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The Project Gutenberg eBook, Trafalgar, by Benito Prez Galds, Illustrated by Enrique y Arturo Mlida This eBook is for

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Title: Trafalgar Author: Benito Prez Galds

Release Date: October 29, 2005 [eBook #16961] Language: Spanish ***START OF THE PROJECT GUTENBERG EBOOK TRAFALGAR*** E-text prepared by Chuck Greif

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TRAFALGAR BENITO PREZ GALDS Edicin ilustrada por Enrique y Arturo Mlida Administracin de La Guirnalda y Episodios Nacionales 1882

-I-

Se me permitir que antes de referir el gran suceso de que fui testigo, diga algunas palabras sobre mi infancia, explicando por qu extraa manera me llevaron los azares de la vida a presenciar la terrible catstrofe de nuestra marina. Al hablar de mi nacimiento, no imitar a la mayor parte de los que cuentan hechos de su propia vida, quienes empiezan nombrando su parentela, las ms veces noble, siempre hidalga por lo menos, si no se dicen descendientes del mismo Emperador de Trapisonda. Yo, en esta parte, no puedo adornar mi libro con sonoros apellidos; y fuera de mi madre, a quien conoc por poco tiempo, no tengo noticia de ninguno de mis ascendientes, si no es de Adn, cuyo parentesco me parece indiscutible. Doy principio, pues, a mi historia como Pablos, el buscn de Segovia: afortunadamente Dios ha querido que en esto slo nos parezcamos. Yo nac en Cdiz, y en el famoso barrio de la Via, que no es hoy, ni menos era entonces, academia de buenas costumbres. La memoria no me da luz alguna sobre mi persona y mis acciones en la niez, sino desde la edad de seis aos; y si recuerdo esta fecha, es porque la asocio a un suceso naval de que o hablar entonces: el combate del cabo de San Vicente, acaecido en 1797. Dirigiendo una mirada hacia lo que fue, con la curiosidad y el inters propios de quien se observa, imagen confusa y borrosa, en el cuadro de las cosas pasadas, me veo jugando en la Caleta con otros chicos de mi edad poco ms o menos. Aquello era para m la vida entera; ms an, la vida normal de nuestra privilegiada especie; y los que no vivan como yo, me parecan seres excepcionales del humano linaje, pues en mi infantil inocencia y desconocimiento del mundo yo tena la creencia de que el hombre haba sido criado para la mar, habindole asignado la Providencia, como supremo ejercicio de su cuerpo, la natacin, y como constante empleo de su espritu el buscar y coger, ya para arrancarles y vender sus estimadas bocas, que llaman de la Isla, ya para propia satisfaccin y regalo, mezclando as lo agradable con lo til. La sociedad en que yo me cri era, pues, de lo ms rudo, incipiente y soez que puede imaginarse, hasta tal punto, que los chicos de la Caleta ramos considerados como ms canallas que los que ejercan igual industria y desafiaban con igual bro los elementos en Puntales; y por esta diferencia, uno y otro bando nos considerbamos rivales, y a veces medamos nuestras fuerzas en la Puerta de Tierra con grandes y ruidosas pedreas, que manchaban el suelo de heroica sangre. Cuando tuve edad para meterme de cabeza en los negocios por cuenta propia, con objeto de ganar honradamente algunos cuartos, recuerdo que luc mi travesura en el muelle, sirviendo de a los muchos ingleses que entonces como ahora nos visitaban. El muelle era una escuela ateniense para despabilarse en pocos aos, y yo no fui de los alumnos menos aprovechados en aquel vasto ramo del saber humano, as como tampoco dej de sobresalir en el merodeo de la fruta, para lo cual ofreca ancho campo a nuestra iniciativa y altas especulaciones la plaza de San Juan de Dios. Pero quiero poner punto en esta parte de mi historia, pues hoy recuerdo con vergenza tan grande envilecimiento, y doy gracias a Dios de que me librara pronto de l llevndome por ms noble camino. Entre las impresiones que conservo, est muy fijo en mi memoria el placer entusiasta que me causaba la vista de los barcos de guerra, cuando se fondeaban frente a Cdiz o en San Fernando. Como nunca pude

satisfacer mi curiosidad, viendo de cerca aquellas formidables mquinas, yo me las representaba de un modo fantstico y absurdo, suponindolas llenas de misterios. Afanosos para imitar las grandes cosas de los hombres, los chicos hacamos tambin nuestras escuadras, con, rudamente talladas, a que ponamos velas de papel o trapo, marinndolas con mucha decisin y seriedad en cualquier charco de Puntales o la Caleta. Para que todo fuera completo, cuando vena algn cuarto a nuestras manos por cualquiera de las vas industriales que nos eran propias, comprbamos plvora en casa de la ta Coscoja de la calle del Torno de Santa Mara, y con este ingrediente hacamos una completa fiesta naval. Nuestras flotas se lanzaban a tomar viento en ocanos de tres varas de ancho; disparaban sus piezas de caa; se chocaban remedando sangrientos abordajes, en que se bata con gloria su imaginaria tripulacin; cubralas el humo, dejando ver las banderas, hechas con el primer trapo de color encontrado en los basureros; y en tanto nosotros bailbamos de regocijo en la costa, al estruendo de la artillera, figurndonos ser las naciones a que correspondan aquellos barcos, y creyendo que en el mundo de los hombres y de las cosas grandes, las naciones bailaran lo mismo presenciando la victoria de sus queridas escuadras. Los chicos ven todo de un modo singular. Aqulla era poca de grandes combates navales, pues haba uno cada ao, y alguna escaramuza cada mes. Yo me figuraba que las escuadras se batan unas con otras pura y simplemente porque les daba la gana, o con objeto de probar su valor, como dos guapos que se citan fuera de puertas para darse de navajazos. Me ro recordando mis extravagantes ideas respecto a las cosas de aquel tiempo. Oa hablar mucho de Napolen, y cmo creen ustedes que yo me lo figuraba? Pues nada menos que igual en todo a los contrabandistas que, procedentes del campo de Gibraltar, se vean en el barrio de la Via con harta frecuencia; me lo figuraba caballero en un potro jerezano, con su manta, polainas, sombrero de fieltro y el correspondiente trabuco. Segn mis ideas, con este pergenio, y seguido de otros aventureros del mismo empaque, aquel hombre, que todos pintaban como extraordinario, conquistaba la Europa, es decir, una gran isla, dentro de la cual estaban otras islas, que eran las naciones, a saber: Inglaterra, Gnova, Londres, Francia, Malta, la tierra del Moro, Amrica, Gibraltar, Mahn, Rusia, Toln, etc. Yo haba formado esta geografa a mi antojo, segn las procedencias ms frecuentes de los barcos, con cuyos pasajeros haca algn trato; y no necesito decir que entre todas estas naciones o islas Espaa era la mejorcita, por lo cual los ingleses, unos a modo de salteadores de caminos, queran cogrsela para s. Hablando de esto y otros asuntos diplomticos, yo y mis colegas de la Caleta decamos mil frases inspiradas en el ms ardiente patriotismo. Pero no quiero cansar al lector con pormenores que slo se refieren a mis particulares impresiones, y voy a concluir de hablar de m. El nico ser que compensaba la miseria de mi existencia con un desinteresado afecto, era mi madre. Slo recuerdo de ella que era muy hermosa, o al menos a m me lo pareca. Desde que qued viuda, se mantena y me mantena lavando y componiendo la ropa de algunos marineros. Su amor por m deba de ser muy grande. Ca gravemente enfermo de la fiebre amarilla, que entonces asolaba a Andaluca, y cuando me puse bueno me llev como en procesin a or misa a la Catedral vieja, por cuyo pavimento me hizo andar de rodillas ms de una hora, y en el mismo retablo en que la omos puso, en calidad de ex-voto, un nio de cera que yo cre mi perfecto retrato.

Mi madre tena un hermano, y si aqulla era buena, ste era malo y muy cruel por aadidura. No puedo recordar a sin espanto, y por algunos incidentes sueltos que conservo en la memoria, colijo que aquel hombre debi de haber cometido un crimen en la poca a que me refiero. Era marinero, y cuando estaba en Cdiz y en tierra, vena a casa borracho como una cuba y nos trataba fieramente, a su hermana de palabra, dicindole los ms horrendos vocablos, y a m de obra, castigndome sin motivo. Mi madre debi padecer mucho con las atrocidades de su hermano, y esto, unido al trabajo tan penoso como mezquinamente retribuido, aceler su fin, el cual dej indeleble impresin en mi espritu, aunque mi memoria puede hoy apreciarlo slo de un modo vago. En aquella edad de miseria y vagancia, yo no me ocupaba ms que en jugar junto a la mar o en correr por las calles. Mis nicas contrariedades eran las que pudieran ocasionarme un bofetn de mi to, un regao de mi madre o cualquier contratiempo en la organizacin de mis escuadras. Mi espritu no haba conocido an ninguna emocin fuerte y verdaderamente honda, hasta que la prdida de mi madre me present a la vida humana bajo un aspecto muy distinto del que hasta entonces haba tenido para m. Por eso la impresin sentida no se ha borrado nunca de mi alma. Transcurridos tantos aos, recuerdo an, como se recuerdan las medrosas imgenes de un mal sueo, que mi madre yaca postrada con no s qu padecimiento; recuerdo haber visto entrar en casa unas mujeres, cuyos nombres y condicin no puedo decir; recuerdo or lamentos de dolor, y sentirme yo mismo en los brazos de mi madre; recuerdo tambin, refirindolo a todo mi cuerpo, el contacto de unas manos muy fras, pero muy fras. Creo que despus me sacaron de all, y con estas indecisas memorias se asocia la vista de unas que daban pavorosa claridad en medio del da, el rumor de unos rezos, el cuchicheo de unas viejas charlatanas, las carcajadas de marineros ebrios, y despus de esto la triste nocin de la orfandad, la idea de hallarme solo y abandonado en el mundo, idea que embarg mi pobre espritu por algn tiempo. No tengo presente lo que hizo mi to en aquellos das. Slo s que sus crueldades conmigo se redoblaron hasta tal punto, que cansndome de sus malos tratos, me evad de la casa deseoso de buscar fortuna. Me fui a San Fernando; de all a Puerto Real. Junteme con la gente ms perdida de aquellas playas, fecundas en hroes de encrucijada, y no s cmo ni por qu motivo fui a parar con ellos a Medinasidonia, donde hallndonos cierto da en una taberna se presentaron algunos soldados de Marina que hacan la leva, y nos desbandamos, refugindose cada cual donde pudo. Mi buena estrella me llev a cierta casa, cuyos dueos se apiadaron de m, mostrndome gran inters, sin duda por el relato que de rodillas, baado en lgrimas y con ademn suplicante, hice de mi triste estado, de mi vida, y sobre todo de mis desgracias. Aquellos seores me tomaron bajo su proteccin, librndome de la leva, y desde entonces qued a su servicio. Con ellos me traslad a Vejer de la Frontera, lugar de su residencia, pues slo estaban de paso en Medinasidonia. Mis ngeles tutelares fueron D. Alonso Gutirrez de Cisniega, capitn de navo, retirado del servicio, y su mujer, ambos de avanzada edad. Enseronme muchas cosas que no saba, y como me tomaran cario, al poco tiempo adquir la plaza de paje del Sr. Don Alonso, al cual acompaaba en su paseo diario, pues el buen invlido no mova el brazo derecho y con mucho trabajo la pierna correspondiente. No s qu hallaron en m para despertar su inters. Sin duda mis pocos aos, mi orfandad y

tambin la docilidad con que les obedeca, fueron parte a merecer una benevolencia a que he vivido siempre profundamente agradecido. Hay que aadir a las causas de aquel cario, aunque me est mal el decirlo, que yo, no obstante haber vivido hasta entonces en contacto con la ms desarrapada canalla, tena cierta cultura o delicadeza ingnita que en poco tiempo me hizo cambiar de modales, hasta el punto de que algunos aos despus, a pesar de la falta de todo estudio, hallbame en disposicin de poder pasar por persona bien nacida. Cuatro aos haca que estaba en la casa cuando ocurri lo que voy a referir. No me exija el lector una exactitud que tengo por imposible, tratndose de sucesos ocurridos en la primera edad y narrados en el ocaso de la existencia, cuando cercano a mi fin, despus de una larga vida, siento que el hielo de la senectud entorpece mi mano al manejar la pluma, mientras el entendimiento aterido intenta engaarse, buscando en el regalo de dulces o ardientes memorias un pasajero rejuvenecimiento. Como aquellos viejos verdes que creen despertar su voluptuosidad dormida engaando los sentidos con la contemplacin de hermosuras pintadas, as intentar dar inters y lozana a los mustios pensamientos de mi ancianidad, recalentndolos con la representacin de antiguas grandezas. Y el efecto es inmediato. Maravillosa superchera de la imaginacin! Como quien repasa hojas hace tiempo dobladas de un libro que se ley, as miro con curiosidad y asombro los aos que fueron; y mientras dura el embeleso de esta contemplacin, parece que un genio amigo viene y me quita de encima la pesadumbre de los aos, aligerando la carga de mi ancianidad, que tanto agobia el cuerpo como el alma. Esta sangre, tibio y perezoso humor que hoy apenas presta escasa animacin a mi caduco organismo, se enardece, se agita, circula, bulle, corre y palpita en mis venas con acelerada pulsacin. Parece que en mi cerebro entra de improviso una gran luz que ilumina y da forma a mil ignorados prodigios, como la antorcha del viajero que, esclareciendo la obscura cueva, da a conocer las maravillas de la geologa tan de repente, que parece que las crea. Y al mismo tiempo mi corazn, muerto para las grandes sensaciones, se levanta, Lzaro llamado por voz divina, y se me sacude en el pecho, causndome a la vez dolor y alegra. Soy joven; el tiempo no ha pasado; tengo frente a m los principales hechos de mi mocedad; estrecho la mano de antiguos amigos; en mi nimo se reproducen las emociones dulces o terribles de la juventud, el ardor del triunfo, el pesar de la derrota, las grandes alegras, as como las grandes penas, asociadas en los recuerdos como lo estn en la vida. Sobre todos mis sentimientos domina uno, el que dirigi siempre mis acciones durante aquel azaroso periodo comprendido entre 1805 y 1834. Cercano al sepulcro, y considerndome el ms intil de los hombres, an haces brotar lgrimas de mis ojos, amor santo de la patria! En cambio yo an puedo consagrarte una palabra, maldiciendo al ruin escptico que te niega, y al filsofo corrompido que te confunde con los intereses de un da. A este sentimiento consagr mi edad viril y a l consagro esta faena de mis ltimos aos, ponindole por genio tutelar o ngel custodio de mi existencia escrita, ya que lo fue de mi existencia real. Muchas cosas voy a contar. Trafalgar, Bailn, Madrid, Zaragoza, Gerona, Arapiles!... De todo esto dir alguna cosa, si no os falta la paciencia. Mi relato no ser tan bello como debiera, pero har todo lo posible para que sea verdadero.

-IIEn uno de los primeros das de Octubre de aquel ao funesto (1805), mi noble amo me llam a su cuarto, y mirndome con su habitual severidad (cualidad tan slo aparente, pues su carcter era sumamente blando), me dijo: Gabriel, eres t hombre de valor? No supe al principio qu contestar, porque, a decir verdad, en mis catorce aos de vida no se me habapresentado an ocasin de asombrar al[1] mundo con ningn hecho heroico; pero el[2] orme llamar _hombre_ me llen de orgullo, y parecindome al mismo tiempo indecoroso negar mi valor ante persona que lo tena en tan alto grado, contest con pueril arrogancia: S, mi amo: soy hombre de valor. [Nota 1: el en el original (N. del E.)] [Nota 2: al en el original (N. del E.)] Entonces aquel insigne varn, que haba derramado su sangre en cien combates gloriosos, sin que por esto se desdeara de tratar confiadamente a su leal criado, sonri ante m, hzome sea de que me sentara, y ya iba a poner en mi conocimiento alguna importante resolucin, cuando su esposa y mi ama Doa Francisca entr de sbito en el despacho para dar mayor inters a la conferencia, y comenz a hablar destempladamente en estos trminos: --No, no irs... te aseguro que no irs a la escuadra. Pues no faltaba ms!... A tus aos y cuando te has retirado del servicio por viejo!... Ay, Alonsito, has llegado a los setenta y ya no ests para fiestas! Me parece que an estoy viendo a aquella respetable cuanto iracunda seora con su gran papalina, su saya de organd, sus rizos blancos y su lunar peludo a un lado de la barba. Cito estos cuatro detalles heterogneos, porque sin ellos no puede representrsela mi memoria. Era una mujer hermosa en la vejez, como la Santa Ana de Murillo; y su belleza respetable habra sido perfecta, y la comparacin con la madre de la Virgen exacta, si mi ama hubiera sido muda como una pintura. D. Alonso, algo acobardado, como de costumbre, siempre que la oa, le contest: Necesito ir, Paquita. Segn la carta que acabo de recibir de ese buen Churruca, la escuadra combinada debe, o salir de Cdiz provocando el combate con los ingleses, o esperarles en la baha, si se atreven a entrar. De todos modos, la cosa va a ser sonada. --Bueno, me alegro-repuso Doa Francisca--. Ah estn Gravina, Cisneros, Churruca, Alcal Galiano y lava. Que machaquen duro esos perros ingleses. Pero t ests hecho un trasto viejo, que para maldita de Dios la cosa. Todava no puedes mover el brazo que te dislocaron en el cabo de San Vicente. Valds, sobre no sirves izquierdo

Mi amo movi el brazo izquierdo con un gesto acadmico y guerrero, para probar que lo tena expedito. Pero Doa Francisca, no convencida con tan

endeble argumento, continu chillando en estos trminos: No, no irs a la escuadra, porque all no hacen falta estantiguas como t. Si tuvieras cuarenta aos, como cuando fuiste a la tierra del Fuego y me trajiste aquellos collares verdes de los indios... Pero ahora... Ya s yo que ese calzonazos de Marcial te ha calentado los cascos anoche y esta maana, hablndote de batallas. Me parece que el Sr. Marcial y yo tenemos que reir... Vulvase l a los barcos si quiere, para que le quiten la pierna que le queda... Oh, San Jos bendito! Si en mis quince hubiera sabido yo lo que era la gente de mar... Qu tormento! Ni un da de reposo! Se casa una para vivir con su marido, y a lo mejor viene un despacho de Madrid que en dos palotadas me lo manda qu s yo a dnde, a la Patagonia, al Japn o al mismo infierno. Est una diez o doce meses sin verle, y al fin, si no se le comen los seores salvajes, vuelve hecho una miseria, tan enfermo y amarillo que no sabe una qu hacer para volverle a su color natural... Pero pjaro viejo no entra en jaula, y de repente viene otro despachito de Madrid... Vaya usted a Toln, a Brest, a Npoles, ac o acull, donde le da la gana al bribonazo del Primer Cnsul... Ah!, si todos hicieran lo que yo digo, qu pronto las pagara todas juntas ese caballerito que trae tan revuelto al mundo! Mi amo mir sonriendo una mala estampa clavada en la pared, y que, torpemente iluminada por ignoto artista, representaba al Emperador Napolen, caballero en un corcel verde, con el clebre redingote embadurnado de bermelln. Sin duda la impresin que dej en m aquella obra de arte, que contempl durante cuatro aos, fue causa de que modificara mis ideas respecto al traje de contrabandista del grande hombre, y en lo sucesivo me lo represent vestido de cardenal y montado en un caballo verde. Esto no es vivir--continu Doa Francisca agitando los brazos--. Dios me perdone; pero aborrezco el mar, aunque dicen que es una de sus mejores obras. No s para qu sirve la Santa Inquisicin si no convierte en cenizas esos endiablados barcos de guerra! Pero vengan ac y dganme: Para qu es eso de estarse arrojando balas y ms balas, sin ms ni ms, puestos sobre cuatro tablas que, si se quiebran, arrojan al mar centenares de infelices? No es esto tentar a Dios? Y estos hombres se vuelven locos cuando oyen un caonazo! Bonita gracia! A m se me estremecen las carnes cuando los oigo, y si todos pensaran como yo, no habra ms guerras en el mar... y todos los caones se convertiran en campanas. Mira, Alonso--aadi detenindose ante su marido--, me parece que ya os han derrotado bastantes veces. Queris otra? T y esos otros tan locos como t, no estis satisfechos despus de la del 14?[3] [Nota 3: As se llamaba al combate del cabo de San Vicente. (N. del A.)] D. Alonso apret los puos al or aquel triste recuerdo, y no profiri un juramento de marino por respeto a su esposa. La culpa de tu obstinacin en ir a la escuadra--aadi la dama cada vez ms furiosa--, la tiene el picarn de Marcial, ese endiablado marinero, que debi ahogarse cien veces, y cien veces se ha salvado para tormento mo. Si l quiere volver a embarcarse con su pierna de palo, su brazo roto, su ojo de menos y sus cincuenta heridas, que vaya en buen hora, y Dios quiera que no vuelva a parecer por aqu...; pero t no irs, Alonso, t no irs, porque ests enfermo y porque has servido bastante al Rey, quien por cierto te ha recompensado muy mal; y yo que t, le tirara a la cara al seor Generalsimo de mar y tierra los

galones de capitn de navo que tienes desde hace diez aos... A fe que deban haberte hecho almirante cuando menos, que harto lo merecas cuando fuiste a la expedicin de frica y me trajiste aquellas cuentas azules que, con los collares de los indios, me sirvieron para adornar la. --Sea o no almirante, yo debo ir a la escuadra, Paquita--dijo mi amo--. Yo no puedo faltar a ese combate. Tengo que cobrar a los ingleses cierta cuenta atrasada. --Bueno ests t para cobrar estas cuentas--contest mi ama--: un hombre enfermo y medio baldado... --Gabriel ir conmigo--aadi D. Alonso, mirndome de un modo que infunda valor. Yo hice un gesto que indicaba mi conformidad con tan heroico proyecto; pero cuid de que no me viera Doa Francisca, la cual me habra hecho notar el irresistible peso de su mano si observara mis disposiciones belicosas. sta, al ver que su esposo pareca resuelto, se enfureci ms; jur que si volviera a nacer, no se casara con ningn marino; dijo mil pestes del Emperador, de nuestro amado Rey, del Prncipe de la Paz, de todos los signatarios del tratado de subsidios, y termin asegurando al valiente marino que Dios le castigara por su insensata temeridad. Durante el dilogo que he referido, sin responder de su exactitud, pues slo me fundo en vagos recuerdos, una tos recia y perruna, resonando en la habitacin inmediata, anunciaba que Marcial, el mareante viejo, oa desde muy cerca la ardiente declamacin de mi ama, que le haba citado bastantes veces con comentarios poco benvolos. Deseoso de tomar parte en la conversacin, para lo cual le autorizaba la confianza que tena en la casa, abri la puerta y se present en el cuarto de mi amo. Antes de pasar adelante, quiero dar de ste algunas noticias, as como de su hidalga consorte, para mejor conocimiento de lo que va a pasar.

-IIID. Alonso Gutirrez de Cisniega perteneca a una antigua familia del mismo Vejer. Consagrronle a la carrera naval, y desde su juventud, siendo guardia marina, se distingui honrosamente en el ataque que los ingleses dirigieron contra la Habana en 1748. Form parte de la expedicin que sali de Cartagena contra Argel en 1775, y tambin se hall en el ataque de Gibraltar por el Duque de Crillon en 1782. Embarcose ms tarde para la expedicin al estrecho de Magallanes en la corbeta _Santa Mara de la Cabeza_, que mandaba Don Antonio de Crdova; tambin se hall en los gloriosos combates que sostuvo la escuadra anglo-espaola contra la francesa delante de Toln en 1793, y, por ltimo, termin su gloriosa carrera en el desastroso encuentro del cabo de San Vicente, mandando el navo _Mejicano_, uno de los que tuvieron que rendirse. Desde entonces, mi amo, que no haba ascendido conforme a su trabajosa y dilatada carrera, se retir del servicio. De resultas de las heridas

recibidas en aquella triste jornada, cay enfermo del cuerpo, y ms gravemente del alma, a consecuencia del pesar de la derrota. Curbale su esposa con amor, aunque no sin gritos, pues el maldecir a la marina y a los navegantes era en su boca tan habitual como los dulces nombres de Jess y Mara en boca de un devoto. Era Doa Francisca una seora excelente, ejemplar, de noble origen, devota y temerosa de Dios, como todas las hembras de aquel tiempo; caritativa y discreta, pero con el ms arisco y endemoniado genio que he conocido en mi vida. Francamente, yo no considero como ingnito aquel iracundo temperamento, sino, antes bien, creado por los disgustos que la ocasion la desabrida profesin de su esposo; y es preciso confesar que no se quejaba sin razn, pues aquel matrimonio, que durante cincuenta aos habra podido dar veinte hijos al mundo y a Dios, tuvo que contentarse con uno solo: la encantadora y sin par Rosita, de quien hablar despus. Por stas y otras razones, Doa Francisca peda al cielo en sus diarias oraciones el aniquilamiento de todas las escuadras europeas. En tanto, el hroe se consuma tristemente en Vejer viendo sus laureles apolillados y rodos de, y meditaba y discurra a todas horas sobre un tema importante, es decir: que si Crdova, comandante de nuestra escuadra, hubiera mandado orzar a babor en vez de ordenar la maniobra a estribor, los navos _Mejicano_, _San Jos_, _San Nicols_ y _San Isidro_ no habran cado en poder de los ingleses, y el almirante ingls Jerwis habra sido derrotado. Su mujer, Marcial, hasta yo mismo, extralimitndome en mis atribuciones, le decamos que la cosa no tena duda, a ver si dndonos por convencidos se templaba el vivo ardor de su mana; pero ni por sas: su mana le acompa al sepulcro. Pasaron ocho aos despus de aquel desastre, y la noticia de que la escuadra combinada iba a tener un encuentro decisivo con los ingleses, produjo en l cierta excitacin que pareca rejuvenecerle. Dio, pues, en la flor de que haba de ir a la escuadra para presenciar la indudable derrota de sus mortales enemigos; y aunque su esposa trataba de disuadirle, como he dicho, era imposible desviarle de tan estrafalario propsito. Para dar a comprender cun vehemente era su deseo, basta decir que osaba contrariar, aunque evitando toda disputa, la firme voluntad de; y debo advertir, para que se tenga idea de la obstinacin de mi amo, que ste no tena miedo a los ingleses, ni a los franceses, ni a los argelinos, ni a los salvajes del estrecho de Magallanes, ni al mar irritado, ni a los monstruos acuticos, ni a la ruidosa tempestad, ni al cielo, ni a la tierra: no tena miedo a cosa alguna creada por Dios, ms que a su bendita mujer. Rstame hablar ahora del marinero, objeto del odio ms vivo por parte de Doa Francisca; pero cariosa y fraternalmente amado por mi amo D. Alonso, con quien haba servido. Marcial (nunca supe su apellido), llamado entre los marineros Medio-hombre, haba sido contramaestre en barcos de guerra durante cuarenta aos. En la poca de mi narracin, la facha de este hroe de los mares era de lo ms singular que puede imaginarse. Figrense ustedes, seores mos, un hombre viejo, ms bien alto que bajo, con una pierna de palo, el brazo izquierdo cortado a cercn ms abajo del codo, un ojo menos, la cara garabateada por multitud de chirlos en todas direcciones y con desorden trazados por armas enemigas de diferentes clases, con la tez morena y curtida como la de todos los marinos viejos, con una voz ronca, hueca y perezosa que no se pareca a la de ningn

habitante racional de tierra firme, y podrn formarse idea de este personaje, cuyo recuerdo me hace deplorar la sequedad de mi paleta, pues a fe que merece ser pintado por un diestro retratista. No puedo decir si su aspecto haca rer o impona respeto: creo que ambas cosas a la vez, y segn como se le mirase. Puede decirse que su vida era la historia de la marina espaola en la ltima parte del siglo pasado y principios del presente; historia en cuyas pginas las gloriosas acciones alternan con lamentables desdichas. Marcial haba navegado en el _Conde de Regla_, en el _San Joaqun_, en el _Real Carlos_, en el _Trinidad_, y en otros heroicos y desgraciados barcos que, al parecer derrotados con honra o destruidos con alevosa, sumergieron con sus viejas tablas el podero naval de Espaa. Adems de las campaas en que tom parte con mi amo, Medio-hombre haba asistido a otras muchas, tales como la expedicin a la Martinica, la accin de Finisterre y antes el terrible episodio del Estrecho, en la noche del 12 de julio de 1801, y al combate del cabo de Santa Mara, en 5 de octubre de 1804. A la edad de sesenta y seis aos se retir del servicio, mas no por falta de bros, sino porque ya se hallaba completamente desarbolado y fuera de combate. l y mi amo eran en tierra dos buenos amigos; y como la hija nica del contramaestre se hallase casada con un antiguo criado de la casa, resultando de esta unin un nieto, Medio-hombre se decidi a echar para siempre el ancla, como un viejo pontn intil para la guerra, y hasta lleg a hacerse la ilusin de que le gustaba la paz. Bastaba verle para comprender que el empleo ms difcil que poda darse a aquel resto glorioso de un hroe era el de cuidar chiquillos; y en efecto, Marcial no haca otra cosa que cargar, distraer y dormir a su nieto, para cuya faena le bastaban sus canciones marineras sazonadas con algn juramento, propio del oficio. Mas al saber que la escuadra combinada se aperciba para un gran combate, sinti renacer en su pecho el amortiguado entusiasmo, y so que se hallaba mandando la marinera en el alczar de proa del _Santsima Trinidad_. Como notase en D. Alonso iguales sntomas de recrudecimiento, se franque con l, y desde entonces pasaban gran parte del da y de la noche comunicndose, as las noticias recibidas como las propias sensaciones, refiriendo hechos pasados, haciendo conjeturas sobre los venideros y soando despiertos, como dos grumetes que en ntima confidencia calculan el modo de llegar a almirantes. En estas encerronas, que traan a Doa Francisca muy alarmada, naci el proyecto de embarcarse en la escuadra para presenciar el prximo combate. Ya saben ustedes la opinin de mi ama y las mil picardas que dijo del marinero embaucador; ya saben que D. Alonso insista en poner en ejecucin tan atrevido pensamiento, acompaado de su paje, y ahora me resta referir lo que todos dijeron cuando Marcial se present a defender la guerra contra el vergonzoso _statu quo_ de Doa Francisca.

-IVSeor Marcial--dijo sta con redoblado furor:--si quiere usted ir a la

escuadra a que le den la ltima mano, puede embarcar cuando quiera; pero lo que es este no ir. --Bueno--contest el marinero, que se haba sentado en el borde de una silla, ocupando slo el espacio necesario para sostenerse--: ir yo solo. El demonio me lleve, si me quedo sin echar el catalejo a la fiesta. Despus aadi con expresin de jbilo: Tenemos quince navos, y los francesitos veinticinco barcos. Si todos fueran nuestros, no era preciso tanto... Cuarenta buques y mucho corazn embarcado! Como se comunica el fuego de una mecha a otra que est cercana, as el entusiasmo que irradi del ojo de Marcial encendi los dos, ya por la edad amortiguados, de mi buen amo. Pero el _Seorito_--continu Medio-hombre--, traer muchos tambin. As me gustan a m las funciones: mucha madera donde mandar balas, y mucho _jumo_ de plvora que caliente el aire cuando hace fro. Se me haba olvidado decir que Marcial, como casi todos los marinos, usaba un vocabulario formado por los ms peregrinos terminachos, pues es costumbre en la gente de mar de todos los pases desfigurar la lengua patria hasta convertirla en caricatura. Observando la mayor parte de las voces usadas por los navegantes, se ve que son simplemente corruptelas de las palabras ms comunes, adaptadas a su temperamento arrebatado y enrgico, siempre propenso a abreviar todas las funciones de la vida, y especialmente el lenguaje. Oyndoles hablar, me ha parecido a veces que la lengua es un rgano que les estorba. Marcial, como digo, converta los nombres en verbos, y stos en nombres, sin consultar con la Academia. Asimismo aplicaba el vocabulario de la navegacin a todos los actos de la vida, asimilando el navo con el hombre, en virtud de una forzada analoga entre las partes de aqul y los miembros de ste. Por ejemplo, hablando de la prdida de su ojo, deca que haba cerrado el _portaln de estribor_; y para expresar la rotura del brazo, deca que se haba quedado sin la _serviola de babor_. Para l el corazn, residencia del valor y del herosmo, era el _paol de la plvora_, as como el estmago el _paol del viscocho_. Al menos estas frases las entendan los marineros; pero haba otras, hijas de su propia inventiva filolgica, de l slo conocidas y en todo su valor apreciadas. Quin podra comprender lo que significaban _patigurbiar, chingurria_ y otros feroces nombres del mismo jaez? Yo creo, aunque no lo aseguro, que con el primero significaba dudar, y con el segundo tristeza. La accin de embriagarse la denominaba de mil maneras distintas, y entre stas la ms comn era _ponerse la casaca_, idiotismo cuyo sentido no hallarn mis lectores, si no les explico que, habindole merecido los marinos ingleses el dictado de _casacones_, sin duda a causa de su uniforme, al decir _ponerse la casaca_ por emborracharse, quera significar Marcial una accin comn y corriente entre sus enemigos. A los almirantes extranjeros los llamaba con estrafalarios nombres, ya creados por l, ya traducidos a su manera, fijndose en semejanzas de sonido. A Nelson le llamaba el _Seorito_, voz que indicaba cierta consideracin o respeto; a Collingwood el _to Calambre_, frase que a l le pareca exacta traduccin del ingls; a Jerwis le

nombraba como los mismos ingleses, esto es, _viejo zorro_; a Calder el _to Perol_, porque encontraba mucha relacin entre las dos voces; y siguiendo un sistema lingstico enteramente opuesto, designaba a Villeneuve, jefe de la escuadra combinada, con el apodo de _Monsieur Corneta_, nombre tomado de un sainete a cuya representacin asisti Marcial en Cdiz. En fin, tales eran los disparates que salan de su boca, que me ver obligado, para evitar explicaciones enojosas, a sustituir sus frases con las usuales, cuando refiera las conversaciones que de l recuerdo. Sigamos ahora. Doa Francisca, hacindose cruces, dijo as: Cuarenta navos! Eso es tentar a la Divina Providencia. Jess!, y lo menos tendrn cuarenta mil caones, para que estos enemigos se maten unos a otros. --Lo que es como Mr. Corneta tenga bien provistos los paoles de la plvora--contest Marcial sealando al corazn--, ya se van a rer esos seores casacones. No ser sta como la del cabo de San Vicente. --Hay que tener en cuenta--dijo mi amo con placer, viendo mencionado su tema favorito--, que si el almirante Crdova hubiera mandado virar a babor a los navos _San Jos_ y _Mejicano_, el Sr. de Jerwis no se habra llamado _Lord Conde de San Vicente_. De eso estoy bien seguro, y tengo datos para asegurar que con la maniobra a babor, hubiramos salido victoriosos. --Victoriosos!--exclam con desdn Doa Francisca--. Si pueden ellos ms... Estos bravucones parece que se quieren comer el mundo, y en cuanto salen al mar parece que no tienen bastantes costillas para recibir los porrazos de los ingleses. --No!--dijo Medio-hombre enrgicamente y cerrando el con gesto amenazador--. Si no fuera por sus muchas astucias y picardas!... Nosotros vamos siempre contra ellos con el alma a un largo, pues, con nobleza, bandera izada y manos limpias. El ingls no se _larguea_, y siempre ataca por sorpresa, buscando las aguas malas y las horas de cerrazn. As fue la del Estrecho, que nos tienen que pagar. Nosotros navegbamos confiados, porque ni de perros herejes moros se teme la traicin, _cuantims_ de un ingls que es _civil_ y al modo de cristiano. Pero no: el que ataca a traicin no es cristiano, sino un salteador de caminos. Figrese usted, seora--aadi dirigindose a Doa Francisca para obtener su benevolencia--, que salimos de Cdiz para auxiliar a la escuadra francesa que se haba refugiado en Algeciras, perseguida por los ingleses. Hace de esto cuatro aos, y _entava_ tengo tal coraje que la sangre se me emborbota cuando lo recuerdo. Yo iba en el _Real Carlos_, de 112 caones, que mandaba Ezguerra, y adems llevbamos el _San Hermenegildo_, de 112 tambin; el _San Fernando_, el _Argonauta_, el _San Agustn_ y la fragata _Sabina_. Unidos con la escuadra francesa, que tena cuatro navos, tres fragatas y un bergantn, salimos de Algeciras para Cdiz a las doce del da, y como el tiempo era flojo, nos anocheci ms ac de punta Carnero. La noche estaba ms negra que un barril de chapapote; pero como el tiempo era bueno, no nos importaba navegar a obscuras. Casi toda la tripulacin dorma: me acuerdo que estaba yo en el castillo de proa hablando con mi primo Pepe Dbora, que me contaba las perradas de su suegra, y desde all vi las luces del _San

Hermenegildo_, que navegaba a estribor como a tiro de can. Los dems barcos iban delante. _Pusque_ lo que menos creamos era que los casacones haban salido de Gibraltar tras de nosotros y nos daban caza. Ni cmo los habamos de ver, si tenan apagadas las luces y se nos acercaban sin que nos percatramos de ello? De repente, y _anque_ la noche estaba muy obscura, me pareci ver... yo siempre he tenido un _farol_ como un lince... me pareci que un barco pasaba entre nosotros y el _San Hermenegildo_. Jos Dbora--dije a mi compaero--; o yo estoy viendo _pantasmas_, o tenemos un barco ingls por estribor. Jos Dbora mir y me dijo: Que el palo mayor se caiga por la fogonadura y me parta, si hay por estribor ms barco que el _San Hermenegildo_. --Pues por s o por no--dije--, voy a avisarle al oficial que est de cuarto. No haba acabado de decirlo, cuando patapls... sentimos el _musiqueo_ de toda una andanada que nos soplaron por el costado. En un minuto la tripulacin se levant... cada uno a su puesto... Qu batahola, seora Doa Francisca! Me alegrara de que usted lo hubiera visto para que supiera cmo son estas cosas. Todos jurbamos como demonios y pedamos a Dios que nos pusiera un can en cada dedo para contestar al ataque. Ezguerra subi al alczar y mand disparar la andanada de estribor... _zapatapls_! La andanada de estribor dispar en seguida, y al poco rato nos contestaron... Pero en aquella trapisonda no vimos que con el primer disparo nos haban soplado a bordo unas endiabladas materias _comestibles_ (combustibles quera decir), que cayeron sobre el buque como si estuviera lloviendo fuego. Al ver que arda nuestro navo, se nos redobl la rabia y cargamos de nuevo la andanada, y otra, y otra. Ah, seora Doa Francisca! Bonito se puso aquello!... Nuestro comandante mand meter sobre estribor para atacar al abordaje al buque enemigo. Aqu te quiero ver... Yo estaba en mis glorias... En un guiar del ojo preparamos las hachas y picas para el abordaje... el barco enemigo se nos vena encima, lo cual me _encabrill_ (me alegr) el alma, porque as nos enredaramos ms pronto... Mete, mete a estribor... qu julepe! Principiaba a amanecer: ya los penoles se besaban; ya estaban dispuestos los grupos, cuando omos juramentos espaoles a bordo del buque enemigo. Entonces nos quedamos todos tiesos de espanto, porque vimos que el barco con que nos batamos era el mismo _San Hermenegildo_. --Eso s que estuvo bueno--dijo Doa Francisca mostrando algn inters en la narracin--. Y cmo fueron tan burros que uno y otro...? --Dir a usted: no tuvimos tiempo de andar con palabreo. El fuego del _Real Carlos_ se pas al _San Hermenegildo_, y entonces... Virgen del Carmen, la que se arm! A las lanchas!, gritaron muchos. El fuego estaba ya ras con ras con la _Santa Brbara_, y esta seora no se anda con bromas... Nosotros jurbamos, gritbamos insultando a Dios, a la Virgen y a todos los santos, porque as parece que se desahoga uno cuando est lleno de coraje hasta la escotilla. --Jess, Mara y Jos!, qu horror!--exclam mi ama--. Y se salvaron?

--Nos salvamos cuarenta en la fala y seis o siete en el chinchorro: stos recogieron al segundo del _San Hermenegildo_. Jos Dbora se aferr a un pedazo de palo y arrib ms muerto que vivo a las playas de Marruecos. --Los dems... y en ella cabe mucha gente. Dos mil hombres _apagaron fuegos_ aquel da, entre ellos nuestro comandante Ezguerra, y Emparn el del otro barco. --Vlgame Dios--dijo Doa Francisca--. Aunque bien empleado les est, por andarse en esos juegos. Si se estuvieran quietecitos en sus casas como Dios manda... --Pues la causa de este desastre--dijo Don Alonso, que gustaba de interesar a su mujer en tan dramticos sucesos--, fue la siguiente. Los ingleses, validos de la obscuridad de la noche, dispusieron que el navo _Soberbio_, el ms ligero de los que traan, apagara sus luces y se colocara entre nuestros dos hermosos barcos. As lo hizo: dispar sus dos andanadas, puso su aparejo en facha con mucha presteza, orzando al mismo tiempo para librarse de la contestacin. El _Real Carlos_ y el _San Hermenegildo_, vindose atacados inesperadamente, hicieron fuego; pero se estuvieron batiendo el uno contra el otro, hasta que cerca del amanecer y estando a punto de abordarse, se reconocieron y ocurri lo que tan detalladamente te ha contado Marcial. --Oh!, y qu bien os la jugaron!--dijo la dama--. Estuvo bueno, aunque eso no es de gente noble. --Qu ha de ser--aadi Medio-hombre--. Entonces yo no los quera bien; pero _dende_ esa noche... Si estn ellos en el Cielo, no quiero ir al Cielo, _manque_ me condene para toda la _enternidad_... --Pues y la captura de las cuatro fragatas que venan del Ro de la Plata?--dijo D. Alonso animando a Marcial para que continuara sus narraciones. --Tambin en esa me encontr--contest el marino--, y all me dejaron sin pierna. Tambin entonces nos cogieron desprevenidos, y como estbamos en tiempo de paz, navegbamos muy tranquilos, contando ya las horas que nos faltaban para llegar, cuando de pronto... Le dir a usted cmo fue, seora Doa Francisca, para que vea las maas de esa gente. Despus de lo del Estrecho, me embarqu en la _Fama_ para Montevideo, y ya haca mucho tiempo que estbamos all, cuando el jefe de la escuadra recibi orden de traer a Espaa los caudales de Lima y Buenos Aires. El viaje fue muy bueno, y no tuvimos ms percance que unas calenturillas, que no mataron ni tanto as de hombre... Traamos mucho dinero del Rey y de particulares, y tambin lo que llamamos la _caja de soldadas_, que son los ahorrillos de la tropa que sirve en las Amricas. Por junto, si no me engao, eran cosa de cinco millones de pesos, como quien no dice nada, y adems traamos pieles de lobo, lana de vicua, cascarilla, barras de estao y cobre y maderas finas... Pues, seor, despus de cincuenta das de navegacin, el 5 de Octubre, vimos tierra, y ya contbamos entrar en Cdiz al da siguiente, cuando ctate que hacia el Nordeste se nos presentan cuatro seoras fragatas.

_Anque_ era tiempo de paz, y nuestro capitn, D. Miguel de Zapian, pareca no tener maldito recelo, yo, que soy perro viejo en la mar, llam a Dbora y le dije que el tiempo me ola a plvora... Bueno: cuando las fragatas inglesas estuvieron cerca, el general mand hacer zafarrancho; la _Fama_ iba delante, y al poco rato nos encontramos a tiro de pistola de una de las inglesas por barlovento. Entonces el capitn ingls nos habl con su bocina y nos dijo... pues mire usted que me gust la franqueza!... nos dijo que nos pusiramos en facha porque nos iba a atacar. Hizo mil preguntas; pero le dijimos que no nos daba la gana de contestar. A todo esto, las otras tres fragatas enemigas se haban acercado a las nuestras, de tal manera que cada una de las inglesas tena otra espaola por el costado de sotavento. --Su posicin no poda ser mejor--apunt mi amo. --Eso digo yo--continu Marcial--. El jefe de nuestra escuadra, D. Jos Bustamante, anduvo poco listo, que si hubiera sido yo... Pues, seor, el _comodn_ (quera decir el comodoro) ingls envi a bordo de la _Medea_ un oficialillo de estos de cola de abadejo, el cual, sin andarse en chiquitas, dijo que _anque_ no estaba declarada la guerra, el _comodn_ tena orden de apresarnos. Esto s que se llama ser ingls. El combate empez al poco rato; nuestra fragata recibi la primera andanada por babor; se le contest al saludo, y caonazo va, caonazo viene... lo cierto del caso es que no metimos en un puo a aquellos herejes _por mor_ de que el demonio fue y peg fuego a la Santa Brbara de la _Mercedes_, que se vol en un suspiro, y todos con este suceso, nos afligimos tanto, sintindonos tan apocados...!, no por falta de valor, sino por aquello que dicen... en _la moral_... pues... _denque_ el mismo momento nos vimos perdidos. Nuestra fragata tena las velas con ms agujeros que capa vieja, los cabos rotos, cinco pies de agua en bodega, el palo de mesana tendido, tres balazos a flor de agua y bastantes muertos y heridos. A pesar de esto, seguamos la _cuchipanda_ con el ingls; pero cuando vimos que la _Medea_ y la _Clara_, no pudiendo resistir la chamusquina, arriaban bandera, forzamos de vela y nos retiramos defendindonos como podamos. La maldita fragata inglesa nos daba caza, y como era ms velera que la nuestra, no pudimos zafarnos y tuvimos tambin que arriar el trapo a las tres de la tarde, cuando ya nos haban matado mucha gente, y yo estaba medio muerto sobre el sollao porque a una bala le dio la gana de quitarme la pierna. Aquellos condenados nos llevaron a Inglaterra, no como presos, sino como detenidos; pero carta va, carta viene entre Londres y Madrid, lo cierto es que se quedaron con el dinero, y me parece que cuando a m me nazca otra pierna, entonces el Rey de Espaa les ver la punta del pelo a los cinco millones de pesos. --Pobre hombre!... y entonces perdiste la pata?--le dijo compasivamente Doa Francisca. --S seora: los ingleses, sabiendo que yo no era bailarn, creyeron que tena bastante con una. En la travesa me curaron bien: en un pueblo que llaman _Plinmuf_ (Plymouth) estuve seis meses en el pontn, con el petate liado y la patente para el otro mundo en el bolsillo... Pero Dios quiso que no me fuera a pique tan pronto: un fsico ingls me puso esta pierna de palo, que es mejor que la otra, porque aqulla me dola de la condenada rema, y sta, a Dios gracias, no duele aunque la echen una descarga de metralla. En cuanto a dureza, creo que la tiene, _aunque entava_ no se me ha puesto delante la popa de ningn

ingls para probarla. --Muy bravo ests--dijo mi ama--; quiera Dios no pierdas tambin la otra. El que busca el peligro... Concluida la relacin de Marcial, se trab de nuevo la disputa sobre si mi amo ira o no a la escuadra. Persista Doa Francisca en la negativa, y D. Alonso, que en presencia de su digna esposa era manso como un cordero, buscaba pretextos y alegaba toda clase de razones para convencerla. Iremos slo a ver, mujer; nada ms que a ver--deca el hroe con mirada suplicante. --Dejmonos de fiestas--le contestaba su esposa--. Buen par de esperpentos estis los dos. --La escuadra combinada--dijo Marcial--, se quedar en Cdiz, y ellos tratarn de forzar la entrada. --Pues entonces--aadi mi ama--, pueden ver la funcin desde la muralla de Cdiz; pero lo que es en los barquitos... Digo que no y que no, Alonso. En cuarenta aos de casados no me has visto enojada (la vea todos los das); pero ahora te juro que si vas a bordo... haz cuenta de que Paquita no existe para ti. --Mujer!--exclam con afliccin mi amo--. Y he de morirme sin tener ese gusto! --Bonito gusto, hombre de Dios! Ver cmo se matan esos locos! Si el Rey de las Espaas me hiciera caso, mandara a paseo a los ingleses y les dira: Mis vasallos queridos no estn aqu para que ustedes se diviertan con ellos. Mtanse ustedes en faena unos con otros si quieren juego. Qu creen? Yo, aunque tonta, bien s lo que hay aqu, y es que el Primer Cnsul, Emperador, Sultn, o lo que sea, quiere acometer a los ingleses, y como no tiene hombres de alma para el caso, ha embaucado a nuestro buen Rey para que le preste los suyos, y la verdad es que nos est fastidiando con sus guerras martimas. Dganme ustedes: a Espaa qu le va ni le viene en esto? Por qu ha de estar todos los das caonazo y ms caonazo por una simpleza? Antes de esas picardas que Marcial ha contado, qu dao nos haban hecho los ingleses? Ah, si hicieran caso de lo que yo digo, el seor de Bonaparte armara la guerra solo, o si no que no la armara! --Es verdad--dijo mi amo--, que la alianza con Francia nos est haciendo mucho dao, pues si algn provecho resulta es para nuestra aliada, mientras todos los desastres son para nosotros. --Entonces, tontos rematados, para qu se os calientan las pajarillas con esta guerra? --El honor de nuestra nacin est empeado--contest D. Alonso--, y una vez metidos en la danza, sera una mengua volver atrs. Cuando estuve el mes pasado en Cdiz en el bautizo de la hija de mi primo, me deca Churruca: Esta alianza con Francia, y el maldito tratado de San Ildefonso, que por la astucia de Bonaparte y la debilidad de Godoy se ha convertido en tratado de subsidios, sern nuestra ruina, sern la ruina de nuestra escuadra, si Dios no lo remedia, y, por tanto, la ruina de nuestras colonias y del comercio espaol en Amrica. Pero, a pesar de todo, es preciso seguir adelante.

--Bien digo yo--aadi doa Francisca--, que ese Prncipe de la Paz se est metiendo en cosas que no entiende. Ya se ve, un hombre sin estudios! Mi hermano el arcediano, que es partidario del prncipe Fernando, dice que ese seor Godoy es un alma de cntaro, y que no ha estudiado latn ni teologa, pues todo su saber se reduce a tocar la y a conocer los veintids modos de bailar la gavota. Parece que por su linda cara le han hecho, primer ministro. As andan las cosas de Espaa; luego, hambre y ms hambre... todo tan caro... la fiebre amarilla asolando a Andaluca... Est esto bonito, s, seor... Y de ello tienen ustedes la culpa--continu engrosando la voz y ponindose muy encarnada--, s seor, ustedes que ofenden a Dios matando tanta gente; ustedes, que si en vez de meterse en esos endiablados barcos, se fueran a la iglesia a rezar el rosario, no andara Patillas tan suelto por Espaa haciendo diabluras. --T irs a Cdiz tambin--dijo D. Alonso ansioso de despertar el entusiasmo en el pecho de su mujer--; irs a casa de Flora, y desde el mirador podrs ver cmodamente el combate, el humo, los fogonazos, las banderas... Es cosa muy bonita. --Gracias, gracias! Me caera muerta de miedo. Aqu nos estaremos quietos, que el que busca el peligro en l perece. As termin aquel dilogo, cuyos pormenores he conservado en mi memoria, a pesar del tiempo transcurrido. Mas acontece con frecuencia que los hechos muy remotos, correspondientes a nuestra infancia, permanecen grabados en la imaginacin con mayor fijeza que los presenciados en edad madura, y cuando predomina sobre todas las facultades la razn. Aquella noche D. Alonso y Marcial siguieron conferenciando en los pocos ratos que la recelosa Doa Francisca los dejaba solos. Cuando sta fue a la parroquia para asistir a la novena, segn su piadosa costumbre, los dos marinos respiraron con libertad como escolares bulliciosos que pierden de vista al maestro. Encerrronse en el despacho, sacaron unos mapas y estuvieron examinndolos con gran atencin; luego leyeron ciertos papeles en que haba apuntados los nombres de muchos barcos ingleses con la cifra de sus caones y tripulantes, y durante su calurosa conferencia, en que alternaba la lectura con los ms enrgicos comentarios, not que ideaban el plan de un combate naval. Marcial imitaba con los gestos de su brazo y medio la marcha de las escuadras, la explosin de las andanadas; con su cabeza, el balance de los barcos combatientes; con su cuerpo, la cada de costado del buque que se va a pique; con su mano, el subir y bajar de las banderas de seal; con un ligero silbido, el mando del contramaestre; con los porrazos de su pie de palo contra el suelo, el estruendo del can; con su lengua estropajosa, los juramentos y singulares voces del combate; y como mi amo le secundase en esta tarea con la mayor gravedad, quise yo tambin echar mi cuarto a espadas, alentado por el ejemplo, y dando natural desahogo a esa necesidad devoradora de meter ruido que domina el temperamento de los chicos con absoluto imperio. Sin poderme contener, viendo el entusiasmo de los dos marinos, comenc a dar vueltas por la habitacin, pues la confianza con que por mi amo era tratado me autorizaba a ello; remed con la cabeza y los brazos la disposicin de una nave que cie el viento, y al mismo tiempo profera, ahuecando la voz, los retumbantes monoslabos que ms se parecen al ruido de un caonazo, tales como bum, bum, bum!... Mi respetable amo, el mutilado marinero, tan nios como yo en aquella ocasin, no pararon mientes en lo que yo haca, pues harto les embargaban sus propios pensamientos.

Cunto me he redo despus recordando aquella escena, y cun cierto es, por lo que respecta a mis compaeros en aquel juego, que el entusiasmo de la ancianidad convierte a los viejos en nios, renovando las travesuras de la cuna al borde mismo del sepulcro! Muy enfrascados estaban ellos en su conferencia, cuando sintieron los pasos de Doa Francisca que volva de la novena. Qu viene!--exclam Marcial con terror. Y al punto guardaron los planos, disimulando su excitacin, y pusironse a hablar de cosas indiferentes. Pero yo, bien porque la sangre juvenil no poda aplacarse fcilmente, bien porque no observ a tiempo la entrada de mi ama, segu en medio del cuarto demostrando mi enajenacin con frases como stas, pronunciadas con el mayor desparpajo: la mura a estribor!... orza!... la andanada de sotavento!... fuego!... bum, bum!... Ella se lleg a m furiosa, y sin previo aviso me descarg en la popa la andanada de su mano derecha con tan buena puntera, que me hizo ver las estrellas. Tambin t!--grit vapulendome sin compasin--. Ya ves--aadi mirando a su marido con centelleantes ojos--: t le enseas a que pierda el respeto... Te has credo que ests todava en la Caleta, pedazo de zascandil? La zurra continu en la forma siguiente: yo caminando a la cocina, lloroso y avergonzado, despus de arriada la bandera de mi dignidad, y sin pensar en defenderme contra tan superior enemigo; Doa Francisca detrs dndome caza y poniendo a prueba mi pescuezo con los repetidos golpes de su mano. En la cocina ech el ancla, lloroso, considerando cun mal haba concluido mi combate naval.

-VPara oponerse a la insensata determinacin de su marido, Doa Francisca no se fundaba slo en las razones anteriormente expuestas; tena, adems de aqullas, otra poderossima, que no indic en el dilogo anterior, quiz por demasiado sabida. Pero el lector no la sabe y voy a decrsela. Creo haber escrito que mis amos tenan una hija. Pues bien: esta hija se llamaba Rosita, de edad poco mayor que la ma, pues apenas pasaba de los quince aos, y ya estaba concertado su matrimonio con un joven oficial de Artillera llamado Malespina, de una familia de Medinasidonia, lejanamente emparentada con la de mi ama. Habase fijado la boda para fin de Octubre, y ya se comprende que la ausencia del padre de la novia habra sido inconveniente en tan solemnes das. Voy a decir algo de mi seorita, de su novio, de sus amores, de su proyectado enlace y... ay!, aqu mis recuerdos toman un tinte melanclico, evocando en mi fantasa imgenes importunas y exticas como si vinieran de otro mundo, despertando en mi cansado pecho sensaciones que, a decir verdad, ignoro si traen a mi espritu alegra o tristeza. Estas ardientes memorias, que parecen agostarse hoy en mi cerebro, como flores tropicales trasplantadas al Norte helado, me hacen

a veces rer, y a veces me hacen pensar... Pero contemos, que el lector se cansa de reflexiones enojosas sobre lo que a un solo mortal interesa. Rosita era lindsima. Recuerdo perfectamente su hermosura, aunque me sera muy difcil describir sus facciones. Parece que la veo sonrer delante de m. La singular expresin de su rostro, a la de ningn otro parecida, es para m, por la claridad con que se ofrece a mi entendimiento, como una de esas nociones primitivas, que parece hemos trado de otro mundo, o nos han sido infundidas por misterioso poder desde la cuna. Y sin embargo, no respondo de poderlo pintar, porque lo que fue real ha quedado como una idea indeterminada en mi cabeza, y nada nos fascina tanto, as como nada se escapa tan sutilmente a toda apreciacin descriptiva, como un ideal querido. Al entrar en la casa, cre que Rosita perteneca a un orden de criaturas superior. Explicar mis pensamientos para que se admiren ustedes de mi simpleza. Cuando somos nios, y un nuevo ser viene al mundo en nuestra casa, las personas mayores nos dicen que le han trado de Francia, de Pars o de Inglaterra. Engaado yo como todos acerca de tan singular modo de perpetuar la especie, crea que los nios venan por encargo, empaquetados en un cajoncito, como un fardo de quincalla. Pues bien: contemplando por primera vez a la hija de mis amos, discurr que tan bella persona no poda haber venido de la fbrica de donde venimos todos, es decir, de Pars o de Inglaterra, y me persuad de la existencia de alguna regin encantadora, donde artfices divinos saban labrar tan hermosos ejemplares de la persona humana. Como nios ambos, aunque de distinta condicin, pronto nos tratamos con la confianza propia de la edad, y mi mayor dicha consista en jugar con ella, sufriendo todas sus impertinencias, que eran muchas, pues en nuestros juegos nunca se confundan las clases: ella era siempre seorita, y yo siempre criado; as es que yo llevaba la peor parte, y si haba golpes, no es preciso indicar aqu quin los reciba. Ir a buscarla al salir de la escuela para acompaarla a casa, era mi sueno de oro; y cuando por alguna ocupacin imprevista se encargaba a otra persona tan dulce comisin, mi pena era tan profunda, que yo la equiparaba a las mayores penas que pueden pasarse en la vida, siendo hombre, y deca: Es imposible que cuando yo sea grande experimente desgracia mayor. Subir por orden suya al naranjo del patio para coger los azahares de las ms altas ramas, era para m la mayor de las delicias, posicin o preeminencia superior a la del mejor rey de la tierra subido en su trono de oro; y no recuerdo alborozo comparable al que me causaba obligndome a correr tras ella en ese divino e inmortal juego que llaman. Si ella corra como una gacela, yo volaba como un pjaro para cogerla ms pronto, asindola por la parte de su cuerpo que encontraba ms a mano. Cuando se trocaban los papeles, cuando ella era la perseguidora y a m me corresponda el ser cogido, se duplicaban las inocentes y puras delicias de aquel juego sublime, y el paraje ms obscuro y feo, donde yo, encogido y palpitante, esperaba la impresin de sus brazos ansiosos de estrecharme, era para m un verdadero paraso. Aadir que jams, durante aquellas escenas, tuve un pensamiento, una sensacin, que no emanara del ms refinado idealismo. Y qu dir _ol_ y las ruiseores, nada. Todos de su canto? Desde muy nia acostumbraba a cantar el _caas_, con la maestra de los que lo saben todo en materia de msica sin haber aprendido le alababan aquella habilidad, y formaban corro para orla;

pero a m me ofendan los aplausos de sus admiradores, y hubiera deseado que enmudeciera para los dems. Era aquel canto un gorjeo melanclico, aun modulado por su voz infantil. La nota, que repercuta sobre s misma, enredndose y desenredndose, como un hilo sonoro, se perda subiendo y se desvaneca alejndose para volver descendiendo con timbre grave. Pareca emitida por un avecilla, que se remontara primero al Cielo, y que despus cantara en nuestro propio odo. El alma, si se me permite emplear un smil vulgar, pareca que se alargaba siguiendo el sonido, y se contraa despus retrocediendo ante l, pero siempre pendiente de la meloda y asociando la msica a la hermosa cantora. Tan singular era el efecto, que para m el orla cantar, sobre todo en presencia de otras personas, era casi una mortificacin. Tenamos la misma edad, poco ms o menos, como he dicho, pues slo exceda la suya a la ma en unos ocho o nueve meses. Pero yo era pequeuelo y raqutico, mientras ella se desarrollaba con mucha lozana, y as, al cumplirse los tres aos de mi residencia en la casa, ella pareca de mucha ms edad que yo. Estos tres aos se pasaron sin sospechar nosotros que bamos creciendo, y nuestros juegos no se interrumpan, pues ella era ms traviesa que yo, y su madre la rea, procurando sujetarla y hacerla trabajar. Al cabo de lo tres aos advert que las formas de mi idolatrada seorita se ensanchaban y redondeaban, completando la hermosura de su cuerpo: su rostro se puso ms encendido, ms lleno, ms tibio; sus grandes ojos ms vivos, si bien con la mirada menos errtil y voluble; su andar ms reposado; sus movimientos no s si ms o menos ligeros, pero ciertamente distintos, aunque no poda entonces ni puedo ahora apreciar en qu consista la diferencia. Pero ninguno de estos accidentes me confundi tanto como la transformacin de su voz, que adquiri cierta sonora gravedad bien distinta de aquel travieso y alegre chillido con que me llamaba antes, trastornndome el juicio, y obligndome a olvidar mis quehaceres, para acudir al juego. El capullo se converta en rosa y la crislida en. Un da mil veces funesto, mil veces lgubre, mi amita se present ante m con traje bajo. Aquella transfiguracin produjo en m tal impresin, que en todo el da no habl una palabra. Estaba serio como un hombre que ha sido vilmente engaado, y mi enojo contra ella era tan grande, que en mis soliloquios probaba con fuertes razones que el rpido crecimiento de mi amita era una felona. Se despert en m la fiebre del raciocinar, y sobre aquel tema controverta apasionadamente conmigo mismo en el silencio de mis insomnios. Lo que ms me aturda era ver que con unas cuantas varas de tela haba variado por completo su carcter. Aquel da, mil veces desgraciado, me habl en tono ceremonioso, ordenndome con gravedad y hasta con displicencia las faenas que menos me gustaban; y ella, que tantas veces fue cmplice y encubridora de mi holgazanera, me reprenda entonces por perezoso. Y a todas stas, ni una sonrisa, ni un salto, ni una monada, ni una veloz carrera, ni un poco de _ol_, ni esconderse de m para que la buscara, ni fingirse enfadada para rerse despus, ni una disputilla, ni siquiera un pescozn con su blanda manecita! Terribles crisis de la existencia! Ella se haba convertido en mujer, y yo continuaba siendo nio! No necesito decir que se acabaron los retozos y los juegos; ya no volv a subir al naranjo, cuyos azahares crecieron tranquilos, libres de mi enamorada rapacidad, desarrollando con lozana sus hojas y con todo lujo su provocativa fragancia; ya no corrimos ms por el patio, ni hice ms

viajes a la escuela, para traerla a casa, tan orgulloso de mi comisin que la hubiera defendido contra un ejrcito, si ste hubiera intentado quitrmela. Desde entonces Rosita andaba con la mayor circunspeccin y gravedad; varias veces not que al subir una escalera delante de m, cuidaba de no mostrar ni una lnea ni una pulgada ms arriba de su hermoso tobillo, y este sistema de fraudulenta ocultacin era una ofensa a la dignidad de aquel cuyos ojos haban visto algo ms arriba. Ahora me ro considerando cmo se me parta el corazn con aquellas cosas. Pero an haban de ocurrir ms terribles desventuras. Al ao de su transformacin, la ta Martina, Rosario la cocinera, Marcial y otros personajes de la servidumbre, se ocupaban un da de cierto grave asunto. Aplicando mi diligente odo, luego me enter de que corran rumores alarmantes: la seorita se iba a casar. La cosa era inaudita, porque yo no le conoca ningn novio. Pero entonces lo arreglaban todo los padres, y lo raro es que a veces no sala del todo mal. Pues un joven de gran familia pidi su mano, y mis amos se la concedieron. Este joven vino a casa acompaado de sus padres, que eran una especie de condes o marqueses, con un ttulo retumbante. El pretendiente traa su uniforme de Marina, en cuyo honroso Cuerpo serva; pero a pesar de tan elegante jaez, su facha era muy poco agradable. As debi parecerle a mi amita, pues desde un principio mostr repugnancia hacia aquella boda. Su madre trataba de convencerla, pero intilmente, y le haca la ms acabada pintura de las buenas prendas del novio, de su alto linaje y grandes riquezas. La nia no se convenca, y a estas razones opona otras muy cuerdas. Pero la pcara se callaba lo principal, y lo principal era que tena otro novio, a quien de veras amaba. Este otro era un oficial de Artillera, llamado, de muy buena presencia y gentil figura. Mi amita le haba conocido en la iglesia, y el prfido amor se apoder de ella, mientras rezaba; pues siempre fue el templo lugar muy a propsito, por su potico y misterioso recinto, para abrir de par en par al amor las puertas del alma. Malespina rondaba la casa, lo cual observ yo varias veces; y tanto se habl en Vejer de estos amores, que el otro lo supo, y se desafiaron. Mis amos supieron todo cuando lleg a casa la noticia de que Malespina haba herido mortalmente a su rival. El escndalo fue grande. La religiosidad de mis amos se escandaliz tanto con aquel hecho, que no pudieron disimular su enojo, y Rosita fue la vctima principal. Pero pasaron meses y ms meses; el herido cur, y como Malespina fuese tambin persona bien nacida y rica, se notaron en la atmsfera poltica de la casa barruntos de que el joven D. Rafael iba a entrar en ella. Renunciaron al enlace los padres del herido, y en cambio el del vencedor se present en casa a pedir para su hijo la mano de mi querida amita. Despus de algunas dilaciones, se la concedieron. Me acuerdo de cuando fue all. Era un seor muy seco y estirado, con chupa de treinta colores, muchos colgajos en el reloj, gran coleto, y una nariz muy larga y afilada, con la cual pareca olfatear a las personas que le sostenan la conversacin. Hablaba por los codos y no dejaba meter baza a los dems: l se lo deca todo, y no se poda elogiar cosa alguna, porque al punto sala diciendo que tena otra mejor. Desde entonces le tach por hombre vanidoso y mentirossimo, como tuve ocasin de ver claramente ms tarde. Mis amos le recibieron con agasajo, lo mismo que a su hijo, que con l vena. Desde entonces, el novio sigui yendo a casa todos los das, slo o en compaa de su padre.

Nueva transformacin de mi amita. Su indiferencia hacia m era tan marcada, que tocaba los lmites del menosprecio. Entonces ech de ver claramente por primera vez, maldicindola, la humildad de mi condicin; trataba de explicarme el derecho que tenan a la superioridad los que realmente eran superiores, y me preguntaba, lleno de angustia, si era justo que otros fueran nobles y ricos y sabios, mientras yo tena por abolengo la Caleta, por nica fortuna mi persona, y apenas saba leer. Viendo la recompensa que tena mi ardiente cario, comprend que a nada podra aspirar en el mundo, y slo ms tarde adquir la firme conviccin de que un grande y constante esfuerzo mo me dara quizs todo aquello que no posea. En vista del despego con que ella me trataba, perd la confianza; no me atreva a desplegar los labios en su presencia, y me infunda mucho ms respeto que sus padres. Entre tanto, yo observaba con atencin los indicios del amor que la dominaba. Cuando l tardaba, yo la vea impaciente y triste; al menor rumor que indicase la aproximacin de alguno, se encenda su hermoso semblante, y sus negros ojos brillaban con ansiedad y esperanza. Si l entraba al fin, le era imposible a ella disimular su alegra, y luego se estaban charlando horas y ms horas, siempre en presencia de Doa Francisca, pues a mi seorita no se le consentan coloquios a solas ni por las rejas. Tambin haba correspondencia larga, y lo peor del caso es que yo era el correo de los dos amantes. Aquello me daba una rabia...! Segn la consigna, yo sala a la plaza, y all encontraba, ms puntual que un reloj, al seorito Malespina, el cual me daba una esquela para entregarla a mi seorita. Cumpla mi encargo, y ella me daba otra para llevarla a l. Cuntas veces senta tentaciones de quemar aquellas cartas, no llevndolas a su destino! Pero por mi suerte, tuve serenidad para dominar tan feo propsito. No necesito decir que yo odiaba a Malespina. Desde que le vea entrar senta mi sangre enardecida, y siempre que me ordenaba algo, hacalo con los peores modos posibles, deseoso de significarle mi alto enojo. Este despego que a ellos les pareca mala crianza y a m un arranque de entereza, propio de elevados corazones, me proporcion algunas reprimendas y, sobre todo, dio origen a una frase de mi seorita, que se me clav en el corazn como una dolorosa espina. En cierta ocasin le o decir: Este chico est tan echado a perder, que ser preciso mandarle fuera de casa. Al fin se fij el da para la boda, y unos cuantos antes del sealado ocurri lo que ya cont y el proyecto de mi amo. Por esto se comprender que Doa Francisca tena razones poderosas, adems de la poca salud de su marido, para impedirle ir a la escuadra.

-VIRecuerdo muy bien que al da siguiente de los pescozones que me aplic D. Francisca, movida del espectculo de mi irreverencia y de su profundo odio a las guerras martimas, sal acompaando a mi amo en su paseo de medioda. l me daba el brazo, y a su lado iba Marcial: los tres caminbamos lentamente, conforme al flojo andar de D. Alonso y a la poca

destreza de la pierna postiza del marinero. Pareca aquello una de esas procesiones en que marcha, sobre vacilante palanqun, un grupo de santos viejos y apolillados, que amenazan venirse al suelo en cuanto se acelere un poco el paso de los que les llevan. Los dos viejos no tenan expedito y vividor ms que el corazn, que funcionaba como una mquina recin salida del taller. Era una aguja imantada, que a pesar de su fuerte potencia y exacto movimiento, no poda hacer navegar bien el casco viejo y averiado en que iba embarcada. Durante el paseo, mi amo, despus de haber asegurado con su habitual aplomo que si el almirante Crdova, en vez de mandar virar a estribor hubiera mandado virar a babor, la batalla del 14 no se habra perdido, entabl la conversacin sobre el famoso proyecto, y aunque no dijeron claramente su propsito, sin duda por estar yo delante, comprend por algunas palabras sueltas que trataban de ponerlo en ejecucin a cencerros tapados, marchndose de la casa lindamente una maana, sin que mi ama lo advirtiese. Regresamos a la casa y all se habl de cosas muy distintas. Mi amo, que siempre era complaciente con su mujer, lo fue aquel da ms que nunca. No deca Doa Francisca cosa alguna, aunque fuera insignificante, sin que l lo celebrara con risas inoportunas. Hasta me parece que la regal algunas frusleras, demostrando en todos sus actos el deseo de tenerla contenta; sin duda por esta misma complacencia oficiosa mi ama estaba dscola y regaona cual nunca la haba yo visto. No era posible transaccin honrosa. Por no s qu ftil motivo, ri con Marcial, intimndole la inmediata salida de la casa; tambin dijo terribles cosas a su marido; y durante la comida, aunque ste celebraba todos los platos con desusado calor, la implacable dama no cesaba de gruir. Llegada la hora de rezar el rosario, acto solemne que se verificaba en el comedor con asistencia de todos los de la casa, mi amo, que otras veces sola dormirse, murmurando perezosamente los _Pater-noster_, lo cual le vala algunas reprimendas, estuvo aquella noche muy despabilado y rez con verdadero empeo, haciendo que su voz se oyera entre todas las dems. Otra cosa pas que se me ha quedado muy presente. Las paredes de la casa hallbanse adornadas con dos clases de objetos: estampas de santos y mapas; la Corte celestial por un lado, y todos los derroteros de Europa y Amrica por otro. Despus de comer, mi amo estaba en la galera contemplando una carta de navegacin, y recorra con su vacilante dedo las lneas, cuando Doa Francisca, que algo sospechaba del proyecto de escapatoria, y adems pona el grito en el Cielo siempre que sorprenda a su marido en flagrante delito de entusiasmo nutico, lleg por detrs, y abriendo los brazos exclam: Hombre de Dios! Cuando digo que t me andas buscando... Pues te juro que si me buscas, me encontrars. --Pero, mujer--repuso temblando mi amo--, estaba aqu mirando el derrotero de Alcal Galiano y de Valds en las goletas _Sutil_ y _Mejicana_, cuando fueron a reconocer el estrecho de Fuca. Es un viaje muy bonito: me parece que te lo he contado. --Cuando digo que voy a quemar todos esos papelotes--aadi Doa Francisca--. Mal hayan los viajes y el perro judo que los invent. Mejor pensaras en las cosas de Dios, que al fin y al cabo no eres ningn nio. Qu hombre, Santo Dios, qu hombre!

No pas de esto. Yo andaba tambin por all cerca; pero no recuerdo bien si mi ama desahog su furor en mi humilde persona, demostrndome una vez ms la elasticidad de mis orejas y la ligereza de sus manos. Ello es que estas caricias menudeaban tanto, que no hago memoria de si recib alguna en aquella ocasin: lo que s recuerdo es que mi seor, a pesar de haber redoblado sus amabilidades, no consigui ablandar a su consorte. No he dicho nada de mi amita. Pues spase que estaba muy triste, porque el seor de Malespina no haba parecido aquel da, ni escrito carta alguna, siendo intiles todas mis pesquisas para hallarle en la plaza. Lleg la noche, y con ella la tristeza al alma de Rosita, pues ya no haba esperanza de verle hasta el da siguiente. Mas de pronto, y cuando se haba dado orden para la cena, sonaron fuertes aldabonazos en la puerta; fui a abrir corriendo, y era l. Antes de abrirle, mi odio le haba conocido. An me parece que le estoy viendo, cuando se present delante de m, sacudiendo su capa, mojada por la lluvia. Siempre que le traigo a la memoria, se me representa como le vi en aquella ocasin. Hablando con imparcialidad, dir que era un joven realmente hermoso, de presencia noble, modales airosos, mirada afable, algo fro y reservado en apariencia, poco risueo y sumamente corts, con aquella cortesa grave y un poco finchada de los nobles de antao. Traa aquella noche la chaqueta faldonada, el calzn corto con botas, el sombrero portugus y riqusima capa de grana con forros de seda, que era la prenda ms elegante entre los seoritos de la poca. Desde que entr, conoc que algo grave ocurra. Pas al comedor, y todos se maravillaron de verle a tal hora, pues jams haba venido de noche. Mi amita no tuvo de alegra ms que el tiempo necesario para comprender que el motivo de visita tan inesperada no poda ser lisonjero. Vengo a despedirme, dijo Malespina. Todos se quedaron como lelos, y Rosita ms blanca que el papel en que escribo; despus encendida como la grana, y luego plida otra vez como una muerta. Pues qu pasa? A dnde va usted, seor D. Rafael?, le pregunt mi ama. Debo de haber dicho que Malespina era oficial de Artillera, pero no que estaba de guarnicin en Cdiz y con licencia en Vejer. Como la escuadra carece de personal--aadi--, han dado orden para que nos embarquemos con objeto de hacer all el servicio. Se cree que el combate es inevitable, y la mayor parte de los navos tienen falta de artilleros. --Jess, Mara y Jos!--exclam Doa Francisca ms muerta que viva--. Tambin a usted se le llevan? Pues me gusta. Pero usted es de tierra, amiguito. Dgales usted que se entiendan ellos; que si no tienen gente, que la busquen. Pues a fe que es bonita la broma. --Pero, mujer--dijo tmidamente D. Alonso--, no ves que es preciso?.... No pudo seguir, porque Doa Francisca, que senta desbordarse el vaso de su enojo, apostrof a todas las Potencias terrestres.

A ti todo te parece bien con tal que sea para los dichosos barcos de guerra. Pero quin, pero quin es el demonio del Infierno que ha mandado vayan a bordo los oficiales de tierra? A m que no me digan: eso es cosa del seor de Bonaparte. Ninguno de ac puede haber inventado tal diablura. Pero vaya usted y diga que se va a casar. A ver--aadi dirigindose a su marido--, escribe a Gravina dicindole que este joven no puede ir a la escuadra. Y como viera que su marido se encoga de hombros indicando que la cosa era sumamente grave, exclam: No sirves para nada. Jess! Si yo gastara calzones, me plantaba en Cdiz y le sacaba a usted del apuro. Rosita no deca palabra. Yo, que la observaba atentamente, conoc la gran turbacin de su espritu. No quitaba los ojos de su novio, y a no impedrselo la etiqueta y el buen parecer, habra llorado ruidosamente, desahogando la pena de su corazn oprimido. Los militares--dijo D. Alonso--, son esclavos de su deber, y la patria exige a este joven que se embarque para defenderla. En el prximo combate alcanzar usted mucha gloria e ilustrar su nombre con alguna hazaa que quede en la historia para ejemplo de las generaciones futuras. --S, eso, eso--dijo Doa Francisca remedando el tono grandilocuente con que mi amo haba pronunciado las anteriores palabras--. S: y todo por qu? Porque se les antoja a esos znganos de Madrid. Que vengan ellos a disparar los caones y a hacer la guerra... Y cundo marcha usted? --Maana mismo. Me han retirado la licencia, ordenndome que me presente al instante en Cdiz. Imposible pintar con palabras ni por escrito lo que vi en el semblante de mi seorita cuando aquellas frases oy. Los dos novios se miraron, y un largo y triste silencio sigui al anuncio de la prxima partida. Esto no se puede sufrir--dijo Doa Francisca--. Por ltimo, llevarn a los paisanos, y si se les antoja, tambin a las mujeres... Seor --prosigui mirando al Cielo con ademn de pitonisa--, no creo ofenderte si digo que maldito sea el que invent los barcos, maldito el mar en que navegan, y ms maldito el que hizo el primer can para dar esos estampidos que la vuelven a una loca, y para matar a tantos pobrecitos que no han hecho ningn dao. D. Alonso mir a Malespina, buscando en su semblante una expresin de protesta contra los insultos dirigidos a la noble artillera. Despus dijo: Lo malo ser que los navos carezcan tambin de buen material; y sera lamentable... Marcial, que oa la conversacin desde la puerta, no pudo contenerse y entr diciendo: Qu ha de faltar? El _Trinidad_ 140 caones: 32 de a 36, 34 de a 24, 36 de a 12, 18

de a 30, y 10 obuses de a 24. El _Prncipe de Asturias_ 118, el _Santa Ana_120, el _Rayo_ 100, el _Nepomuceno_, el _San_... --Quin le mete a usted aqu, Sr. Marcial--chill Doa Francisca--, ni qu nos importa si tienen cincuenta u ochenta? Marcial continu, a pesar de esto, su guerrera estadstica, pero en voz baja, dirigindose slo a mi amo, el cual no se atreva a expresar su aprobacin. Ella sigui hablando as: Pero, D. Rafael, no vaya usted, por Dios. Diga usted que es de tierra; que se va a casar. Si Napolen quiere guerra, que la haga l solo; que venga y diga: Aqu estoy yo: mtenme ustedes, seores ingleses, o djense matar por m. Por qu ha de estar Espaa sujeta a los antojos de ese caballero? --Verdaderamente--dijo Malespina--, nuestra unin con Francia ha sido hasta ahora desastrosa. --Pues para qu la han hecho? Bien dicen que ese Godoy es hombre sin estudios. Si creer l que se gobierna una nacin tocando la guitarra! --Despus de la paz de Basilea--continu el joven--, nos vimos obligados a enemistarnos con los ingleses, que batieron nuestra escuadra en el cabo de San Vicente. --Alto all--declar D. Alonso, dando un fuerte puetazo en la mesa--. Si el almirante Crdova hubiera mandado orzar sobre babor a los navos de la vanguardia, segn lo que pedan las ms vulgares leyes de la estrategia, la victoria hubiera sido nuestra. Eso lo tengo probado hasta la saciedad, y en el momento del combate hice constar mi opinin. Quede, pues, cada cual en su lugar. --Lo cierto es que se perdi la batalla--prosigui Malespina--. Este desastre no habra sido de grandes consecuencias, si despus la Corte de Espaa no hubiera celebrado con la Repblica francesa el tratado de San Ildefonso, que nos puso a merced del Primer Cnsul, obligndonos a prestarle ayuda en guerras que a l solo y a su grande ambicin interesaban. La paz de Amiens no fue ms que una tregua. Inglaterra y Francia volvieron a declararse la guerra, y entonces Napolen exigi nuestra ayuda. Quisimos ser neutrales, pues aquel convenio a nada obligaba en la segunda guerra; pero l con tanta energa solicit nuestra cooperacin, que para aplacarle, tuvo el Rey que convenir en dar a Francia un subsidio de cien millones de reales, lo que equivala a comprar a peso de oro la neutralidad. Pero ni aun as la compramos. A pesar de tan gran sacrificio, fuimos arrastrados a la guerra. Inglaterra nos oblig a ello, apresando inoportunamente cuatro fragatas que venan de Amrica cargadas de caudales. Despus de aquel acto de piratera, la Corte de Madrid no tuvo ms remedio que echarse en brazos de Napolen, el cual no deseaba otra cosa. Nuestra marina qued al arbitrio del Primer Cnsul, ya Emperador, quien, aspirando a vencer por el engao a los ingleses, dispuso que la escuadra combinada partiese a la Martinica, con objeto de alejar de Europa a los marinos de la Gran Bretaa. Con esta estratagema pensaba realizar su anhelado desembarco en esta isla; mas tan hbil plan no sirvi sino para demostrar la impericia y cobarda del almirante francs, el cual, de regreso a Europa, no quiso compartir con nuestros navos la gloria del combate de Finisterre. Ahora, segn

las rdenes del Emperador, la escuadra combinada deba hallarse en Brest. Dcese que Napolen est furioso con su almirante, y que piensa relevarle inmediatamente. --Pero, segn dicen--indic Marcial--, Mr. Corneta quiere pintarla y busca una accin de guerra que haga olvidar sus faltas. Yo me alegro, pues de ese modo se ver quin puede y quin no puede. --Lo indudable--prosigui Malespina--, es que la escuadra inglesa anda cerca y con intento de bloquear a Cdiz. Los marinos espaoles opinan que nuestra escuadra no debe salir de la baha, donde hay probabilidades de que venza. Mas el francs parece que se obstina en salir. --Veremos--dijo mi amo--. De todos modos, el combate ser glorioso. --Glorioso, s--contest Malespina--. Pero quin asegura que sea afortunado? Los marinos se forjan ilusiones, y quizs por estar demasiado cerca, no conocen la inferioridad de nuestro armamento frente al de los ingleses. Estos, adems de una soberbia artillera, tienen todo lo necesario para reponer prontamente sus averas. No digamos nada en cuanto al personal: el de nuestros enemigos es inmejorable, compuesto todo de viejos y muy expertos marinos, mientras que muchos de los navos espaoles estn tripulados en gran parte por gente de leva, siempre holgazana y que apenas sabe el oficio; el cuerpo de infantera tampoco es un modelo, pues las plazas vacantes se han llenado con tropa de tierra muy valerosa, sin duda, pero que se marea. --En fin--dijo mi amo--, dentro de algunos das sabremos lo que ha de resultar de esto. --Lo que ha de resultar ya lo s yo--observ Doa Francisca--. Que esos caballeros, sin dejar de decir que han alcanzado mucha gloria, volvern a casa con la cabeza rota. --Mujer, t qu entiendes de eso?--dijo D. Alonso sin poder contener un arrebato de enojo, que slo dur un instante. --Ms que t!--contest vivamente ella--. Pero Dios querr preservarle a usted, seor D. Rafael, para que vuelva sano y salvo. Esta conversacin ocurra durante la cena, la cual fue muy triste; y despus de lo referido, los cuatro personajes no dijeron una palabra. Concluida aqulla, se verific la despedida, que fue tiernsima, y por un favor especial, propio de aquella ocasin solemne, los bondadosos padres dejaron solos a los novios, permitindoles despedirse a sus anchas y sin testigos para que el disimulo no les obligara a omitir algn accidente que fuera desahogo a su profunda pena. Por ms que hice no pude asistir al acto, y me es, por tanto desconocido lo que en l pas; pero es fcil presumir que habra todas las ternezas imaginables por una y otra parte. Cuando Malespina sali del cuarto, estaba ms plido que un difunto. Despidiose a toda prisa de mis amos, que le abrazaron con el mayor cario, y se fue. Cuando acudimos a donde estaba mi amita, la encontramos: tan grande era su dolor, que los cariosos padres no pudieron calmar su espritu con ingeniosas razones, ni atemperar su cuerpo con los cordiales que traje a toda prisa de la botica. Confieso que, profundamente apenado, yo tambin, al ver la desgracia de los

pobres amantes, se amortigu en mi pecho el rencorcillo que me inspiraba Malespina. El corazn de un nio perdona fcilmente, y el mo no era el menos dispuesto a los sentimientos dulces y expansivos.

-VIIA la maana siguiente se me preparaba una gran sorpresa, y a mi ama el ms fuerte berrinche que creo tuvo en su vida. Cuando me levant vi que D. Alonso estaba amabilsimo, y su esposa ms irritada que de costumbre. Cuando sta se fue a misa con Rosita, advert que el seor se daba gran prisa por meter en una maleta algunas camisas y otras prendas de vestir, entre las cuales iba su uniforme. Yo le ayud y aquello me oli a escapatoria, aunque me sorprenda no ver a Marcial por ninguna parte. No tard, sin embargo, en explicarme su ausencia, pues D. Alonso, una vez arreglado su breve equipaje, se mostr muy impaciente, hasta que al fin apareci el marinero diciendo: Ah est el coche. Vmonos antes que ella venga. Cargu la maleta, y en un santiamn Don Alonso, Marcial y yo salimos por la puerta del corral para no ser vistos; nos subimos a la, y esta parti tan a escape como lo permita la escualidez del rocn que la arrastraba, y la procelosa configuracin del camino. Este, si para caballeras era malo, para coches perverso; pero a pesar de los fuertes tumbos y arcadas, apretamos el paso, y hasta que no perdimos de vista el pueblo, no se alivi algn tanto el martirio de nuestros cuerpos. Aquel viaje me gustaba extraordinariamente, porque a los chicos toda novedad les trastorna el juicio. Marcial no caba en s de gozo, y mi amo, que al principio manifest su alborozo casi con menos gravedad que yo, se entristeci bastante cuando dej de ver el pueblo. De cuando en cuando deca: Y ella tan ajena a esto! Qu dir cuando llegue a casa y no nos encuentre! A m se me ensanchaba el pecho con la vista del paisaje, con la alegra y frescura de la maana y, sobre todo, con la idea de ver pronto a Cdiz y su incomparable baha poblada de naves; sus calles bulliciosas y alegres; su Caleta, que simbolizaba para m en un tiempo lo ms hermoso de la vida, la libertad; su plaza, su muelle y dems sitios para m muy amados. No habamos andado tres leguas cuando alcanzamos a ver dos caballeros montados en soberbios alazanes, que viniendo tras nosotros se nos juntaron en poco tiempo. Al punto reconocimos a Malespina y a su padre, aquel seor alto, estirado y muy charlatn, de quien antes habl. Ambos se asombraron de ver a D. Alonso, y mucho ms cuando este les dijo que iba a Cdiz para embarcarse. Recibi la noticia con pesadumbre el hijo; mas el padre, que, segn entonces comprend, era un rematado fanfarrn, felicit a mi amo muy campanudamente, llamndole flor de los navegantes, espejo de los marinos y honra de la patria. Nos detuvimos para comer en el parador de Conil. A los seores les dieron lo que haba, y a Marcial y a m lo que sobraba, que no era mucho. Como yo serva la mesa, pude or la conversacin, y entonces conoc mejor el carcter del viejo Malespina, quien si primero pas a mis ojos como un embustero lleno de vanidad, despus me pareci el ms gracioso charlatn que he odo en mi vida.

El futuro suegro de mi amita, D. Jos Mara Malespina, que no tena parentesco con el clebre marino del mismo apellido, era coronel de Artillera retirado, y cifraba todo su orgullo en conocer a fondo aquella terrible arma y manejarla como nadie. Tratando de este asunto era como ms luca su imaginacin y gran desparpajo para mentir. Los artilleros--deca sin suspender por un momento la accin de engullir--, hacen mucha falta a bordo. Qu es de un barco sin artillera? Pero donde hay que ver los efectos de esta invencin admirable de la humana inteligencia es en tierra, Sr. D. Alonso. Cuando la guerra del Roselln... ya sabe usted que tom parte en aquella campaa y que todos los triunfos se debieron a mi acierto en el manejo de la Artillera... La batalla de Masdeu, por qu cree usted que se gan? El general Ricardos me situ en una colina con cuatro piezas, mandndome que no hiciera fuego sino cuando l me lo ordenara. Pero yo, que vea las cosas de otra manera, me estuve callandito hasta que una columna francesa vino a colocarse delante de m en tal disposicin, que mis disparos podan enfilarla de un extremo a otro. Los franceses forman la lnea con gran perfeccin. Tom bien la puntera con una de las piezas, dirigiendo la mira a la cabeza del primer soldado... Comprende usted?... Como la lnea era tan perfecta, dispar, y zas!, la bala se llev ciento cuarenta y dos cabezas, y no cayeron ms porque el extremo de la lnea se movi un poco. Aquello produjo gran consternacin en los enemigos; pero como stos no comprendan mi estrategia ni podan verme en el sitio donde estaba, enviaron otra columna a atacar las tropas que estaban a mi derecha, y aquella columna tuvo la misma suerte, y otra, y otra, hasta que se gan la batalla. --Es maravilloso--dijo mi amo, quien, conociendo la magnitud de la bola, no quiso, sin embargo, desmentir a su amigo. --Pues en la segunda campaa, al mando del Conde de la Unin, tambin escarment de lo lindo a los republicanos. La defensa de Boulou, no nos sali bien, porque se nos acabaron las municiones: yo, con todo hice un gran destrozo cargando una pieza con las llaves de la iglesia; pero stas no eran muchas, y al fin, como un recurso de desesperacin, met en el nima del can mis llaves, mi reloj, mi dinero, cuantas baratijas encontr en los bolsillos, y, por ltimo, hasta mis cruces. Lo particular es que una de estas fue a estamparse en el pecho de un general francs, donde se le qued como pegada y sin hacerle dao. l la conserv, y cuando fue a Pars, la Convencin le conden no s si a muerte o a destierro por haber admitido condecoraciones de un Gobierno enemigo. --Qu diablura!--murmur mi amo recrendose con tan chuscas invenciones. --Cuando estuve en Inglaterra...--continu el viejo Malespina--, ya sabe usted que el Gobierno ingls me mand llamar para perfeccionar la Artillera de aquel pas... Todos los das coma con Pitt, con Burke, con Lord North, con el general Conwallis y otros personajes importantes que me llamaban _el chistoso espaol_. Recuerdo que una vez, estando en Palacio, me suplicaron que les mostrase cmo era una, y tuve que capear, picar y matar una silla, lo cual divirti mucho a toda la Corte, especialmente al Rey Jorge III, quien era muy amigote mo y siempre me deca que le mandase a buscar a mi tierra aceitunas buenas. Oh!, tena mucha confianza conmigo. Todo su empeo era que le ensease palabras de espaol y, sobre todo algunas de sta nuestra graciosa Andaluca; pero nunca pudo aprender ms que _otro toro_ y

_vengan esos cinco_, frase con que me saludaba todos los das cuando iba a almorzar con l pescadillas y unas caitas de Jerez. --Era lo que le gustaba ms. Yo haca llevar de Cdiz embotellada la pescadilla: conservbase muy bien con un especfico que invent, cuya receta tengo en casa. --Maravilloso. Y reform usted la Artillera inglesa?--pregunt mi amo, alentndole a seguir, porque le diverta mucho.--Completamente. All invent un can que no lleg a dispararse, porque todo Londres, incluso la Corte y los Ministros, vinieron a suplicarme que no hiciera la prueba por temor a que del estremecimiento cayeran al suelo muchas casas. --De modo que tan gran pieza ha quedado relegada al olvido? --Quiso comprarla el Emperador de Rusia; pero no fue posible moverla del sitio en que estaba. --Pues bien poda usted sacarnos del apuro inventando un can que destruyera de un disparo la escuadra inglesa. --Oh!--contest Malespina--. En eso estoy pensando, y creo que podr realizar mi pensamiento. Ya le mostrar a usted los clculos que tengo hechos, no slo para aumentar hasta un extremo fabuloso el calibre de las piezas de Artillera, sino para construir placas de resistencia que defiendan los barcos y los castillos. Es el pensamiento de toda mi vida. A todas stas haban concluido de comer. Nos zampamos en un santiamn Marcial y yo las sobras, y seguimos el viaje, ellos a caballo, marchando al estribo, y nosotros como antes, en nuestra derrengada calesa. La comida y los frecuentes tragos con que la roci excitaron ms an la vena inventora del viejo Malespina, quien por todo el camino sigui espetndonos sus grandes paparruchas. La conversacin volvi al tema por donde haba empezado: a la guerra del Roselln; y como D. Jos se apresurara a referir nuevas proezas, mi amo, cansado ya de tanto mentir, quiso desviarle de aquella materia, y dijo: Guerra desastrosa e impoltica. Ms nos hubiera valido no haberla emprendido! --Oh!--exclam Malespina--. El Conde de Aranda, como usted sabe, conden desde el principio esta funesta guerra con la Repblica. Cunto hemos hablado de esta cuestin!... porque somos amigos desde la infancia. Cuando yo estuve en Aragn, pasamos siete meses juntos cazando en el Moncayo. Precisamente hice construir para l una escopeta singular... --S: Aranda se opuso siempre--dijo mi amo, atajndole en el peligroso camino de la balstica. --En efecto--continu el mentiroso--, y si aquel hombre eminente defendi con tanto calor la paz con los republicanos, fue porque yo se lo aconsej, convencindole antes de la inoportunidad de la guerra. Mas Godoy, que ya entonces era Valido, se obstin en proseguirla, slo por llevarme la contraria, segn he entendido despus. Lo ms gracioso es que el mismo Godoy se vio obligado a concluir la guerra en el verano del 95, cuando comprendi su ineficacia, y entonces se adjudic a s mismo el retumbante ttulo de _Prncipe de la Paz_.

--Qu faltos estamos, amigo D. Jos Mara--dijo mi amo--, de un buen hombre de Estado a la altura de las circunstancias, un hombre que no nos entrometa en guerras intiles y mantenga inclume la dignidad de la Corona! --Pues cuando yo estuve en Madrid el ao ltimo--prosigui el embustero--, me hicieron proposiciones para desempear la Secretara de Estado. La Reina tena gran empeo en ello, y el Rey no dijo nada... Todos los das le acompaaba al Pardo para tirar un par de tiros... Hasta el mismo Godoy se hubiera conformado, conociendo mi superioridad; y si no, no me habra faltado un castillito donde encerrarle para que no me diera que hacer. Pero yo rehus, prefiriendo vivir tranquilo en mi pueblo, y dej los negocios pblicos en manos de Godoy. Ah tiene usted un hombre cuyo padre fue mozo de mulas en la dehesa que mi suegro tena en Extremadura. --No saba...--dijo D. Alonso--. Aunque hombre obscuro, yo cre que el Prncipe de la Paz perteneca a una familia de hidalgos, de escasa fortuna, pero de buenos principios. As continu el dilogo, el Sr. Malespina soltando unas bolas como templos, y mi amo oyndolas con santa calma, pareciendo unas veces enfadado y otras complacido de escuchar tanto disparate. Si mal no recuerdo, tambin dijo D. Jos Mara que haba aconsejado a Napolen el atrevido hecho del 18 brumario. Con stas y otras cosas nos anocheci en Chiclana, y mi amo, atrozmente quebrantado y molido a causa del movimiento del fementido calesn, se qued en dicho pueblo, mientras los dems siguieron, deseosos de llegar a Cdiz en la misma noche. Mientras cenaron, endilg Malespina nuevas mentiras, y pude observar que su hijo las oa con pena, como abochornado de tener por padre el ms grande embustero que cri la tierra. Despidironse ellos; nosotros descansamos hasta el da siguiente por la madrugada, hora en que proseguimos nuestro camino; y como ste era mucho ms cmodo y expedito desde Chiclana a Cdiz que en el tramo recorrido, llegamos al trmino de nuestro viaje a eso de las once del da, sin novedad en la salud y con el alma alegre.

-VIIINo puedo describir el entusiasmo que despert en mi alma cuanto pude disponer de un rato de libertad, despus que instalado en casa de su prima, sal a las calles y corr direccin fija, embriagado con la atmsfera de mi ciudad la vuelta a. En mi amo qued por ellas sin querida.

Despus de ausencia tan larga, lo que haba visto tantas veces embelesaba mi atencin como cosa nueva y extremadamente hermosa. En cuantas personas encontraba al paso vea un rostro amigo, y todo era para m simptico y risueo: los hombres, las mujeres, los viejos, los nios, los perros, hasta las casas, pues mi imaginacin juvenil observaba en ello no s qu de personal y animado, se me representaban como seres sensibles; parecame que participaban del general contento por mi llegada, remedando en sus balcones y ventanas las facciones de un semblante alborozado. Mi espritu vea reflejar en todo lo exterior su propia alegra.

Corra por las calles con gran ansiedad, como si en un minuto quisiera verlas todas. En la plaza de San Juan de Dios compr algunas golosinas, ms que por el gusto de comerlas, por la satisfaccin de presentarme regenerado ante las vendedoras, a quienes me dirig como antiguo amigo, reconociendo a algunas como favorecedoras en mi anterior miseria, y a otras como vctimas, an no aplacadas, de mi inocente aficin al merodeo. Las ms no se acordaban de m; pero algunas me recibieron con injurias, recordando las proezas de mi niez y haciendo comentarios tan chistosos sobre mi nuevo empaque y la gravedad de mi persona, que tuve que alejarme a toda prisa, no sin que lastimaran mi decoro algunas cscaras de frutas lanzadas por experta mano contra mi traje nuevo. Como tena la conciencia de mi formalidad, estas burlas ms bien me causaron orgullo que pena. Recorr luego la muralla y cont todos los barcos fondeados a la vista. Habl con cuantos marineros hall al paso, dicindoles que yo tambin iba a la escuadra, y preguntndoles con tono muy enftico si haba recalado la escuadra de Nelson. Despus les dije que _Mr. Corneta_ era un cobarde, y que la prxima funcin sera buena. Llegu por fin a la Caleta, y all mi alegra no tuvo lmites. Baj a la, y quitndome los zapatos, salt de peasco en peasco; busqu a mis antiguos amigos de ambos sexos, mas no encontr sino muy pocos: unos eran ya hombres y haban abrazado mejor carrera; otros haban sido embarcados por la leva, y los que quedaban apenas me reconocieron. La movible superficie del agua despertaba en mi pecho sensaciones voluptuosas. Sin poder resistir la tentacin, y compelido por la misteriosa atraccin del mar, cuyo elocuente rumor me ha parecido siempre, no s por qu, una voz que solicita dulcemente en la bonanza, o llama con imperiosa clera en la tempestad, me desnud a toda prisa y me lanc en l como quien se arroja en los brazos de una persona querida. Nad ms de una hora, experimentando un placer indecible, y vistindome luego, segu mi paseo hacia el barrio de la Via, en cuyas edificantes tabernas encontr algunos de los ms clebres perdidos de mi glorioso tiempo. Hablando con ellos, yo me las echaba de hombre de pro, y como tal gast en obsequiarles los pocos cuartos que tena. Preguntles por mi to, mas no me dieron noticia alguna de su seora; y luego que hubimos charlado un poco, me hicieron beber una copa de aguardiente que al punto dio con mi pobre cuerpo en tierra. Durante el periodo ms fuerte de mi embriaguez, creo que aquellos tunantes se rieron de m cuanto les dio la gana; pero una vez que me seren un poco, sal avergonzadsimo de la taberna. Aunque andaba muy difcilmente, quise pasar por mi antigua casa, y vi en la puerta a una mujer andrajosa que frea sangre y tripas. Conmovido en presencia de mi morada natal, no pude contener el llanto, lo cual, visto por aquella mujer sin entraas, se le figur burla o estratagema para robarle sus frituras. Tuve, por tanto, que librarme de sus manos con la ligereza de mis pies, dejando para mejor ocasin el desahogo de mis sentimientos. Quise ver despus la catedral vieja, a la cual se refera uno de los ms tiernos recuerdos de mi niez, y entr en ella: su recinto me pareci encantador, y jams he recorrido las naves de templo alguno con tan religiosa veneracin. Creo que me dieron fuertes ganas de rezar, y que lo hice en efecto, arrodillndome en el altar donde mi madre haba puesto un ex-voto por mi salvacin. El personaje de cera que yo crea mi perfecto retrato estaba all colgado, y ocupaba su puesto con la gravedad de las cosas santas; pero se me pareca como un huevo a una

castaa. Aquel muequito, que simbolizaba la piedad y el amor materno, me infunda, sin embargo, el respeto ms vivo. Rec un rato de rodillas acordndome de los padecimientos y de la muerte de mi buena madre, que ya gozaba de Dios en el Cielo; pero como mi cabeza no estaba buena, a causa de los vapores del maldito aguardiente, al levantarme me ca, y un sacristn empedernido me puso bonitamente en la calle. En pocas zancadas me traslad a la del Fideo, donde residamos, y mi amo, al verme entrar, me reprendi por mi larga ausencia. Si aquella falta hubiera sido cometida ante Doa Francisca, no me habra librado de una fuerte paliza; pero mi amo era tolerante, y no me castigaba nunca, quizs porque tena la conciencia de ser tan nio como yo. Habamos ido a residir en casa de la prima de mi amo, la cual era una seora, a quien el lector me permitir describir con alguna prolijidad, por ser tipo que lo merece. Doa Flora de Cisniega era una vieja que se empeaba en permanecer joven: tena ms de cincuenta aos; pero pona en prctica todos los artificios imaginables para engaar al mundo, aparentando la mitad de aquella cifra aterradora. Decir cunto inventaba la ciencia y el arte en armnico consorcio para conseguir tal objeto, no es empresa que corresponde a mis escasas fuerzas. Enumerar los rizos, moas, lazos, trapos, adobos, bermellones, aguas y dems extraos cuerpos que concurran a la grande obra de su monumental restauracin, fatigara la ms diestra fantasa: qudese esto, pues, para las plumas de los novelistas, si es que la historia, buscadora de las grandes cosas, no se apropia tan hermoso asunto. Respecto a su fsico, lo ms presente que tengo es el conjunto de su rostro, en que parecan haber puesto su rosicler todos los pinceles de las Academias presentes y pretritas. Tambin recuerdo que al hablar haca con los labios un mohn, un repliegue, un mimo, cuyo objeto era, o achicar con gracia la descomunal boca, o tapar el estrago de la dentadura, de cuyas filas desertaban todos los aos un par de dientes; pero aquella supina estratagema de la presuncin era tan poco afortunada, que antes la afeaba que la embelleca. Vesta con lujo, y en su peinado se gastaban los polvos por almudes, y como no tena malas carnes, a juzgar por lo que pregonaba el ancho escote y por lo que dejaban transparentar las gasas, todo su empeo consista en lucir aquellas partes menos sensibles a la injuriosa accin del tiempo, para cuyo objeto tena un arte maravilloso. Era Doa Flora persona muy prendada de las cosas antiguas; muy devota, aunque no con la santa piedad de mi Doa Francisca, y grandemente se diferenciaba de mi ama, pues as como sta aborreca las glorias navales, aqulla era entusiasta por todos los hombres de guerra en general y por los marinos en particular. Inflamada en amor patritico, ya que en la madurez de su existencia no poda aspirar al calorcillo de otro amor, y orgullosa en extremo como mujer y como dama espaola, el sentimiento nacional se asociaba en su espritu al estampido de los caones, y crea que la grandeza de los pueblos se meda por libras de plvora. Como no tena hijos, ocupaban su vida los chismes de vecinos, trados y llevados en pequeo crculo por dos o tres cotorrones como ella, y se distraa tambin con su sistemtica aficin a hablar de las cosas pblicas. Entonces no haba peridicos, y las ideas polticas, as como las noticias, circulaban de viva voz, desfigurndose entonces ms que ahora, porque siempre fue la palabra ms mentirosa que la imprenta. En todas las ciudades populosas, y especialmente en Cdiz, que era entonces la ms culta, haba muchas personas desocupadas que eran depositarias de las noticias de Madrid y Pars, y las llevaban y traan diligentes vehculos, enorgullecindose con una misin que les daba gran

importancia. Algunos de stos, a modo de vivientes peridicos, concurran a casa de aquella seora por las tardes, y esto, adems del buen chocolate y mejores bollos, atraa a otros ansiosos de saber lo que pasaba. Doa Flora, ya que no poda inspirar una pasin formal, ni quitarse de encima la gravosa pesadumbre de sus cincuenta aos, no hubiera trocado aquel papel por otro alguno, pues el centro general de las noticias casi equivala en aquel tiempo a la majestad de un trono. Doa Flora y Doa Francisca se aborrecan cordialmente, como comprender quien considere el exaltado militarismo de la una y el pacfico apocamiento de la otra. Por esto, hablando con su primo en el da de nuestra llegada, le deca la vieja: Si t hubieras hecho caso siempre de tu mujer, todava seras guardia marina. Qu carcter! Si yo fuera hombre y casado con mujer semejante, reventara como una bomba. Has hecho bien en no seguir su consejo y en venir a la escuadra. Todava eres joven, Alonsito; todava puedes alcanzar el grado de brigadier, que tendras ya de seguro si Paca no te hubiese echado una calza como a los pollos para que no salgan del corral. Despus, como mi amo, impulsado por su gran curiosidad, le pidiese noticias, ella le dijo: Lo principal es que todos los marinos de aqu estn muy descontentos del almirante francs, que ha probado su ineptitud en el viaje a la Martinica y en el combate de Finisterre. Tal es su timidez, y el miedo que tiene a los ingleses, que al entrar aqu la escuadra combinada en Agosto ltimo no se atrevi a apresar el crucero ingls mandado por Collingwood, y que slo constaba de tres navos. Toda nuestra oficialidad est muy mal por verse obligada a servir a las rdenes de semejante hombre. Fue Gravina a Madrid a decrselo a Godoy, previendo grandes desaires si no pona al frente de la escuadra un hombre ms apto; pero el Ministro le contest cualquier cosa, porque no se atreve a resolver nada; y como Bonaparte anda metido con los austriacos, mientras l no decida... Dicen que ste tambin est muy descontento de Villeneuve y que ha determinado destituirle; pero entre tanto... Ah! Napolen debiera confiar el mando de la escuadra a algn espaol, a ti por ejemplo, Alonsito, dndote tres o cuatro grados de mogolln, que a fe bien merecidos los tienes... --Oh!, yo no soy para eso--dijo mi amo con su habitual modestia. --O a Gravina o a, que dicen que es tan buen marino. Si no, me temo que esto acabar mal. Aqu no pueden ver a los franceses. Figrate que cuando llegaron los barcos de Villeneuve carecan de vveres y municiones, y en el arsenal no se las quisieron dar. Acudieron en queja a Madrid; y como Godoy no hace ms que lo que quiere el embajador francs, Mr. de Bernouville, dio orden para que se entregara a nuestros aliados cuanto necesitasen. Mas ni por esas. El intendente de marina y el comandante de artillera dicen que no darn nada mientras Villeneuve no lo pague en moneda contante y sonante. As, as: me parece que est muy bien parlado. Pues no falta ms sino que esos seores con sus manos lavadas se fueran a llevar lo poco que tenemos! Bonitos estn los tiempos! Ahora cuesta todo un ojo de la cara; la fiebre amarilla por un lado y los malos tiempos por otro han puesto a Andaluca en tal estado, que toda ella no vale una aljofifa; y luego aada usted a esto los desastres de la guerra. Verdad es que el honor nacional es lo primero, y es preciso seguir adelante para vengar los agravios recibidos. No me quiero acordar de lo del cabo de Finisterre, donde por la cobarda de

nuestros aliados perdimos el _Firme_ y el _Rafael_, dos navos como dos soles, ni de la voladura del _Real Carlos_, que fue una traicin tal, que ni entre moros berberiscos pasara igual, ni del robo de las cuatro fragatas, ni del combate del cabo de... --Lo que es eso--dijo mi amo interrumpindola vivamente...--. Es preciso que cada cual quede en su lugar. Si el almirante Crdova hubiera mandado virar por... --S, s, ya s--dijo Doa Flora, que haba odo muchas veces lo mismo en boca de mi amo--. Habr que darles la gran paliza, y se la daris. Me parece que vas a cubrirte de gloria. As haremos rabiar a Paca. --Yo no sirvo para el combate--dijo mi amo con tristeza--. Vengo tan slo a presenciarlo, por pura aficin y por el entusiasmo que me inspiran nuestras queridas banderas. Al da siguiente de nuestra llegada recibi mi amo la visita de un brigadier de marina, amigo antiguo, cuya fisonoma no olvidar jams, a pesar de no haberle visto ms que en aquella ocasin. Era un hombre como de cuarenta y cinco aos, de semblante hermoso y afable, con tal expresin de tristeza, que era imposible verle sin sentir irresistible inclinacin a amarle. No usaba peluca, y sus abundantes cabellos rubios, no martirizados por las tenazas del peluquero para tomar la forma de ala de pichn, se recogan con cierto abandono en una gran coleta, y estaban inundados de polvos con menos arte del que la presuncin propia de la poca exiga. Eran grandes y azules sus ojos; su nariz muy fina, de perfecta forma y un poco larga, sin que esto le afeara, antes bien, pareca ennoblecer su expresivo semblante. Su barba, afeitada con esmero, era algo puntiaguda, aumentando as el conjunto melanclico de su rostro oval, que indicaba ms bien delicadeza que energa. Este noble continente era realzado por una urbanidad en los modales, por una grave cortesana de que ustedes no pueden formar idea por la estirada fatuidad de los seores del da, ni por la movible elegancia de nuestra dorada juventud. Tena el cuerpo pequeo, delgado y como enfermizo. Ms que guerrero, aparentaba ser hombre de estudio, y su frente, que sin duda encerraba altos y delicados pensamientos, no pareca la ms propia para arrostrar los horrores de una batalla. Su endeble constitucin, que sin duda contena un espritu privilegiado, pareca destinada a sucumbir conmovida al primer choque. Y, sin embargo, segn despus supe, aquel hombre tena tanto corazn como inteligencia. Era Churruca. El uniforme del hroe demostraba, sin ser viejo ni rado, algunos aos de honroso servicio. Despus, cuando le o decir, por cierto sin tono de queja, que el Gobierno le deba nueve pagas, me expliqu aquel deterioro. Mi amo le pregunt por su mujer, y de su contestacin deduje que se haba casado poco antes, por cuya razn le compadec, parecindome muy atroz que se le mandara al combate en tan felices das. Habl luego de su barco, el _San Juan Nepomuceno_, al que mostr igual cario que a su joven esposa, pues segn dijo, l lo haba compuesto y arreglado a su gusto, por privilegio especial, haciendo de l uno de los primeros barcos de la armada espaola. Hablaron luego del tema ordinario en aquellos das, de si sala o no sala la escuadra, y el marino se expres largamente con estas palabras, cuya substancia guardo en la memoria, y que despus con datos y noticias histricas he podido restablecer con la posible exactitud: El almirante francs--dijo Churruca--, no sabiendo qu resolucin

tomar, y deseando hacer algo que ponga en olvido sus errores, se ha mostrado, desde que estamos aqu, partidario de salir en busca de los ingleses. El 8 de octubre escribi a Gravina, dicindole que deseaba celebrar a bordo del _Bucentauro_ un consejo de guerra para acordar lo que fuera ms conveniente. En efecto, Gravina acudi al consejo, llevando al teniente general lava, a los jefes de escuadra Escao y Cisneros, al brigadier Galiano y a m. De la escuadra francesa estaban los almirantes Dumanoir y Magon, y los capitanes de navo Cosmao, Maistral, Villiegris y Prigny. Habiendo mostrado Villeneuve el deseo de salir, nos opusimos todos los espaoles. La discusin fue muy viva y acalorada, y Alcal Galiano cruz con el almirante Magon palabras bastante duras, que ocasionarn un lance de honor si antes no les ponemos en paz. Mucho disgust a Villeneuve nuestra oposicin, y tambin en el calor de la discusin dijo frases descompuestas, a que contest Gravina del modo ms enrgico... Es curioso el empeo de esos seores de hacerse a la mar en busca de un enemigo poderoso, cuando en el combate de Finisterre nos abandonaron, quitndonos la ocasin de vencer si nos auxiliaran a tiempo. Adems hay otras razones, que yo expuse en el consejo, y son que la estacin avanza; que la posicin ms ventajosa para nosotros es permanecer en la baha, obligndoles a un bloqueo que no podrn resistir, mayormente si bloquean tambin a Toln y a Cartagena. Es preciso que confesemos con dolor la superioridad de la marina inglesa, por la perfeccin del armamento, por la excelente dotacin de sus buques y, sobre todo, por la unidad con que operan sus escuadras. Nosotros, con gente en gran parte menos diestra, con armamento imperfecto y mandados por un jefe que descontenta a todos, podramos, sin embargo, hacer la guerra a la defensiva dentro de la baha. Pero ser preciso obedecer, conforme a la ciega sumisin de la Corte de Madrid, y poner barcos y marinos a merced de los planes de Bonaparte, que no nos ha dado en cambio de esta esclavitud un jefe digno de tantos sacrificios. Saldremos, si se empea Villeneuve; pero si los resultados son desastrosos, quedar consignada para descargo nuestro la oposicin que hemos hecho al insensato proyecto del jefe de la escuadra combinada. Villeneuve se ha entregado a la desesperacin; su amo le ha dicho cosas muy duras, y la noticia de que va a ser relevado le induce a cometer las mayores locuras, esperando reconquistar en un da su perdida reputacin por la victoria o por la muerte. As se expres el amigo de mi amo. Sus palabras hicieron en m grande impresin, pues con ser nio, yo prestaba gran inters a aquellos sucesos, y despus, leyendo en la historia lo mismo de que fui testigo, he auxiliado mi memoria con datos autnticos, y puedo narrar con bastante exactitud. Cuando Churruca se march, Doa Flora y mi amo hicieron de l grandes elogios, encomiando sobre todo su expedicin a la Amrica Meridional, para hacer el mapa de aquellos mares. Segn les o decir, los mritos de Churruca como sabio y como marino eran tantos, que el mismo Napolen le hizo un precioso regalo y le colm de atenciones. Pero dejemos al marino y volvamos a Doa Flora. A los dos das de estar all not un fenmeno que me disgust sobremanera, y fue que la prima de mi amo comenz a prendarse de m, es decir, que me encontr pintiparado para ser su paje. No cesaba de hacerme toda clase de caricias, y al saber que yo tambin iba a la escuadra, se lament de ello, jurando que sera una lstima que perdiese un brazo, pierna o alguna otra parte no menos importante de mi persona, si no perda la vida. Aquella antipatritica compasin me

indign, y aun creo que dije algunas palabras para expresar que estaba inflamado en guerrero ardor. Mis baladronadas hicieron gracia a la vieja, y me dio mil golosinas para quitarme el mal humor. Al da siguiente me oblig a limpiar la; discreto animal, que hablaba como un telogo y nos despertaba a todos por la maana, gritando: _perro ingls, perro ingls_. Luego me llev consigo a misa, hacindome cargar la banqueta, y en la iglesia no cesaba de volver la cabeza para ver si estaba por all. Despus me hizo asistir a su tocador, ante cuya operacin me qued espantado, viendo el catafalco de rizos y moos que el peluquero arm en su cabeza. Advirtiendo el indiscreto estupor con que yo contemplaba la habilidad del maestro, verdadero arquitecto de las cabezas, Doa Flora se ri mucho, y me dijo que en vez de pensar en ir a la escuadra, deba quedarme con ella para ser su paje; aadi que deba aprender a peinarla, y que con el oficio de maestro peluquero poda ganarme la vida y ser un verdadero personaje. No me sedujeron tales proposiciones, y le dije con cierta rudeza que ms quera ser soldado que peluquero. Esto le agrad; y como le daba el peine por las cosas patriticas y militares, redobl su afecto hacia m. A pesar de que all se me trataba con mimo, confieso que me cargaba a ms no poder la tal Doa Flora, y que a sus almibaradas finezas prefera los rudos pescozones de mi iracunda Doa Francisca. Era natural: su intempestivo cario, sus dengues, la insistencia con que solicitaba mi compaa, diciendo que le encantaba mi conversacin y persona, me impedan seguir a mi amo en sus visitas a bordo. Le acompaaba en tan dulce ocupacin un criado de su prima, y en tanto yo, sin libertad para correr por Cdiz, como hubiera deseado, me aburra en la casa, en compaa del loro de Doa Flora y de los seores que iban all por las tardes a decir si saldra o no la escuadra, y otras cosas menos manoseadas, si bien ms frvolas. Mi disgusto lleg a la desesperacin cuando vi que Marcial vena a casa y que con l iba mi amo a bordo, aunque no para embarcarse definitivamente; y cuando esto ocurra, y cuando mi alma atribulada acariciaba an la dbil esperanza de formar parte de aquella expedicin, Doa Flora se empe en llevarme a pasear a la alameda, y tambin al Carmen a rezar vsperas. Esto me era insoportable, tanto ms cuanto que yo soaba con poner en ejecucin cierto atrevido proyectillo, que consista en ir a visitar por cuenta propia uno de los navos, llevado por algn marinero conocido, que esperaba encontrar en el muelle. Sal con la vieja, y al pasar por la muralla detename para ver los barcos; mas no me era posible entregarme a las delicias de aquel espectculo, por tener que contestar a las mil preguntas de Doa Flora, que ya me tena mareado. Durante el paseo se le unieron algunos jvenes y seores mayores. Parecan muy encopetados, y eran las personas a la moda en Cdiz, todos muy discretos y elegantes. Alguno de ellos era poeta, o, mejor dicho, todos hacan versos, aunque malos, y me parece que les o hablar de cierta Academia en que se reunan para tirotearse con sus estrofas, entretenimiento que no haca dao a nadie. Como yo observaba todo, me fij en la extraa figura de aquellos hombres, en sus afeminados gestos y, sobre todo, en sus trajes, que me parecieron extravagantsimos. No eran muchas las personas que vestan de aquella manera en Cdiz, y pensando despus en la diferencia que haba entre aquellos arreos y los ordinarios de la gente que yo haba

visto siempre, comprend que consista en que stos vestan a la espaola, y los amigos de Doa Flora conforme a la moda de Madrid y de Pars. Lo que primero atrajo mis miradas fue la extraeza de sus bastones, que eran unos garrotes retorcidos y con gruessimos nudos. No se les vea la barba, porque la tapaba la corbata, especie de chal, que dando varias vueltas alrededor del cuello y prolongndose ante los labios, formaba una especie de cesta, una bandeja, o ms bien baca en que descansaba la cara. El peinado consista en un artificioso desorden, y ms que con peine, pareca que se lo haban aderezado con una escoba; las puntas del sombrero les tocaban los hombros; las casacas, altsimas de talle, casi barran el suelo con sus faldones; las botas terminaban en punta; de los bolsillos de su chaleco pendan multitud de dijes y sellos; sus calzones listados se atacaban a la rodilla con un enorme lazo, y para que tales figuras fueran completos mamarrachos, todos llevaban un lente, que durante la conversacin acercaban repetidas veces al ojo derecho, cerrando el siniestro, aunque en entrambos tuvieran muy buena vista. La conversacin de aquellos personajes vers sobre la salida de la escuadra, alternando con este asunto la relacin de no s qu baile o fiesta que ponderaron mucho, siendo uno de ellos objeto de grandes alabanzas por lo bien que haca trenzas con sus ligeras piernas bailando la gavota. Despus de haber charlado mucho, entraron con Doa Flora en la iglesia del Carmen, y all, sacando cada cual su rosario, rezaron que se las pelaban un buen espacio de tiempo, y alguno de ellos me aplic lindamente un coscorrn en la coronilla, porque en vez de orar tan devotamente como ellos, prestaba demasiada atencin a dos moscas que revoloteaban alrededor del rizo culminante del peinado de Doa Flora. Salimos, despus de haber odo un enojoso sermn, que ellos celebraron como obra maestra; paseamos de nuevo; continu la charla ms vivamente, porque se nos unieron unas damas vestidas por el mismo estilo, y entre todos se arm tan ruidosa algazara de galanteras, frases y sutilezas, mezcladas con algn verso insulso, que no puedo recordarlas. Y en tanto Marcial y mi querido amo trataban de fijar da y hora para trasladarse definitivamente a bordo! Y yo estaba expuesto a quedarme en tierra, sujeto a los antojos de aquella vieja que me empalagaba con su insulso cario! Creern ustedes que aquella noche insisti en que deba quedarme para siempre a su servicio? Creern ustedes que asegur que me quera mucho, y me dio como prueba algunos afectuosos abrazos y besos, ordenndome que no lo dijera a nadie? Horribles contradicciones de la vida!, pensaba yo al considerar cun feliz habra sido si mi amita me hubiera tratado de aquella manera. Yo, turbado hasta lo sumo, le dije que quera ir a la escuadra, y que cuando volviese me podra querer a su antojo; pero que si no me dejaba realizar mi deseo, la aborrecera tanto as, y extend los brazos para expresar una cantidad muy grande de aborrecimiento. Luego, como entrase inesperadamente mi amo, yo, juzgando llegada la ocasin de lograr mi objeto por medio de un arranque oratorio, que haba cuidado de preparar, me arrodill delante de l, dicindole en el tono ms pattico que si no me llevaba a bordo, me arrojara desesperado al mar. Mi amo se ri fingi cierta al fin. Diome huyese de los de la ocurrencia; su prima, haciendo mimos con la boca, hilaridad que le afeaba el rostro amojamado, y consinti mil golosinas para que comiese a bordo; me encarg que sitios de peligro, y no dijo una palabra ms contraria a

mi embarque, que se verific a la maana siguiente muy temprano.

-IXOctubre era el mes, y 18 el da. De esta fecha no me queda duda, porque al da siguiente sali la escuadra. Nos levantamos muy temprano y fuimos al muelle, donde esperaba un bote que nos condujo a bordo. Figrense ustedes cul sera mi estupor, qu digo estupor!, mi entusiasmo, mi enajenacin, cuando me vi cerca del _Santsima Trinidad_, el mayor barco del mundo, aquel alczar de madera, que visto de lejos se representaba en mi imaginacin como una fbrica portentosa, sobrenatural, nico monstruo digno de la majestad de los mares. Cuando nuestro bote pasaba junto a un navo, yo le examinaba con cierto religioso asombro, admirado de ver tan grandes los cascos que me parecan tan pequeitos desde la muralla; en otras ocasiones me parecan ms chicos de lo que mi fantasa los haba forjado. El inquieto entusiasmo de que estaba posedo me expuso a caer al agua cuando contemplaba con arrobamiento un figurn de proa, objeto que ms que otro alguno fascinaba mi atencin. Por fin llegamos al _Trinidad_. A medida que nos acercbamos, las formas de aquel coloso iban aumentando, y cuando la lancha se puso al costado, confundida en el espacio de mar donde se proyectaba, cual en negro y horrible cristal, la sombra del navo; cuando vi cmo se sumerga el inmvil casco en el agua sombra que azotaba suavemente los costados; cuando alc la vista y vi las tres filas de caones asomando sus bocas amenazadoras por las portas, mi entusiasmo se troc en miedo, pseme plido, y qued sin movimiento asido al brazo de mi amo. Pero en cuanto subimos y me hall sobre cubierta, se me ensanch el corazn. La airosa y altsima arboladura, la animacin del alczar, la vista del cielo y la baha, el admirable orden de cuantos objetos ocupaban la cubierta, desde los coys[4] puestos en fila sobre la obra muerta, hasta los cabrestantes, bombas, mangas, escotillas; la variedad de uniformes; todo, en fin, me suspendi de tal modo, que por un buen rato estuve absorto en la contemplacin de tan hermosa mquina, sin acordarme de nada ms. [Nota 4: cois en el original (N. del E.)] Los presentes no pueden hacerse cargo de aquellos magnficos barcos, ni menos del _Santsima Trinidad_, por las malas estampas en que los han visto representados. Tampoco se parecen nada a los buques guerreros de hoy, cubiertos con su pesado arns de hierro, largos, montonos, negros, y sin accidentes muy visibles en su vasta extensin, por lo cual me han parecido a veces inmensos atades flotantes. Creados por una poca positivista, y adecuados a la ciencia nutico-militar de estos tiempos, que mediante el vapor ha anulado las maniobras, fiando el xito del combate al poder y empuje de los navos, los barcos de hoy son simples mquinas de guerra, mientras los de aquel tiempo eran el guerrero mismo, armado de todas armas de ataque y defensa, pero confiando principalmente en su destreza y valor. Yo, que observo cuanto veo, he tenido siempre la costumbre de asociar, hasta un extremo exagerado, ideas con imgenes, cosas con personas,

aunque pertenezcan a las ms inasociables categoras. Viendo ms tarde las catedrales llamadas gticas de nuestra Castilla, y las de Flandes, y observando con qu imponente majestad se destaca su compleja y sutil fbrica entre las construcciones del gusto moderno, levantadas por la utilidad, tales como bancos, hospitales y cuarteles, no he podido menos de traer a la memoria las distintas clases de naves que he visto en mi larga vida, y he comparado las antiguas con las catedrales gticas. Sus formas, que se prolongan hacia arriba; el predominio de las lneas verticales sobre las horizontales; cierto inexplicable idealismo, algo de histrico y religioso a la vez, mezclado con la complicacin de lneas y el juego de colores que combina a su capricho el sol, han determinado esta asociacin extravagante, que yo me explico por la huella de romanticismo que dejan en el espritu las impresiones de la niez. El _Santsima Trinidad_ era un navo de cuatro puentes. Los mayores del mundo eran de tres. Aquel coloso, construido en La Habana, con las ms ricas maderas de Cuba en 1769, contaba treinta y seis aos de honrosos servicios. Tena 220 pies (61 metros) de eslora, es decir, de popa a proa; 58 pies de manga (ancho), y 28 de puntal (altura desde la quilla a la cubierta), dimensiones extraordinarias que entonces no tena ningn buque del mundo. Sus poderosas cuadernas, que eran un verdadero bosque, sustentaban cuatro pisos. En sus costados, que eran fortsimas murallas de madera, se haban abierto al construirlo 116 troneras: cuando se le reform, agradndolo en 1796, se le abrieron 130, y artillado de nuevo en 1805, tena sobre sus costados, cuando yo le vi, 140 bocas de fuego, entre caones y carronadas. El interior era maravilloso por la distribucin de los diversos compartimientos, ya fuesen puentes para la artillera, sollados para la tripulacin, paoles para depsitos de vveres, cmaras para los jefes, cocinas, enfermera y dems servicios. Me qued absorto recorriendo las galeras y dems escondrijos de aquel Escorial de los mares. Las cmaras situadas a popa eran un pequeo palacio por dentro, y por fuera una especie de fantstico alczar; los balconajes, los pabellones de las esquinas de popa, semejantes a las linternas de un castillo ojival, eran como grandes jaulas abiertas al mar, y desde donde la vista poda recorrer las tres cuartas partes del horizonte. Nada ms grandioso que la arboladura, aquellos mstiles gigantescos, lanzados hacia el cielo, como un reto a la tempestad. Pareca que el viento no haba de tener fuerza para impulsar sus enormes gavias. La vista se mareaba y se perda contemplando la inmensa madeja que formaban en la arboladura los obenques, estis, brazas, burdas, amantillos y drizas que servan para sostener y mover el velamen. Yo estaba absorto en la contemplacin de tanta maravilla, cuando sent un fuerte golpe en la nuca. Cre que el palo mayor se me haba cado encima. Volv la vista atontado y lanc una exclamacin de horror al ver a un hombre que me tiraba de las orejas como si quisiera levantarme en el aire. Era mi to. Qu buscas t aqu, lombriz?--me dijo en el suave tono que le era habitual--. Quieres aprender el oficio? Oye, Juan--aadi dirigindose a un marinero de feroz aspecto--, sbeme a este galpago a la verga mayor para que se pasee por ella. Yo elud como pude el compromiso de pasear por la verga, y le expliqu con la mayor cortesa que hallndome al servicio de D. Alonso Gutirrez de Cisniega, haba venido a bordo en su compaa. Tres o cuatro marineros, amigos de mi simptico to, quisieron maltratarme, por lo que

resolv alejarme de tan distinguida sociedad, y me march a la cmara en busca de mi amo. Los oficiales hacan su tocado, no menos difcil a bordo que en tierra, y cuando yo vea a los pajes ocupados en empolvar las cabezas de los hroes a quienes servan, me pregunt si aquella operacin no era la menos a propsito dentro de un buque, donde todos los instantes son preciosos y donde estorba siempre todo lo que no sea de inmediata necesidad para el servicio. Pero la moda era entonces tan tirana como ahora, y aun en aquel tiempo impona de un modo apremiante sus enfadosas ridiculeces. Hasta el soldado tena que emplear un tiempo precioso en hacerse el coleto. Pobres hombres! Yo les vi puestos en fila unos tras otros, arreglando cada cual el coleto del que tena delante, medio ingenioso que remataba la operacin en poco tiempo. Despus se encasquetaban el sombrero de pieles, pesada mole, cuyo objeto nunca me pude explicar, y luego iban a sus puestos si tenan que hacer guardia, o a pasearse por el combs si estaban libres de servicio. Los marineros no usaban aquel ridculo apndice capilar, y su sencillo traje me parece que no se ha modificado mucho desde aquella fecha. En la cmara, mi amo hablaba acaloradamente con el comandante del buque, Don Francisco Javier de Uriarte, y con el jefe de escuadra, Don Baltasar Hidalgo de Cisneros. Segn lo poco que o, no me qued duda de que el General francs haba dado orden de salida para la maana siguiente. Esto alegr mucho a Marcial, que junto con otros viejos marineros en el castillo de proa, disertaba ampulosamente sobre el prximo combate. Tal sociedad me agradaba ms que la de mi interesante to, porque los colegas de Medio-hombre no se permitan bromas pesadas con mi persona. Esta sola diferencia haca comprender la diversa procedencia de los tripulantes, pues mientras unos eran marineros de pura raza, llevados all por la matrcula o enganche voluntario, los otros eran gente de leva, casi siempre holgazana, dscola, de perversas costumbres, y mal conocedora del oficio. Con los primeros haca yo mejores migas que con los segundos, y asista a todas las conferencias de Marcial. Si no temiera cansar al lector, le referira la explicacin que ste dio de las causas diplomticas y polticas de la guerra, parafraseando del modo ms cmico posible lo que haba odo algunas noches antes de boca de Malespina en casa de mis amos. Por l supe que el novio de mi amita se haba embarcado en el. Todas las conferencias terminaban en un solo punto, el prximo combate. La escuadra deba salir al da siguiente, qu placer! Navegar en aquel gigantesco barco, el mayor del mundo; presenciar una batalla en medio de los mares; ver cmo era la batalla, cmo se disparaban los caones, cmo se apresaban los buques enemigos... qu hermosa fiesta!, y luego volver a Cdiz cubiertos de gloria... Decir a cuantos quisieran orme: yo estuve en la escuadra, lo vi todo..., decrselo tambin a mi amita, contndole la grandiosa escena, y excitando su atencin, su curiosidad, su inters... decirle tambin: yo me hall en los sitios de mayor peligro, y no temblaba por eso; ver cmo se altera, cmo palidece y se asusta oyendo referir los horrores del combate, y luego mirar con desdn a todos los que digan: contad, Gabrielito, esa cosa tan tremenda!... Oh!, esto era ms de lo que necesitaba mi imaginacin para enloquecer... Digo francamente que en aquel da no me hubiera cambiado por Nelson. Amaneci el 19, que fue para m felicsimo, y no haba an amanecido, cuando yo estaba en el alczar de popa con mi amo, que quiso presenciar

la maniobra. Despus del baldeo comenz la operacin de. Se izaron las grandes gavias, y el pesado molinete, girando con su agudo chirrido, arrancaba la poderosa ncora del fondo de la baha. Corran los marineros por las vergas; manejaban otros las brazas, prontos a la voz del contramaestre, y todas las voces del navo, antes mudas, llenaban el aire con espantosa algaraba. Los pitos, la campana de proa, el discorde concierto de mil voces humanas, mezcladas con el rechinar de los motones; el crujido de los cabos, el trapeo de las velas azotando los palos antes de henchirse impelidas por el viento, todos estos variados sones acompaaron los primeros pasos del colosal navo. Pequeas olas acariciaban sus costados, y la mole majestuosa comenz a deslizarse por la baha sin dar la menor cabezada, sin ningn vaivn de costado, con marcha grave y solemne, que slo poda apreciarse comparativamente, observando la traslacin imaginaria de los buques mercantes anclados y del paisaje. Al mismo tiempo se diriga la vista en derredor, y qu espectculo, Dios mo!, treinta y dos navos, cinco fragatas y dos bergantines, entre espaoles y franceses, colocados delante, detrs y a nuestro costado, se cubran de velas y marchaban tambin impelidos por el escaso viento. No he visto maana ms hermosa. El sol inundaba de luz la magnfica rada; un ligero matiz de prpura tea la superficie de las aguas hacia Oriente, y la cadena de colinas y lejanos montes que limitan el horizonte hacia la parte del Puerto permanecan an encendidos por el fuego de la pasada aurora; el cielo limpio apenas tena algunas nubes rojas y doradas por Levante; el mar azul estaba tranquilo, y sobre este mar y bajo aquel cielo las cuarenta velas, con sus blancos velmenes, emprendan la marcha, formando el ms vistoso escuadrn que puede presentarse ante humanos ojos. No andaban todos los bajeles con igual paso. Unos se adelantaban, otros tardaron mucho en moverse; pasaban algunos junto a nosotros, mientras los haba que se quedaban detrs. La lentitud de su marcha; la altura de su aparejo, cubierto de lona; cierta misteriosa armona que mis odos de nio perciban como saliendo de los gloriosos cascos, especie de himno que sin duda resonaba dentro de m mismo; la claridad del da, la frescura del ambiente, la belleza del mar, que fuera de la baha pareca agitarse con gentil alborozo a la aproximacin de la flota, formaban el ms imponente cuadro que puede imaginarse. Cdiz, en tanto, como un panorama giratorio, se escorzaba a nuestra vista presentndonos sucesivamente las distintas facetas de su vasto circuito. El sol, encendiendo los vidrios de sus mil miradores, salpicaba la ciudad con polvos de oro, y su blanca mole se destacaba tan limpia y pura sobre las aguas, que pareca haber sido creada en aquel momento, o sacada del mar como la fantstica ciudad de San Genaro. Vi el desarrollo de la muralla desde el muelle hasta el castillo de Santa Catalina; reconoc el baluarte del Bonete, el baluarte del Orejn, la Caleta, y me llen de orgullo considerando de dnde haba salido y dnde estaba. Al mismo tiempo llegaba a mis odos como msica misteriosa el son de las campanas de la ciudad medio despierta, tocando a misa, con esa algazara charlatana de las campanas de un gran pueblo. Ya expresaban alegra, como un saludo de buen viaje, y yo escuchaba el rumor cual si fuese de humanas voces que nos daban la despedida; ya me parecan sonar tristes y acongojadas anuncindonos una desgracia, y a medida que nos alejbamos, aquella msica se iba apagando hasta que se extingui difundida en el inmenso espacio.

La escuadra sala lentamente: algunos barcos emplearon muchas horas para hallarse fuera. Marcial, durante la salida, iba haciendo comentarios sobre cada buque, observando su marcha, motejndoles si eran pesados, animndoles con paternales consejos si eran ligeros y zarpaban pronto. Qu pesado est D. Federico!--deca observando el _Prncipe de Asturias_, mandado por Gravina--. All va _Mr. Corneta_--exclamaba mirando al _Bucentauro_, navo general--. Bien _haiga_ quien te puso _Rayo_--deca irnicamente mirando al navo de este nombre, que era el ms pesado de toda la escuadra...--Bien por _pap Ignacio_--aada dirigindose al _Santa Ana_, que montaba lava--. Echa toda la gavia, pedazo de tonina--deca contemplando el navo de Dumanoir--; este gabacho tiene un peluquero para rizar la gavia, y carga las velas con tenacillas. El cielo se enturbi por la tarde, y al anochecer, hallndonos ya a gran distancia, vimos a Cdiz perderse poco a poco entre la bruma, hasta que se confundieron con las tintas de la noche sus ltimos contornos. La escuadra tom rumbo al Sur. Por la noche no me separ de l, una vez que dej a mi amo muy bien arrellanado en su camarote. Rodeado de dos colegas y admiradores, les explicaba el plan de Villeneuve del modo siguiente: Mr. Corneta ha dividido la escuadra en cuatro cuerpos. La vanguardia, que es mandada por lava, tiene siete navos; el centro, que lleva siete y lo manda Mr. Corneta en persona; la retaguardia, tambin de siete, que va mandada por Dumanoir, y el cuerpo de reserva, compuesto de doce navos, que manda Don Federico. No me parece que est esto mal pensado. Por supuesto que van los barcos espaoles mezclados con los gabachos, para que no nos dejen en las astas del toro, como sucedi en Finisterre. Segn me ha referido D. Alonso, el francs ha dicho que si el enemigo se nos presenta a sotavento, formaremos la lnea de batalla y caeremos sobre l... Esto est muy guapo, dicho en el camarote; pero ya... El _Seorito_ va a ser tan buey que se nos presente a sotavento?... S, porque tiene poco _farol_ (inteligencia) su seora para dejarse pescar as... _Veremos a ver si vemos_ lo que espera el francs... Si el enemigo se presenta a barlovento y nos ataca, debemos esperarle en lnea de batalla; y como tendr que dividirse para atacarnos, si no consigue romper nuestra lnea, nos ser muy fcil vencerle. A ese seor todo le parece fcil. (Rumores.) Dice tambin que no har seales y que todo lo espera de cada capitn. Si iremos a ver lo que yo vengo predicando desde que se hicieron esos malditos tratados de _sursillos_, y es que... ms vale callar... quiera Dios...! Ya les he dicho a ustedes que Mr. Corneta no sabe lo que tiene entre manos, y que no le caben cincuenta barcos en la cabeza. Cuidado con un almirante que llama a sus capitanes el da antes de una batalla, y les dice que haga cada uno lo que le diere la gana... _Pos p eso_... (Grandes muestras de asentimiento.) En fin, all veremos... Pero vengan ac ustedes y dganme: si nosotros los espaoles queremos defondar a unos cuantos barcos ingleses, no nos bastamos y nos sobramos para ello? Pues a _cuenta qu_ hemos de juntarnos con franceses que no nos dejan hacer lo que nos _sale de dentro_, sino que hemos de ir al remolque de sus seoras? _Siempre di cuando_ fuimos con ellos, _siempre di cuando_ salimos _destaponados_... En fin... Dios y la Virgen del Carmen vayan con nosotros, y nos libren de amigos franceses por siempre jams amn. (Grandes aplausos.)

Todos asintieron a su opinin. Su conferencia dur hasta hora avanzada, elevndose desde la profesin naval hasta la ciencia diplomtica. La noche fue serena y navegbamos con viento fresco. Se me permitir que al hablar de la escuadra diga _nosotros_. Yo estaba tan orgulloso de encontrarme a bordo del _Santsima Trinidad_, que me llegu a figurar que iba a desempear algn papel importante en tan alta ocasin, y por eso no dejaba de gallardearme con los marineros, hacindoles ver que yo estaba all para alguna cosa til.

-XAl amanecer del da 20, el viento soplaba con mucha fuerza, y por esta causa los navos estaban muy distantes unos de otros. Mas habindose calmado el viento poco despus de medioda, el buque almirante hizo seales de que se formasen las: vanguardia, centro, retaguardia y los dos cuerpos que componan la reserva. Yo me deleitaba viendo cmo acudan dcilmente a la formacin aquellas moles, y aunque, a causa de la diversidad de sus condiciones marineras, las maniobras no eran muy rpidas y las lneas formadas poco perfectas, siempre causaba admiracin contemplar aquel ejercicio. El viento soplaba del SO., segn dijo Marcial, que lo haba profetizado desde por la maana, y la escuadra, recibindole por estribor, march en direccin del Estrecho. Por la noche se vieron algunas luces, y al amanecer del 21 vimos veintisiete navos por barlovento, entre los cuales Marcial design siete de tres puentes. A eso de las ocho, los treinta y tres barcos de la flota enemiga estaban a la vista formados en dos columnas. Nuestra escuadra formaba una largusima lnea, y segn las apariencias, las dos columnas de, dispuestas en forma de cua, avanzaban como si quisieran cortar nuestra lnea por el centro y retaguardia. Tal era la situacin de ambos contendientes, cuando el _Bucentauro_ hizo seal de virar en redondo. Ustedes quiz no entiendan esto; pero les dir que consista en variar diametralmente de rumbo, es decir, que si antes el viento impulsaba nuestros navos por estribor, despus de aquel movimiento nos daba por babor, de modo que marchbamos en direccin casi opuesta a la que antes tenamos. Las proas se dirigan al Norte, y este movimiento, cuyo objeto era tener a Cdiz bajo el viento, para arribar a l en caso de desgracia, fue muy criticado a bordo del _Trinidad_, y especialmente por Marcial, que deca: Ya se _esparrancl_ la lnea de batalla, que antes era mala y ahora es peor. Efectivamente, la vanguardia se convirti en retaguardia, y la escuadra de reserva, que era la mejor, segn o decir, qued a la cola. Como el viento era flojo, los barcos de diversa andadura y la tripulacin poco diestra, la nueva lnea no pudo formarse ni con rapidez ni con precisin: unos navos andaban muy a prisa y se precipitaban sobre el delantero; otros marchaban poco, rezagndose, o se desviaban, dejando un gran claro que rompa la lnea, antes de que el enemigo se tomase el trabajo de hacerlo. Se mand restablecer el orden; pero por obediente que sea un buque, no

es tan fcil de manejar como un caballo. Con este motivo, y observando las maniobras de los barcos ms cercanos, Medio-hombre deca: La lnea es ms larga que el camino de Santiago. Si el _Seorito_ la corta, adis mi bandera: perderamos hasta el modo de andar, _manque_ los pelos se nos hicieran caones. Seores, nos van a dar julepe por el centro. Cmo pueden venir a ayudarnos el _San Juan_ y el _Bahama_, que estn a la cola, ni el _Neptuno_ ni el _Rayo_, que estn a la cabeza? (Rumores de aprobacin.) Adems, estamos a sotavento, y los casacones pueden elegir el punto que quieran para atacarnos. Bastante haremos nosotros con defendernos como podamos. Lo que digo es que Dios nos saque bien, y nos libre de franceses por siempre jams amn Jess. El sol avanzaba hacia el zenit, y el enemigo estaba ya encima. Les parece a ustedes que sta es hora de empezar un combate? Las doce del da! exclamaba con ira el marinero aunque no se atreva a hacer demasiado pblica su demostracin, ni estas conferencias pasaban de un pequeo crculo, dentro del cual yo, llevado de mi sempiterna insaciable curiosidad, me haba injerido. No s por qu me pareci advertir en todos los semblantes cierta expresin de disgusto. Los oficiales en el alczar de popa y los marineros y contramaestres en el de proa, observaban los navos sotaventados y fuera de lnea, entre los cuales haba cuatro pertenecientes al centro. Se me haba olvidado mencionar una operacin preliminar del combate, en la cual tom parte. Hecho por la maana el zafarrancho, preparado ya todo lo concerniente al servicio de piezas y lo relativo a maniobras, o que dijeron: La arena, extender la arena. Marcial me tir de la oreja, y llevndome a una escotilla, me hizo colocar en lnea con algunos marinerillos de leva, grumetes y gente de poco ms o menos. Desde la escotilla hasta el fondo de la bodega se haban colocado, escalonados en los entrepuentes, algunos marineros, y de este modo iban sacando los sacos de arena. Uno se lo daba al que tena al lado, ste al siguiente, y de este modo se sacaba rpidamente y sin trabajo cuanto se quisiera. Pasando de mano en mano, subieron de la bodega multitud de sacos, y mi sorpresa fue grande cuando vi que los vaciaban sobre la cubierta, sobre el alczar y castillos, extendiendo la arena hasta cubrir toda la superficie de los tablones. Lo mismo hicieron en los entrepuentes. Por satisfacer mi curiosidad, pregunt al grumete que tena al lado. Es para la sangre--me contest con indiferencia. --Para la sangre! repet yo sin poder reprimir un estremecimiento de terror. Mir la arena; mir a los marineros, que con gran algazara se ocupaban en aquella faena, y por un instante me sent cobarde. Sin embargo, la imaginacin, que entonces predominaba en m, alej de mi espritu todo temor, y no pens ms que en triunfos y agradables sorpresas. El servicio de los caones estaba listo, y advert tambin que las municiones pasaban de los paoles al entrepuente por medio de una cadena

humana semejante a la que haba sacado la arena del fondo del buque. Los ingleses avanzaban para atacarnos en dos grupos. Uno se diriga hacia nosotros, y traa en su cabeza, o en el vrtice de la cua, un gran navo con insignia de almirante. Despus supe que era el _Victory_ y que lo mandaba Nelson. El otro traa a su frente el _Royal Sovereign_, mandado por Collingwood. Todos estos hombres, as como las particularidades estratgicas del combate, han sido estudiados por m ms tarde. Mis recuerdos, que son clarsimos en todo lo pintoresco y material, apenas me sirven en lo relativo a operaciones que entonces no comprenda. Lo que o con frecuencia de boca de Marcial, unido a lo que despus he sabido, pudo darme a conocer la formacin de nuestra escuadra; y para que ustedes lo comprendan bien, les pongo aqu una lista de nuestros navos, indicando los desviados, que dejaban un claro, la nacionalidad y la forma en que fuimos atacados. Poco ms o menos, era as: +----------------------+ | V | |Neptuno. E. A | |Scipin. F. G | |Rayo. E. U | |Formidable. F. A | |--Duguay. F. R | |Mont-Blanc. E D | |Ass. E. I | | A | |----------------------| | | |----------------------| |Agustn. F. | |Hros. F. C | PRIMER CUERPO |Trinidad. E. E | MANDADO POR NELSON |Bucentauro. F. N | Victory====================> |--Neptune. F. T | |Redoutable.F. R | |Intrpide. F. O | |--Leandro. E. | |----------------------| | | |----------------------| | R | SEGUNDO CUERPO |--Justo. E. E | MANDADO POR COLLINGWOOD |--Indomptable. F. T | Royal Sovereign=============> |Santa Ana. E. A | |Fougueux. F. G | |Monarca. E. U | |Pluton. F. A | | R | | D | | I | | A | |----------------------| | | |----------------------| |Bahama. E. R | |--Aigle. F. E |

|Montas. E. S | |Algeciras. E. E | |Argonauta. E. R | |Swift-Sure. F. V | |--Argonaute. F. A | |Ildefonso. E. | |--Achilles. F. | |Prncipe de Asturias.E| |Berwick. F. | |Nepomuceno. E. | +----------------------+

Eran las doce menos cuarto. El terrible instante se aproximaba. La ansiedad era general, y no digo esto juzgando por lo que pasaba en mi espritu, pues atento a los movimientos del navo en que se deca estaba Nelson, no pude por un buen rato darme cuenta de lo que pasaba a mi alrededor. De repente nuestro comandante dio una orden terrible. La repitieron los contramaestres. Los marineros corrieron hacia los cabos, chillaron los motones, trapearon las gavias. En facha, en facha!--exclam Marcial, lanzando con energa un juramento--. Ese condenado se nos quiere meter por la popa. Al punto comprend que se haba mandado detener la marcha del _Trinidad_ para estrecharle contra el _Bucentauro_, que vena detrs, porque el _Victory_ pareca venir dispuesto a cortar la lnea por entre los dos navos. Al ver la maniobra de nuestro buque, pude observar que gran parte de la tripulacin no tena toda aquella desenvoltura propia de los marineros, familiarizados como Marcial con la guerra y con la tempestad. Entre los soldados vi algunos que sentan el malestar del mareo, y se agarraban a los obenques para no caer. Verdad es que haba gente muy decidida, especialmente en la clase de voluntarios; pero por lo comn todos eran de leva, obedecan las rdenes como de mala gana, y estoy seguro de que no tenan ni el ms leve sentimiento de patriotismo. No les hizo dignos del combate ms que el combate mismo, como advert despus. A pesar del distinto temple moral de aquellos hombres, creo que en los solemnes momentos que precedieron al primer caonazo, la idea de Dios estaba en todas las cabezas. Por lo que a m toca, en toda la vida ha experimentado mi alma sensaciones iguales a las de aquel momento. A pesar de mis pocos aos, me hallaba en disposicin de comprender la gravedad del suceso, y por primera vez, despus que exista, altas concepciones, elevadas imgenes y generosos pensamientos ocuparon mi mente. La persuasin de la victoria estaba tan arraigada en mi nimo, que me inspiraban cierta lstima los ingleses, y les admiraba al verles buscar con tanto afn una muerte segura. Por primera vez entonces percib con completa claridad la idea de la patria, y mi corazn respondi a ella con espontneos sentimientos, nuevos hasta aquel momento en mi alma. Hasta entonces la patria se me representaba en las personas que gobernaban la nacin, tales como el Rey y su clebre Ministro, a quienes no consideraba con igual respeto. Como yo no saba ms historia que la que aprend en la Caleta, para m era de

ley que deba uno entusiasmarse al or que los espaoles haban matado muchos moros primero, y gran pacotilla de ingleses y franceses despus. Me representaba, pues, a mi pas como muy valiente; pero el valor que yo conceba era tan parecido a la barbarie como un huevo a otro huevo. Con tales pensamientos, el patriotismo no era para m ms que el orgullo de pertenecer a aquella casta de matadores de moros. Pero en el momento que precedi al combate, comprend todo lo que aquella divina palabra significaba, y la idea de nacionalidad se abri paso en mi espritu, iluminndolo y descubriendo infinitas maravillas, como el sol que disipa la noche, y saca de la obscuridad un hermoso paisaje. Me represent a mi pas como una inmensa tierra poblada de gentes, todos fraternalmente unidos; me represent la sociedad dividida en familias, en las cuales haba esposas que mantener, hijos que educar, hacienda que conservar, honra que defender; me hice cargo de un pacto establecido entre tantos seres para ayudarse y sostenerse contra un ataque de fuera, y comprend que por todos haban sido hechos aquellos barcos para defender la patria, es decir, el terreno en que ponan sus plantas, el surco regado con su sudor, la casa donde vivan sus ancianos padres, el huerto donde jugaban sus hijos, la colonia descubierta y conquistada por sus ascendientes, el puerto donde amarraban su embarcacin fatigada del largo viaje; el almacn donde depositaban sus riquezas; la iglesia, sarcfago de sus mayores, habitculo de sus santos y arca de sus creencias; la plaza, recinto de sus alegres pasatiempos; el hogar domstico, cuyos antiguos muebles, transmitidos de generacin en generacin, parecen el smbolo de la perpetuidad de las naciones; la cocina, en cuyas paredes ahumadas parece que no se extingue nunca el eco de los cuentos con que las abuelas amansan la travesura e inquietud de los nietos; la calle, donde se ven desfilar caras amigas; el campo, el mar, el cielo; todo cuanto desde el nacer se asocia a nuestra existencia, desde el pesebre de un animal querido hasta el trono de reyes patriarcales; todos los objetos en que vive prolongndose nuestra alma, como si el propio cuerpo no le bastara. Yo crea tambin que las cuestiones que Espaa tena con Francia o con Inglaterra eran siempre porque alguna de estas naciones quera quitarnos algo, en lo cual no iba del todo descaminado. Parecame, por tanto, tan legtima la defensa como brutal la agresin; y como haba odo decir que la justicia triunfaba siempre, no dudaba de la victoria. Mirando nuestras banderas rojas y amarillas, los colores combinados que mejor representan al fuego, sent que mi pecho se ensanchaba; no pude contener algunas lgrimas de entusiasmo; me acord de Cdiz, de Vejer; me acord de todos los espaoles, a quienes consideraba asomados a una gran azotea, contemplndonos con ansiedad; y todas estas ideas y sensaciones llevaron finalmente mi espritu hasta Dios, a quien dirig una oracin que no era Padre-nuestro ni Ave-Mara, sino algo nuevo que a m se me ocurri entonces. Un repentino estruendo me sac de mi arrobamiento, hacindome estremecer con violentsima sacudida. Haba sonado el primer caonazo.

-XIUn navo de la retaguardia dispar el primer tiro contra el _Royal Sovereign_, que mandaba Collingwood. Mientras trababa combate con este el _Santa Ana_, el _Victory_ se diriga contra nosotros. En el _Trinidad_ todos demostraban gran ansiedad por

comenzar el fuego; pero nuestro comandante esperaba el momento ms favorable. Como si unos navos se lo comunicaran a los otros, cual piezas pirotcnicas enlazadas por una mecha comn, el fuego se corri desde el _Santa Ana_ hasta los dos extremos de la lnea. El _Victory_ atac primero al _Redoutable_ francs, y rechazado por este, vino a quedar frente a nuestro costado por barlovento. El momento terrible haba llegado: cien voces dijeron _fuego_!, repitiendo como un eco infernal la del comandante, y la andanada lanz cincuenta proyectiles sobre el navo ingls. Por un instante el humo me quit la vista del enemigo. Pero ste, ciego de coraje, se vena sobre nosotros viento en popa. Al llegar a tiro de fusil, orz y nos descarg su andanada. En el tiempo que medi de uno a otro disparo, la tripulacin, que haba podido observar el dao hecho al enemigo, redobl su entusiasmo. Los caones se servan con presteza, aunque no sin cierto entorpecimiento, hijo de la poca prctica de algunos cabos de can. Marcial hubiera tomado por su cuenta de buena gana la empresa de servir una de las piezas de cubierta; pero su cuerpo mutilado no era capaz de responder al herosmo de su alma. Se contentaba con vigilar el servicio de la cartuchera, y con su voz y con su gesto alentaba a los que servan las piezas. El _Bucentauro_, que estaba a nuestra popa, haca fuego igualmente sobre el _Victory_ y el _Temerary_, otro poderoso navo ingls. Pareca que el navo de Nelson iba a caer en nuestro poder, porque la artillera del _Trinidad_ le haba destrozado el aparejo, y vimos con orgullo que perda su palo de mesana. En el ardor de aquel primer encuentro, apenas advert que algunos de nuestros marineros caan heridos o muertos. Yo, puesto en el lugar donde crea estorbar menos, no cesaba de contemplar al comandante, que mandaba desde el alczar con serenidad heroica, y me admiraba de ver a mi amo con menos calma, pero con ms entusiasmo, alentando a oficiales y marineros con su ronca vocecilla. Ah!--dije yo para m--. Si te viera ahora Doa Francisca! Confesar que yo tena momentos de un miedo terrible, en que me hubiera escondido nada menos que en el mismo fondo de la bodega, y otros de cierto delirante arrojo en que me arriesgaba a ver desde los sitios de mayor peligro aquel gran espectculo. Pero, dejando a un lado mi humilde persona, voy a narrar el momento ms terrible de nuestra lucha con el _Victory_. El _Trinidad_ le destrozaba con mucha fortuna, cuando el _Temerary_, ejecutando una habilsima maniobra, se interpuso entre los dos combatientes, salvando a su compaero de nuestras balas. En seguida se dirigi a cortar la lnea por la popa del _Trinidad_, y como el _Bucentauro_, durante el fuego, se haba estrechado contra este hasta el punto de tocarse los penoles, result un gran claro, por donde se precipit el _Temerary_, que vir prontamente, y colocndose a nuestra aleta de babor, nos dispar por aquel costado, hasta entonces ileso. Al mismo tiempo, el _Neptune_, otro poderoso navo ingls, colocose donde antes estaba el _Victory_; ste se sotavent, de modo que en un momento el _Trinidad_ se encontr rodeado de enemigos que le acribillaban por todos lados. En el semblante de mi amo, en la sublime clera de Uriarte, en los juramentos de los marineros amigos de Marcial, conoc que estbamos perdidos, y la idea de la derrota angusti mi alma. La lnea de la escuadra combinada se hallaba rota por varios puntos, y al orden

imperfecto con que se haba formado despus de la vira en redondo sucedi el ms terrible desorden. Estbamos envueltos por el enemigo, cuya artillera lanzaba una espantosa lluvia de balas y de metralla sobre nuestro navo, lo mismo que sobre el _Bucentauro_. El _Agustn_, el _Hers_ y el _Leandro_ se batan lejos de nosotros, en posicin algo desahogada, mientras el _Trinidad_, lo mismo que el navo almirante, sin poder disponer de sus movimientos, cogidos en terrible escaramuza por el genio del gran Nelson, luchaban heroicamente, no ya buscando una victoria imposible, sino movidos por el afn de perecer con honra. Los cabellos blancos que hoy cubren mi cabeza se erizan todava al recordar aquellas tremendas horas, principalmente desde las dos a las cuatro de la tarde. Se me representan los barcos, no como ciegas mquinas de guerra, obedientes al hombre, sino como verdaderos gigantes, seres vivos y monstruosos que luchaban por s, poniendo en accin, como giles miembros, su velamen, y cual terribles armas, la poderosa artillera de sus costados. Mirndolos, mi imaginacin no poda menos de personalizarlos, y aun ahora me parece que los veo acercarse, desafiarse, orzar con mpetu para descargar su andanada, lanzarse al abordaje con ademn provocativo, retroceder con ardiente coraje para tomar ms fuerza, mofarse del enemigo, increparle; me parece que les veo expresar el dolor de la herida, o exhalar noblemente el gemido de la muerte, como el gladiador que no olvida el decoro de la agona; me parece or el rumor de las tripulaciones, como la voz que sale de un pecho irritado, a veces alarido de entusiasmo, a veces sordo mugido de desesperacin, precursor de exterminio; ahora himno de jbilo que indica la victoria; despus algazara rabiosa que se pierde en el espacio, haciendo lugar a un terrible silencio que anuncia la vergenza de la derrota. El espectculo que ofreca el interior del _Santsima Trinidad_ era el de un infierno. Las maniobras haban sido abandonadas, porque el barco no se mova ni poda moverse. Todo el empeo consista en servir las piezas con la mayor presteza posible, correspondiendo as al estrago que hacan los proyectiles enemigos. La metralla inglesa rasgaba el velamen como si grandes e invisibles uas le hicieran trizas. Los pedazos de obra muerta, los trozos de madera, los gruesos obenques segados cual haces de espigas, los motones que caan, los trozos de velamen, los hierros, cabos y dems despojos arrancados de su sitio por el can enemigo, llenaban la cubierta, donde apenas haba espacio para moverse. De minuto en minuto caan al suelo o al mar multitud de hombres llenos de vida; las blasfemias de los combatientes se mezclaban a los lamentos de los heridos, de tal modo que no era posible distinguir si insultaban a Dios los que moran, o le llamaban con angustia los que luchaban. Yo tuve que prestar auxilio en una faena tristsima, cual era la de transportar heridos a la bodega, donde estaba la enfermera. Algunos moran antes de llegar a ella, y otros tenan que sufrir dolorosas operaciones antes de poder reposar un momento su cuerpo fatigado. Tambin tuve la indecible satisfaccin de ayudar a los carpinteros, que a toda prisa procuraban aplicar tapones a los agujeros hechos en el casco; pero por causa de mi poca fuerza, no eran aquellos auxilios tan eficaces como yo habra deseado. La sangre corra en abundancia por la cubierta y los puentes, y a pesar de la arena, el movimiento del buque la llevaba de aqu para all, formando fatdicos dibujos. Las balas de can, de tan cerca disparadas, mutilaban horriblemente los cuerpos, y era frecuente ver rodar a alguno,

arrancada a cercn la cabeza, cuando la violencia del proyectil no arrojaba la vctima al mar, entre cuyas ondas deba perderse casi sin dolor la ltima nocin de la vida. Otras balas rebotaban contra un palo o contra la obra muerta, levantando granizada de astillas que heran como flechas. La fusilera de las cofas y la metralla de las carronadas esparcan otra muerte menos rpida y ms dolorosa, y fue raro el que no sali marcado ms o menos gravemente por el plomo y el hierro de nuestros enemigos. De tal suerte combatida y sin poder de ningn modo devolver iguales destrozos, la tripulacin, aquella alma del buque, se senta perecer, agonizaba con desesperado coraje, y el navo mismo, aquel cuerpo glorioso, retemblaba al golpe de las balas. Yo le senta estremecerse en la terrible lucha: crujan sus cuadernas, estallaban sus baos, rechinaban sus puntales a manera de miembros que retuerce el dolor, y la cubierta trepidaba bajo mis pies con ruidosa palpitacin, como si a todo el inmenso cuerpo del buque se comunicara la indignacin y los dolores de sus tripulantes. En tanto, el agua penetraba por los mil agujeros y grietas del casco acribillado, y comenzaba a inundar la bodega. El _Bucentauro_, navo general, se rindi a nuestra vista. Villeneuve haba arriado bandera. Una vez entregado el jefe de la escuadra, qu esperanza quedaba a los buques? El pabelln francs desapareci de la popa de aquel gallardo navo, y cesaron sus fuegos. El _San Agustn_ y el _Hers_ se sostenan todava, y el _Rayo_ y el _Neptuno_, pertenecientes a la vanguardia, que haban venido a auxiliarnos, intentaron en vano salvarnos de los navos enemigos que nos asediaban. Yo pude observar la parte del combate ms inmediata al _Santsima Trinidad_, porque del resto de la lnea no era posible ver nada. El viento pareca haberse detenido, y el humo se quedaba sobre nuestras cabezas, envolvindonos en su espesa blancura, que las miradas no podan penetrar. Distinguamos tan slo el aparejo de algunos buques lejanos, aumentados de un modo inexplicable por no s qu efecto ptico o porque el pavor de aquel sublime momento agrandaba todos los objetos. Disipose por un momento la densa penumbra, pero de qu manera tan terrible! Detonacin espantosa, ms fuerte que la de los mil caones de la escuadra disparando a un tiempo, paraliz a todos, produciendo general terror. Cuando el odo recibi tan fuerte impresin, claridad vivsima haba iluminado el ancho espacio ocupado por las dos flotas, rasgando el velo de humo, y presentose a nuestros ojos todo el panorama del combate. La terrible explosin haba ocurrido hacia el Sur, en el sitio ocupado antes por la retaguardia. Se ha volado un navo, dijeron todos. Las opiniones fueron diversas, y se dudaba si el buque volado era el _Santa Ana_, el _Argonauta_, el _Ildefonso_ o el _Bahama_. Despus se supo que haba sido el francs nombrado _Achilles_. La expansin de los gases desparram por mar y cielo en pedazos mil cuanto momentos antes constitua un hermoso navo con 74 caones y 600 hombres de tripulacin. Algunos segundos despus de la explosin, ya no pensbamos ms que en nosotros mismos. Rendido el _Bucentauro_, todo el fuego enemigo se dirigi contra nuestro navo, cuya prdida era ya segura. El entusiasmo de los primeros momentos se haba apagado en m, y mi corazn se llen de un terror que me paralizaba, ahogando todas las funciones de mi espritu, excepto la curiosidad. Esta era tan irresistible, que me

oblig a salir a los sitios de mayor peligro. De poco serva ya mi escaso auxilio, pues ni aun se trasladaban los heridos a la bodega, por ser muchos, y las piezas exigan el servicio de cuantos conservaban un poco de fuerza. Entre stos vi a Marcial, que se multiplicaba gritando y movindose conforme a su poca agilidad, y era a la vez contramaestre, marinero, artillero, carpintero y cuanto haba que ser en tan terribles instantes. Nunca cre que desempeara funciones correspondientes a tantos hombres el que no poda considerarse sino como la mitad de un cuerpo humano. Un astillazo le haba herido en la cabeza, y la sangre, tindole la cara, le daba horrible aspecto. Yo le vi agitar sus labios, bebiendo aquel lquido, y luego lo escupa con furia fuera del portaln, como si tambin quisiera herir a salivazos a nuestros enemigos. Lo que ms me asombraba, causndome cierto espanto, era que Marcial, aun en aquella escena de desolacin, profera frases de buen humor, no s si por alentar a sus decados compaeros o porque de este modo acostumbraba alentarse a s mismo. Cay con estruendo el palo de trinquete, ocupando el castillo de proa con la balumba de su aparejo, y Marcial dijo: Muchachos, vengan las hachas. Metamos este mueble en la alcoba. Al punto se cortaron los cabos, y el mstil cay al mar. Y viendo que arreciaba el fuego, grit dirigindose a un paolero que se haba convertido en cabo de can: Pero Abad, mndales el vino a esos casacones para que nos dejen en paz. Y a un soldado que yaca como muerto, por el dolor de sus heridas y la angustia del mareo, le dijo aplicndole el botafuego a la nariz: Huele una hojita de azahar, camarada, para que se te pase el desmayo. Quieres dar un paseo en bote? Anda: Nelson nos convida a echar unas caas. Esto pasaba en el combs. Alc la vista al alczar de popa, y vi que el general Cisneros haba cado. Precipitadamente le bajaron dos marineros a la cmara. Mi amo continuaba inmvil en su puesto; pero de su brazo izquierdo manaba mucha sangre. Corr hacia l para auxiliarle, y antes que yo llegase, un oficial se le acerc, intentando convencerle de que deba bajar a la cmara. No haba ste pronunciado dos palabras, cuando una bala le llev la mitad de la cabeza, y su sangre salpic mi rostro. Entonces, D. Alonso se retir, tan plido como el cadver de su amigo, que yaca mutilado en el piso del alczar. Cuando baj mi amo, el comandante qued solo arriba, con tal presencia de nimo que no pude menos de contemplarle un rato, asombrado de tanto valor. Con la cabeza descubierta, el rostro plido, la mirada ardiente, la accin enrgica, permaneca en su puesto dirigiendo aquella accin desesperada que no poda ganarse ya. Tan horroroso desastre haba de verificarse con orden, y el comandante era la autoridad que reglamentaba el herosmo. Su voz diriga a la tripulacin en aquella contienda del honor y la muerte. Un oficial que mandaba en la primera batera subi a tomar rdenes, y antes de hablar cay muerto a los pies de su jefe; otro guardia marina que estaba a su lado cay tambin mal herido, y Uriarte qued al fin

enteramente solo en el alczar, cubierto de muertos y heridos. Ni aun entonces se apart su vista de los barcos ingleses ni de los movimientos de nuestra artillera; y el imponente aspecto del alczar y toldilla, donde agonizaban sus amigos y subalternos, no conmovi su pecho varonil ni quebrant su enrgica resolucin de sostener el fuego hasta perecer. Ah!, recordando yo despus la serenidad y estoicismo de D. Francisco Javier Uriarte, he podido comprender todo lo que nos cuentan de los heroicos capitanes de la antigedad. Entonces no conoca yo la palabra _sublimidad_; pero viendo a nuestro comandante comprend que todos los idiomas deben tener un hermoso vocablo para expresar aquella grandeza de alma que me pareca favor rara vez otorgado por Dios al hombre miserable. Entre tanto, gran parte de los caones haba cesado de hacer fuego, porque la mitad de la gente estaba fuera de combate. Tal vez no me hubiera fijado en esta circunstancia, si habiendo salido de la cmara, impulsado por mi curiosidad, no sintiera una voz que con acento terrible me dijo: Gabrielillo, aqu! Marcial me llamaba: acud prontamente, y le hall empeado en servir uno de los caones que haban quedado sin gente. Una bala haba llevado a Medio-hombre la punta de su pierna de palo, lo cual le haca decir: Si llego a traer la de carne y hueso... Dos marinos muertos yacan a su lado; un tercero, gravemente herido, se esforzaba en seguir sirviendo la pieza. Compadre--le dijo Marcial--, ya t no puedes ni encender una colilla. Arranc el botafuego de manos del herido y me lo entreg diciendo: Toma, Gabrielillo; si tienes miedo, vas al agua. Esto diciendo, carg el can con toda la prisa que le fue posible, ayudado de un grumete que estaba casi ileso; lo cebaron y apuntaron; ambos exclamaron fuego; acerqu la mecha, y el can dispar. Se repiti la operacin por segunda y tercera vez, y el ruido del can, disparado por m, retumb de un modo extraordinario en mi alma. El considerarme, no ya espectador, sino actor decidido en tan grandiosa tragedia, disip por un instante el miedo, y me sent con grandes bros, al menos con la firme resolucin de aparentarlos. Desde entonces conoc que el herosmo es casi siempre una forma del pundonor. Marcial y otros me miraban: era preciso que me hiciera digno de fijar su atencin. Ah!--deca yo para m con orgullo--. Si mi amita pudiera verme ahora... Qu valiente estoy disparando caonazos como un hombre!... Lo menos habr mandado al otro mundo dos docenas de ingleses. Pero estos nobles pensamientos me ocuparon muy poco tiempo, porque Marcial, cuya fatigada naturaleza comenzaba a rendirse despus de su esfuerzo, respiro con ansia, se sec la sangre que aflua en abundancia de su cabeza, cerr los ojos, sus brazos se extendieron con desmayo, y dijo: No puedo ms: se me sube la plvora a la toldilla (la cabeza). Gabriel, treme agua.

Corr a buscar el agua, y cuando se la traje, bebi con ansia. Pareci tomar con esto nuevas fuerzas: bamos a seguir, cuando un gran estrpito nos dej sin movimiento. El palo mayor, tronchado por la fogonadura, cayo sobre el combs, y tras l el de mesana. El navo qued lleno de escombros y el desorden fue espantoso. Felizmente qued en hueco y sin recibir ms que una ligera herida en la cabeza, la cual, aunque me aturdi al principio, no me impidi apartar los trozos de vela y cabos que haban cado sobre m. Los marineros y soldados de cubierta pugnaban por desalojar tan enorme masa de cuerpos intiles, y desde entonces slo la artillera de las bateras bajas sostuvo el fuego. Sal como pude, busqu a Marcial, no le hall, y habiendo fijado mis ojos en el alczar, not que el comandante ya no estaba all. Gravemente herido de un astillazo en la cabeza, haba cado exnime, y al punto dos marineros subieron para trasladarle a la cmara. Corr tambin all, y entonces un casco de metralla me hiri en el hombro, lo que me asust en extremo, creyendo que mi herida era mortal y que iba a exhalar el ltimo suspiro. Mi turbacin no me impidi entrar en la cmara, donde por la mucha sangre que brotaba de mi herida me debilit, quedando por un momento desvanecido. En aquel pasajero letargo, segu oyendo el estrpito de los caones de la segunda y tercera batera, y despus una voz que deca con furia: Abordaje!... las picas!... las hachas! Despus la confusin fue tan grande, que no pude distinguir lo que perteneca a las voces humanas en tal descomunal concierto. Pero no s cmo, sin salir de aquel estado de somnolencia, me hice cargo de que se crea todo perdido, y de que los oficiales se hallaban reunidos en la cmara para acordar la rendicin; y tambin puedo asegurar que si no fue invento de mi fantasa, entonces trastornada, reson en el combs una voz que deca: El _Trinidad_ no se rinde!. De fijo fue la voz de Marcial, si es que realmente dijo alguien tal cosa. Me sent despertar, y vi a mi amo arrojado sobre uno de los sofs de la cmara, con la cabeza oculta entre las manos en ademn de desesperacin y sin cuidarse de su herida. Acerqueme a l, y el infeliz anciano no hall mejor modo de expresar su desconsuelo que abrazndome paternalmente, como si ambos estuviramos cercanos a la muerte. l, por lo menos, creo que se consideraba prximo a morir de puro dolor, porque su herida no tena la menor gravedad. Yo le consol como pude, diciendo que si la accin no se haba ganado, no fue porque yo dejara de matar bastante ingleses con mi caoncito, y aad que para otra vez seramos ms afortunados; pueriles razones que no calmaron su agitacin. Saliendo afuera en busca de agua para mi amo, presenci el acto de arriar la bandera, que an flotaba en la cangreja, uno de los pocos restos de arboladura que con el tronco de mesana quedaban en pie. Aquel lienzo glorioso, ya agujereado por mil partes, seal de nuestra honra, que congregaba bajo sus pliegues a todos los combatientes, descendi del mstil para no izarse ms. La idea de un orgullo abatido, de un nimo esforzado que sucumbe ante fuerzas superiores, no puede encontrar imagen ms perfecta para representarse a los ojos humanos que la de aquel oriflama que se abate y desaparece como un sol que se pone. El de aquella tarde tristsima, tocando al trmino de su carrera en el momento de nuestra rendicin, ilumin nuestra bandera con su ltimo rayo.

El fuego ces y los ingleses penetraron en el barco vencido.

-XIICuando el espritu, reposando de la agitacin del combate, tuvo tiempo de dar paso a la compasin, al fro terror producido por la vista de tan grande estrago, se present a los ojos de cuantos quedamos vivos la escena del navo en toda su horrenda majestad. Hasta entonces los nimos no se haban ocupado ms que de la defensa; mas cuando el fuego ces, se pudo advertir el gran destrozo del casco, que, dando entrada al agua por sus mil averas, se hunda, amenazando sepultarnos a todos, vivos y muertos, en el fondo del mar. Apenas entraron en l los ingleses, un grito reson unnime, proferido por nuestros marinos: A las bombas! Todos los que podamos acudimos a ellas y trabajamos con ardor; pero aquellas mquinas imperfectas desalojaban una cantidad de agua bastante menor que la que entraba. De repente un grito, an ms terrible que el anterior, nos llen de espanto. Ya dije que los heridos se haban transportado al ltimo sollado, lugar que, por hallarse bajo la lnea de flotacin, est libre de la accin de las balas. El agua invada rpidamente aquel recinto, y algunos marinos asomaron por la escotilla gritando: Que se ahogan los heridos! La mayor parte de la tripulacin vacil entre seguir desalojando el agua y acudir en socorro de aquellos desgraciados; y no s qu habra sido de ellos, si la gente de un navo ingls no hubiera acudido en nuestro auxilio. Estos no slo transportaron los heridos a la tercera y a la segunda batera, sino que tambin pusieron mano a las bombas, mientras sus carpinteros trataban de reparar algunas de las averas del casco. Rendido de cansancio, y juzgando que Don Alonso poda necesitar de m, fui a la cmara. Entonces vi a algunos ingleses ocupados en poner el pabelln britnico en la popa del _Santsima Trinidad_. Como cuento con que el lector benvolo me ha de perdonar que apunte aqu mis impresiones, dir que aquello me hizo pensar un poco. Siempre se me haban representado los ingleses como verdaderos piratas o salteadores de los mares, gentezuela aventurera que no constitua nacin y que viva del merodeo. Cuando vi el orgullo con que enarbolaron su pabelln, saludndole con vivas aclamaciones; cuando advert el gozo y la satisfaccin que les causaba haber apresado el ms grande y glorioso barco que hasta entonces surc los mares, pens que tambin ellos tendran su patria querida, que sta les habra confiado la defensa de su honor; me pareci que en aquella tierra, para m misteriosa, que se llamaba Inglaterra, haban de existir, como en Espaa, muchas gentes honradas, un rey paternal, y las madres, las hijas, las esposas, las hermanas de tan valientes marinos, los cuales, esperando con ansiedad su vuelta, rogaran a Dios que les concediera la victoria. En la cmara encontr a mi seor ms tranquilo. Los oficiales ingleses que haban entrado all trataban a los nuestros con delicada cortesa, y segn entend, queran trasbordar los heridos a algn barco enemigo. Uno

de aquellos oficiales se acerc a mi amo como queriendo reconocerle, y le salud en espaol medianamente correcto, recordndole una amistad antigua. Contest D. Alonso a sus finuras con gravedad, y despus quiso enterarse por l de los pormenores del combate. Pero qu ha sido de la reserva? Qu ha hecho Gravina?--pregunt mi amo.--Gravina se ha retirado con algunos navos--contest el ingls. --De la vanguardia slo han venido a auxiliarnos el _Rayo_ y el _Neptuno_. --Los cuatro franceses, _Duguay-Trouin_, _Mont-Blanc_, _Scipion_ y _Formidable_, son los nicos que no han entrado en accin. --Pero Gravina, Gravina, qu es de Gravina?--insisti mi amo. --Se ha retirado en el _Prncipe de Asturias_; mas como se le ha dado caza, ignoro si habr llegado a Cdiz. --Y el _San Ildefonso_? --Ha sido apresado.--Y el _Santa Ana_? --Tambin ha sido apresado.--Vive Dios!--exclam D. Alonso sin poder disimular su enojo--. Apuesto a que no ha sido apresado el _Nepomuceno_. --Tambin lo ha sido.--Oh!, est usted seguro de ello? Y Churruca? --Ha muerto--contest el ingls con tristeza. --Oh! Ha muerto! Ha muerto Churruca!--exclam mi amo con angustiosa perplejidad--. Pero el _Bahama_ se habr salvado, el _Bahama_ habr vuelto ileso a Cdiz. --Tambin ha sido apresado.--Tambin! Y Galiano? Galiano es un hroe y un sabio. --S--repuso sombramente el ingls--; pero ha muerto tambin. --Y qu es del _Montas_? Qu ha sido de Alcedo? --Alcedo... tambin ha muerto. Mi amo no pudo reprimir la expresin de su profunda pena; y como la avanzada edad amenguaba en l la presencia de nimo propia de tan terribles momentos, hubo de pasar por la pequea mengua de derramar algunas lgrimas, triste obsequio a sus compaeros. No es impropio el llanto en las grandes almas; antes bien, indica el consorcio fecundo de la delicadeza de sentimientos con la energa de carcter. Mi amo llor como hombre, despus de haber cumplido con su deber como marino; mas reponindose de aquel abatimiento, y buscando alguna razn con que devolver al ingls la pesadumbre que este le causara, dijo: Pero ustedes no habrn sufrido menos que nosotros. Nuestros enemigos habrn tenido prdidas de consideracin. --Una sobre todo irreparable--contest el ingls con tanta congoja como la de D. Alonso--. Hemos perdido al primero de nuestros marinos, al

valiente entre los valientes, al heroico, al divino, al sublime almirante Nelson. Y con tan poca entereza como mi amo, el oficial ingls no se cuid de disimular su inmensa pena: cubriose la cara con las manos y llor, con toda la expresiva franqueza del verdadero dolor, al jefe, al protector y al amigo. Nelson, herido mortalmente en mitad del combate, segn despus supe, por una bala de fusil que le atraves el pecho y se fij en la espina dorsal, dijo al capitn Hardy: Se acab; al fin lo han conseguido. Su agona se prolong hasta el caer de la tarde; no perdi ninguno de los pormenores del combate, ni se extingui su genio de militar y de marino sino cuando la ltima fugitiva palpitacin de la vida se disip en su cuerpo herido. Atormentado por horribles dolores, no dej de dictar rdenes, enterndose de los movimientos de ambas escuadras, y cuando se le hizo saber el triunfo de la suya, exclam: Bendito sea Dios; he cumplido con mi deber. Un cuarto de hora despus expiraba el primer marino de nuestro siglo. Perdneseme la digresin. El lector extraar que no conociramos la suerte de muchos buques de la escuadra combinada. Nada ms natural que nuestra ignorancia, por causa de la desmesurada longitud de la lnea de combate, y adems el sistema de luchas parciales adoptado por los ingleses. Sus navos se haban mezclado con los nuestros, y como la contienda era a tiro de fusil, el buque enemigo que nos bata ocultaba la vista del resto de la escuadra, adems de que el humo espessimo nos impeda ver cuanto no se hallara en paraje cercano. Al anochecer, y cuando an el caoneo no haba cesado, distinguamos algunos navos, que pasaban a un largo como fantasmas, unos con media arboladura, otros completamente desarbolados. La bruma, el humo, el mismo aturdimiento de nuestras cabezas, nos impeda distinguir si eran espaoles o enemigos; y cuando la luz de un fogonazo lejano iluminaba a trechos aquel panorama temeroso, notbamos que an segua la lucha con encarnizamiento entre grupos de navos aislados; que otros corran sin concierto ni rumbo, llevados por el temporal, y que alguno de los nuestros era remolcado por otro ingls en direccin al Sur. Vino la noche, y con ella aument la gravedad y el horror de nuestra situacin. Pareca que la Naturaleza haba de sernos propicia despus de tantas desgracias; pero, por el contrario, desencadenronse con furia los elementos, como si el Cielo creyera que an no era bastante grande el nmero de nuestras desdichas. Desatose un recio temporal, y viento y agua, hondamente agitados, azotaron el buque, que, incapaz de maniobra, fluctuaba a merced de las olas. Los vaivenes eran tan fuertes que se haca difcil el trabajo, lo cual, unido al cansancio de la tripulacin, empeoraba nuestro estado de hora en hora. Un navo ingls, que despus supe se llamaba _Prince_, trat de remolcar al _Trinidad_; pero sus esfuerzos fueron intiles, y tuvo que alejarse por temor a un choque, que habra sido funesto para ambos buques. Entre tanto no era posible tomar alimento alguno, y yo me mora de hambre, porque los dems, indiferentes a todo lo que no fuera el peligro, apenas se cuidaban de cosa tan importante. No me atreva a pedir un pedazo de pan por temor de parecer importuno, y al mismo tiempo, sin vergenza lo confieso, diriga mi escrutadora observacin a todos los sitios donde colega que podan existir provisiones de boca.

Apretado por la necesidad, me arriesgu a hacer una visita a los paoles del bizcocho, y cul sera mi asombro cuando vi que Marcial estaba all, trasegando a su estmago lo primero que encontr a mano? El anciano estaba herido de poca gravedad, y aunque una bala le haba llevado el pie derecho, como este no era otra cosa que la extremidad de la pierna de palo, el cuerpo de Marcial slo estaba con tal percance un poco ms cojo. Toma, Gabrielillo--me dijo, llenndome el seno de galletas--: barco sin lastre no navega. En seguida empin una botella y bebi con delicia. Salimos del paol, y vi que no ramos nosotros solos los que visitaban aquel lugar, pues todo indicaba que un desordenado pillaje haba ocurrido all momentos antes. Reparadas mis fuerzas, pude pensar en servir de algo, poniendo mano a las bombas o ayudando a los carpinteros. Trabajosamente se enmendaron algunas averas con auxilio de los ingleses, que vigilaban todo, y segn despus comprend, no perdan de vista a algunos de nuestros marineros, porque teman que se sublevasen, represando el navo, en lo cual los enemigos demostraban ms suspicacia que buen sentido, pues menester era haber perdido el juicio para intentar represar un buque en tal estado. Ello es que los _casacones_ acudan a todas partes y no perdan movimiento alguno. Entrada la noche, y hallndome transido de fro, abandon la cubierta, donde apenas poda tenerme, y corra adems el peligro de ser arrebatado por un golpe de mar, y me retir a la cmara. Mi primera intencin fue dormir un poco; pero quin dorma en aquella noche? En la cmara todo era confusin, lo mismo que en el combs. Los sanos asistan a los heridos, y stos, molestados a la vez por sus dolores y por el movimiento del buque, que les impeda todo reposo, ofrecan tan triste aspecto, que a su vista era imposible entregarse al descanso. En un lado de la cmara yacan, cubiertos con el pabelln nacional, los oficiales muertos. Entre tanta desolacin, ante el espectculo de tantos dolores, haba en aquellos cadveres no s qu de envidiable: ellos solos descansaban a bordo del _Trinidad_, y todo les era ajeno, fatigas y penas, la vergenza de la derrota y los padecimientos fsicos. La bandera que les serva de ilustre mortaja pareca ponerles fuera de aquella esfera de responsabilidad, de mengua y desesperacin en que todos nos encontrbamos. Nada les afectaba el peligro que corra la nave, porque sta no era ya ms que su atad. Los oficiales muertos eran: D. Juan Cisniega, teniente de navo, el cual no tena parentesco con mi amo a pesar de la identidad de apellido; D. Joaqun de Salas y D. Juan Matute, tambin tenientes de navo; el teniente coronel de ejrcito D. Jos Graull, el teniente de fragata Uras y el guardia marina Don Antonio de Bobadilla. Los marineros y soldados muertos, cuyos cadveres yacan sin orden en las bateras y sobre cubierta, ascendan a la terrible suma de cuatrocientos. No olvidar jams el momento en que aquellos cuerpos fueron arrojados al mar por orden del oficial ingls que custodiaba el navo. Verificose la triste ceremonia al amanecer del da 22, hora en que el temporal parece que arreci exprofeso, para aumentar la pavura de semejante escena. Sacados sobre cubierta los cuerpos de los oficiales, el cura rez un responso a toda prisa, porque no era ocasin de andarse en dibujos, e

inmediatamente se procedi al acto solemne. Envueltos en su bandera, y con una bala atada a los pies, fueron arrojados al mar, sin que esto, que ordinariamente hubiera producido en todos tristeza y consternacin, conmoviera entonces a los que lo presenciaron. Tan hechos estaban los nimos a la desgracia, que el espectculo de la muerte les era poco menos que indiferente! Las exequias del mar son ms tristes que las de la tierra. Se da sepultura a un cadver, y all queda: las personas a quienes interesa saben que hay un rincn de tierra donde existen aquellos restos, y pueden marcarlos con una losa, con una cruz o con una piedra. Pero en el mar... se arrojan los cuerpos en la movible inmensidad, y parece que dejan de existir en el momento de caer; la imaginacin no puede seguirlos en su viaje al profundo abismo, y es difcil suponer que estn en alguna parte estando en el fondo del Ocano. Estas reflexiones haca yo viendo cmo desaparecan los cuerpos de aquellos ilustres guerreros, un da antes llenos de vida, gloria de su patria y encanto de sus familias. Los marineros muertos eran arrojados con menos ceremonia: la Ordenanza manda que se les envuelva en el coy[5]; pero en aquella ocasin no haba tiempo para entretenerse en cumplir la Ordenanza. A algunos se les amortaj como est mandado; pero la mayor parte fueron echados al mar sin ningn atavo y sin bala a los pies, por la sencilla razn de que no haba para todos. Eran cuatrocientos, prximamente, y a fin de terminar pronto la operacin de darles sepultura, fue preciso que pusieran mano a la obra todos los hombres tiles que a bordo haba para despachar ms pronto. Muy a disgusto mo tuve que ofrecer mi cooperacin para tan triste servicio, y algunos cuerpos cayeron al mar soltados desde la borda por mi mano, puesta en ayuda de otras ms vigorosas. [Nota 5: ci en el original (N. del E.)] Entonces ocurri un hecho, una coincidencia que me caus mucho terror. Un cadver horriblemente desfigurado, fue cogido entre dos marineros, y en el momento de levantarlo en alto, algunos de los circunstantes se permitieron groseras burlas, que en toda ocasin habran sido importunas, y en aquel momento infames. No s por qu el cuerpo de aquel desgraciado fue el nico que les movi a perder con tal descaro el respeto a la muerte, y decan: Ya las ha pagado todas juntas...; no volver a hacer de las suyas, y otras groseras del mismo jaez. Aquello me indign; pero mi indignacin se troc en asombro y en un sentimiento indefinible, mezcla de respeto, de pena y de miedo, cuando observando atentamente las facciones mutiladas de aquel cadver, reconoc en l a mi to... Cerr los ojos con espanto, y no los abr hasta que el violento salpicar del agua me indic que haba desaparecido para siempre ante la vista humana. Aquel hombre haba sido muy malo para m, muy malo para su hermana; pero era mi pariente cercano, hermano de mi madre; la sangre que corra por mis venas era su sangre, y esa voz interna que nos incita a ser benvolos con las faltas de los nuestros, no poda permanecer callada despus de la escena que pas ante mis ojos. Al mismo tiempo, yo haba podido reconocer en la cara ensangrentada de mi to algunos rasgos fisonmicos de la cara de mi madre, y esto aument mi afliccin. En aquel momento no me acord de que haba sido un gran criminal, ni menos de las crueldades que us conmigo durante mi infortunada niez. Yo les aseguro a ustedes, y no dudo en decir esto, aunque sea en elogio mo, que le perdon con toda mi alma y que elev el pensamiento a Dios, pidindole que le perdonara todas sus culpas. Despus supe que se haba portado heroicamente en el combate, sin que

por esto alcanzara las simpatas de sus compaeros, quienes, reputndole como el ms bellaco de los hombres, no tuvieron para l una palabra de afecto o conmiseracin, ni aun en el momento supremo en que toda falta se perdona, porque se supone al criminal dando cuenta de sus actos ante Dios. Avanzado el da, intent de nuevo el navo _Pince_ remolcar al _Santsima Trinidad_; pero con tan poca fortuna como en la noche anterior. La situacin no empeoraba, a pesar de que segua el temporal con igual fuerza, pues se haban reparado muchas averas, y se crea que, una vez calmado el tiempo, podra salvarse el casco. Los ingleses tenan gran empeo en ello, porque queran llevar por trofeo a Gibraltar el ms grande navo hasta entonces construido. Por esta razn trabajaban con tanto ahnco en las bombas noche y da, permitindonos descansar algn rato. Durante todo el da 22 la mar se revolva con frenes, llevando y trayendo el casco del navo cual si fuera endeble lancha de pescadores; y aquella montaa de madera probaba la fuerte trabazn de sus slidas cuadernas, cuando no se rompa en mil pedazos al recibir el tremendo golpear de las olas. Haba momentos en que, aplanndose el mar, pareca que el navo iba a hundirse para siempre; pero inflamndose la ola como al impulso de profundo torbellino, levantaba aqul su orgullosa proa, adornada con el len de Castilla, y entonces respirbamos con la esperanza de salvarnos. Por todos lados descubramos navos dispersos, la mayor parte ingleses, no sin grandes averas y procurando todos alcanzar la costa para refugiarse. Tambin los vimos espaoles y franceses, unos desarbolados, otros remolcados por algn barco enemigo. Marcial reconoci en uno de stos al _San Ildefonso_. Vimos flotando en el agua multitud de restos y despojos, como masteleros, cofas, lanchas rotas, escotillas, trozos de balconaje, portas, y, por ltimo, avistamos dos infelices marinos que, mal embarcados en un gran palo, eran llevados por las olas, y habran perecido si los ingleses no corrieran al instante a darles auxilio. Trados a bordo del _Trinidad_, volvieron a la vida, que, recobrada despus de sentirse en los brazos de la muerte, equivale a nacer de nuevo. El da pas entre agonas y esperanzas: ya nos pareca que era indispensable el trasbordo a un buque ingls para salvarnos, ya creamos posible conservar el nuestro. De todos modos, la idea de ser llevados a Gibraltar como prisioneros era terrible, si no para m, para los hombres pundonorosos y obstinados como mi amo, cuyos padecimientos morales debieron de ser inauditos aquel da. Pero estas dolorosas alternativas cesaron por la tarde, y a la hora en que fue unnime la idea de que si no trasbordbamos pereceramos todos en el buque, que ya tena quince pies de agua en la bodega. Iriartea y Cisneros recibieron aquella noticia con calma y serenidad, demostrando que no hallaban gran diferencia entre morir en la casa propia o ser prisioneros en la extraa. Acto continuo comenz el trasbordo a la escasa luz del crepsculo, lo cual no era cosa fcil, habiendo precisin de embarcar cerca de trescientos heridos. La tripulacin sana constaba de unos quinientos hombres, cifra a que quedaron reducidos los mil ciento quince individuos de que se compona antes del combate. Comenz precipitadamente el trasbordo con las lanchas del _Trinidad_, las del _Pince_ y las de otros tres buques de la escuadra inglesa. Dios la preferencia a los heridos; mas aunque se trat de evitarles toda molestia, fue imposible levantarles de

donde estaban sin mortificarles, y algunos pedan con fuertes gritos que los dejasen tranquilos, prefiriendo la muerte a un viaje que recrudeca sus dolores. La premura no daba lugar a la compasin, y eran conducidos a las lanchas tan sin piedad como arrojados al mar fueron los fros cadveres de sus compaeros. El comandante Iriartea y el jefe de escuadra, Cisneros se embarcaron en los botes de la oficialidad inglesa; y habiendo instado a mi amo para que entrase tambin en ellos, ste se neg resueltamente, diciendo que deseaba ser el ltimo en abandonar el _Trinidad_. Esto no dej de contrariarme, porque desvanecidos en m los efluvios de patriotismo, que al principio me dieron cierto arrojo, no pensaba ya ms que en salvar mi vida, y no era lo ms a propsito para este noble fin el permanecer a bordo de un buque que se hunda por momentos. Mis temores no fueron vanos, pues an no estaba fuera la mitad de la tripulacin cuando un sordo rumor de alarma y pavor reson en nuestro navo. Que nos vamos a pique!... a las lanchas, a las lanchas!, exclamaron algunos, mientras dominados todos por el instinto de conservacin, corran hacia la borda, buscando con vidos ojos las lanchas que volvan. Se abandon todo trabajo; no se pens ms en los heridos, y muchos de stos, sacados ya sobre cubierta, se arrastraban por ella con delirante extravo, buscando un portaln por donde arrojarse al mar. Por las escotillas sala un lastimero clamor, que an parece resonar en mi cerebro, helando la sangre en mis venas y erizando mis cabellos. Eran los heridos que quedaban en la primera batera, los cuales, sintindose anegados por el agua, que ya invada aquel sitio, clamaban pidiendo socorro no s si a Dios o a los hombres. A stos se lo pedan en vano, porque no pensaban sino en la propia salvacin. Se arrojaron precipitadamente a las lanchas, y esta confusin en la lobreguez de la noche, entorpeca el trasbordo. Un solo hombre, impasible ante tan gran peligro, permaneca en el alczar sin atender a lo que pasaba a su alrededor, y se paseaba preocupado y meditabundo, como si aquellas tablas donde pona su pie no estuvieran solicitadas por el inmenso abismo. Era mi amo. Corr hacia l despavorido, y le dije: Seor, que nos ahogamos! D. Alonso no me hizo caso, y aun creo, si la memoria no me es infiel, que sin abandonar su actitud pronunci palabras tan ajenas a la situacin como stas: Oh! Cmo se va a rer Paca cuando yo vuelva a casa despus de esta gran derrota. --Seor, que el barco se va a pique! exclam de nuevo, no ya pintando el peligro, sino suplicando con gestos y voces. Mi amo mir al mar, a las lanchas, a los hombres que, desesperados y ciegos, se lanzaban a ellas; y yo busqu con ansiosos ojos a Marcial, y le llam con toda la fuerza de mis pulmones. Entonces parceme que perd la sensacin de lo que ocurra, me aturd, se nublaron mis ojos y no s lo que pas. Para contar cmo me salv, no puedo fundarme sino en recuerdos muy vagos, semejantes a las imgenes de un sueo, pues sin duda el terror me quit el conocimiento. Me parece que un marinero se

acerc a D. Alonso cuando yo le hablaba, y le asi con sus vigorosos brazos. Yo mismo me sent transportado, y cuando mi nublado espritu se aclar un poco, me vi en una lancha, recostado sobre las rodillas de mi amo, el cual tena mi cabeza entre sus manos con paternal cario. Marcial empuaba la caa del timn; la lancha estaba llena de gente. Alc la vista y vi como a cuatro o cinco varas de distancia, a mi derecha, el negro costado del navo, prximo a hundirse; por los portalones a que an no haba llegado el agua, sala una dbil claridad, la de la lmpara encendida al anochecer, y que an velaba, guardin incansable, sobre los restos del buque abandonado. Tambin hirieron mis odos algunos lamentos que salan por las troneras: eran los pobres heridos que no haba sido posible salvar y se hallaban suspendidos sobre el abismo, mientras aquella triste luz les permita mirarse, comunicndose con los ojos la angustia de los corazones. Mi imaginacin se traslad de nuevo al interior del buque: una pulgada de agua faltaba no ms para romper el endeble equilibrio que an le sostena. Cmo presenciaran aquellos infelices el crecimiento de la inundacin! Qu diran en aquel momento terrible! Y si vieron a los que huan en las lanchas, si sintieron el chasquido de los remos, con cunta amargura gemiran sus almas atribuladas! Pero tambin es cierto que aquel atroz martirio las purific de toda culpa, y que la misericordia de Dios llen todo el mbito del navo en el momento de sumergirse para siempre. La lancha se alej: yo segu viendo aquella gran masa informe, aunque sospecho que era mi fantasa, no mis ojos, la que miraba el _Trinidad_ en la obscuridad de la noche, y hasta cre distinguir en el negro cielo un gran brazo que descenda hasta la superficie de las aguas. Fue sin duda la imagen de mis pensamientos reproducida por los sentidos.

-XIIILa lancha se dirigi... a dnde? Ni el mismo Marcial saba a dnde nos dirigamos. La obscuridad era tan fuerte, que perdimos de vista las dems lanchas, y las luces del navo _Pince_ se desvanecieron tras la niebla, como si un soplo las hubiera extinguido. Las olas eran tan gruesas, y el vendaval tan recio, que la dbil embarcacin avanzaba muy poco, y gracias a una hbil direccin no zozobr ms de una vez. Todos callbamos, y los ms fijaban una triste mirada en el sitio donde se supona que nuestros compaeros abandonados luchaban en aquel instante con la muerte en espantosa agona. No acab aquella travesa sin hacer, conforme a mi costumbre, algunas reflexiones, que bien puedo aventurarme a llamar filosficas. Alguien se reir de un filsofo de catorce aos; pero yo no me turbar ante las burlas, y tendr el atrevimiento de escribir aqu mis reflexiones de entonces. Los nios tambin suelen pensar grandes cosas; y en aquella ocasin, ante aquel espectculo, qu cerebro, como no fuera el de un idiota, podra permanecer en calma? Pues bien: en nuestras lanchas iban espaoles e ingleses, aunque era mayor el nmero de los primeros, y era curioso observar cmo

fraternizaban, amparndose unos a otros en el comn peligro, sin recordar que el da anterior se mataban en horrenda lucha, ms parecidos a fieras que a hombres. Yo miraba a los ingleses, remando con tanta decisin como los nuestros; yo observaba en sus semblantes las mismas seales de terror o de esperanza, y, sobre todo, la expresin propia del santo sentimiento de humanidad y caridad, que era el mvil de unos y otros. Con estos pensamientos, deca para m: Para qu son las guerras, Dios mo? Por qu estos hombres no han de ser amigos en todas las ocasiones de la vida como lo son en las de peligro? Esto que veo, no prueba que todos los hombres son hermanos?. Pero vena de improviso a cortar estas consideraciones, la idea de nacionalidad, aquel sistema de islas que yo haba forjado, y entonces deca: Pero ya: esto de que las islas han de querer quitarse unas a otras algn pedazo de tierra, lo echa todo a perder, y sin duda en todas ellas debe de haber hombres muy malos, que son los que arman las guerras para su provecho particular, bien porque son ambiciosos y quieren mandar, bien porque son avaros y anhelan ser ricos. Estos hombres malos son los que engaan a los dems, a todos estos infelices que van a pelear; y para que el engao sea completo, les impulsan a odiar a otras naciones; siembran la discordia, fomentan la envidia, y aqu tienen ustedes el resultado. Yo estoy seguro--aad--, de que esto no puede durar: apuesto doble contra sencillo a que dentro de poco los hombres de unas y otras islas se han de convencer de que hacen un gran disparate armando tan terribles guerras, y llegar un da en que se abrazarn, conviniendo todos en no formar ms que una sola familia. As pensaba yo. Despus de esto he vivido setenta aos, y no he visto llegar ese da. La lancha avanzaba trabajosamente por el tempestuoso mar. Yo creo que Marcial, si mi amo se lo hubiera permitido, habra consumado la siguiente hazaa: echar al agua a los ingleses y poner la proa a Cdiz o a la costa, aun con la probabilidad casi ineludible de perecer ahogados en la travesa. Algo de esto me parece que indic a mi amo, hablndole quedamente al odo, y D. Alonso debi de darle una leccin de caballerosidad, porque le o decir: Somos prisioneros, Marcial; somos prisioneros. Lo peor del caso es que no divisbamos ningn barco. El _Pince_ se haba apartado de donde estaba; ninguna luz nos indicaba la presencia de un buque enemigo. Por ltimo, divisamos una, y un rato despus la mole confusa de un navo que corra el temporal por barlovento, y apareca en direccin contraria a la nuestra. Unos le creyeron francs, otros ingls, y Marcial sostuvo que era espaol. Forzaron los remeros, y no sin trabajo llegamos a ponernos al habla. Ah del navo!, gritaron los nuestros. Al punto contestaron en espaol: Es el _San Agustn_--dijo Marcial. --El _San Agustn_ se ha ido a pique--contest D. Alonso--. Me parece que ser el _Santa Ana_, que tambin est apresado. Efectivamente, al acercanos, todos reconocieron al _Santa Ana_, mandado en el combate por el teniente general lava. Al punto

los ingleses que lo custodiaban dispusieron prestarnos auxilio, y no tardamos en hallarnos todos sanos y salvos sobre cubierta. El _Santa Ana_, navo de 112 caones, haba sufrido tambin grandes averas, aunque no tan graves como las del _Santsima Trinidad_; y si bien estaba desarbolado de todos sus palos y sin timn, el casco no se conservaba mal. El _Santa Ana_ vivi once aos ms despus de Trafalgar, y an habra vivido ms si por falta de carena no se hubiera ido a pique en la baha de la Habana en 1816. Su accin en las jornadas que refiero fue gloriossima. Mandbalo, como he dicho, el teniente general lava, jefe de la vanguardia, que, trocado el orden de batalla, vino a quedar a retaguardia. Ya saben ustedes que la columna mandada por Collingwood se dirigi a combatir la retaguardia, mientras Nelson march contra el centro. El _Santa Ana_, amparado slo por el _Fougueux_, francs, tuvo que batirse con el _Royal Sovereign_ y otros cuatro ingleses; y a pesar de la desigualdad de fuerzas, tanto padecieron los unos como los otros, siendo el navo de Collingwood el primero que qued fuera de combate, por lo cual tuvo aqul que trasladarse a la fragata _Eurygalus_. Segn all refirieron, la lucha haba sido horrorosa, y los dos poderosos navos, cuyos penoles se tocaban, estuvieron destrozndose por espacio de seis horas, hasta que herido el general lava, herido el comandante Gardoqui, muertos cinco oficiales y noventa y siete marineros, con ms de ciento cincuenta heridos, tuvo que rendirse el _Santa Ana_. Apresado por los ingleses, era casi imposible manejarlo a causa del mal estado y del furioso vendaval que se desencaden en la noche del 21; as es que cuando entramos en l se encontraba en situacin bien crtica, aunque no desesperada, y flotaba a merced de las olas, sin poder tomar direccin alguna. Desde luego me sirvi de consuelo el ver que los semblantes de toda aquella gente revelaban el temor de una prxima muerte. Estaban tristes y tranquilos, soportando con gravedad la pena del vencimiento y el bochorno de hallarse prisioneros. Un detalle advert tambin que llam mi atencin, y fue que los oficiales ingleses que custodiaban el buque no eran, ni con mucho, tan complacientes y bondadosos como los que desempearon igual cargo a bordo del _Trinidad_. Por el contrario, eran los del _Santa Ana_ unos caballeros muy foscos y antipticos, y mortificaban con exceso a los nuestros, exagerando su propia autoridad y poniendo reparos a todo con suma impertinencia. Esto pareca disgustar mucho a la tripulacin prisionera, especialmente a la marinera, y hasta me pareci advertir murmullos alarmantes, que no habran sido muy tranquilizadores para los ingleses si stos los hubieran odo. Por lo dems, no quiero referir incidentes de la navegacin de aquella noche, si puede llamarse navegacin el vagar a la ventura, a merced de las olas, sin velamen ni timn. No quiero, pues, fastidiar a mis lectores repitiendo hechos que ya presenciamos a bordo del _Trinidad_, y paso a contarles otros enteramente nuevos y que sorprendern a ustedes tanto como me sorprendieron a m. Yo haba perdido mi aficin a andar por el combs y alczar de proa, y as, desde que me encontr a bordo del _Santa Ana_, me refugi con mi amo en la cmara, donde pude descansar un poco y alimentarme, pues de ambas cosas estaba muy necesitado. Haba all, sin embargo, muchos heridos a quienes era preciso curar, y esta ocupacin, muy grata para m, no me permiti todo el reposo que mi agobiado cuerpo exiga. Hallbame ocupado en poner a D. Alonso una venda en el brazo, cuando sent que apoyaban una mano en mi hombro; me volv y encar con un joven

alto, embozado en luengo capote azul, y al pronto, como suele suceder, no le reconoc; mas contemplndole con atencin por espacio de algunos segundos, lanc una exclamacin de asombro: era el joven D. Rafael Malespina, novio de mi amita. Abrazole D. Alonso con mucho cario, y l se sent a nuestro lado. Estaba herido en una mano, y tan plido por la fatiga y la prdida de la sangre, que la demacracin le desfiguraba completamente el rostro. Su presencia produjo en mi espritu sensaciones muy raras, y he de confesarlas todas, aunque alguna de ellas me haga poco favor. Al punto experiment cierta alegra viendo a una persona conocida que haba salido ilesa del horroroso luchar; un instante despus el odio antiguo que aquel sujeto me inspiraba se despert en mi pecho como dolor adormecido que vuelve a mortificarnos tras un periodo de alivio. Con vergenza lo confieso: sent cierta pena de verle sano y salvo; pero dir tambin en descargo mo que aquella pena fue una sensacin momentnea y fugaz como un relmpago, verdadero relmpago negro que obscureci mi alma, o mejor dicho, leve eclipse de la luz de mi conciencia, que no tard en brillar con esplendorosa claridad. La parte perversa de mi individuo me domin un instante; en un instante tambin supe acallarla, acorralndola en el fondo de mi ser. Podrn todos decir lo mismo? Despus de este combate moral vi a Malespina con gozo porque estaba vivo, y con lstima porque estaba herido; y an recuerdo con orgullo que hice esfuerzos para demostrarle estos dos sentimientos. Pobre amita ma! Cun grande haba de ser su angustia en aquellos momentos! Mi corazn conclua siempre por llenarse de bondad; yo hubiera corrido a Vejer para decirle: Seorita Doa Rosa, vuestro D. Rafael est bueno y sano. El pobre Malespina haba sido transportado al _Santa Ana_ desde el _Nepomuceno_, navo apresado tambin, donde era tal el nmero de heridos, que fue preciso, segn dijo, repartirlos para que no perecieran todos de abandono. En cuanto suegro y yerno cambiaron los primeros saludos, consagrando algunas palabras a las familias ausentes, la conversacin recay sobre la batalla: mi amo cont lo ocurrido en el _Santsima Trinidad_, y despus aadi: Pero nadie me dice a punto fijo dnde est Gravina. Ha cado prisionero, o se retir a Cdiz? --El general--contest Malespina--, sostuvo un horroroso fuego contra el _Defiance_ y el _Revenge_. Le auxiliaron el _Neptune_, francs, y el _San Ildefonso_ y el _San Justo_, nuestros; pero las fuerzas de los enemigos se duplicaron con la ayuda del _Dreadnoutgh_, del _Thunderer_ y del _Poliphemus_, despus de lo cual fue imposible toda resistencia. Hallndose el _Prncipe de Asturias_ con todas las jarcias cortadas, sin palos, acribillado a balazos, y habiendo cado herido el general Gravina y su mayor general Escao, resolvieron abandonar la lucha, porque toda resistencia era insensata y la batalla estaba perdida. En un resto de arboladura puso Gravina la seal de retirada, y acompaado del _San Justo_, el _San Leandro_, el _Montas_, el _Indomptable_, el _Neptune_ y el _Argonauta_, se dirigi a Cdiz, con la pena de no haber podido rescatar el _San Ildefonso_, que ha quedado en poder de los enemigos. --Cunteme usted lo que ha pasado en el _Nepomuceno_--dijo mi

amo con el mayor inters--. An me cuesta trabajo creer que ha muerto Churruca, y a pesar de que todos lo dan como cosa cierta, yo tengo la creencia de que aquel hombre divino ha de estar vivo en alguna parte. Malespina dijo que desgraciadamente l haba presenciado la muerte de Churruca, y prometi contarlo puntualmente. Formaron corro en torno suyo algunos oficiales, y yo, ms curioso que ellos, me volv todo odos para no perder una slaba. Desde que salimos de Cdiz--dijo Malespina--, Churruca tena el presentimiento de este gran desastre. l haba opinado contra la salida, porque conoca la inferioridad de nuestras fuerzas, y adems confiaba poco en la inteligencia del jefe Villeneuve. Todos sus pronsticos han salido ciertos; todos, hasta el de su muerte, pues es indudable que la presenta, seguro como estaba de no alcanzar la victoria. El 19 dijo a su cuado Apodaca: Antes que rendir mi navo, lo he de volar o echar a pique. Este es el deber de los que sirven al Rey y a la patria. El mismo da escribi a un amigo suyo, dicindole: Si llegas a saber que mi navo ha sido hecho prisionero, di que he muerto. Ya se conoca en la grave tristeza de su semblante que prevea un desastroso resultado. Yo creo que esta certeza y la imposibilidad material de evitarlo, sintindose con fuerzas para ello, perturbaron profundamente su alma, capaz de las grandes acciones, as como de los grandes pensamientos. Churruca era hombre religioso, porque era un hombre superior. El 21, a las once de la maana, mand subir toda la tropa y marinera; hizo que se pusieran de rodillas, y dijo al capelln con solemne acento: Cumpla usted, padre, con su ministerio, y absuelva a esos valientes que ignoran lo que les espera en el combate. Concluida la ceremonia religiosa, les mand poner en pie, y hablando en tono persuasivo y firme, exclam: Hijos mos: en nombre de Dios, prometo la bienaventuranza al que muera cumpliendo con sus deberes! Si alguno faltase a ellos, le har fusilar inmediatamente, y si escapase a mis miradas o a las de los valientes oficiales que tengo el honor de mandar, sus remordimientos le seguirn mientras arrastre el resto de sus das miserable y desgraciado. Esta arenga, tan elocuente como sencilla, que hermanaba el cumplimiento del deber militar con la idea religiosa, caus entusiasmo en toda la dotacin del _Nepomuceno_. Qu lstima de valor! Todo se perdi como un tesoro que cae al fondo del mar. Avistados los ingleses, Churruca vio con el mayor desagrado las primeras maniobras dispuestas por Villeneuve, y cuando ste hizo seales de que la escuadra virase en redondo, lo cual, como todos saben, desconcert el orden de batalla, manifest a su segundo que ya consideraba perdida la accin con tan torpe estrategia. Desde luego comprendi el aventurado plan de Nelson, que consista en cortar nuestra lnea por el centro y retaguardia, envolviendo la escuadra combinada y batiendo parcialmente sus buques, en tal disposicin, que stos no pudieran prestarse auxilio. El _Nepomuceno_ vino a quedar al extremo de la lnea. Rompiose el fuego entre el _Santa Ana_ y _Royal Sovereign_, y sucesivamente todos los navos fueron entrando en el combate. Cinco navos ingleses de la divisin de Collingwood se dirigieron contra el _San Juan_; pero dos de ellos siguieron adelante, y Churruca no tuvo que hacer frente ms que a fuerzas triples. Nos sostuvimos enrgicamente contra tan superiores enemigos hasta las

dos de la tarde, sufriendo mucho; pero devolviendo doble estrago a nuestros contrarios. El grande espritu de nuestro heroico jefe pareca haberse comunicado a soldados y marineros, y las maniobras, as como los disparos, se hacan con una prontitud pasmosa. La gente de leva se haba educado en el herosmo, sin ms que dos horas de aprendizaje, y nuestro navo, por su defensa gloriosa, no slo era el terror, sino el asombro de los ingleses. Estos necesitaron nuevos refuerzos: necesitaron seis contra uno. Volvieron los dos navos que nos haban atacado primero, y el _Dreadnoutgh_ se puso al costado del _San Juan_, para batirnos a medio tiro de pistola. Figrense ustedes el fuego de estos seis colosos, vomitando balas y metralla sobre un buque de 74 caones. Pareca que nuestro navo se agrandaba, creciendo en tamao, conforme creca el arrojo de sus defensores. Las proporciones gigantescas que tomaban las almas, pareca que las tomaban tambin los cuerpos; y al ver cmo infundamos pavor a fuerzas seis veces superiores, nos creamos algo ms que hombres. Entre tanto, Churruca, que era nuestro pensamiento, diriga la accin con serenidad asombrosa. Comprendiendo que la destreza haba de suplir a la fuerza, economizaba los tiros, y lo fiaba todo a la buena puntera, consiguiendo as que cada bala hiciera un estrago positivo en los enemigos. A todo atenda, todo lo dispona, y la metralla y las balas corran sobre su cabeza, sin que ni una sola vez se inmutara. Aquel hombre, dbil y enfermizo, cuyo hermoso y triste semblante no pareca nacido para arrostrar escenas tan espantosas, nos infunda a todos misterioso ardor, slo con el rayo de su mirada. Pero Dios no quiso que saliera vivo de la terrible porfa. Viendo que no era posible hostilizar a un navo que por la proa molestaba al _San Juan_ impunemente, fue l mismo a apuntar el can, y logr desarbolar al contrario. Volva al alczar de popa, cuando una bala de can le alcanz en la pierna derecha, con tal acierto, que casi se la desprendi del modo ms doloroso por la parte alta del muslo. Corrimos a sostenerlo, y el hroe cay en mis brazos. Qu terrible momento! An me parece que siento bajo mi mano el violento palpitar de un corazn, que hasta en aquel instante terrible no lata sino por la patria. Su decaimiento fsico fue rapidsimo: le vi esforzndose por erguir la cabeza, que se le inclinaba sobre el pecho, le vi tratando de reanimar con una sonrisa su semblante, cubierto ya de mortal palidez, mientras con voz apenas alterada, exclam: _Esto no es nada. Siga el fuego_. Su espritu se rebelaba contra la muerte, disimulando el fuerte dolor de un cuerpo mutilado, cuyas postreras palpitaciones se extinguan de segundo en segundo. Tratamos de bajarle a la cmara; pero no fue posible arrancarle del alczar. Al fin, cediendo a nuestros ruegos, comprendi que era preciso abandonar el mando. Llam a Moyna, su segundo, y le dijeron que haba muerto; llam al comandante de la primera batera, y ste, aunque gravemente herido, subi al alczar y tom posesin del mando. Desde aquel momento la tripulacin se achic: de gigante se convirti en enano; desapareci el valor, y comprendimos que era indispensable rendirse. La consternacin de que yo estaba posedo desde que recib en mis brazos al hroe del _San Juan_, no me impidi observar el terrible efecto causado en los nimos de todos por aquella desgracia. Como si una repentina parlisis moral y fsica hubiera invadido la tripulacin, as se quedaron todos helados y mudos, sin que el dolor

ocasionado por la prdida de hombre tan querido diera lugar al bochorno de la rendicin. La mitad de la gente estaba muerta o herida; la mayor parte de los caones desmontados; la arboladura, excepto el palo de trinquete, haba cado, y el timn no funcionaba. En tan lamentable estado, an se quiso hacer un esfuerzo para seguir al _Prncipe de Asturias_, que haba izado la seal de retirada; pero el _Nepomuceno_, herido de muerte, no pudo gobernar en direccin alguna. Y a pesar de la ruina y destrozo del buque; a pesar del desmayo de la tripulacin; a pesar de concurrir en nuestro dao circunstancias tan desfavorables, ninguno de los seis navos ingleses se atrevi a intentar un abordaje. Teman a nuestro navo, aun despus de vencerlo. Churruca, en el paroxismo de su agona, mandaba clavar la bandera, y que no se rindiera el navo mientras l viviese. El plazo no poda menos de ser desgraciadamente muy corto, porque Churruca se mora a toda prisa, y cuantos le asistamos nos asombrbamos de que alentara todava un cuerpo en tal estado; y era que le conservaba as la fuerza del espritu, apegado con irresistible empeo a la vida, porque para l en aquella ocasin vivir era un deber. No perdi el conocimiento hasta los ltimos instantes; no se quej de sus dolores, ni mostr pesar por su fin cercano; antes bien, todo su empeo consista sobre todo en que la oficialidad no conociera la gravedad de su estado, y en que ninguno faltase a su deber. Dio las gracias a la tripulacin por su heroico comportamiento; dirigi algunas palabras a su cuado Ruiz de Apodaca, y despus de consagrar un recuerdo a su joven esposa, y de elevar el pensamiento a Dios, cuyo nombre omos pronunciado varias veces tenuemente por sus secos labios, expir con la tranquilidad de los justos y la entereza de los hroes, sin la satisfaccin de la victoria, pero tambin sin el resentimiento del vencido; asociando el deber a la dignidad, y haciendo de la disciplina una religin; firme como militar, sereno como hombre, sin pronunciar una queja, ni acusar a nadie, con tanta dignidad en la muerte como en la vida. Nosotros contemplbamos su cadver an caliente, y nos pareca mentira; creamos que haba de despertar para mandamos de nuevo, y tuvimos para llorarle menos entereza que l para morir, pues al expirar se llev todo el valor, todo el entusiasmo que nos haba infundido. Rindiose el _San Juan_, y cuando subieron a bordo los oficiales de las seis naves que lo haban destrozado, cada uno pretenda para s el honor de recibir la espada del brigadier muerto. Todos decan: se ha rendido a mi navo, y por un instante disputaron reclamando el honor de la victoria para uno u otro de los buques a que pertenecan. Quisieron que el comandante accidental del _San Juan_ decidiera la cuestin, diciendo a cul de los navos ingleses se haba rendido, y aqul respondi: A todos, que a uno solo jams se hubiera rendido el _San Juan_. Ante el cadver del malogrado Churruca, los ingleses, que le conocan por la fama de su valor y entendimiento, mostraron gran pena, y uno de ellos dijo esto o cosa parecida: Varones ilustres como ste, no deban estar expuestos a los azares de un combate, y s conservados para los progresos de la ciencia de la navegacin. Luego dispusieron que las exequias se hicieran formando la tropa y marinera inglesa al lado de la espaola, y en todos sus actos se mostraron caballeros, magnnimos y generosos. El nmero de heridos a bordo del _San Juan_ era tan

considerable, que nos transportaron a otros barcos suyos o prisioneros. A m me toc pasar a ste, que ha sido de los ms maltratados; pero ellos cuentan poderlo remolcar a Gibraltar antes que ningn otro, ya que no pueden llevarse al _Trinidad_, el mayor y el ms apetecido de nuestros navos. * * * * *

Aqu termin Malespina, el cual fue odo con viva atencin durante el relato de lo que haba presenciado. Por lo que o, pude comprender que a bordo de cada navo haba ocurrido una tragedia tan espantosa como la que yo mismo haba presenciado, y dije para m: Cunto desastre, Santo Dios, causado por las torpezas de un solo hombre!. Y aunque yo era entonces un chiquillo, recuerdo que pens lo siguiente: Un hombre tonto no es capaz de hacer en ningn momento de su vida los disparates que hacen a veces las naciones, dirigidas por centenares de hombres de talento.

-XIVBuena parte de la noche se pas con la relacin de Malespina y de otros oficiales. El inters de aquellas narraciones me mantuvo despierto y tan excitado, que ni aun mucho despus pude conciliar el sueo. No poda apartar de mi memoria la imagen de Churruca, tal y como le vi bueno y sano en casa de Doa Flora. Y en efecto, en aquella ocasin me haba causado sorpresa la intensa tristeza que expresaba el semblante del ilustre marino, como si presagiara su doloroso y cercano fin. Aquella noble vida se haba extinguido a los cuarenta y cuatro aos de edad, despus de veintinueve de honrosos servicios en la armada, como sabio, como militar y como navegante, pues todo lo era Churruca, adems de perfecto caballero. En estas y otras cosas pensaba yo, cuando al fin mi cuerpo se rindi a la fatiga, y me qued dormido al amanecer del 23, habiendo vencido mi naturaleza juvenil a mi curiosidad. Durante el sueo, que debi de ser largo y no tranquilo, antes bien agitado por las imgenes y pesadillas propias de la excitacin de mi cerebro, senta el estruendo de los caonazos, las voces de la batalla, el ruido de las agitadas olas. Al mismo tiempo soaba que yo disparaba las piezas, que suba a la arboladura, que recorra las bateras alentando a los artilleros, y hasta que mandaba la maniobra en el alczar de popa como un almirante. Excuso decir que en aquel reido combate forjado dentro de mi propio cerebro, derrot a todos los ingleses habidos y por haber, con ms facilidad que si sus barcos fueran de cartn, y de miga de pan sus balas. Yo tena bajo mi insignia como unos mil navos, mayores todos que el _Trinidad_, y se movan a mi antojo con tanta precisin como los juguetes con que mis amigos y yo nos divertamos en los charcos de la Caleta. Mas al fin, todas estas glorias se desvanecieron; lo cual, siendo como eran puramente soadas, nada tiene de extrao, cuando vemos que tambin las reales se desvanecen. Todo se acab, cuando abr los ojos y advert mi pequeez, asociada con la magnitud de los desastres a que haba asistido. Pero cosa singular!, despierto, sent tambin caonazos;

sent el espantoso rumor de la refriega, y gritos que anunciaban una gran actividad en la tripulacin. Cre soar todava; me incorpor en el canap donde haba dormido, atend con todo cuidado, y, en efecto, un atronador grito de _viva el Rey_ hiri mis odos, no dejndome duda de que el navo _Santa Ana_ se estaba batiendo de nuevo. Sal fuera, y pude hacerme cargo de la situacin. El tiempo haba calmado bastante: por barlovento se vean algunos navos desmantelados, y dos de ellos, ingleses, hacan fuego sobre el _Santa Ana_, que se defenda al amparo de otros dos, un espaol y un francs. No me explicaba aquel cambio repentino en nuestra situacin de prisioneros; mir a popa, y vi nuestra bandera flotando en lugar de la inglesa. Qu haba pasado?, o mejor, qu pasaba? En el alczar de popa estaba uno que comprend era el general lava, y, aunque herido en varias partes de su cuerpo, mostraba fuerzas bastantes para dirigir aquel segundo combate, destinado quiz a hacer olvidar respecto al _Santa Ana_ las desventuras del primero. Los oficiales alentaban a la marinera; sta cargaba y disparaba las piezas que haban quedado servibles, mientras algunos se ocupaban en custodiar, tenindoles a raya, a los ingleses, que haban sido desarmados y acorralados en el primer entrepuente. Los oficiales de esta nacin, que antes eran nuestros guardianes, se haban convertido en prisioneros. Todo lo comprend. El heroico comandante del _Santa Ana_, D. Ignacio M. de lava, viendo que se aproximaban algunos navos espaoles, salidos de Cdiz, con objeto de represar los buques prisioneros y salvar la tripulacin de los prximos a naufragar, se dirigi con lenguaje patritico a su abatida tripulacin. Esta respondi a la voz de su jefe con un supremo esfuerzo; obligaron a rendirse a los ingleses que custodiaban el barco; enarbolaron de nuevo la bandera espaola, y el _Santa Ana_ qued libre, aunque comprometido en nueva lucha, ms peligrosa quizs que la primera. Este singular atrevimiento, uno de los episodios ms honrosos de la jornada de Trafalgar, se llev a cabo en un buque desarbolado, sin timn, con la mitad de su gente muerta o herida, y el resto en una situacin moral y fsica enteramente lamentable. Preciso fue, una vez consumado aquel acto, arrostrar sus consecuencias: dos navos ingleses, tambin muy mal parados, hacan fuego sobre el _Santa Ana_; pero ste era socorrido oportunamente por el _Ass_, el _Montas_ y el _Rayo_, tres de los que se retiraron con Gravina el da 21, y que haban vuelto a salir para rescatar a los apresados. Aquellos nobles invlidos trabaron nueva y desesperada lucha, quizs con ms coraje que la primera, porque las heridas no restaadas avivan la furia en el alma de los combatientes, y stos parece que rien con ms ardor, porque tienen menos vida que perder. Las peripecias todas del terrible da 21 se renovaron a mis ojos: el entusiasmo era grande; pero la gente escasa, por lo cual fue preciso duplicar el esfuerzo. Sensible es que hecho tan heroico no haya ocupado en nuestra historia ms que una breve pgina, si bien es verdad que junto al gran suceso que hoy se conoce con el nombre de _Combate de Trafalgar_, estos episodios se achican, y casi desaparecen como dbiles resplandores en una horrenda noche. Entonces presenci un hecho que me hizo derramar lgrimas. No encontrando a mi amo por ninguna parte, y temiendo que corriera algn peligro, baj a la primera batera y le hall ocupado en apuntar un can. Su mano trmula haba recogido el botafuego de las de un marinero

herido, y con la debilitada vista de su ojo derecho, buscaba el infeliz el punto a donde quera mandar la bala. Cuando la pieza se dispar, se volvi hacia m, trmulo de gozo, y con voz que apenas pude entender, me dijo: Ah!, ahora Paca no se reir de m. Entraremos triunfantes en Cdiz. En resumen, la lucha termin felizmente, porque los ingleses comprendieron la imposibilidad de represar al _Santa Ana_, a quien favorecan, a ms de los tres navos indicados, otros dos franceses y una fragata, que llegaron en lo ms recio de la pelea. Estbamos libres de la manera ms gloriosa; pero en el punto en que concluy aquella hazaa, comenz a verse claro el peligro en que nos encontrbamos, pues el _Santa Ana_ deba ser remolcado hasta Cdiz, a causa del mal estado de su casco. La fragata francesa _Themis_ ech un cable y puso la proa al Norte; pero qu fuerza poda tener aquel barco para remolcar otro tan pesado como el _Santa Ana_, y que slo poda ayudarse con las velas desgarradas que quedaban en el palo del trinquete? Los navos que nos haban rescatado, esto es, el _Rayo_, el _Montas_ y el _San Francisco de Ass_, quisieron llevar ms adelante su proeza, y forzaron de vela para rescatar tambin al _San Juan_ y al _Bahama_, que iban marinados por los ingleses. Nos quedamos, pues, solos, sin ms amparo que el de la fragata que nos arrastraba, nio que conduca un gigante. Qu sera de nosotros si los ingleses, como era de suponer, se reponan de su descalabro y volvan con nuevos refuerzos a perseguirnos? En tanto, parece que la Providencia nos favoreca, pues el viento, propicio a la marcha que llevbamos, impulsaba a nuestra fragata, y tras ella, conducido amorosamente, el navo se acercaba a Cdiz. Cinco leguas nos separaban del puerto. Qu indecible satisfaccin! Pronto concluiran nuestras penas; pronto pondramos el pie en suelo seguro, y si llevbamos la noticia de grandes desastres, tambin llevbamos la felicidad a muchos corazones que padecan mortal angustia creyendo perdidos para siempre a los que volvan con vida y con salud. La intrepidez de los navos espaoles no tuvo ms xito que el rescate del _Santa Ana_, pues les carg el tiempo y tuvieron que retroceder sin poder dar caza a los navos ingleses que custodiaban al _San Juan_, al _Bahama_ y al _San Ildefonso_. An distbamos cuatro leguas del trmino de nuestro viaje cuando los vimos retroceder. El vendaval haba arreciado, y fue opinin general a bordo del _Santa Ana_ que, si tardbamos en llegar, pasaramos muy mal rato. Nuevos y ms terribles apuros. Otra vez la esperanza perdida a la vista del puerto, y cuando unos cuantos pasos ms sobre el terrible elemento nos habran puesto en completa seguridad dentro de la baha. A todas stas se vena la noche encima con malsimo aspecto: el cielo, cargado de nubes negras, pareca haberse aplanado sobre el mar, y las exhalaciones elctricas, que lo inflamaban con breves intervalos, daban al crepsculo un tinte pavoroso. La mar, cada vez ms turbulenta, furia an no aplacada con tanta vctima, bramaba con ira, y su insaciable voracidad peda mayor nmero de presas. Los despojos de la ms numerosa escuadra que por aquel tiempo haba desafiado su furor juntamente con el de los enemigos, no se escapaban a la clera del elemento, irritado como

un dios antiguo, sin compasin hasta el ltimo instante, tan cruel ante la fortuna como ante la desdicha. Yo observ seales de profunda tristeza lo mismo en el semblante de mi amo que en el del general lava, quien, a pesar de sus heridas, estaba en todo, y mandaba hacer seales a la fragata _Themis_ para que acelerase su marcha si era posible. Lejos de corresponder a su justa impaciencia, nuestra remolcadora se preparaba a tomar rizos y a cargar muchas de sus velas, para aguantar mejor el furioso levante. Yo particip de la general tristeza, y en mis adentros consideraba cun fcilmente se burla el destino de nuestras previsiones mejor fundadas, y con cunta rapidez se pasa de la mayor suerte a la ltima desgracia. Pero all estbamos sobre el mar, emblema majestuoso de la humana vida. Un poco de viento le transforma; la ola mansa que golpea el buque con blando azote, se trueca en montaa lquida que le quebranta y le sacude; el grato sonido que forman durante la bonanza las leves ondulaciones del agua, es luego una voz que se enronquece y grita, injuriando a la frgil embarcacin; y sta, despeada, se sumerge sintiendo que le falta el sostn de su quilla, para levantarse luego lanzada hacia arriba por la ola que sube. Un da sereno trae espantosa noche, o por el contrario, una luna que hermosea el espacio y serena el espritu suele preceder a un sol terrible, ante cuya claridad la Naturaleza se descompone con formidable trastorno. Nosotros experimentbamos la desdicha de estas alternativas, y adems la que proviene de las propias obras del hombre. Tras un combate habamos sufrido un naufragio; salvados de ste, nos vimos nuevamente empeados en una lucha, que fue afortunada, y luego, cuando nos cremos al fin de tantas penas, cuando saludbamos a Cdiz llenos de alegra, nos vimos de nuevo en poder de la tempestad, que hacia fuera nos atraa, ansiosa de rematarnos. Esta serie de desventuras pareca absurda, no es verdad? Era como la cruel aberracin de una divinidad empeada en causar todo el mal posible a seres extraviados... pero no: era la lgica del mar, unida a la lgica de la guerra. Asociados estos dos elementos terribles, no es un imbcil el que se asombre de verles engendrar las mayores desventuras? Una nueva circunstancia aument para m y para mi amo las tristezas de aquella tarde. Desde que se rescat el _Santa Ana_ no habamos visto al joven Malespina. Por ltimo, despus de buscarle mucho, le encontr acurrucado en uno de los canaps de la cmara. Acerqueme a l y le vi muy demudado; le interrogu y no pudo contestarme. Quiso levantarse y volvi a caer sin aliento. Est usted herido!--dije--: Llamar para que le curen. --No es nada--contest--. Querrs traerme un poco de agua? Al punto llam a mi amo. Qu es eso, la herida de la mano?--pregunt ste examinando al joven. --No, es algo ms, repuso D. Rafael con tristeza, y seal a su costado derecho cerca de la cintura. Luego, como si el esfuerzo empleado en mostrar su herida y en decir aquellas pocas palabras fuera excesivo para su naturaleza debilitada, cerr los ojos y qued sin habla ni movimiento por algn tiempo. Oh!, esto parece grave--dijo D. Alonso con desaliento.

--Y ms que grave!, aadi un cirujano que haba acudido a examinarle. Malespina, posedo de profunda tristeza al verse en tal estado, y creyendo que no haba remedio para l, ni siquiera dio cuenta de su herida y se retir a aquel sitio, donde le detuvieron sus pensamientos y sus recuerdos. Creyndose prximo a morir, se negaba a que se le hiciera la cura. El cirujano dijo que aunque grave, la herida no pareca mortal; pero aadi que si no llegbamos a Cdiz aquella noche para que fuese convenientemente asistido en tierra, la vida de aqul, as como la de otros heridos, corra gran peligro. El _Santa Ana_ haba tenido en el combate del 21 noventa y siete muertos y ciento cuarenta heridos: se haban agotado los recursos de la enfermera, y algunos medicamentos indispensables faltaban por completo. La desgracia de Malespina no fue la nica despus del rescate, y Dios quiso que otra persona para m muy querida sufriese igual suerte. Marcial cay herido, si bien en los primeros instantes apenas sinti dolor y abatimiento, porque su vigoroso espritu le sostena. No tard, sin embargo, en bajar al sollado, diciendo que se senta muy mal. Mi amo envi al cirujano para que le asistiese, y ste se limit a decir que la herida no habra tenido importancia alguna en un joven de veinticuatro aos: Medio-hombre tena ms de sesenta. En tanto, el navo _Rayo_ pasaba por babor y al habla. lava mand que se le preguntase a la fragata _Themis_ si crea poder entrar en Cdiz, y habiendo contestado rotundamente que no, se hizo igual pregunta al _Rayo_, que hallndose casi ileso, contaba con arribar seguramente al puerto. Entonces, reunidos varios oficiales, acordaron trasladar a aquel navo al comandante Gardoqui, gravemente herido, y a otros muchos oficiales de mar y tierra, entre los cuales se contaba el novio de mi amita. D. Alonso consigui que Marcial fuese tambin trasladado, en atencin a que su mucha edad le agravaba considerablemente, y a m me hizo el encargo de acompaarles como paje o enfermero, ordenndome que no me apartase ni un instante de su lado, hasta que no les dejase en Cdiz o en Vejer en poder de su familia. Me dispuse a obedecer, intent persuadir a mi amo de que l tambin deba transbordarse al _Rayo_ por ser ms seguro; pero ni siquiera quiso or tal proposicin. La suerte--dijo--, me ha trado a este buque, y en l estar hasta que Dios decida si nos salvamos o no. lava est muy mal; la mayor parte de la oficialidad se halla herida, y aqu puedo prestar algunos servicios. No soy de los que abandonan el peligro: al contrario, le busco desde el 21, y deseo encontrar ocasin de que mi presencia en la escuadra sea de provecho. Si llegas antes que yo, como espero, di a Paca que el buen marino es esclavo de su patria, y que yo he hecho muy bien en venir aqu, y que estoy muy contento de haber venido, y que no me pesa, no seor, no me pesa... al contrario... Dile que se alegrar cuando me vea, y que de seguro mis compaeros me habran echado de menos si no hubiera venido... Cmo haba de faltar? No te parece a ti que hice bien en venir? --Pues es claro: eso qu duda tiene?--respond procurando calmar su agitacin, la cual era tan grande, que no le dejaba ver la inconveniencia de consultar con un msero paje cuestin tan grave. --Veo que t eres una persona razonable--aadi sintindose consolado con mi aprobacin--; veo que tienes miras elevadas y patriticas... Pero Paca no ve las cosas ms que por el lado de su egosmo; y como tiene un genio tan raro, y como se le ha metido en la cabeza que las escuadras y

los caones no sirven para nada, no puede comprender que yo... En fin... s que se pondr furiosa cuando vuelva, pues... como no hemos ganado, dir esto y lo otro... me volver loco... pero qui... yo no le har caso. Qu te parece a ti? No es verdad que no debo hacerla caso? --Ya lo creo--contest--. Usa ha hecho muy bien en venir: eso prueba que es un valiente marino. --Pues vete con esas razones a Paca, y vers lo que te contesta --replic l cada vez ms agitado--. En fin, dile que estoy bueno y sano, y que mi presencia aqu ha sido muy necesaria. La verdad es que en el rescate del _Santa Ana_ he tomado parte muy principal. Si yo no hubiera apuntado tan bien aquellos caones, quin sabe, quin sabe... Y qu crees t? An puede que haga algo ms; an puede ser que si el viento nos es favorable, rescatemos maana un par de navos... S, seor... Aqu estoy meditando cierto plan... Veremos, veremos... Con que adis, Gabrielillo. Cuidado con lo que le dices a Paca. --No, no me olvidar. Ya sabr que si no es por usa no se represa el _Santa Ana_, y sabr tambin que puede ser que a lo mejor nos traiga a Cdiz dos docenas de navos. --Dos docenas, no, hombre--dijo--; eso es mucho. Dos navos, o quizs tres. En fin, yo creo que he hecho muy bien en venir a la escuadra. Ella estar furiosa y me volver loco cuando regrese; pero... yo creo, lo repito, que he hecho muy bien en embarcarme. Dicho esto se apart de m. Un instante despus le vi sentado en un rincn de la cmara. Estaba rezando, y mova las cuentas del rosario con mucho disimulo, porque no quera que le vieran ocupado en tan devoto ejercicio. Yo presum por sus ltimas palabras que mi amo haba perdido el seso, y vindole rezar me hice cargo de la debilidad de su espritu, que en vano se haba esforzado por sobreponerse a la edad cansada, y no pudiendo sostener la lucha, se diriga a Dios en busca de misericordia. Doa Francisca tena razn. Mi amo, desde hace muchos aos, no serva ms que para rezar. Conforme a lo acordado nos trasbordamos. D. Rafael y Marcial, como los dems oficiales heridos, fueron bajados en brazos a una de las lanchas, con mucho trabajo, por robustos marineros. Las fuertes olas estorbaban mucho esta operacin; pero al fin se hizo, y las dos embarcaciones se dirigieron al _Rayo_. La travesa de un navo a otro fue malsima; mas, al fin, aunque hubo momentos en que a m me pareca que la embarcacin iba a desaparecer para siempre, llegamos al costado del _Rayo_, y con muchsimo trabajo subimos la escala.

-XVHemos salido de Guatemala para entrar en Guatepeor--dijo Marcial cuando le pusieron sobre cubierta--. Pero donde manda capitn no manda marinero. A este condenado le pusieron _Rayo_ por mal nombre. l dice que entrar en Cdiz antes de media noche, y yo digo que no entra. Veremos a ver. --Qu dice usted, Marcial, que no llegaremos?--pregunt con mucho

afn. --Usted, Sr. Gabrielito, no entiende de esto. --Es que cuando mi seor D. Alonso y los oficiales del _Santa Ana_ creen que el _Rayo_ entrar esta noche, por fuerza tiene que entrar. Ellos que lo dicen, bien sabido se lo tendrn. --Y t no sabes, _sardiniya_, que esos seores de popa se _candilean_ (se equivocan) ms fcilmente que nosotros los marinos de combs. Si no, ah tienes al jefe de toda la escuadra, _Mr. Corneta_, que cargue el diablo con l. Ya ves como no ha tenido ni tanto as _de idea_ para mandar la accin. Piensas t que si _Mr. Corneta_ hubiera hecho lo que yo deca se hubiera perdido la batalla? --Y usted cree que no llegaremos a Cdiz? --Digo que este navo es ms pesado que el mismo plomo, y adems traicionero. Tiene mala andadura, gobierna mal y parece que est cojo, tuerto y manco como yo, pues si le echan la caa para aqu, l va para all. En efecto: el _Rayo_, segn opinin general, era un barco de malsimas condiciones marineras. Pero a pesar de esto y de su avanzada edad, que frisaba en los cincuenta y seis aos, como se hallaba en buen estado, no pareca correr peligro alguno, pues si el vendaval era cada vez mayor, tambin el puerto estaba cerca. De todos modos, no era lgico suponer que mayor peligro corra el _Santa Ana_, desarbolado, sin timn, y obligado a marchar a remolque de una fragata? Marcial fue puesto en el sollado, y Malespina en la cmara. Cuando le dejamos all con los dems oficiales heridos, escuch una voz que reconoc, aunque al punto no pude darme cuenta de la persona a quien perteneca. Acerqueme al grupo de donde sala aquella charla retumbante, que dominaba las dems voces, y qued asombrado, reconociendo al mismo D. Jos Mara Malespina en persona. Corr a l para decirle que estaba su hijo, y el buen padre suspendi la sarta de mentiras que estaba contando para acudir al lado del joven herido. Grande fue su alegra encontrndole vivo, pues haba salido de Cdiz porque la impaciencia le devoraba, y quera saber su paradero a todo trance. Eso que tienes no es nada--dijo abrazando a su hijo--: un simple rasguo. T no ests acostumbrado a sentir heridas; eres una dama, Rafael. Oh!, si cuando la guerra del Roselln hubieras estado en edad de ir all conmigo, habras visto lo bueno. Aqullas s eran heridas. Ya sabes que una bala me entr por el antebrazo, subi hacia el hombro, dio la vuelta por toda la espalda, y vino a salir por la cintura. Oh, qu herida tan singular!, pero a los tres das estaba sano, mandando la artillera en el ataque de Bellegarde. Despus explic el motivo de su presencia a bordo del _Rayo_, de este modo: El 21 por la noche supimos en Cdiz el xito del combate. Lo dicho, seores: no se quiso hacer caso de m cuando habl de las reformas de la artillera, y aqu tienen los resultados. Pues bien: en cuanto lo supe y me enter de que haba llegado en retirada Gravina con unos cuantos

navos, fui a ver si entre ellos vena el _San Juan_, donde estabas t; pero me dijeron que haba sido apresado. No puedo pintar a ustedes mi ansiedad: casi no me quedaba duda de tu muerte, mayormente desde que supe el gran nmero de bajas ocurridas en tu navo. Pero yo soy hombre que llevo las cosas hasta el fin, y sabiendo que se haba dispuesto la salida de algunos navos con objeto de recoger los desmantelados y rescatar los prisioneros, determin salir pronto de dudas, embarcndome en uno de ellos. Expuse mi pretensin a Solano, y despus al mayor general de la escuadra, mi antiguo amigo Escao, y no sin escrpulo me dejaron venir. A bordo del _Rayo_, donde me embarqu esta maana, pregunt por ti, por el _San Juan_; mas nada consolador me dijeron, sino, por el contrario, que Churruca haba muerto, y que su navo, despus de batirse con gloria, haba cado en poder de los enemigos. Figrate cul sera mi ansiedad! Qu lejos estaba hoy, cuando rescatamos al _Santa Ana_, de que t te hallabas en l! A saberlo con certeza, hubiera redoblado mis esfuerzos en las disposiciones que di con permiso de estos seores, y el navo de lava habra quedado libre en dos minutos. Los oficiales que le rodeaban mirbanle con sorna oyendo el ltimo jactancioso concepto de D. Jos Mara. Por sus risas y cuchicheos comprend que durante todo el da se haban divertido con los embustes de aquel buen seor, quien no pona freno a su voluble lengua, ni aun en las circunstancias ms crticas y dolorosas. El cirujano dijo que convena dejar reposar al herido, y no sostener en su presencia conversacin alguna, sobre todo si sta se refera al pasado desastre. D. Jos Mara, que tal oy, asegur que, por el contrario, convena reanimar el espritu del enfermo con la conversacin. En la guerra del Roselln, los heridos graves (y yo lo estuve varias veces) mandbamos a los soldados que bailasen y tocasen la guitarra en la enfermera, y seguro estoy de que este tratamiento nos cur ms pronto que todos los emplastos y botiquines. --Pues en las guerras de la Repblica francesa--dijo un oficial andaluz que quera confundir a D. Jos Mara--, se estableci que en las ambulancias de los heridos fuese un cuerpo de baile completo y una compaa de pera, y con esto se ahorraron los mdicos y boticarios, pues con un par de arias y dos docenas de trenzados en sexta se quedaban todos como nuevos. --Alto ah!--exclam Malespina--. Esa es grilla, caballerito. Cmo puede ser que con msica y baile se curen las heridas? --Usted lo ha dicho.--S; pero eso no ha pasado ms que una vez, ni es fcil que vuelva a pasar. Es acaso probable que vuelva a haber una guerra como la del Roselln, la ms sangrienta, la ms hbil, la ms estratgica que ha visto el mundo desde Epaminondas? Claro es que no; pues all todo fue extraordinario, y puedo dar fe de ello, que la presenci desde el _Introito_ hasta el _Ite misa est_. A aquella guerra debo mi conocimiento de la artillera; usted no ha odo hablar de m? Estoy seguro de que me conocer de nombre. Pues sepa usted que aqu traigo en la cabeza un proyecto grandioso, y tal que si algn da llega a ser realidad, no volvern a ocurrir desastres como ste del 21. S, seores--aadi mirando con gravedad y suficiencia a los tres o cuatro oficiales que le oan--: es preciso hacer algo por la patria; urge inventar algo sorprendente, que en un periquete nos devuelva todo lo perdido y asegure a nuestra marina

la victoria por siempre jams amn. --A ver, Sr. D. Jos Mara--dijo un oficial--; explquenos usted cul es su invento.--Pues ahora me ocupo del modo de construir caones de a 300. --Hombre, de a 300!--exclamaron los oficiales con aspavientos de risa y burla--. Los mayores que tenemos a bordo son de 36. --Esos son juguetes de chicos. Figrese usted el destrozo que haran esas piezas de 300 disparando sobre la escuadra enemiga--dijo Malespina--. Pero qu demonios es esto?--aadi agarrndose para no rodar por el suelo, pues los balanceos del _Rayo_ eran tales que muy difcilmente poda uno tenerse derecho. --El vendaval arrecia y me parece que esta noche no entramos en Cdiz, dijo un oficial retirndose. Quedaron slo dos, y el mentiroso continu su perorata en estos trminos: Lo primero que habra que hacer era construir barcos de 95 a 100 varas de largo. --Caracoles! Sabe usted que la lanchita sera regular?--indic un oficial--. Cien varas! El _Trinidad_, que santa gloria haya, tena setenta, y a todos pareca demasiado largo. Ya sabe usted que viraba mal, y que todas las maniobras se hacan en l muy difcilmente. --Veo que usted se asusta por poca cosa, caballerito--prosigui Malespina--. Qu son 100 varas? An podran construirse barcos mucho mayores. Y he de advertir a ustedes que yo los construira de hierro. --De hierro!--exclamaron los dos oyentes sin poder contener la risa. --De hierro, s. Por ventura no conoce usted la ciencia de la hidrosttica? Con arreglo a ella, yo construira un barco de hierro de 7.000 toneladas. --Y el _Trinidad_ no tena ms que 4.000!--indic un oficial--, lo cual pareca excesivo. Pero no comprende usted que para mover esa mole sera preciso un aparejo tan colosal, que no habra fuerzas humanas capaces de maniobrar en l? --Bicoca!... Oh!, seor marino, y quin le dice a usted que yo sera tan torpe que moviera ese buque por medio del viento? Usted no me conoce. Si supiera usted que tengo aqu una idea... Pero no quiero explicrsela a ustedes, porque no me entenderan. Al llegar a este punto de su charla, D. Jos Mara dio tal tumbo que se qued en cuatro pies. Pero ni por esas cerr el pico. Marchse otro de los oficiales, y qued slo uno, el cual tuvo que seguir sosteniendo la conversacin. Qu vaivenes!--continu diciendo el viejo--. No parece sino que nos vamos a estrellar contra la costa... Pues bien: como dije, yo movera esa gran mole de mi invencin por medio del... A que no lo adivina usted?... Por medio del vapor de agua. Para esto se construira una mquina singular, donde el vapor, comprimido y dilatado alternativamente dentro de dos cilindros, pusiera en movimiento unas ruedas... pues....

El oficial no quiso or ms; y aunque no tena puesto en el buque, ni estaba de servicio, por ser de los recogidos, fue a ayudar a sus compaeros, bastante atareados con el creciente temporal. Malespina se qued solo conmigo, y entonces cre que iba a callar por no juzgarme persona a propsito para sostener la conversacin. Pero mi desgracia quiso que l me tuviera en ms de lo que yo vala, y la emprendi conmigo en los siguientes trminos: Usted comprende bien lo que quiero decir? Siete mil toneladas, el vapor, dos ruedas... pues. --S, seor, comprendo perfectamente--contest a ver si se callaba, pues ni tena humor de orle, ni los violentos balances del buque, anunciando un gran peligro, disponan el nimo a disertar sobre el engrandecimiento de la marina. --Veo que usted me conoce y se hace cargo de mis invenciones--continu l--. Ya comprender que el buque que imagino sera invencible, lo mismo atacando que defendiendo. l solo habra derrotado con cuatro o cinco tiros los treinta navos ingleses. --Pero los caones de stos no le haran dao tambin?--manifest con timidez, arguyndole ms bien por cortesa que porque el asunto me interesase. --Oh! La observacin de usted, caballerito, es atinadsima, y prueba que comprende y aprecia las grandes invenciones. Para evitar el efecto de la artillera enemiga, yo forrara mi barco con gruesas planchas de acero; es decir, le pondra una coraza, como las que usaban los antiguos guerreros. Con este medio, podra atacar, sin que los proyectiles enemigos hicieran en sus costados ms efecto que el que hara una andanada de bolitas de pan, lanzadas por la mano de un nio. Es una idea maravillosa la que yo he tenido. Figrese usted que nuestra nacin tuviera dos o tres barcos de esos. Dnde ira a parar la escuadra inglesa con todos sus Nelsones y Collingwoodes? --Pero en caso de que se pudieran hacer aqu esos barcos--dije yo con viveza, conociendo la fuerza de mi argumento--, los ingleses los haran tambin, y entonces las proporciones de la lucha seran las mismas. D. Jos Mara se qued como alelado con esta razn, y por un instante estuvo perplejo, sin saber qu decir; mas su vena inagotable no tard en sugerirle nuevas ideas, y contest con mal humor: Y quin le ha dicho a usted, mozalbete atrevido, que yo sera capaz de divulgar mi secreto? Los buques se fabricaran con el mayor sigilo y sin decir palotada a nadie. Supongamos que ocurra una nueva guerra. Nos provocaban los ingleses, y les decamos: S, seor, pronto estamos; nos batiremos. Salan al mar los navos ordinarios, empezaba la pelea, y a lo mejor ctate que aparecen en las aguas del combate dos o tres de esos monstruos de hierro, vomitando humo y marchando ac o all sin hacer caso del viento; se meten por donde quieren, hacen astillas con el empuje de su afilada proa a los barcos contrarios, y con un par de caonazos... figrese usted, todo se acababa en un cuarto de hora. No quise hacer ms objeciones, porque la idea de que corramos un gran peligro me impeda ocupar la mente con pensamientos contrarios a los propios de tan crtica situacin. No volv a acordarme ms del formidable buque imaginario, hasta que treinta aos ms tarde supe la

aplicacin del vapor a la navegacin, y ms an, cuando al cabo de medio siglo vi en nuestra gloriosa fragata _Numancia_ la acabada realizacin de los estrafalarios proyectos del mentiroso de Trafalgar. Medio siglo despus me acord de D. Jos Mara Malespina, y dije: Parece mentira que las extravagancias ideadas por un loco o un embustero lleguen a ser realidades maravillosas con el transcurso del tiempo. Desde que observ esta coincidencia, no condeno en absoluto ninguna utopa, y todos los mentirosos me parecen hombres de genio. Dej a D. Jos Mara para ver lo que pasaba, y en cuanto puse los pies fuera de la cmara, me enter de la comprometida situacin en que se encontraba el _Rayo_. El vendaval, no slo le impeda la entrada en Cdiz, sino que le impulsaba hacia la costa, donde encallara de seguro, estrellndose contra las rocas. Por mala que fuera la suerte del _Santa Ana_, que habamos abandonado, no poda ser peor que la nuestra. Yo observ con afn los rostros de oficiales y marineros, por ver si encontraba alguno que indicase esperanza; pero, por mi desgracia, en todos vi seales de gran desaliento. Consult el cielo, y lo vi pavorosamente feo; consult la mar, y la encontr muy sauda: no era posible volverse ms que a Dios, y ste estaba tan poco propicio con nosotros desde el 21!... El _Rayo_ corra hacia el Norte. Segn las indicaciones que iban haciendo los marineros, junto a quienes estaba yo, pasbamos frente al banco de Marrajotes, de Hazte Afuera, de Juan Bola, frente al Torregorda, y, por ltimo, frente al castillo de Cdiz. En vano se ejecutaron todas las maniobras necesarias para poner la proa hacia el interior de la baha. El viejo navo, como un corcel espantado, se negaba a obedecer; el viento y el mar, que corran con impetuosa furia de Sur a Norte, lo arrastraban, sin que la ciencia nutica pudiese nada para impedirlo. No tardamos en rebasar de la baha. A nuestra derecha qued bien pronto Rota, Punta Candor, Punta de Meca, Regla y Chipiona. No quedaba duda de que el _Rayo_ iba derecho a estrellarse inevitablemente en la costa cercana a la embocadura del Guadalquivir. No necesito decir que las velas haban sido cargadas, y que no bastando este recurso contra tan fuerte temporal, se bajaron tambin los masteleros. Por ltimo, tambin se crey necesario picar los palos, para evitar que el navo se precipitara bajo las olas. En las grandes tempestades el barco necesita achicarse, de alta encina quiere convertirse en humilde hierba, y como sus mstiles no pueden plegarse cual las ramas de un rbol, se ve en la dolorosa precisin de amputarlos, quedndose sin miembros por salvar la vida. La prdida del buque era ya inevitable. Picados los palos mayor y de mesana, se le abandon, y la nica esperanza consista en poderlo fondear cerca de la costa, para lo cual se prepararon las ncoras, reforzando las amarras. Dispar dos caonazos para pedir auxilio a la playa ya cercana, y como se distinguieran claramente algunas hogueras en la costa, nos alegramos, creyendo que no faltara quien nos diera auxilio. Muchos opinaron que algn navo espaol o ingls haba encallado all, y que las hogueras que veamos eran encendidas por la tripulacin nufraga. Nuestra ansiedad creca por momentos; y respecto a m, debo decir que me cre cercano a un fin desastroso. Ni pona atencin a lo que a bordo pasaba, ni en la turbacin de mi espritu poda ocuparme ms que de la muerte, que juzgaba inevitable. Si el buque

se estrellaba, quin poda salvar el espacio de agua que le separara de la tierra? El lugar ms terrible de una tempestad es aquel en que las olas se revuelven contra la tierra, y parece que estn cavando en ella para llevarse pedazos de playa al profundo abismo. El empuje de la ola al avanzar y la violencia con que se arrastra al retirarse son tales, que ninguna fuerza humana puede vencerlos. Por ltimo, despus de algunas horas de mortal angustia, la quilla del _Rayo_ toc en un banco de arena y se par. El casco todo y los restos de su arboladura retemblaron un instante: pareca que intentaban vencer el obstculo interpuesto en su camino; pero ste fue mayor, y el buque, inclinndose sucesivamente de uno y otro costado, hundi su popa, y despus de un espantoso crujido, qued sin movimiento. Todo haba concluido, y ya no era posible ocuparse ms que de salvar la vida, atravesando el espacio de mar que de la costa nos separaba. Esto pareci casi imposible de realizar en las embarcaciones que a bordo tenamos; mas haba esperanzas de que nos enviaran auxilio de tierra, pues era evidente que la tripulacin de un buque recin naufragado vivaqueaba en ella, y no poda estar lejos alguna de las balandras de guerra cuya salida para tales casos deba haber dispuesto la autoridad naval de Cdiz... El _Rayo_ hizo nuevos disparos, y esperamos socorros con la mayor impaciencia, porque, de no venir pronto, pereceramos todos con el navo. Este infeliz invlido, cuyo fondo se haba abierto al encallar, amenazaba despedazarse por sus propias convulsiones, y no poda tardar el momento en que, desquiciada la clavazn de algunas de sus cuadernas, quedaramos a merced de las olas, sin ms apoyo que el que nos dieran los desordenados restos del buque. Los de tierra no podan darnos auxilio; pero Dios quiso que oyera los caonazos de alarma una balandra que se haba hecho a la mar desde Chipiona, y se nos acerc por la proa, mantenindose a buena distancia. Desde que avistamos su gran vela mayor vimos segura nuestra salvacin, y el comandante del _Rayo_ dio las rdenes para que el trasbordo se verificara sin atropello en tan peligrosos momentos. Mi primera intencin, cuando vi que se trataba de trasbordar, fue correr al lado de las dos personas que all me interesaban: el seorito Malespina y Marcial, ambos heridos, aunque el segundo no lo estaba de gravedad. Encontr al oficial de artillera en bastante mal estado, y deca a los que le rodeaban: No me muevan; djenme morir aqu. Marcial haba sido llevado sobre cubierta, y yaca en el suelo con tal postracin y abatimiento, que me inspir verdadero miedo su semblante. Alz la vista cuando me acerqu a l, y tomndome la mano, dijo con voz conmovida: Gabrielillo, no me abandones.--A tierra! Todos vamos a tierra!, exclam yo procurando reanimarle; pero l, moviendo la cabeza con triste ademn, pareca presagiar alguna desgracia. Trat de ayudarle para que se levantara; pero despus del primer esfuerzo, su cuerpo volvi a caer exnime, y al fin dijo: No puedo. Las vendas de su herida se haban cado, y en el desorden de aquella apurada situacin no encontr quien se las aplicara de nuevo. Yo le cur como pude, consolndole con palabras de esperanza; y hasta procur rer ridiculizando su facha, para ver si de este modo le reanimaba. Pero el

pobre viejo no despleg sus labios; antes bien inclinaba la cabeza con gesto sombro, insensible a mis bromas lo mismo que a mis consuelos. Ocupado en esto, no advert que haba comenzado el embarque en las lanchas. Casi de los primeros que a ellas bajaron fueron D. Jos Mara Malespina y su hijo. Mi primer impulso fue ir tras ellos siguiendo las rdenes de mi amo; pero la imagen del marinero herido y abandonado me contuvo. Malespina no necesitaba de m, mientras que Marcial, casi considerado como muerto, estrechaba con su helada mano la ma, dicindome: Gabriel, no me abandones. Las lanchas atracaban difcilmente; pero a pesar de esto, una vez trasbordados los heridos, el embarco fue fcil, porque los marineros se precipitaban en ellas deslizndose por una cuerda, o arrojndose de un salto. Muchos se echaban al agua para alcanzarlas a nado. Por mi imaginacin cruz como un problema terrible la idea de cul de aquellos dos procedimientos empleara para salvarme. No haba tiempo que perder, porque el _Rayo_ se desbarataba: casi toda la popa estaba hundida, y los estallidos de los baos y de las cuadernas medio podridas anunciaban que bien pronto aquella mole iba a dejar de ser un barco. Todos corran con presteza hacia las lanchas, y la balandra, que se mantena a cierta distancia, maniobrando con habilidad para resistir la mar, les recoga. Las embarcaciones volvan vacas al poco tiempo, pero no tardaban en llenarse de nuevo. Yo observ el abandono en que estaba Medio-hombre, y me dirig sofocado y llorando a algunos marineros, rogndoles que cargaran a Marcial para salvarle. Pero harto hacan ellos con salvarse a s propios. En un momento de desesperacin trat yo mismo de echrmele a cuestas; pero mis escasas fuerzas apenas lograron alzar del suelo sus brazos desmayados. Corr por toda la cubierta buscando un alma caritativa, y algunos estuvieron a punto de ceder a mis ruegos; mas el peligro les distrajo de tan buen pensamiento. Para comprender esta inhumana crueldad, es preciso haberse encontrado en trances tan terribles: el sentimiento y la caridad desaparecen ante el instinto de conservacin que domina el ser por completo, asimilndole a veces a una fiera. Oh, esos malvados no quieren salvarte, Marcial!--exclam con vivo dolor. --Djales--me contest--. Lo mismo da a bordo que en tierra. Mrchate t; corre, chiquillo, que te dejan aqu. No s qu idea mortific ms mi mente: si la de quedarme a bordo, donde perecera sin remedio, o la de salir dejando solo a aquel desgraciado. Por ltimo, ms pudo la voz de la naturaleza que otra fuerza alguna, y di unos cuantos pasos hacia la borda. Retroced para abrazar al pobre viejo, y corr luego velozmente hacia el punto en que se embarcaban los ltimos marineros. Eran cuatro: cuando llegu, vi que los cuatro se haban lanzado al mar y se acercaban nadando a la embarcacin, que estaba como a unas diez o doce varas de distancia. Y yo?--exclam con angustia, viendo que me dejaban--. Yo voy tambin, yo tambin!. Grit con todas mis fuerzas; pero no me oyeron o no quisieron hacerme caso. A pesar de la obscuridad, vi la lancha; les vi subir a ella, aunque esta operacin apenas poda apreciarse por la vista. Me dispuse a arrojarme al agua para seguir la misma suerte; pero en el instante mismo en que se determin en mi voluntad esta resolucin, mis ojos dejaron de

ver lancha y marineros, y ante m no haba ms que la horrenda obscuridad del agua. Todo medio de salvacin haba desaparecido. Volv los ojos a todos lados, y no vi ms que las olas que sacudan los restos del barco; en el cielo ni una estrella, en la costa ni una luz. La balandra haba desaparecido tambin. Bajo mis pies, que pataleaban con ira, el casco del _Rayo_ se quebraba en pedazos, y slo se conservaba unida y entera la parte de proa, con la cubierta llena de despojos. Me encontraba sobre una balsa informe que amenazaba desbaratarse por momentos. Al verme en tal situacin, corr hacia Marcial diciendo: Me han dejado, nos han dejado!. El anciano se incorpor con muchsimo trabajo, apoyado en su mano; levant la cabeza y recorri con su turbada vista el lbrego espacio que nos rodeaba. Nada!--exclam--; no se ve nada. Ni lanchas, ni tierra, ni luces, ni costa. No volvern. Al decir esto, un terrible chasquido son bajo nuestros pies en lo profundo del sollado de proa, ya enteramente anegado. El alczar se inclin violentamente de un lado, y fue preciso que nos agarrramos fuertemente a la base de un molinete para no caer al agua. El piso nos faltaba; el ltimo resto del _Rayo_ iba a ser tragado por las olas. Mas como la esperanza no abandona nunca, yo an cre posible que aquella situacin se prolongase hasta el amanecer sin empeorarse, y me consol ver que el palo del trinquete an estaba en pie. Con el propsito firme de subirme a l cuando el casco acabara de hundirse, mir aquel rbol orgulloso en que flotaban trozos de cabos y harapos de velas, y que resista, coloso desgreado por la desesperacin, pidiendo al cielo misericordia. Marcial se dej caer en la cubierta, y luego dijo: Ya no hay esperanza, Gabrielillo. Ni ellos querrn volver, ni la mar les dejara si lo intentaran. Puesto que Dios lo quiere, aqu hemos de morir los dos. Por m nada me importa: soy un viejo y no sirvo para maldita la cosa... Pero t... t eres un nio, y... Al decir esto su voz se hizo ininteligible por la emocin y la ronquera. Poco despus le o claramente estas palabras: T no tienes pecados, porque eres un nio. Pero yo... Bien que cuando uno se muere as... vamos al decir... as, al modo de perro o gato, no necesita de que un cura venga y le d la _solucin_, sino que basta y sobra con que uno mismo se entienda con Dios. No has odo t eso?. Yo no s lo que contest; creo que no dije nada, y me puse a llorar sin consuelo. nimo, Gabrielillo--prosigui--. El hombre debe ser hombre, y ahora es cuando se conoce quin tiene alma y quin no la tiene. T no tienes pecados; pero yo s. Dicen que cuando uno se muere y no halla cura con quien confesarse, debe decir lo que tiene en la conciencia al primero que encuentre. Pues yo te digo, Gabrielillo, que me confieso contigo, y

que te voy a decir mis pecados, y cuenta con que Dios me est oyendo detrs de ti, y que me va a perdonar. Mudo por el espanto y por las solemnes palabras que acababa de or, me abrac al anciano, que continu de este modo: Pues digo que siempre he sido cristiano catlico, _postlico_, romano, y que siempre he sido y soy devoto de la Virgen del Carmen, a quien llamo en mi ayuda en este momento; y digo tambin que, si hace veinte aos que no he confesado ni comulgado, no fue por m, sino por _mor_ del maldito servicio, y porque siempre lo va uno dejando para el domingo que viene. Pero ahora me pesa de no haberlo hecho, y digo, y declaro, y perjuro, que quiero a Dios y a la Virgen y a todos los santos; y que por todo lo que les haya ofendido me castiguen, pues si no me confes y comulgu este ao fue por _aqul_ de los malditos _casacones_, que me hicieron salir al mar cuando tena el _proeto_ de cumplir con la Iglesia. Jams he robado ni la punta de un alfiler, ni he dicho ms mentiras que alguna que otra para bromear. De los palos que le daba a mi mujer hace treinta aos, me arrepiento, aunque creo que bien dados estuvieron, porque era ms mala que las _churras_, y con un genio ms picn que un alacrn. No he faltado ni tanto as a lo que manda la Ordenanza; no aborrezco a nadie ms que a los _casacones_, a quienes hubiera querido ver hechos picadillo; pero pues dicen que todos somos hijos de Dios, yo les perdono, y _as mismamente_ perdono a los franceses, que nos han trado esta guerra. Y no digo ms, porque me parece que me voy a toda vela. Yo amo a Dios y estoy tranquilo. Gabrielillo, abrzate conmigo, y apritate bien contra m. T no tienes pecados, y vas a andar _finiqueleando_ con los ngeles divinos. Ms vale morirse a tu edad que vivir en este _emperrado_ mundo... Con que nimo, chiquillo, que esto se acaba. El agua sube, y el _Rayo_ se acab para siempre. La muerte del que se ahoga es muy buena: no te asustes... abrzate conmigo. Dentro de un ratito estaremos libres de pesadumbres, yo dando cuenta a Dios de mis pecadillos, y t contento como unas pascuas danzando por el Cielo, que est alfombrado con estrellas, y all parece que la felicidad no se acaba nunca, porque es eterna, que es como dijo el otro, maana y maana y maana, y al otro y siempre... No pudo hablar ms. Yo me agarr Un violento golpe de mar sacudi del agua sobre mi espalda. Cerr instante perd toda sensacin, y fuertemente al cuerpo de Medio-hombre. la proa del navo, y sent el azote los ojos y pens en Dios. En el mismo no supe lo que ocurri.

-XVIVolvi, no s cundo, a iluminar turbiamente mi espritu la nocin de la vida; sent un fro intenssimo, y slo este accidente me dio a conocer la propia existencia, pues ningn recuerdo de lo pasado conservaba mi mente, ni poda hacerme cargo de mi nueva situacin. Cuando mis ideas se fueron aclarando y se desvaneca el letargo de mis sentidos, me encontr tendido en la playa. Algunos hombres estaban en derredor mo, observndome con inters. Lo primero que o, fue: Pobrecito...!, ya vuelve en s.

Poco a poco fui volviendo a la vida, y con ella al recuerdo de lo pasado. Me acord de Marcial, y creo que las primeras palabras articuladas por mis labios fueron para preguntar por l. Nadie supo contestarme. Entre los que me rodeaban reconoc a algunos marineros del _Rayo_, les pregunt por Medio-hombre, y todos convinieron en que haba perecido. Despus quise enterarme de cmo me haban salvado; pero tampoco me dieron razn. Dironme a beber no s qu; me llevaron a una casa cercana, y all, junto al fuego, y cuidado por una vieja, recobr la salud, aunque no las fuerzas. Entonces me dijeron que habiendo salido otra balandra a reconocer los restos del _Rayo_, y los de un navo francs que corri igual suerte, me encontraron junto a Marcial, y pudieron salvarme la vida. Mi compaero de agona estaba muerto. Tambin supe que en la travesa del barco naufragado a la costa haban perecido algunos infelices. Quise saber qu haba sido de Malespina, y no hubo quien me diera razn del padre ni del hijo. Pregunt por el _Santa Ana_, y me dijeron que haba llegado felizmente a Cdiz, por cuya noticia resolv ponerme inmediatamente en camino para reunirme con mi amo. Me encontraba a bastante distancia de Cdiz, en la costa que corresponde a la orilla derecha del Guadalquivir. Necesitaba, pues, emprender la marcha inmediatamente para recorrer lo ms pronto posible tan largo proyecto. Esper dos das ms para reponerme, y al fin, acompaado de un marinero que llevaba el mismo camino, me puse en marcha hacia Sanlcar. En la maana del 27 recuerdo que atravesamos el ro, y luego seguimos nuestro viaje a pie sin abandonar la costa. Como el marinero que me acompaaba era francote y alegre, el viaje fue todo lo agradable que yo poda esperar, dada la situacin de mi espritu, an abatido por la muerte de Marcial y por las ltimas escenas de que fui testigo a bordo. Por el camino bamos departiendo sobre el combate y los naufragios que le sucedieron. Buen marino era Medio-hombre--deca mi compaero de viaje--. Pero quin le meti a salir a la mar con un cargamento de ms de sesenta aos? Bien empleado le est el fin que ha tenido. --Era un valiente marinero--dije yo--; y tan aficionado a la guerra, que ni sus achaques le arredraron cuando intent venir a la escuadra. --Pues de sta me despido--prosigui el marinero--. No quiero ms batallas en la mar. El Rey paga mal, y despus, si queda uno cojo o baldado, le dan las buenas noches, y si te he visto no me acuerdo. Parece mentira que el Rey trate tan mal a los que le sirven. Qu cree usted? La mayor parte de los comandantes de navo que se han batido el 21, hace muchos meses que no cobran sus pagas. El ao pasado estuvo en Cdiz un capitn de navo que, no sabiendo cmo mantenerse y mantener a sus hijos, se puso a servir en una posada. Sus amigos le descubrieron, aunque l trataba de disimular su miseria, y, por ltimo, lograron sacarle de tan vil estado. Esto no pasa en ninguna nacin del mundo; y luego se espantan de que nos venzan los ingleses! Pues no digo nada del armamento. Los arsenales estn vacos, y por ms que se pide dinero a Madrid, ni un cuarto. Verdad es que todos los tesoros del Rey se emplean en pagar sus sueldos a los seores de la Corte, y entre stos el que ms come es el Prncipe de la Paz, que rene 40.000 durazos como Consejero de Estado, como Secretario de Estado, como Capitn General y como Sargento mayor de guardias... Lo dicho, no quiero servir al Rey. A mi casa me voy con mi mujer y mis hijos, pues ya he

cumplido, y dentro de unos das me han de dar la licencia. --Pues no podr usted quejarse, amiguito, si le toc ir en el _Rayo_, navo que apenas entr en accin. --Yo no estaba en el _Rayo_, sino en el _Bahama_, que sin duda fue de los barcos que mejor y por ms tiempo pelearon. --Ha sido apresado, y su comandante muri, si no recuerdo mal. --As fue--contest--. Y todava me dan ganas de llorar cuando me acuerdo de Don Dionisio Alcal Galiano, el ms valiente brigadier de la armada. Eso s: tena el genio fuerte y no consenta la ms pequea falta; pero su mucho rigor nos obligaba a quererle ms, porque el capitn que se hace temer por severo, si a la severidad acompaa la justicia, infunde respeto, y, por ltimo, se conquista el cario de la gente. Tambin puede decirse que otro ms caballero y ms generoso que D. Dionisio Alcal Galiano no ha nacido en el mundo. As es que cuando quera obsequiar a sus amigos, no se andaba por las ramas, y una vez en la Habana gast diez mil duros en cierto convite que dio a bordo de su buque. --Tambin o que era hombre muy sabio en la nutica. --En la nutica? Saba ms que Merln y que todos los doctores de la Iglesia. Si haba hecho un sinfn de mapas y haba descubierto no s qu tierras que estn all por el mismo infierno! Y hombres as los mandan a una batalla para que perezcan como un grumete! Le contar a usted lo que pas en el _Bahama_. Desde que empez la batalla, D. Dionisio Alcal Galiano saba que la habamos de perder, porque aquella maldita virada en redondo... Nosotros estbamos en la reserva y nos quedamos a la cola. Nelson, que no era ningn rana, vio nuestra lnea y dijo: Pues si la corto por dos puntos distintos, y les cojo entre dos fuegos, no se me escapa ni tanto as de navo. As lo hizo el maldito, y como nuestra lnea era tan larga, _la cabeza no poda ir en auxilio de la cola_[6]. Nos derrot por partes, atacndonos en dos fuertes columnas dispuestas al modo de cua, que es, segn dicen, el modo de combatir que usaba el capitn moro Alejandro Magno, y que hoy dicen usa tambin Napolen. Lo cierto es que nos envolvi y nos dividi y nos fue rematando barco a barco de tal modo, que no podamos ayudarnos unos a otros, y cada navo se vea obligado a combatir con tres o cuatro. [Nota 6: Palabras de Nelson. (N. del A.)] Pues ver usted: el _Bahama_ fue de los que primero entraron en fuego. Alcal Galiano revist la tripulacin al medioda, examin las bateras, y nos ech una arenga en que dijo, sealando la bandera: Seores: estn ustedes todos en la inteligencia de que esa bandera est clavada. Ya sabamos qu clase de hombre nos mandaba; y as, no nos asombr aquel lenguaje. Despus le dijo al guardia marina D. Alonso Butrn, encargado de ella: Cuida de defenderla. Ningn Galiano se rinde, y tampoco un Butrn debe hacerlo. --Lstima es--dije yo--, que estos hombres no hayan tenido un jefe digno de su valor, ya que no se les encarg del mando de la escuadra. --S que es lstima, y ver usted lo que pas. Empez la refriega, que ya sabr usted fue cosa buena, si estuvo a bordo del _Trinidad_. Tres navos nos acribillaron a balazos por babor y

estribor. Desde los primeros momentos caan como moscas los heridos, y el mismo comandante recibi una fuerte contusin en la pierna, y despus un astillazo en la cabeza, que le hizo mucho dao. Pero usted cree que se acobard, ni que anduvo con ungentos ni parches? Qui! Segua en el alczar como si tal cosa, aunque personas muy queridas para l caan a su lado para no levantarse ms. Alcal Galiano mandaba la maniobra y la artillera como si hubiramos estado haciendo el saludo frente a una plaza. Una balita de poca cosa le llev el anteojo, y esto le hizo sonrer. An me parece que le estoy viendo. La sangre de las heridas le manchaba el uniforme y las manos; pero l no se cuidaba de esto ms que si fueran gotas de agua salada salpicadas por el mar. Como su carcter era algo arrebatado y su genio vivo, daba las rdenes gritando y con tanto coraje, que si no las obedeciramos porque era nuestro deber, las hubiramos obedecido por miedo... Pero al fin todo se acab de repente, cuando una bala de medio calibre le cogi la cabeza, dejndole muerto en el acto. Con esto concluy el entusiasmo, si no la lucha. Cuando cay muerto nuestro querido comandante, le ocultaron para que no le viramos; pero nadie dej de comprender lo que haba pasado, y despus de una lucha desesperada sostenida por el honor de la bandera, el _Bahama_ se rindi a los ingleses, que se lo llevarn a Gibraltar si antes no se les va a pique, como sospecho. Al concluir su relacin, y despus de contar cmo haba pasado del _Bahama_ al _Santa Ana_, mi compaero dio un fuerte suspiro y call por mucho tiempo. Pero como el camino se haca largo y pesado, yo intent trabar de nuevo la conversacin, y principi contndole lo que haba visto, y, por ltimo, mi traslado a bordo del _Rayo_ con el joven Malespina. Ah!--dijo--. Es un joven oficial de artillera que fue transportado a la balandra y de la balandra a tierra en la noche del 23? --El mismo--conteste--, y por cierto que nadie me ha dado razn de su paradero. --Pues ese fue de los que perecieron en la segunda lancha, que no pudo tocar a tierra. De los sanos se salvaron algunos, entre ellos el padre de ese seor oficial de artillera; pero los heridos se ahogaron todos, como es fcil comprender, no pudiendo los infelices ganar a nado la costa. Me qued absorto al saber la muerte del joven Malespina, y la idea del pesar que aguardaba a mi infeliz e idolatrada amita llen mi alma, ahogando todo resentimiento. Qu horrible desgracia!--exclam--. Y ser yo quien lleve tan triste noticia a su afligida familia? Pero, seor, est usted seguro de lo que dice? --He visto con estos ojos al padre de ese joven, quejndose amargamente, y refiriendo los pormenores de la desgracia con tanta angustia que parta el corazn. Segn deca, l haba salvado a todos los de la lancha, y aseguraba que si hubiera querido salvar slo a su hijo, lo habra logrado a costa de la vida de todos los dems. Prefiri con todo dar la vida al mayor nmero, aun sacrificando la de su hijo en beneficio de muchos, y as lo hizo. Parece que es hombre de mucha alma, y sumamente diestro y valeroso.

Esto me entristeci tanto, que no habl ms del asunto. Muerto Marcial, muerto Malespina! Qu terribles nuevas llevaba yo a casa de mi amo! Casi estuve por un momento decidido a no volver a Cdiz, dejando que el azar o la voz pblica llevaran tan penosa comisin al seno del hogar, donde tantos corazones palpitaban de inquietud. Sin embargo, era preciso que me presentase a D. Alonso para darle cuenta de mi conducta. Llegamos por fin a Rota, y all nos embarcamos para Cdiz. No pueden ustedes figurarse qu alborotado estaba el vecindario con la noticia de los desastres de la escuadra. Poco a poco iban llegando las nuevas de lo sucedido, y ya se saba la suerte de la mayor parte de los buques, aunque de muchos marineros y tripulantes se ignoraba todava el paradero. En las calles ocurran a cada momento escenas de desolacin, cuando un recin llegado daba cuenta de los muertos que conoca, y nombraba las personas que no haban de volver. La multitud invada el muelle para reconocer los heridos, esperando encontrar al padre, al hermano, al hijo o al marido. Presenci escenas de frentica alegra, mezcladas con lances dolorosos y terribles desconsuelos. Las esperanzas se desvanecan, las sospechas se confirmaban las ms de las veces, y el nmero de los que ganaban en aquel agonioso juego de la suerte era bien pequeo, comparado con el de los que perdan. Los cadveres que aparecieron en la costa de Santa Mara sacaban de dudas a muchas familias, y otras esperaban an encontrar entre los prisioneros conducidos a Gibraltar a la persona amada. En honor del pueblo de Cdiz, debo decir que jams vecindario alguno ha tomado con tanto empeo el auxilio de los heridos, no distinguiendo entre nacionales y enemigos, antes bien equiparando a todos bajo el amplio pabelln de la caridad. Collingwood consign en sus memorias esta generosidad de mis paisanos. Quizs la magnitud del desastre apag todos los resentimientos. No es triste considerar que slo la desgracia hace a los hombres hermanos? En Cdiz pude conocer en su conjunto la accin de guerra que yo, a pesar de haber asistido a ella, no conoca sino por casos particulares, pues lo largo de la lnea, lo complicado de los movimientos y la diversa suerte de los navos, no permitan otra cosa. Segn all me dijeron, adems del _Trinidad_, se haban ido a pique el _Argonauta_, de 92, mandado por D. Antonio Pareja, y el _San Agustn_, de 80, mandado por D. Felipe Cajigal. Con Gravina, en el _Prncipe de Asturias_, haban vuelto a Cdiz el _Montas_, de 80, comandante Alcedo, que muri en el combate en unin del segundo Castaos; el _San Justo_, de 76, mandado por D. Miguel Gastn; el _San Leandro_, de 74, mandado por D. Jos Quevedo; el _San Francisco_, de 74, mandado por D. Luis Flores; el _Rayo_, de 100, que mandaba Macdonell. De stos, salieron el 23, para represar las naves que estaban a la vista, el _Montas_, el _San Justo_, el _San Francisco_ y el _Rayo_; pero los dos ltimos se perdieron en la costa, lo mismo que el _Monarca_, de 74, mandado por Argumosa, y el _Neptuno_, de 80, cuyo heroico comandante, D. Cayetano Valds, ya clebre por la jornada del 14, estuvo a punto de perecer. Quedaron apresados el _Bahama_, que se deshizo antes de llegar a Gibraltar; el _San Ildefonso_, de 74, comandante Vargas, que fue conducido a Inglaterra, y el _Nepomuceno_, que por muchos aos permaneci en Gibraltar, conservado como un objeto de veneracin o sagrada reliquia. El _Santa Ana_ lleg felizmente a Cdiz en la misma noche en que le abandonamos. Los ingleses tambin perdieron algunos de sus fuertes navos, y no pocos de sus oficiales generales compartieron el glorioso fin del almirante Nelson. En cuanto

a los franceses, no es necesario decir que tuvieron tantas prdidas como nosotros. A excepcin de los cuatro navos que se retiraron con Dumanoir sin entrar en fuego, mancha que en mucho tiempo no pudo quitarse de encima la marina imperial, nuestros aliados se condujeron heroicamente en la batalla. Villeneuve, deseando que se olvidaran en un da sus faltas, pele hasta el fin denodadamente, y fue llevado prisionero a Gibraltar. Otros muchos comandantes cayeron en poder de los ingleses, y algunos murieron. Sus navos corrieron igual suerte que los nuestros: unos se retiraron con Gravina; otros fueron apresados, y muchos se perdieron en las costas. El _Achilles_ se vol en medio del combate, como indiqu en mi relacin. Pero a pesar de estos desastres, nuestra aliada, la orgullosa Francia, no pag tan caro como Espaa las consecuencias de aquella guerra. Si perda lo ms florido de su marina, en tierra alcanzaba en aquellos mismos das ruidosos triunfos. Napolen haba transportado en poco tiempo el gran ejrcito desde las orillas del Canal de la Mancha a la Europa central, y pona en ejecucin su colosal plan de campaa contra el Austria. El 20 de Octubre, un da antes de Trafalgar, Napolen presenciaba en el campo de Ulm el desfile de las tropas austriacas, cuyos generales le entregaban su espada, y dos meses despus, el 2 de Diciembre del mismo ao, ganaba en los campos de Austerlitz la ms brillante accin de su reinado. Estos triunfos atenuaron en Francia la Napolen mand a los peridicos que no se le dio cuenta de la victoria de sus ingleses, se content con encogerse de estar en todas partes. prdida de Trafalgar; el mismo se hablara del asunto, y cuando implacables enemigos los hombros diciendo: Yo no puedo

-XVIITrat de retardar el momento de presentarme a mi amo; pero, al fin, el hambre, la desnudez en que me hallaba y la falta de asilo, me obligaron a ir. Mi corazn, al aproximarme a la casa de Doa Flora, palpitaba con tanta fuerza, que a cada paso me detena para tomar aliento. La inmensa pena que iba a causar anunciando la muerte del joven Malespina, gravitaba sobre mi alma con tan atroz pesadumbre, que si yo hubiera sido responsable de aquel desastre, no me habra sentido ms angustiado. Llegu por fin, y entr en la casa. Mi presencia en el patio produjo gran sensacin; sent fuertes pasos en las galeras altas, y an no haba tenido tiempo de decir una palabra, cuando me abrazaron estrechamente. No tard en reconocer el rostro de Doa Flora, ms pintorreado aquel da que un retablo, y ferozmente desfigurado con la alegra que mi presencia caus en el espritu de la excelente vieja. Los dulces nombres de _pimpollo_, _remono_, _angelito_, y otros que me prodig con toda largueza, no me hicieron sonrer. Sub, y todos estaban en movimiento. O a mi amo que deca: Ah est! Gracias a Dios. Entr en la sala, y Doa Francisca se adelant hacia m preguntndome con mortal ansiedad: Y D. Rafael? Qu ha sido de D. Rafael? Permanec confuso por largo rato. La voz se ahogaba en mi garganta y no tena valor para decir la fatal noticia. Repitieron la pregunta, y entonces vi a mi amita que sala de una pieza inmediata, con el rostro

plido, espantados los ojos y mostrando en su ademn la angustia que la posea. Su vista me hizo prorrumpir en amargo llanto, y no necesit pronunciar una palabra. Rosita lanz un grito terrible y cay desmayada. D. Alonso y su esposa corrieron a auxiliarla, ocultando su pesar en el fondo del alma. Doa Flora se entristeci, y llamndome aparte para cerciorarse de que mi persona volva completa, me dijo: Con que ha muerto ese caballerito? Ya me lo figuraba yo, y as se lo he dicho a Paca; pero ella, reza que te reza, ha credo que lo poda salvar. Si cuando est de Dios una cosa... Y t bueno y sano, qu placer! No has perdido nada? La consternacin que reinaba en la casa es imposible de pintar. Por espacio de un cuarto de hora no se oyeron ms que llantos, gritos y sollozos, porque la familia de Malespina estaba all tambin. Pero qu singulares cosas permite Dios para sus fines! Haba pasado, como he dicho, un cuarto de hora desde que di la noticia, cuando una ruidosa y chillona voz hiri mis odos. Era la de D. Jos Mara Malespina, que vociferaba en el patio, llamando a su mujer, a D. Alonso y a mi amita. Lo que ms me sorprendi fue que la voz del embustero pareca tan alegre como de costumbre, lo cual me pareca altamente indecoroso despus de la desgracia ocurrida. Corrimos a su encuentro, y me maravill vindole gozoso como unas pascuas. Pero D. Rafael...--le dijo mi amo con asombro. --Bueno y sano--contest D. Jos Mara--. Es decir, sano, no; pero fuera de peligro s, porque su herida ya no ofrece cuidado. El bruto del cirujano opinaba que se mora; pero bien saba yo que no. Cirujanitos a m! Yo lo he curado, seores; yo, yo, por un procedimiento nuevo, inusitado, que yo solo conozco. Estas palabras, que repentinamente cambiaban de un modo tan radical la situacin, dejaron atnitos a mis amos; despus una viva alegra sucedi a la anterior tristeza, y, por ltimo, cuando la fuerte emocin les permiti reflexionar sobre el engao, me interpelaron con severidad, reprendindome por el gran susto que les haba ocasionado. Yo me disculp diciendo que me lo haban contado tal como lo refer, y D. Jos Mara se puso furioso, llamndome zascandil, embustero y enredador. Efectivamente, D. Rafael viva y estaba fuera de peligro; mas se haba quedado en Sanlcar en casa de gente conocida, mientras su padre vino a Cdiz en busca de su familia para llevarla al lado del herido. El lector no comprender el origen de la equivocacin que me hizo anunciar con tan buena fe la muerte del joven; pero apuesto a que cuantos lean esto sospechan que algn estupendo embuste del viejo Malespina hizo llegar a mis odos la noticia de una desgracia supuesta. As fue, ni ms ni menos. Segn lo que supe despus al ir a Sanlcar acompaando a la familia, D. Jos Mara haba forjado una novela de herosmo y habilidad por parte suya; en diversos corrillos refiri el extrao caso de la muerte de su hijo, suponiendo pormenores, circunstancias tan dramticas, que por algunos das el fingido protagonista fue objeto de las alabanzas de todos por su abnegacin y valenta. Cont que, habiendo zozobrado la lancha, l tuvo que optar entre la salvacin de su hijo y la de todos los dems, decidindose por esto ltimo, en razn de ser ms generoso y humanitario. Adorn su leyenda con detalles tan peregrinos, tan interesantes y a la vez tan verosmiles, que muchos se lo creyeron. Pero la superchera se descubri pronto y el engao no dur mucho tiempo, aunque s el necesario para que llegase a mis odos, obligndome a transmitirlo a la familia. Aunque tena muy mala idea de la veracidad

del viejo Malespina, jams pude creer que se permitiera mentir en asuntos tan serios. Pasadas aquellas fuertes emociones, mi amo cay en profunda melancola; apenas hablaba; dirase que su alma, perdida la ltima ilusin, haba liquidado toda clase de cuentas con el mundo y se preparaba para el ltimo viaje. La definitiva ausencia de Marcial le quitaba el nico amigo de aquella su infantil senectud, y no teniendo con quin jugar a los barquitos, se consuma en honda tristeza. Ni aun vindole tan abatido cej Doa Francisca en su tarea de mortificacin, y el da de mi llegada o que le deca: Bonita la habis hecho... Qu te parece? An no ests satisfecho? Anda, anda a la escuadra. Tena yo razn o no la tena? Oh!, si se hiciera caso de m... Aprenders ahora? Ves cmo te ha castigado Dios? --Mujer, djame en paz--contestaba dolorido mi amo. --Y ahora nos hemos quedado sin escuadra, sin marinos, y nos quedaremos hasta sin modo de andar si seguimos unidos con los franceses... Quiera Dios que estos seores no nos den un mal pago. El que se ha lucido es el Sr. Villeneuve. Vamos, que tambin Gravina, si se hubiera opuesto a la salida de la escuadra, como opinaban Churruca y Alcal Galiano, habra evitado este desastre que parte el corazn. --Mujer... qu entiendes t de eso? No me mortifiques--dijo mi amo muy contrariado. --Pues no he de entender? Ms que t. S, seor, lo repito. Gravina ser muy caballero y muy valiente; pero lo que es ahora... buena la ha hecho. --Ha hecho lo que deba. Te parece bien que hubiramos pasado por cobardes? --Por cobardes no, pero s por prudentes. Eso es. Lo digo y lo repito. La escuadra espaola no deba salir de Cdiz, cediendo a las genialidades y al egosmo de M. Villeneuve. Aqu se ha contado que Gravina opin, como sus compaeros, que no deban salir. Pero Villeneuve, que estaba decidido a ello, por hacer una hombrada que le reconciliase con su amo, trat de herir el amor propio de los nuestros. Parece que una de las razones que aleg Gravina fue el mal tiempo, y mirando el barmetro de la cmara, dijo: No ven ustedes que el barmetro anuncia mal tiempo? No ven ustedes cmo baja?. Entonces Villeneuve dijo secamente: Lo que baja aqu es el valor. Al or este insulto, Gravina se levant ciego de ira y ech en cara al francs su cobarde comportamiento en el cabo de Finisterre. Se cruzaron palabritas un poco fuertes, y, por ltimo, exclam nuestro almirante: A la mar maana mismo!. Pero yo creo que Gravina no deba haber hecho caso de las baladronadas del francs, no, seor; que antes que nada es la prudencia, y ms conociendo, como conoca, que la escuadra combinada no tena condiciones para luchar con la de Inglaterra. Esta opinin, que entonces me pareci un desacato a la honra nacional, ms tarde me pareci muy bien fundada. Doa Francisca tena razn. Gravina no debi haber cedido a la exigencia de Villeneuve. Y digo esto, menoscabando quizs la aureola que el pueblo puso en las sienes del jefe de la escuadra espaola en aquella memorable ocasin.

Sin negar el mrito de Gravina, yo creo hiperblicas las alabanzas de que fue objeto despus del combate y en los das de su muerte[7]. Todo indicaba que Gravina era un cumplido caballero y un valiente marino; pero quizs por demasiado cortesano careca de aquella resolucin que da el constante hbito de la guerra, y tambin de la superioridad que en carreras tan difciles como la de la Marina se alcanza slo en el cultivo asiduo de las ciencias que la constituyen. Gravina era un buen jefe de divisin; pero nada ms. La previsin, la serenidad, la inquebrantable firmeza, caracteres propios de las organizaciones destinadas al mando de grandes ejrcitos, no las tuvieron sino D. Cosme Damin Churruca y D. Dionisio Alcal Galiano. [Nota 7:Muri en marzo de 1806, de resultas de sus heridas. (N. del A.) ] Mi seor D. Alonso contest a las ltimas palabras de su mujer; y cuando sta sali, observ que el pobre anciano rezaba con tanta piedad como en la cmara del _Santa Ana_ la noche de nuestra separacin. Desde aquel da, el Sr. de Cisniega no hizo ms que rezar, y rezando se pas el resto de su vida, hasta que se embarc en la nave que no vuelve ms. Muri mucho despus de que su hija se casara con D. Rafael Malespina, acontecimiento que hubo de efectuarse dos meses despus de la gran funcin naval que los espaoles llamaron _la del_ 21 y los ingleses _Combate de Trafalgar_, por haber ocurrido cerca del cabo de este nombre. Mi amita se cas en Vejer al amanecer de un da hermoso, aunque de invierno, y al punto partieron para Medinasidonia, donde les tenan preparada la casa. Yo fui testigo de su felicidad durante los das que precedieron a la boda; mas ella no advirti la profunda tristeza que me dominaba, ni advirtindola hubiera conocido la causa. Cada vez se creca ella ms ante mis ojos, y cada vez me encontraba yo ms humillado ante la doble superioridad de su hermosura y de su clase. Acostumbrndome a la idea de que tan admirable conjunto de gracias no poda ni deba ser para m, llegu a tranquilizarme, porque la resignacin, renunciando a toda esperanza, es un consuelo parecido a la muerte, y por eso es un gran consuelo. Se casaron, y el mismo da en que partieron para Medinasidonia, Doa Francisca me orden que fuera yo tambin all para ponerme al servicio de los desposados. Fui por la noche, y durante mi viaje solitario iba luchando con mis ideas y sensaciones, que oscilaban entre aceptar un puesto en la casa de los novios, o rechazarlo para siempre. Llegu a la maana siguiente, me acerqu a la casa, entr en el jardn, puse el pie en el primer escaln de la puerta y all me detuve, porque mis pensamientos absorban todo mi ser y necesitaba estar inmvil para meditar mejor. Creo que permanec en aquella actitud ms de media hora. Silencio profundo reinaba en la casa. Los dos esposos, casados el da antes, dorman sin duda el primer sueo de su tranquilo amor, no turbado an por ninguna pena. No pude menos de traer a la memoria las escenas de aquellos lejanos das en que ella y yo jugbamos juntos. Para m, era Rosita entonces lo primero del mundo. Para ella, era yo, si no lo primero, al menos algo que se ama y que se echa de menos durante ausencias de una hora. En tan poco tiempo, cunta mudanza! Todo lo que estaba viendo me pareca expresar la felicidad de los esposos y como un insulto a mi soledad. Aunque era invierno, se me figuraba que los rboles todos del jardn se cubran de follaje, y que el emparrado que daba sombra a la puerta se llenaba inopinadamente de

pmpanos para guarecerles cuando salieran de paseo. El sol era muy fuerte y el aire se entibiaba, oreando aquel nido cuyas primeras pajas haba ayudado a reunir yo mismo cuando fui mensajero de sus amores. Los rosales ateridos se me representaban cubiertos de rosas, y los naranjos de azahares y frutas que mil pjaros venan a picotear, participando del festn de la boda. Mis meditaciones y mis visiones no se interrumpieron sino cuando el profundo silencio que reinaba en la casa se interrumpi por el sonido de una fresca voz, que retumb en mi alma, hacindome estremecer. Aquella voz alegre me produjo una sensacin indefinible, una sensacin no s si de miedo o de vergenza: lo que s puedo asegurar es que una resolucin sbita me arranc de la puerta, y sal del jardn corriendo, como un ladrn que teme ser descubierto. Mi propsito era inquebrantable. Sin perder tiempo sal de Medinasidonia, decidido a no servir ni en aquella casa ni en la de Vejer. Despus de reflexionar un poco, determin ir a Cdiz para desde all trasladarme a Madrid. As lo hice, venciendo los halagos de Doa Flora, que trat de atarme con una cadena formada de las marchitas rosas de su amor; y desde aquel da, cuntas cosas me han pasado dignas de ser referidas! Mi destino, que ya me haba llevado a Trafalgar, llevome despus a otros escenarios gloriosos o menguados, pero todos dignos de memoria. Queris saber mi vida entera? Pues aguardad un poco, y os dir algo ms en otro libro. FIN DE TRAFALGAR Madrid, enero-febrero 1873. Benito Prez Galds; edicin ilustrada por Enrique y Arturo Mlida

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