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El origen de los continentes

Teoras sobre el origen de los continentes[1]


La formacin de la Tierra ha sido una de las cuestiones ms estudiadas y debatidas a lo largo de la historia. Hay muchas teoras que tratan de explicar la formacin de los continentes. Desde las teoras sobre el origen divino de la Tierra y lo que en ella habita, hasta las ms complicadas explicaciones cientficas, la formacin del mundo ha sido a lo largo de la historia de la humanidad una de las cuestiones ms estudiadas y debatidas por historiadores, cientficos y pensadores de todo el planeta. A partir de entonces, sabemos que todo en la Tierra, incluso las grandes masas continentales aparentemente fijas por su composicin y densidad, tiene movimiento. Los estudios realizados han servido para fundamentar numerosas hiptesis acerca de la formacin de los continentes. La ms adecuada es la teora de la Tectnica de Placas que sostiene que la litosfera o corteza terrestre, est dividida en placas colocadas encima de la Astensfera, (capa situada encima del manto, que por su elevada temperatura, estara en estado viscoso), por lo cual se mueven las placas una en relacin a otra. Para comprender y complementar la teora mencionada, es preciso tener en cuenta las siguientes hiptesis que derivan de teoras entre las cuales podemos mencionar: 1.1 Teora de la deriva continental. 1.2 Teora de las corrientes convectivas 1.3 Teora de la expansin de los fondos ocenicos. 1.4 Teora de la contraccin de la corteza terrestre. 1.5 Teora de la Tectnica de Placas 1.1 TEORA DE LA DERIVA CONTINENTAL Esta hiptesis fue planteada por Wegener, segn la cual, los continentes no estn fijos en una posicin, sino que se han desplazado y se estn desplazando por la superficie de la Tierra. Para Wegener; debi haber existido una nica y gran masa de la Tierra, a la que llamo Pangea (toda la Tierra), estando el resto del globo cubierto por un ocano llamado Panthalassa. Esta gran masa de Tierra despus de evolucionar 20 millones de aos y debido a la accin centrifuga originada por la rotacin de la Tierra, se fragment e inici un movimiento de deriva o traslacin. Esta rotura de Pangea se produjo simultneamente al norte y al sur del bloque frica-Sudamrica formndose dos continentes: Al norte qued lo que hoy es Norteamrica y Asia, que Wagener llam Laurasia, al sur, Gondwana, formada por Antrtida, Australia e India. Asimismo producto de la deriva continental se dio la formacin de las cadenas montaosas. Los principales argumentos en las que Wegener fundament sus hiptesis fueron[2] Los continentes proceden de una sola y nica masa continental que se fragment, inicindose un movimiento de traslacin relativo entre ellos. Los continentes se haban desplazado hacia el oeste por una lenta traslacin denominada "deriva de los continentes". Las semejanzas entre las lneas de las costas de ciertos ocanos como el atlntico. Por ejemplo, se observa la fractura en forma de "s" en los contornos de la costa occidental de frica y la costa oriental de Amrica del Sur, donde Amrica, Europa y frica podran encajar perfectamente, como un rompecabezas. La separacin de la Pangea y la deriva continental, ocurri por las fuerzas de atraccin de la Luna y del Sol, a las que se uni la fuerza de rotacin de la Tierra. Fsiles de animales semejantes, entre los litorales del Ocano Atlntico. Simultaneidad de las glaciaciones que se produjeron en Amrica del Norte, como en Europa y Asia.

1.2 TEORA DE LAS CORRIENTES CONVECTIVAS. Sostiene que la diferencia de temperaturas y densidad de las rocas plsticas del manto originan corrientes convectivas (transporte de calor de un fluido), las cuales expulsan hacia la superficie nuevos materiales que agrandan y mueven la corteza ocenica y continental. Se cree que esta teora da origen a la teora de la tectnica de placas. 1.3 TEORA DE LA EXPANSIN DE LOS FONDOS OCENICOS. Expuesta por Hess en 1960 y por Dietz en 1961. Esta teora afirma que la Tierra est en proceso de expansin, por lo que su corteza se rompe a lo largo de las lneas de fractura, por donde sale material a grandes presiones para formar nuevas montaas. Los estudios realizados en los fondos ocenicos han demostrado que las rocas situadas en los centros de los ocanos son ms jvenes que aquellas que se encuentran cerca de los continentes, lo cual origina la creacin de una nueva corteza ocenica.

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Sostiene que, a causa del enfriamiento del manto (capa sobre la que reposa la litosfera o corteza terrestre), se producen facturas en la corteza terrestre, por donde sale nuevo material que forma montaas y cordilleras paralelas a la costa litoral. Estas dos ltimas teoras estn todava en proceso de investigacin y, al igual que las dems, no pasan de ser una idea sobre la cual giran numerosos procesos cientficos para verificarla o desecharla. 1.5 TEORA DE LA TECTNICA DE PLACAS El estudio de la hiptesis de Hess, sobre la expansin de los fondos ocenicos, y la de Alfred Wegener, sobre la deriva de los continentes fueron la base para elaborar la teora de la tectnica de placas, que ha sido estudiada por numerosos cientficos, entre los que destacan: G. Hess, Dietz, Holmes y otros. Esta teora, parte de que la corteza terrestre est dividida en grandes fragmentos o placas distintas, que flotan en la capa mvil y superior del manto llamada astensfera, de aspecto viscoso, debido a la elevada temperatura por la cual las placas pueden moverse libremente. Estas placas, cuyo espesor vara entre 160 a 150 Km, se encuentran en construccin y destruccin continua, cuyos lmites son las dorsales ocenicas y las zonas de subduccin donde se forman las trincheras o fosas ocenicas . Aqu en ellas, la actividad volcnica es muy intensa. Las fosas son entalladuras estrechas y muy profundas que se encuentran al borde de los continentes o de un archipilago. (ver figura ). La mayor parte se encuentra en el Ocano Pacfico. La ms profunda es la fosa de las Marinas a 10,910 m., de profundidad.

Relieve Submarino A lo largo de los sistemas de dorsales ocenicos (grandes cordilleras volcnicas) se separan las placas y se forman grietas o rifts , que favorecen el desarrollo del vulcanismo, que es la salida del material gneo; al enfriarse, se forma una nueva capa en el fondo del mar, lo cual provoca su expansin y la creacin de nueva corteza terrestre. Las placas tectnicas estn delimitadas por las zonas de subduccin, por las dorsales ocenicas o zonas de renovacin y por las zonas de fallas transformantes, donde una placa se desliza junto a la otra a lo largo de grandes fracturas. La separacin de las placas es de 1 a 10 cm por ao. Por otro lado en las regiones o zonas donde los fenmenos telricos como los sismos (movimientos vibratorios de la corteza terrestre) y la actividad volcnica son muy intensa, coincide con el rea de choque de las placas tectnicas.

Principales placas de la superficie terrestre

Formacin tectnica de fallas y plegamientos en la configuracin de los continentes


La formacin tectnica es producto de la accin tectnica que modifica el relieve terrestre. Estos movimientos de la corteza terrestre, son generalmente producto de movimientos diastrficos. 2.1 EL DIASTROFISMO [3] Dislocacin de la corteza terrestre debido a las fuerzas orognicas, que alteran la disposicin de los estratos que se hunden y elevan. El diastrofismo es un proceso geolgico que comprende todos los movimientos de las rocas que forman la corteza terrestre. Provoca el desplazamiento, hundimiento o fractura. Est formado por dos tipos de movimientos: 2.1.1 Movimiento diastrficos epirognicos. Son los movimientos de rocas, en sentido vertical, "formadores de continentes", debido a que levantan o hunden gran parte de stos. Por ejemplo, en el NE de Europa, la zona correspondiente a los Pases Bajos, la costa desciende 10 centmetros, cada 100 aos. 2.1.2 Movimiento diastrficos orognicos. Son fuerzas ms rpidas y de sentido horizontal, formadoras de montaas. De acuerdo con la elasticidad de las rocas, la compresin y la tensin que pueden soportar, llega a formar plegamientos o fallas. a) LOS PLEGAMIENTOS Constituyen las montaas y las depresiones, como resultado de las fuerzas de comprensin, que es la accin ejercida por una fuerza sobre las rocas que al ser plsticas o flexibles, se pliegan. En todo plegamiento distinguimos las siguientes partes: Anticlinal o cima, que es la parte ms elevada. Sinclinal o sima, que es la regin ms profunda del plegamiento y que puede llegar a formar valles. Monoclinal cuando todas las capas tienen la misma inclinacin y direccin, y forman una especie de escaln. Un plegamiento puede ser: simtrico, inclinado, recumbente o tumbado.

Partes de un plegamiento Los plegamientos pueden tener diferente origen: Contraccin: encogimiento de la Tierra al enfriarse. Deriva continental: el choque de dos placas tectnicas origina plegamientos. Expansin: los dorsales que se encuentran en el fondo ocenico son formadas por el movimiento de conveccin ascendente de manto, por lo que producen plegamientos en la corteza ocenica. b) LAS FALLAS [4] Son producidas por las fuerzas de tensin que actan sobre las rocas de la corteza terrestre y las fracturan, porque las rocas que han experimentado la tensin, son muy duras. Una falla resulta ser una ruptura de la corteza terrestre en dos o ms bloques que se dislocan, se deslizan o se elevan horizontalmente: se presentan como desniveles o dislocaciones del terreno. Existen diversos tipos de fallas como: Falla vertical, se origina cuando hay deslizamiento de arriba hacia abajo de los estratos de la corteza terrestre, o viceversa. (forma un escaln), gradera (varios escalones). Falla inclinada y horizontal, cuando el deslizamiento es horizontal. Falla mixta, cuando el deslizamiento es en ambos sentidos, verticales y horizontales.

Tipos de fallas

Intemperismo o meteorizacin: su importancia en la formacin de suelos [5]


El intemperismo o meteorizacin se basa en la alteracin de las rocas al estar en contacto con el agua, el aire, los cambios de temperatura y los seres vivos. Puede considerarse como el proceso en que se basa la accin erosiva, porque produce los primeros fragmentos de roca, que despus el agua y el viento acarrean como elemento abrasivo. La importancia de este proceso para el hombre es obvia, pues suministra los ingredientes principales del suelo, elemento indispensable para el desarrollo de la flora y la fauna. Los principales tipos de intemperismo o metereorizacin pueden ser: mecnica o fsico, mediante la cual, los materiales son desintegrados a causa de los hielos, vientos, cambios de temperatura, etc., y metereorizacin qumica, que es producida principalmente por el agua, el oxgeno, el anhdrido carbnico y los seres vivos. El intemperismo qumico: Tambin llamado de descomposicin, da origen a minerales nuevos en lugar de los que se destruyen. Los gases de la atmsfera se combinan con los elementos de los minerales de las rocas y producen compuestos nuevos. Un ejemplo de ello es cuando el bixido de carbono de la atmsfera y los vegetales se aaden a los minerales de las rocas (carbonacin) y forman el cido carbnico, que es mucho ms efectivo que el agua pura al atacar a los feldespatos y a otros minerales. intemperismo fsico o mecnico: Es el que desintegra las rocas sin alterar su composicin qumica. Los cambios de temperatura influyen en la destruccin de las rocas, que al calentarse se dilatan y al enfriarse se contraen, aunque en menor grado que otras sustancias. La repeticin constante de este proceso a travs del tiempo causa el desarrollo de pequeas grietas que permiten la entrada de la humedad o el inicio del crecimiento de las plantas, las cuales son de accin ms efectiva como agentes del intemperismo. El intemperismo fsico acta ms apropiadamente en climas fros y secos que en tropicales, puesto que en aquellos estn casi ausentes el calor y la humedad, que son los que fomentan el intemperismo qumico. En cambio, en las regiones tropicales lluviosas procede con rapidez el intemperismo qumico, que acta en forma ms efectiva en determinados tipos de rocas. RELIEVE Relieve es la desigualdad vertical que tiene la corteza terrestre. El relieve es el resultado de un determinado modelado sobre una estructura concreta de la superficie terrquea. En el modelado intervienen varios factores, que combinados da lugar a su diferenciacin en unidades estructurales. En un aspecto de la geografa fsica la geomorfologa es la que estudia cientficamente el relieve de la Tierra. Le corresponde la misin de describir los paisajes a la luz de los factores que originan deformaciones en el relieve terrestre. El relieve de un lugar se debe a su estructura, o sea, a la forma como estn dispuestas las rocas en la litsfera. As como la accin de las fuerzas internas que actan sobre ella como son el tectnismo y el vulcanismo. Asimismo, el relieve sufre transformaciones por accin de fuerzas externas que como los hielos, aguas, vientos, etc., modelan las formas ya sea por desgaste de las rocas transportando los materiales y depositndolos en las partes bajas. Estas fuerzas externas y internas son las creadores del relieve: las externas constituyen las formas y las internas, lo modifican o modelan. PRINCIPALES TIPOS DE RELIEVE[6]

Existen dos tipos de relieve, el continental y el submarino. Si se considera que la mxima elevacin continental es la del Everest, situado en la cordillera del Himalaya en Asia, con 8,847m. de altitud, y la mayor profundidad ocenica es de 12,395 m. que corresponde a la fosa de Cook, cerca de Mindanao, Filipinas, en el Ocano Pacfico, la diferencia es de 21,242 m., lo cual significa que las variaciones en el relieve terrestre, comparadas con las dimensiones de la Tierra, son muy pequeas.

Relieve continental y submarino

Las principales formas de relieve continental estn constituidas por montaas, mesetas, llanuras y depresiones, colinas, lomas, desiertos y valles Montaas: son las formas de relieve de mayor elevacin, cuyo origen, forma y altura son diversos. Se clasifican en colinas, montaas medias y altas montaas; las primeras son elevaciones de poca altura y forman frecuentemente grupos; las segundas se elevan hasta 1,500 m. y algunas veces constituyen macizos, que son bloques montaosos de poca altura; las altas montaas tienen una altura mayor de 1,500 m. y se agrupan en cordilleras y sierras. Los principales tipos de montaas son: de pliegues, de falla, volcnicas y domo. Las montaas de pliegues, tienen su origen en los plegamientos formados por las fuerzas de compresin de los movimientos tectnicos (orognicos). Ejemplos de stas son las Rocosas, Apalaches y Andes en Amrica; Alpes en Europa; Himalaya en Asia y las sierras Madre Oriental, Occidental y del Sur en Mxico. Las montaas de falla, tambin se forman por movimientos orognicos, cuando fuerzas opresivas del interior obligan a una masa rocosa a separarse completamente de otra. Tienen un patrn diferente de las montaas de plegamiento y se distinguen por sus escarpas rocosas. En un lado de la fractura se eleva un bloque de terreno que forma lo que se llama pilar u horst, mientras en otro se hunde para formar una fosa tectnica o graben. En Estados Unidos, los montes de Nevada y Utah son horsts, mientras que el valle de la Muerte es un graben o fosa tectnica. La Sierra Nevada de California, en el mismo pas, es tambin ejemplo de montaas de esta clase. Es importante mencionar que el lago de Chapala, situado entre Jalisco y Michoacn, ocupan una fosa tectnica en Mxico.

Las montaas volcnicas, tienen su origen en antiguos volcanes. Se forman cuando la erupcin arroja suficiente material gneo para crear en la corteza terrestre una montaa de enormes cantidades de lava. De esta manera se formaron el Kilimanjaro (entre Kenya y Tanzania, frica), el Fujiyama (Japn) y el Aconcagua (entre Argentina y Chile). En Mxico se observan varios ejemplos: Pico de Orizaba, Popocatpetl, Iztacchuatl, Nevado de Toluca y dems volcanes que en su conjunto constituyen la Cordillera Neovolcnica que se ubica a lo largo del paralelo de 19 latitud norte. Las montaas domo, se formaron a partir de convulsiones volcnicas, pero no parecen ni actan como volcanes; ms bien resultan de una masa de roca fundida que pas entre los estratos horizontales. Los domos, llamados tambin lacolitos , son redondos en la parte superior y planos en la inferior. Estos diferentes tipos de montaas se presentan mezclados y adems se erosionan de diferente manera, por lo cual la corteza terrestre est marcada por gran variedad de formas. Lo anterior se ejemplifica claramente mediante el monte Matterhorn, Suiza. Mesetas: son regiones elevadas y relativamente planas, tambin llamadas altiplanicies o altiplanos, es decir, llanuras elevadas. En frica predomina el relieve de mesetas, como la de los Grandes Lagos y Abisinia. En Mxico, se ubica al centro la poblada Meseta de Anhuac. Su origen puede ser el mismo que para las montaas. Llanuras: Son extensiones de tierra casi planas situadas generalmente hasta 500 m. sobre el nivel del mar. Por su origen, las llanuras se clasifican en aluviales, de sedimentacin marina y penillanuras. Las primeras se forman con los depsitos de los ros; las segundas estn constituidas por la elevacin de terrenos cubiertos de sedimentos marinos, ya que fueron fondo de antiguos mares o lagos, y las ltimas son restos de montaas niveladas por la erosin, como la Siberiana y la llanura costera del Golfo de Mxico. Colinas: son elevaciones de terreno que no llegan a 500m. En las regiones de colinas predominan el relieve abrupto (de gran pendiente), sobre el llano, pero las formas de las colinas son diferentes a las montaas, pues son ms pequeas y redondeadas. Lomas. Son tambin pequeas elevaciones de terreno pero que presentan pendientes pequeas y de escasa importancia. Depresiones: son descensos bruscos de la corteza terrestre, y se dividen en absolutas y relativas. Las absolutas son las regiones continentales con altitud inferior al nivel del mar, la mayora de las cuales constituyen mares o lagos. Las ms notables son las siguientes: Nombre Mar Muerto Lago Tiberiades Lago Assal Qattara Valle de la Muerte Mar Caspio Altitud -394 m -212 m -172 m -135 m -85 m -26 m Localizacin Entre Israel y Jordania en Asia Israel en Asia Djibouti en frica Repblica rabe Unida en Asia Estados Unidos de Amrica Entre Europa y Asia

Son depresiones relativas las regiones situadas sobre el nivel del mar, pero con altitud inferior a la de las comarcas vecinas. Ejemplo de ello son las cubetas del Congo y Nger, en frica, el Bolsn de Mapim, y la depresin del Balsas, en Mxico. Desiertos: Son grandes espacios de terreno sin agua, ni vegetacin, cubierto de peas y arena que, movidas o impulsadas por el viento, pueden sepultar caravanas enteras. Son notables los desiertos de Sahara en frica; el de Gobi en China; el de Atacama en Chile y Bolivia; el de Sechura en el Per. Los pequeos espacios que tienen vegetacin en los desiertos, se llaman oasis. Valles: Es una de tierras relativamente baja, flanqueadas por terreno ms alto y generalmente recorridos por el ro. En realidad, el valle es casi un sistema organizado para eliminar agua y sedimentos desde unos niveles altos a otros ms bajos. Todos los valles que desembocan en otro valle principal, reciben el nombre de cuenca de drenaje o desage PRINCIPALES RELIEVES DE AMRICA

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