gobierno le convena apoyar a Fe y Alegra que, con la misma cantidad de dinero, era capaz de educar un nmero significativamente mayor de alumnos. Y sigui esforzndose y pidiendo esfuerzo a todos sus colaboradores, exigindoles que "estiraran cada bolvar", que lo administraran con austeridad y creatividad para sacarle el mximo provecho. Tena tambin urgencias de que Fe y Alegra creciera y creciera, para as poder utilizar el contundente argumento de la cantidad: "Si somos unas poquitas escuelas, no nos van a hacer caso -deca- y podrn ignorarnos. Pero si nos presentamos como una vigorosa red de escuelas en todo el pas y si nos respalda un bosque de gargantas, no tendrn ms remedio que escucharnos y atendernos. A base de audacia y de insistencia, presentando ms que nuestros planes el argumento de nuestros logros, conquistaremos la Justicia Educativa. As como no es posible tapar el sol con un dedo, no fue posible seguir por ms tiempo desconociendo la meritoria labor de Fe y Alegra. En 1971,16 aos despus de haber nacido, Fe y Alegra reciba el primer subsidio oficial para completar el sueldo de sus docentes. Todava quedaba, sin embargo, una larga marcha para conquistar otras dimensiones de la Justicia Educativa. La celebracin de los 25 aos de Fe y Alegra, culmin con un acto multitudinario en el poliedro de Caracas. Ese mismo ao, la Universidad Catlica Andrs Bello le otorg el Doctorado en Educacin al Padre Vlaz, en reconocimiento a sus mritos de insigne educador. El Padre Jos Mara Vlaz aprovech ambas oportunidades para rugir como un verdadero len en pro de la Justicia Educativa. Denunci con un valor extraor-

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dinario la miopa de las personas del Ministerio a las que acus de actuar como Dictadores Absolutistas y, en nombre del pueblo ms oprimido, exigi justicia. Su voz valiente entr acuchillando los silencios y prendi hogueras en los corazones: "Despus de tanta lucha no nos podemos resignar a vivir en una Justicia a medias. Este debe ser el momento ms alto, ms claro, ms resonante de nuestra exigencia de Justicia Integral en el campo educativo de Fe y Alegra. Hay que decir que cuando a los maestros de nuestras escuelas gratuitas los Estados les pagan inferiormente, cometen una injusticia discriminativa, que se acumula sobre las injusticias de no darles lo que debieran para construccin y equipamiento de los Planteles. Y que cuando no les reconocen escalafn, ni otros derechos recibidos por los dems maestros, recalcan una perniciosa injusticia. Y que adems cometen una insigne torpeza administrativa, Esto no lo puede callar Fe y Alegra como si se pudiera resignar a las limosnas de los Estados... Nuestra Bandera es bandera de Justicia en la Educacin de los ms Pobres discriminados, inferiorizados, insultados en su dignidad humana por Estados que se proclaman igualitarios y democrticos. A Fe y Alegra le ha tocado romper las barreras de la injusticia estatista, neciamente centralizadora. Faltaban todava diez aos para que, por fin, el Ministerio reconociera adecuadamente la labor de los docentes de Fe y Alegra. Aos de seguir trabajando con tesn, de ir aglutinando voluntades, de estrechar lazos con otros colegios populares catlicos que vivan la misma injusticia que los de Fe y Alegra. En los ltimos aos fue la AVEC (Asociacin Venezolana de Educacin Catlica), a la que pertenece Fe y Alegra, la que

lideriz los esfuerzos en pro de la Justicia Educativa. Por fin, el 13 de enero de 1990, el Gobierno Nacional firm un Convenio con las autoridades de la AVEC, mediante el cual el Ministerio de Educacin se compromete a cubrir el dficit de funcionamiento de los centros educativos amparados por el Gobierno. Este convenio ha dotado a Fe y Alegra de una mayor vitalidad que le impulsa a seguir trabajando con ms tesn en procura de una educacin integral de calidad que levante hombres verdaderos como los necesita Venezuela hoy ms que nunca. Cada colegio de Fe y Alegra debe procurar ser, como lo peda el Padre Vlaz, un Semillero de Hombres Nuevos y de Cristianos Incorruptibles. Afianzada en estas conquistas, Fe y Alegra seguir tambin trabajando por el logro de aquellos beneficios sociales y econmicos que todava faltan para equiparar completamente a sus trabajadores con los del sector oficial. Esto sigue siendo una exigencia de justicia.

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FE Y ALEGRA, UN REGALO DE VENEZUELA A AMERICA LATINA

Chile es un pas montaoso y dulce, que produce cobre, uvas y manzanas. Patria insigne de poetas, como Gabriela Mistral, que tanto quiso a los nios, y Pablo Neruda, que cant con voz multitudinaria y torrencial el dolor y el valor del Pueblo Latinoamericano. El Padre Jos Mara Vlaz haba nacido en Chile, donde vivi sus primeros diez aos. Ese tiempo marc fuertemente su vida y se le qued para siempre en su profunda sensibilidad de latinoamericano. Para el Padre Vlaz, la Patria Grande era Amrica. Nunca entendi la desunin de los pases latinoamericanos y estaba convencido de que a ella se deba su pobreza y debilidad. Ya en sus aos de escuela, cuando apenas tena nueve aos de edad, soaba con un proyecto que uniera a todos los pases hermanos. Ese sueo lo mantuvo siempre y, en cierto modo, lo vio realizado en su obra de Fe y Alegra que salt con fuerza las fronteras venezolanas y plant sus banderas educativas en otros doce pases latinoamericanos. Fe y Alegra es una fecunda semilla venezolana que ha ido germinando vida en la tierra buena americana. Ecuador, ese pas de cielo azul y volcanes blancos, sobre el que el mundo se dobla en dos mitades iguales, fue el primero en acoger a Fe y Alegra. Los vecinos de Llano Grande, penetrados del espritu de Fe y Alegra, fabricaron comunitariamente 20.000 adobes con los que construyeron las seis primeras aulas. En el mismo ao, 1964, Fe y Alegra se trep a la dulce cintura de Amrica y empez a germinar en Panam, donde se

orientara fundamentalmente al servicio de los ms necesitados entre los necesitados, los indgenas y los campesinos. Despus Fe y Alegra penetrara con fuerza en el corazn indio de Amrica, primero en Per, luego en Bolivia. Per es una tierra de contrastes y violencias seculares, hecho de dos mitades antagnicas, la costa y la sierra, antigua patria de los incas que construan sus ciudades en las cumbres de los cerros para estar ms cerca de su Dios, el Sol. Los primeros colegios de Fe y Alegra en el Per se construyeron con esteras de caa, a semejanza de muchos ranchitos marginales de los barrios de Lima. Hubo tambin un preescolar que funcion en dos tranvas retirados del servicio pblico que don la Municipalidad de Lima. Esta muestra de austeridad, audacia y fe despertara enseguida generosas colaboraciones entre los peruanos que se volcaron a apoyar con decisin a Fe y Alegra. En Bolivia, la Repblica que lleva el nombre de nuestro Libertador, Fe y Alegra creci con ms fuerza que en ningn otro lugar, porque el Ministerio de Educacin Boliviano reconoci desde el comienzo su valor y le garantiz los recursos econmicos para el pago de los docentes. Los comienzos de Fe y Alegra en Bolivia fueron, sin embargo, bien elocuentes: La Oficina de Promocin en La Paz haba conseguido seis sueldos de Maestros para cada una de las barriadas de Purapura y la Portada. Pero no tenan aulas. Entonces, los vecinos decidieron construir ellos mismos en cada sector una escuela de 12 aulas. El pueblo entero, organizados en minkas, se puso a trabajar. Minka es una palabra aymara que significa cooperacin y ayuda mutua en actividades y trabajos a nivel comunitario. Y mientras se iban levantando las nuevas construcciones, para no perder el ao, se iniciaron las clases en casas de familia que generosamente ofrecieron sus viviendas para la escuela. Entre estos, hay que mencionar al obrero Octavio Amarro, padre de ocho hijos. Como un da lo hiciera Abrahn Reyes en Venezuela, Octavio Amarro se instal con su numerosa familia en una habitacin y cedi las otras cinco dependencias de su casa para aulas. En otras oportunidades, el profundo cielo boliviano o la copa de un

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frondoso eucalipto serviran de techo a las nacientes escuelas de Fe y Alegra boliviana. Al Padre Joaqun Lpez Lpez, el fundador y director de Fe y Alegra en El Salvador, a quien la gente cariosamente llamaba Lolo, lo mataron en la noche del 16 de noviembre de 1989, las fuerzas oscuras de ese pas que siguen empeadas en que nada cambie: que catorce familias vivan en la opulencia y el derroche, mientras la mayora de los salvadoreos sobreviven apenas en la miseria ms espantosa. Lolo muri con otros cinco compaeros jesuitas, la cocinera y su hijita de quince aos. Todos fueron salvajemente asesinados en una noche negra. Al Padre Joaqun le dispararon al corazn, y fue como si quisieran acabar con el corazn de Fe y Alegra. A los dems les dispararon repetidas veces en el cerebro, como si quisieran aniquilar la inteligencia que haban puesto al servicio de las mayoras pobres. Hoy, la vida de esos mrtires en El Salvador, ese diminuto y heroico pas, alumbra el camino de la justicia y de la paz. Despus de sembrarse en El Salvador, Fe y Alegra salt a Colombia, pas vecino y hermano, que hoy vive atrapado en el crculo vicioso de una violencia fatal e indetenible. Afincadas en la violencia estructural de la miseria, han brotado la violencia del narcotrfico, la violencia de la guerrilla y la violencia del hamponato. En los barrios de Medelln, donde crecen las escuelas de Fe y Alegra, nios de trece y catorce aos, que ya son diestros en el manejo de armas de guerra, asesinan por dinero a quienes les solicitan los jefes de las bandas o de la mafia del narcotrfico. Tras establecerse en Colombia, Fe y Alegra regres a Centroamrica, y enraiz primero en Nicaragua, la patria de Rubn Daro y de Sandino, tan tristemente castigada por haberse atrevido en su pequeez a enfrentar los dictados del

Imperio. Al primer colegio de Fe y Alegra en Nicaragua lo bautizaron con el nombre de Roberto Clemente, el extraordinario pelotero puertorriqueo que ayud mucho a Nicaragua despus del terrible terremoto de Diciembre de 1972 que destruy a Managua, la capital. Roberto Clemente, undcimo jugador profesional en batear 3.000 hits durante su carrera, muri en un accidente areo cuando estaba llevando ayuda a los damnificados del terremoto de Nicaragua. De Nicaragua, Fe y Alegra pas a Guatemala, pas de lagos y volcanes, de una belleza inigualable, donde los restos de pirmides colosales recubiertas de selva, testimonian el antiguo esplendor de las culturas mayas. Guatemala vive tambin atrapada en una terrible violencia estructural, donde la bsqueda de justicia se paga con frecuencia con la muerte. Varios representantes, alumnos y docentes de Fe y Alegra han pagado su tributo de sangre a la bsqueda de la justicia y de la verdadera paz. Brasil es el gigante de Sur Amrica. Tiene fronteras con casi todos los pases suramericanos. Pas de ciudades industrializadas y modernas y campos donde los trabajadores viven en estructuras feudales de hace siglos. El nombre de Brasil nos trae imgenes del carnaval, la samba, el ftbol. Y tambin de miles de comunidades cristianas de base, que tratan de leer su realidad desde los ojos de Jess. En Brasil, Fe y Alegra camina senderos un tanto diferentes. No le interesa montar una red de escuelas, sino trabajar directamente con las comunidades, impulsando su organizacin. Por eso, Fe y Alegra de Brasil privilegia el trabajo educativo no-formal, en especial, las guarderas y el trabajo con los muchachos de la calle. Despus de varios aos en que pareca que el nmero diez era el lmite de pases latinoamericanos donde Fe y Alegra haba echado sus races, recientemente inici su labor en la Repblica Dominicana, la Antilla Dorada de la caa de azcar, el merengue, las obras fastuosas y los campesinos em-

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pobrecidos. Y, a partir de Febrero de 1992, Fe y Alegra va a iniciar su labor en Paraguay, patria de los dulces guaranes. El Padre Jos Mara Vlaz impuls personalmente la mayora de estas fundaciones. Varias veces recorri Amrica Latina sembrando su ideal, entusiasmando voluntades, ayudando a superar escollos y dificultades. Su corazn, herido por varios infartos, desafiaba valientemente las alturas peligrosas de ciudades como Quito y La Paz. Todo lo arriesgaba, hasta la vida, tratndose de Fe y Alegra. Hasta Amrica le pareca pequea. En los aos anteriores a su muerte, estaba trabajando por introducir a Fe y Alegra en frica y en Filipinas. Cualquier rincn del mundo donde hubiera nios sin escuela, era lugar propicio para trabajar con Fe y Alegra.

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TAMBIN LA RADIO SIRVE PARA EDUCAR

La radio ofrece muchas posibilidades educativas

EL PADRE JOS MARA VLAZ impuls personalmente estas acciones

Los medios de comunicacin definen sus objetivos como educar, informar y entretener. De hecho, si miramos sobre todo a la televisin, es bien poco lo que educan. Su objetivo fundamental, aunque no expresado, es hacer negocio vendiendo publicidad. Y para ello, todos los medios les parecen buenos, incluso los programas profundamente deseducadores. Al Padre Vlaz siempre le atrajeron los proyectos multitudinarios. Cmo contentarse con atender a un grupito pequeo cuando era tan inmenso el clamor de la miseria. Por eso, siempre le sedujeron las posibilidades multiplicadoras de los medios de comunicacin. El pensar que con una sencilla emisora poda llegar a cientos de miles de personas afiebraba su imaginacin y su celo apostlico. Y no descans hasta lograr que Fe y Alegra tuviera sus propias emisoras de radio. Mediante ellas, muchos adultos que haban quedado al margen

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del sistema escolar y estaban atrapados por las horribles cadenas del analfabetismo, aprenderan a leer y escribir. Aunque para ello hubiera que vencer resistencias y fatalismos como el que se oculta en el refrn popular "loro viejo no aprende a hablar". Cantidad de jvenes que por diversas circunstancias haban abandonado sus estudios, podran continuarlos por radio y obtener su certificado de sexto grado y despus de bachillerato. Hasta para capacitar laboralmente era un excelente instrumento la radio. Se podran dictar cursos de contabilidad, corte y costura, mecnica, repostera..., y as muchas personas humildes tendran ms posibilidades de acceder al mundo del trabajo. Hoy, Fe y Alegra tiene emisoras y programas educativos por radio en Venezuela, Colombia, Ecuador y Bolivia. Aqu, en Venezuela, tiene emisoras en Caracas, Maracaibo, Campo Mata (Edo. Anzotegui) y Guasdualito (Edo.Apure). Las clases se dictan por radio y se acompaan de un material impreso de apoyo que se le entrega a cada participante para as poder seguir las clases con ms facilidad desde su propia casa. Cada semana los participantes se renen por grupos pequeos con un facilitador en su Centro de Orientacin, donde tienen la posibilidad de resolver sus dudas, evaluar juntos el proceso de aprendizaje y tratar otros temas de inters. La radio, por supuesto, ofrece muchas otras posibilidades educativas, adems de las clases. De hecho, las emisoras de Fe y Alegra buscan una programacin variada y amena que, en cierto modo, sea toda ella eminentemente educativa. Al entretener, tratan de rescatar y promover la msica y la cultura popular a la vez que van educando los gustos del oyente; y al informar, lo hacen con objetividad, y teniendo en el horizonte de la noticia los intereses de las mayoras. Por ello, las comunidades organizadas son con frecuencia, los propios generadores de sus noticias y de sus programas. El Padre Vlaz soaba con un montn de emisoras de Fe y Alegra por toda Amrica Latina, abiertas a todos los nive-

les de la educacin, incluso al universitario. La idea de que Fe y Alegra tuviera una Universidad a distancia, que abaratara enormemente los costos de la educacin superior, le seduca. Esta es una idea no lograda plenamente todava, pero de ningn modo abandonada. De hecho, Fe y Alegra est haciendo grandes esfuerzos en la implementacin de programas alternativos de educacin superior y educacin permanente para sus docentes, pues le preocupa enormemente la calidad de la enseanza, y est bien consciente de que, para lograrla, es imprescindible la adecuada y permanente formacin de los docentes. En este proceso formativo se privilegia la reflexin sobre la prctica y la autogestin de los aprendizajes de forma que los participantes se vayan configurando en los actores y autores principales de su propia formacin. Y Fe y Alegra entiende la formacin no como mera acumulacin de conocimientos o de ttulos que con frecuencia no sirven para nada, sino como un proceso de construccin de una autntica personalidad y de la propia capacidad de aprender por uno mismo. Formarse equivale a inventarse, construirse, llegar a ser esas personas en que uno puede convertirse. De Ah que la autntica formacin tiene que ser al mismo tiempo transformacin de los conocimientos, de las habilidades, de los valores; en sntesis, de la propia persona.

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EN BUSCA DE UNA EDUCACIN PROFESIONAL PRODUCTIVA

En 1975, el Padre Jos Mara Vlaz dej la direccin de Fe y Alegra en manos de su hermano Jos Manuel, y se retir a El Valle, Mrida. El ao anterior haba sido operado del corazn en Houston, Estados Unidos, y muchos teman que, dada su personalidad avasallante, Fe y Alegra colapsara si l llegaba a desaparecer. El quiso demostrar que la obra estaba lo suficientemente madura y bien cimentada para marchar con sus propios pies. En la soledad de la montaa y viviendo con la austeridad de un ermitao, empez a repensar todo el trabajo de Fe y Alegra. Le preocupaba que Fe y Alegra se rutinizara en una serie de escuelas urbanas tradicionales, apreciadas y buenas, pero que no prepararan adecuadamente al alumno para enfrentar los retos de la vida. Haba que salvar la brecha entre el trabajo manual y el trabajo intelectual. Era urgente emprender una cruzada educativa que lejos de considerar a la educacin como un medio para huir del trabajo, fuera ella misma trabajo, produccin. Haba que superar esas escuelas tradicionales, de la saliva y de la tiza, desligadas de la vida y del mundo productivo, donde se pierde tanto tiempo hablando y aprendiendo cosas intiles que no sirven para nada. Las escuelas tenan que convertirse en talleres de produccin, donde los alumnos aprendieran a trabajar y a amar el trabajo, donde forjaran su voluntad, desarrollaran sus habilidades y se capacitaran para ejercer dignamente un oficio. Los inicios de San Javier del Valle fueron extremadamente difciles. All se adentr ms que nunca en su soledad e hizo de ella la principal aliada de su creatividad. Das de reflexin y de lectura, de construir sueos al calor de la lumbre, acariciado por el manso rumor de la lluvia. Das tambin de

profunda oracin ante esa naturaleza prodigiosa que l am siempre tanto por ver en ella la presencia de Dios. Y so con combinar el arte con la montaa, de hacer del paisaje una oracin. Ide presentar la vida de Jess en una serie de cuadros escultricos monumentales, de modo que fueran como un gran catecismo de los ojos. Con sus propias manos plant en esos das miles de rboles, vigil y cuid como un padre carioso sus primeros crecimientos, los so convertidos en frisos, esculturas, violines, muebles...Das de una austeridad y pobreza casi total, vaciado de s mismo para poder seguir multiplicando. La hermana Montemayor, que vivi con el Padre Jos Mara la mayor parte de esos aos merideos, recuerda que en aquellos tiempos iniciales, slo tenan montones de proyectos y de sueos y unos dos mil bolvares para realizarlos. Idearon primero una Escuela de Artes Aplicadas para que los alumnos de El Valle completaran su educacin acadmica con el aprendizaje de un oficio til. Para ello, acomodaron los talleres de herrera, mecnica y madera con unas mquinas que andaban arrinconadas por ah. Buscaron y consiguieron profesores y, cuando tenan todo listo, les falt lo ms importante: los alumnos que no acudieron a su llamado. Surgi entonces la idea de poner un internado y se fueron a reclutar alumnos por los llamados Pueblos del Sur, unos pueblitos olvidados a los que slo se llega por una endiablada carretera que culebrea entre abismos impresionantes. Empezaron con siete alumnos: cinco nias y dos varones. Al ao siguiente, tenan 72 alumnos, y al otro, 180. Entonces tuvieron que empezar a hacer milagros para acomodarlos a todos y darles de comer. Las nias vivan en la casita de las hermanas. Los varones se acomodaron en una antigua vaquera: rellenaron con paja los pesebres, pusieron sobre ellos unas colchonetas y as se transformaron en dormitorios. El Padre Vlaz se acomod en una pieza pobrsima

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San Javier, son seleccionados y propuestos por las escuelas de Fe y Alegra de todo el pas y, una vez capacitados, regresan a ellas como docentes de alguna de las reas de educacin en el trabajo. Hay tambin un grupo significativo de alumnos indgenas, de diferentes etnias, que estn all aprendiendo un oficio para a su regreso, poder ensearlo en sus comunidades. Los alumnos de San Javier combinan los estudios con el trabajo en uno de los 16 talleres, la formacin humana con la recreacin, el deporte y el cultivo de su fe cristiana, todo en un ambiente de profunda y responsable libertad. El Instituto, que recibe alumnos desde sptimo ao, funciona con un diversificado profesional del que egresan alumnos como Tcnicos Medios.
INSTITUTO SAN JAVIER DEL VALLE Complejo educativo y recreacional con una serie de instalaciones modernas y cmodas construidas en parte con el aporte del trabajo de los propios alumnos.

que hasta entonces haba servido para guardar corotos. Pero eso a l no le importaba. Estaba feliz al ver que las montaas de El Valle se estaban coloreando de muchachos. Hoy, el Instituto San Javier del Valle es un complejo educativo y recreacional con una serie de instalaciones modernas y cmodas, construidas en parte con el aporte del trabajo de los propios alumnos. A San Javier llegan muchachos y muchachas de todos los rincones del pas, que muestran especial inclinacin hacia el trabajo manual y productivo. Una exigente seleccin evita el que San Javier del Valle pueda ser entendido como refugio para muchachos de carcter difcil o de comportamiento problemtico o que llegan all no tanto por su propia eleccin sino por la preferencia de sus padres o representantes. San Javier del Valle est pensado como un semillero de los docentes que Fe y Alegra necesita para impulsar el rea de educacin en el trabajo. Por ello, muchos de los alumnos de

FE Y ALEGRIA quiere formar Hombres sanos, alegres, optimistas, en continuo afn de superacin, llenos de fe en el futuro, en la vida y en Dios.

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EL PADRE JOS MARA VLAZ POETA

El 31 de marzo de 1980, cuando Fe y Alegra estaba cumpliendo sus 25 aos, el Padre Jos Mara Vlaz escribi su testamento espiritual. Las inquietudes y sueos que le acompaa ron a lo largo de toda su vida, se hicieron sentimiento, palabra, poesa. Y nacieron los versos como latidos profundos, como un aletear de mariposas amarillas que le nacan de la sangre: Estoy pensando en vosotros en los que vendrn Estoy levantando escuelas y talleres Para una nueva juventud. Trazando caminos para pasos que no sern los mos Acumulando libros de Arte, llenos de esperanza. Porque la belleza es la ms grande mina de esperanza. Alistando maestros que os miren como hijos pues seris sus herederos. Para vosotros los que vendris, para los que no conozco, pero amo, para los que todava no han nacido para la nia triste, que no conoci el cario, para el hurfano, cuya universidad ha sido el desamparo, para los que no tienen voz que les defienda, para los que nunca han visto una casa donde habita el Amor.

Como buen soador y hombre de intensa vida interior, el Padre Jos Mara Vlaz fue necesariamente un poeta. Por eso, adems de su testamento espiritual, a lo largo de su vida fue escribiendo un buen racimo de poemas. A veces, los escriba apresuradamente, en un pedazo de papel o en una servilleta, como si necesitara calmar los sentimientos que bullan en su mente. Otras veces, maduraba sus versos en el silencio, cuyas insondables profundidades se atrevi a explorar como muy pocos: Me vestir entonces de silencio Mis ojos en silencio. Mis pasos en silencio. Mis gritos en silencio. Mi corazn feliz en el eterno luminoso omnisciente silencio. En la poesa del Padre Vlaz encontramos las mismas constantes de su vida: el asombro ante la naturaleza germinado de oracin y de silencio, y su aguda sensibilidad social que le pone siempre al lado de los dbiles. Hay en sus versos un entusiasmo de rboles, un amor rotundo al bosque, la montaa, el llano, el agua que la convirti en cascada "para verle las entraas, y escuchar su voz siempre apagada". En la poesa del Padre Vlaz, la naturaleza aparece siempre humanizada, habitada por el hombre que es, en definitiva, quien de veras le interesa. La naturaleza est llena de armona y de vida, es un grito sostenido de la presencia de Dios. Por eso, hasta la dureza de la noche del pramo queda dulcificada por la presencia de un nio, que es la presencia de Dios: En el sepulcro de la media noche escarba la nada. Alla el viento, galopan los presentimientos

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en la inmensa catedral de las sombras. Pero en el rancho pajizo perdido en la sierra duerme un nio en los brazos de Dios. Observador minucioso, el Padre Jos Mara supo descubrir la poesa oculta en las cosas ms insignificantes: En el chinchorro ("te tejieron manos de misericordia, te intuyeron cama y abanico"), en el eucalipto joven ("El pequeo rbol era un milagro de vida, sobre la tierra seca y spera"), en la arena ("dulce y mansa arena, esposa del silencio"), en la llave perdida ("Ya nunca una mano caliente de esperanza la buscar en el bolsillo"),poema que es tan slo una excusa para plantear la necesidad de llenar de vida los vacos de los hombres. Si un da se clavaron en su corazn los ojos de miles de nios sin escuela y so y cre para ellos a Fe y Alegra, otro da le atrap el dolor de un pobre fresno comido por las vacas y lo hizo objeto de su compasin y su poesa: Era un nio al que le han mordido los brazos y el rostro.

Pobre fresno lleno de cicatrices y muones se ha quedado enano cuando sus hermanos detrs de la cerca se mecen gigantescos en la altura. Torcido est. Tres pequeas ramas verdes le dan aliento todava. Yo quisiera alargrselas siquiera medio metro a fin de que estuvieran ms altas que los hocicos destructores y pudieran fugarse hacia el cielo para darle fuerza a las races y robustez al tronco que corrigiera tantas torceduras. Esta fina sensibilidad que se duele siempre del ms dbil, se vuelve rigor corrosivo cuando se trata de denunciar la injusticia social que rompe la armona de la naturaleza y el plan de Dios. Las palabras se amontonan en la pluma del Padre Vlaz para denunciar el abandono de la mujer campesina ("Nia del campo, pronto vieja del campo"), que sufre casi mineralmente los atropellos del hombre que le va sembrando hijos y la muele a palos cuando est borracho. Y no puede disimular un profundo dejo de tristeza frente a una pobre nia, que suea un montn de cosas que no tiene, a quien nadie haba maltratado pero tampoco querido: "haba un algo en ella de piano mudo que nunca nadie hubiera abierto".

FE Y ALEGRIA busca promover a la mujer marginada y rescatar al nio y joven segregado...


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TRAS LA HUELLA DE LOS MAS POBRES ENTRE LOS POBRES

Dios y aceptando su voluntad. Pero estaba empeado en exprimir los ltimos trozos de su vida para fecundar con ellos su nuevo proyecto de escuelas campesinas. San Ignacio del Masparro no sera la nica escuela en el corazn de los llanos de Barinas. Sera la primera, la punta de lanza de una amplia red de Institutos Agropecuarios forestales que contribuyeran a levantar de su miseria a los ms pobres entre los pobres, los campesinos. Haba escuelas en los llanos, pero lo que en ellas aprendan los alumnos, les serva de bien poco. No les enseaban a querer y cultivar la tierra, a cuidar sus ganados, a plantar rboles, a adecentar sus hogares para poder vivir con dignidad. El Padre Jos Mara sufra profundamente al palpar el abandono total del campo venezolano. Venezuela haba traicionado a los campesinos. Viva de espaldas a la tierra, y un pas que no ama la tierra, que no protege la naturaleza, que no es capaz de producir abundante comida para todos, es un pobre pas. Por eso, haba que empezar a sembrarla sabana con escuelas productivas, donde los alumnos aprendieran a cultivar los campos, a curar sus vacas, a querer a los rboles, a construir viviendas dignas. All, junto a ese ro que a veces lo llamaba, lo invitaba a marchar con l en un viaje sin retorno, el Padre Vlaz soaba y soaba. Su mente arda con proyectos ingeniosos. Vea un morrocoy y ya estaba pensando en poner un criadero de morrocoyes. Saboreaba una cachama, un pescado suculento de los ros llaneros, y ya estaba ideando una especie de "gallinero fluvial de cachamas". Vea como se perda sobre la hierba la dorada cosecha de los mangos, y ya estaba imaginando un exquisito vino de mango que llegara a competir con los mejores vinos europeos. Ya hemos dicho cmo el Padre Vlaz quera a los rboles y admiraba su vocacin de altura que los lanza contra el

Hombre incansable, de frontera, el Padre Jos Mara nunca se content con los logros alcanzados. La realizacin de un proyecto le empujaba a iniciar otros nuevos. Por eso, una vez que consider que el Instituto de San Javier del Valle estaba lo suficientemente consolidado, sus sueos indomables lo empujaron llano adentro en persecucin de horizontes y luceros nuevos. Se adentr en el Estado Barinas y, en las orillas del ro Masparro mont un rancho y so una escuela que bautiz con el nombre de San Ignacio del Masparro, sacudida por las risas de los nios campesinos y con unos enormes campos agitados por el sorgo, el algodn y el maz. Sin importar que su corazn estaba cada da ms enfermo, abandon la relativa seguridad y comodidad de San Javier del Valle para enfrentar, una vez ms y en soledad, la fatiga y los problemas de volver a empezar de la nada. A veces senta que la vida se le estaba escapando y le peda a Dios que se la alargara un poco ms, que le permitiera dejar en marcha su nuevo plan de una red de escuelas campesinas. Siempre terminaba, sin embargo, echndose en brazos de

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cielo. Cuentan que, cuando estaba en Mrida, mont guardia durante varios das para evitar que unas mquinas que estaban allanando un terreno, tumbaran unos arbolitos. Ahora, al ver cmo las compaas madereras destruan las selvas de Barinas, al presenciar cmo caan esos gigantes que a la naturaleza le haba costado cientos de aos levantar, sufra profundamente. Llamaba Enormes Mataderos Forestales a las compaas madereras y, para contrarrestar sus enormes crmenes, se la pasaba por todas partes pidiendo y recogiendo semillas de teca, de samn, de caoba, pues quera levantar un bosque enorme de maderas preciosas que, aunque l nunca llegara a verlo, podran disfrutarlo las generaciones venideras. Muchas veces, en esos inicios de San Ignacio del Masparro, tuvo que viajar a Mrida, pues San Javier era la plataforma de esta nueva aventura llanera. Tanto la cordillera como el llano le enamoraban. El viaje por esa naturaleza prodigiosa llenaba su corazn de paz y de agradecimiento. Entonces, empezaba a desgranar las cuentas del rosario, y senta en el fondo de esa plenitud que le embargaba que la Virgen lo estaba llamando. Otras veces, se quedaba ratos y ratos mirando el ro, y se iba con l, desandando, cuesta arriba, los lejanos pasos de su vida.

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SEMBLANZAS Y RECUERDOS

Haba nacido en Rancagua, Chile, en el seno de una familia muy unida y trabajadora, que viva a fondo el cristianismo. Su abuela materna le sembr una especial devocin a la Virgen, que habra de perdurarle durante toda la vida. Ahora, en la soledad del Masparro, mientras iba rezando y hablando con la Virgen, recordaba en espeFAMILIA VLAZ cial la dulzura de los ojos e Jos Mara y Jos Manuel junto a su madre su abuela cuando, estando clavada a la cama por parlisis, desgranaba rosario tras rosario hasta completar veintiuno. De Chile recordaba en especial las excursiones al ro Cachapual donde aprendi a nadar, el potrero, los perros aguerridos, la escuela, los negocios que, a base de dedicacin y esfuerzo, levantaba su padre. Y luego, esa muerte sbita, incomprensible, del padre cuando l, que era mayor de los cuatro hermanos, tena tan slo cinco. La mam asumi con entereza de mujer fuerte la nueva responsabilidad de tener que ser padre y madre al mismo tiempo. En adelante, slo vivira para sus hijos: nunca pens en volver a casarse a pesar de sus muchos pretendientes y durante el resto de su muy larga vida, siempre vestira de luto. Por ser el mayor, a Jos Mara le toc colaborar en la crianza de sus hermanos. Lector infatigable desde los siete aos, sola nutrir su imaginacin con innumerables cuentos que luego, transformados y alarga-

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dos por su propio ingenio y aguda creatividad, contara a sus hermanitos para ayudarles a dormir. Por pensar que en Espaa podra educar mejor a sus hijos, la mam decidi regresarse con toda la familia. El Padre Jos Mara recordaba el largsimo viaje en barco. Tena entonces diez aos y ese ocano inacabable, que tantas ilusiones y aventuras sugiri a su imaginacin, termin por resultarle fastidioso. Cuando llegaron a Espaa, se establecieron en Loyola, el pueblo de Ignacio de Loyola, el fundador de la Compaa de Jess. Para entonces, Jos Mara se saba de memoria la historia de ese santo que, en su juventud, haba sido un militar vanidoso y pendenciero, aunque siempre noble, generoso y muy devoto de la Virgen. Estando Iigo de Loyola -despus se llamara Ignacio- defendiendo la ciudad de Pamplona contra las tropas francesas, fue gravemente herido en una pierna. Tuvieron que operrsela y, mientras convaleca, pidi unas novelas de aventuras para matar con ellas el aburrimiento. Su hermana slo tena libros religiosos y, a falta de otra cosa, Iigo empez a leerlos. A medida que la vida de los santos pasaba por su mente, su corazn arda en deseos de imitarlos. Esas vidas s que merecan la pena y no la vaciedad de la suya. Y tom una decisin inquebrantable: en adelante sera caballero de la Virgen, compaero de Jess. Tuvo la suerte de conseguir unos amigos admirables y con ellos fund la Compaa de Jess, una orden religiosa que tambin es conocida como los Jesuitas. De estos primeros aos en Loyola, Jos Mara recordaba ahora los paseos al ro en las maanas de verano y, en las tardes, a los montes cercanos con toda la familia y la infaltable merienda de pan con chocolate. Solan recoger manzanilla, y a l le encantaba jugar con sus perros "Ni" y "Dic". Durante toda su vida quiso mucho a los perros y ahora mismo, aqu en el Masparro, acariciaba la preez de Tina que le acompaaba

en sus reflexiones y paseos y se enroscaba en sus piernas cuando l se pona a escribir. De los paseos regresaban rezando el rosario. En las ltimas horas de la tarde, con el cuerpo relajado por el paseo, l se dedicaba con verdadera fruicin a leer. La mam admiraba y quera mucho a los Jesuitas y por ello se empe en que sus hijos estudiaran en alguno de sus colegios. En 1920, cuando todava no haba cumplido sus diez aos, Jos Mara empez a estudiar como interno en el Colegio San Francisco Javier de Tudela. Al ao siguiente le seguira su hermano Ignacio, y en 1922, Jos Manuel. Como eran muy pequeos y sufran mucho con las inclemencias de esos interminables inviernos tudelanos, la mam alquil un piso en Tudela para poder atenderlos mejor y empezaron a estudiar como semi-internos. El Padre Jos Mara sonrea al recordar cmo su hermano Ignacio se pona una sobre otra todas sus camiseta para combatir el fro, y cmo su mam le frotaba solcita con ajo sus manos llenas de sabaones. En el colegio, nunca termin de gustarle la matemtica, sobre todo, la aritmtica y el lgebra. Con la trigonometra y la geometra no tena problemas. Y le apasionaban la geografa, la historia, la literatura. Tenan largusimos ratos de estudio que l con frecuencia aprovechaba para viajar por el mundo cabalgando sobre su imaginacin. Se pona las manos en la frente a modo de visera, finga que estudiaba, y los sueos lo llevaban por selvas y montaas, por ros, ocanos y desiertos. En sus sueos poda ser pastor de numerosos rebaos de ovejas, general invicto de grandes ejrcitos triunfadores, guerrillero audaz que emboscaba numerosas tropas, o abogado que defenda con una elocuencia vigorosa los derechos de los humildes. Poco a poco, sin embargo, un sueo especial se fue imponiendo sobre todos los dems: sera misionero para llevar la luz del evangelio a las inmensas multitudes que lo desconocan.

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Para realizar este sueo, abandon los estudios de Derecho que haba comenzado tras concluir su bachillerato y, en 1928, ingres en el noviciado de los Jesuitas. Unos ejercicios espirituales que hizo en la Semana Santa de ese ao determinaron su decisin. Durante esos ejercicios espirituales, muri un hermano jesuita, y cuando Jos Mara vio la paz y plenitud que reflejaba su rostro muerto, decidi enrumbar su vida hacia lo profundo y vivir del modo en que le hubiera gustado hacerlo en el momento de su muerte. Sus primeros estudios de jesuita los hizo en Espaa, y luego, debido a la difcil situacin poltica que estaba viviendo ese pas, en aquellos das, continu sus estudios en Blgica. En 1936, termin la filosofa y pidi ser enviado misionero a China. Cuando ya tena todo listo para partir, los superiores le cambiaron el rumbo y lo enviaron a Venezuela. Ni pudo despedirse de la familia, porque cuando iba a entrar en Espaa estall la guerra civil, una terrible guerra fratricida que habra de dejar ms de un milln de muertos. No les era fcil a los religiosos en esos das conseguir visado para ingresar en Venezuela, y Vlaz, embutido en traje de algn antepasado que le sobraba por todas partes, ingres a Venezuela como comerciante de telas y vinos. Unas muestras de telas y unos catlogos de vinos trataban de acreditarle su falta de identidad. Pero su terrible facha no debi convencer mucho a la polica y, a los tres das se presentaron en el Colegio San Ignacio de Caracas indagando sobre la verdadera identidad del joven recin llegado que pareca cualquier cosa menos comerciante. Y aunque por fin se arreglaron las cosas satisfactoriamente, estuvo a punto de que lo sacaran del pas. Vlaz lleg a Venezuela con un cierto desengao pues su ilusin haba sido la de ir a China, pero el pas y sobre todo su gente enseguida lo conquistaron hasta enamorarlo profundamente. Y se hizo venezolano con todo el corazn.

Al llegar a Venezuela, trabaj unos aos en el Colegio San Ignacio de Caracas, donde fundara el CEL (Centro Excursionista Loyola), con el que forj la voluntad y solidaridad de sus alumnos y sembr un gran amor por la naturaleza y por Venezuela. Tras esta primera experiencia en Venezuela, regres a Europa a continuar sus estudios sacerdotales. Siendo estudiante de teologa en Oa, Espaa, empez a descubrir y a querer de verdad a Marichu, su hermanita menor que antes, por la diferencia de edad y por ser ella la nica hembra de los cuatro hermanos, casi no haba tenido la oportunidad de conocerla a fondo. Marichu, ahora ya mujer, tena la misma entereza que la mam, pero era ms comunicativa, ms cercana. Probada repetidas veces por Dios, mantena siempre la alegra; y los problemas, en vez de sembrarle amarguras o dudas, le alimentaban la fe. Haba perdido seis de sus hijos, pero ella no permita que se expresaran as. "No, no he perdido nada -deca con total aplomo- Dios me los est cuidando. El vio que no iba a poder con los nueve y se me llev seis para cuidarlos l". Y Marichu hablaba con sus hijos del cielo, les compona canciones, poemas, y su profunda fe recorra sin problemas las distancias y presenciadas de cielo y tierra .Ciertamente, qu gran fortaleza oculta la capacidad de amor de la mujer. Ahora, en la plenitud de su vida, el Padre Vlaz estaba seguro de que una de las fortalezas mayores de Fe y Alegra consista precisamente en ser una obra eminentemente femenina. Tras ordenarse de sacerdote en Espaa, el Padre Jos Mara regres a Venezuela. Permaneci un tiempo en Caracas y, en Agosto de 1948, fue nombrado Rector del colegio de los jesuitas San Jos de Mrida. All se reencontr con los Andes de su infancia que le aguijonearon su vocacin de grandeza en el servicio, su decisin de permanecer en la audacia y en el riesgo. Siendo Rector del Colegio San Jos de Mrida, el 15 de Diciembre de 1950, 27 alumnos del colegio perecieron en un

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accidente areo. Volvan a Caracas, llenos de ilusiones, prisas y canciones, a pasarlas navidades con sus familias. Pero el avin, como un pjaro apedreado, cay para siempre en el pramo Las Torres (Edo. Trujillo). Vinieron das de agitacin dolorosa, de buscar y rescatar los cadveres, de convertir su profundo dolor en consuelo para los familiares. E irguindose sobre el abatimiento, el Padre Vlaz ide en su homenaje una Casa de Retiros Espirituales como un recuerdo luminoso de ese racimo de jvenes segados por la muerte. Al ao exacto de la tragedia, durante la oracin fnebre en honor a los colegiales muertos, el Padre Jos Mara anunci con su palabra rotunda lo que en esos momentos era tan slo un simple proyecto, un sueo luminoso que algunos consideraran irrealizable: "No vamos a construir un cementerio para vuestros cuerpos queridos. Vamos a levantar, como se alza un atleta cristiano, el panten de vuestros buenos ejemplos. Al pie del pico Bolvar, la cima ms alta de la Patria, las cumbres pregonarn vuestro cielo. Al pie de las nieves eternas, su blancura reflejar vuestra inocencia. Y la belleza de aquel lugar nos acercar a la armona perdurable de vuestras almas. No habr all inactividad de cementerio. Los torrentes cantarn perpetuamente con sus voces varoniles y rumorosas. Las flores nunca se marchitarn para lanzar la llamada de su perfume y de sus colores. El bosque dar su leccin silenciosa del trabajo de la naturaleza que todo los transforma y embellece. No habr all tristeza, habr paz: la paz serena de los das radiantes en que todo canta el himno dorado de la luz". Y en un rincn paradisaco del Valle de Mrida fue brotando la Casa de Ejercicios Espirituales de San Javier del Valle, un lugar para mirarse hacia adentro, para reencontrarse con Dios que habla en el rumor de la cascada, en los labios del csped, en el colorido perfumado de las flores, y que todas las tardes se pasea con la niebla por sus amplios corredores y jardines.

Casa de Ejercicios Espirituales de San Javier del Valle

La dedicatoria de la capilla reza as:

Eran 27 muchachos que caminaban por la tierra y pasaron por aqu de nuestra mano, y ahora viven en el cielo. Este templo de Dios y esta casa de oracin pregonan, Seor, tu misericordia y mantienen imperecedero su querido recuerdo.
En esos das en que el Padre Vlaz era Rector del Colegio San Jos de Mrida, ya soaba con extender la labor educativa a un horizonte mayor, e ide una red de escuelas en varios pueblitos andinos -Tovar, La Puerta, Santa Cruz de Mora- que dependeran del Colegio San Jos. Despus, cuando termin su perodo de Rector de este colegio, planific una vasta red de escuelas campesinas por los llanos de Barinas

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donde le ofrecan 2.500 hectreas al increble precio de siete mil bolvares, es decir, a menos de tres bolvares la hectrea. Saba adems que esas tierras se revalorizaran enormemente muy pronto, pues sus antiguos alumnos le haban contado el proyecto que exista de abrir la carretera de Barinas a San Cristbal. Sus superiores no entendieron el ambicioso proyecto del Padre Vlaz, lo consideraban de un quijotismo ilusorio, y lo enviaron a la Universidad Catlica Andrs Bello como Director Espiritual de los alumnos. El Padre acept sin comprender. Durante toda su vida haba tenido que cumplir rdenes muy dolorosas y, sin duda alguna, de todos sus votos religiosos, el de obediencia era con mucho el que ms le haba costado. Ahora, cuando arrancaba sus ojos del Masparro y entenda que toda su vida haba sido un caudaloso ro, comprenda que fue Dios quien se lo llev a Caracas para que all, con un grupito de estudiantes inquietos de la Congregacin Mariana, fundara Fe y Alegra en el rancho de Abrahn. En estas tardes apacibles del Masparro, llenas de paz y soledad profundas, al hacer el balance de su vida, senta un gran consuelo. Dios haba sido muy generoso con l. Los sueos imposibles haban fructificado en montones de escuelas y talleres. Fe y Alegra se abra en Amrica Latina como un frondoso rbol de vida. "Si tuviera que volver empezar, hara lo mismo. Tendra igual confianza en las personas, el mismo entusiasmo y osada, tal vez un poco menos de impaciencia". Su vida no haba sido fcil, pero s fecunda y plena. Considerado por muchos un Quijote y un Dictador, pocos de sus compaeros le haban comprendido y con frecuencia tuvo que adentrarse en el silencio y en la soledad para, bien afincado sobre ellos, vencer el torrente de dificultades y demostrar con obras que s eran posibles sus proyectos. Algunos ratos se llevaba una mano al corazn, reconoca en l una vieja dolencia, levantaba sus ojos a la plenitud de la tarde y entenda que el ro lo llamaba con sus slabas de

agua: "Si tuviera diez aos menos, cuntos nuevos proyectos se haran realidad". No se atreva a pedirle a Dios decididamente que le alargara la vida. Que se hiciera su voluntad. Si lo llamaba pronto, Dios seguira trabajando sin l por su obra en las manos, sueos y corazones de los que le haban seguido.

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EL LTIMO VIAJE

TESTAMENTO DEL PADRE JOS MARA VLAZ


Estoy pensando en vosotros, en los que vendrn. Estoy levantando escuelas y talleres para una juventud; trazando caminos para pasos que no sern mos; acumulando libros de arte, llenos de esperanza, porque la belleza es la ms grande mina de esperanza; alistando maestros que os miren como hijos, pues seris sus herederos; pensando flores que alegren vuestras existencias al perfumar vuestros corazones; ordenando rboles cuya piedad podra cubrir mi tumba; formando bosques que se abrazarn a la montaa, transformndola en santuario de paz, de poder y de armona. Para vosotros, los que vendris, para los que no conozco pero amo, para los que todava no han nacido, para la nia triste que no conoci el cario, para el hurfano
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En San Ignacio del Masparro le sorprendi la muerte. Como siempre, andaba atareado con innumerables proyectos. Mientras consolidaba su escuela campesina, la primera de una vasta red que pensaba fundar, estaba intentando introducir a Fe y Alegra en frica y acababa de regresar de un viaje a la Gran Sabana, donde iba a comenzar una serie de escuelas para atender a los indgenas, sus Cristos desnudos, la poblacin ms olvidada y marginada del pas. Para promover su obra, escriba una serie de cartas en las que iba contando sus percances, sus recuerdos, sus ideas y sus sueos. Sacaba un montn de copias y las enviaba a sus amigos, familiares y colaboradores ms cercanos. Hoy, estas cartas han sido publicadas en un bello libro que lleva por ttulo "Cartas del Masparro", especie de testamento espiritual, y que son un invalorable documento para conocer su personalidad, su temple y sus ideales. La noche antes de su muerte, se senta el Padre Jos Mara especialmente feliz. Despus de muchos esfuerzos, haba conseguido por fin unas maestras para su escuela naciente del Masparro. Quiso que, en esa noche, todos cenaran juntos, y despus estuvieron cantando y celebrando. Cuando, en la madrugada del 18 de julio de 1985, le sobrevino el infarto, su preocupacin fue que no se enteraran las maestras para que no se preocuparan ni se llevaran una mala impresin. Despus, cuando adivin que ese dolor tan fuerte era Dios que le llamaba, pidi una oracin y, montado sobre ella, se march con la maana y con el ro a seguir soando y dando vida en el ocano del cielo.

cuya universidad ha sido el desamparo, para los que no tienen voz que les defienda, para los que nunca han visto una casa donde habita el amor. Del bosque salvaje, quiero hacer un parque donde los caminos y senderos exploren el secreto de las grandes arboledas; desentraen la palabra que slo pronuncia rumores, gritos y quejidos lejanos; que sepa comprender el lenguaje del viento agudo, o de la brisa tranquila; que entienda las voces profundas de la calma y el silencio. Quiero inventar varias cabaas y refugios de talante amigo, donde la elocuente y tibia soledad reciba a los recin llegados, como hermanos, y les ensee a penetrar en el bosque de s mismos. Anhelo integrar en un solo valor la selva, los talleres y los libros, los maestros y los consejeros, la fe, el paisaje y la oracin, los grandes proyectos del futuro el arte, la esperanza y el amor.

Hasta dnde podrn volar el ingenio, la Ilusin y los anhelos? Quisiera encontrar un heredero de las grandes esperanzas, que tenga la barrera de la muerte ms lejos que yo, para que se multipliquen los afanes, crezcan los horizontes, y se alarguen los latidos del ensueo, para que del poder dormido de esta tierra brote un renuevo salvador. La nieve de la altura refresca mi enjambre ardido de proyectos, rejuvenece la brisa y su rumor mi soledad. En el arcano de este humilde papel, en este momento pasajero, dejo escondido el testamento de mi impotente esfuerzo. Quizs podr encontrar sus albaceas. Quizs esta chispa llegue a incendio. Es una semilla no ms, que busca la tierra, la tierra de la multiplicacin en el morir primero...

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INDICE
PRESENTACION 1. El corazn de Fe y Alegra 2. En el rancho de Abrahn se prendi la fiesta 3. La muchacha de los zarcillos de platino 4. El nombre de Fe y Alegra 5. Fe y Alegra, obra de audacias increbles 6. Fe y Alegra, obra de mltiples colaboraciones 7. No todos comprendieron la labor de Fe y Alegra 8. Las religiosas se van a vivir a los barrios 9. Timoteo Aguirre Pe 10. La lucha por la justicia educativa 11. Fe y Alegra, un regalo de Venezuela a Amrica Latina 12. Tambin la radio sirve para educar 13. En busca de una educacin profesional productiva 14. El Padre Jos Mara Vlaz, Poeta 15. Tras las huellas de los ms pobres entre los pobres 16. Semblanzas y recuerdos 17. El ltimo viaje TESTAMENTO del P. Jos Mara Vlaz Pg 2 4 5 7 7 9 12 13 14 15 17 20 22 24 26 28 29 34 34

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