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Qu es un elemento qumico ?

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Un elemento qumico es una sustancia pura que no se puede descomponer en otra sust
ancia ms sencilla utilizando mtodos qumicos. Est compuesto de un tipo o clase de tomo
que se distingue por su nmero atmico (Z), que corresponde al nmero de protones en
su ncleo. Ese nmero de protones coincide con el de electrones cuando el tomo es neu
tro. Son ejemplos comunes de elementos qumicos el hidrgeno, el oxgeno, el nitrgeno,
el hierro, el oro, la plata, el mercurio, el carbono, el cobre, etc. Los element
os qumicos se organizan y clasifican en lo que se conoce como la tabla peridica.
Hasta el siglo XVII, slo se conocan unos diez elementos qumicos. En la actualidad,
se han observado 117 elementos, de los que 94 ocurren de manera natural en la Ti
erra. Los elementos qumicos son muy variados, lo que ha permitido que la diversid
ad y la vida en el planeta. Desde que la nocin de elemento qumico se pudo plantear
, la qumica obtuvo un fuerte apoyo terico y, desde ese instante, se comenz a hablar
del imperio de la qumica.
De los elementos qumicos, 80 de ello tienen istopos estables, que se designan en l
a tabla peridica con los nmeros atmicos del 1 al 82, excluyendo los elementos 43 y
61, que corresponden al tecnecio y al prometio. Los istopos constituyen los eleme
ntos que pueden presentar variacin en el nmero de sus neutrones, sin que eso tenga
consecuencias fsico-qumicas notables. De ah surge la necesidad de un nmero msico (A)
, que corresponde al nmero de protones ms el de neutrones. La masa del electrn no s
e considera al ser 1837 veces menor.
Los elementos de nmeros 83 en adelante, son elementos inherentemente inestables y
sufren descomposicin radiactiva. Los elementos de nmero atmico del 83 al 94, no ti
enen ncleos estables, pero an as se pueden encontrar en la naturaleza. Toda la mate
ria qumica consiste en los elementos qumicos. Con el paso del tiempo, nuevos eleme
ntos con mayor nmero atmico se van descubriendo, debido a las reacciones nucleares
artificiales.
En un elemento qumico, es el electrn el que determina el comportamiento de su tomo.
Se distribuyen en capas correspondientes a los niveles de energa. La capa extern
a (CE) de un tomo es la que permite un enlace qumico, cuando interacciona con la d
e otro tomo. Eso conlleva a la formacin de molculas cada vez ms complejas. Los enlac
es se forman, de manera que las CE de los tomos que interaccionan se unan resulta
ndo en 8 electrones. Es por ello que los tomos con CE ya constituidas por 8 elect
rones son prcticamente inertes. Ellos son los llamados gases nobles: helio, nen, a
rgn, kriptn, xenn y radn. Por el contrario, los elementos alcalinos, litio, sodio, p
otasio, rubidio, cesio y francio, tienen un fuerte poder de reaccin, ya que su CE
necesita 7 electrones para completarse.
Se habla de valencia de un elemento, segn el nmero de electrones que puede ceder o
aceptar su tomo de manera total o compartida. En el caso de los gases nobles, su
valencia es 0. Los elementos metlicos se distinguen as en funcin de su tendencia a
ceder uno o varios electrones. El resto de los elementos son no metales. Entre
los dos grupos se encuentran las tierras raras o lantnidos, que tienen una qumica
compleja.