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Don J uan de Dios de Mora

Los templarios. Tomo I


2003 - Reservados todos los derechos

Permitido el uso sin fines comerciales









Don Juan de Dios de Mora



Los templarios. Tomo I


Novela original



Captulo I
El suplicio de la gota de agua

Era una noche fra y lbrega de uno de los ltimos aos del siglo XIII.

Toda la creacin yaca sumergida en silencio, tinieblas y sueo, como si los resortes de
la vida y del Universo se hubiesen paralizado. Entre las negras brumas de esta noche de
invierno, se divisaban, en la cumbre de un alto y fragoso monte, dos masas imponentes, dos
monstruos de fantsticos contornos, dos gigantes de piedra, que frente a frente parecan
contemplarse silenciosos y amenazadores. Eran dos vastos edificios, colocado el uno a muy
corta distancia del otro. El primero era un castillo de los ms fuertes e inexpugnables; el
segundo era una iglesia dedicada a Nuestra Seora de la Concepcin. Ambos edificios
pertenecan a la poderosa, acatada y temida orden de los caballeros Templarios.

A la falda septentrional del monte, entre peascos y maleza, se elevaba una torre
solitaria, carcomida, ruinosa y cuyos muros de verdinegros colores atestiguaban su edad
caduca. En lo ms alto de aquella torre haba una campana; en lo ms profundo haba un
subterrneo. La campana serva para comunicarse al aire libre, con la iglesia y el castillo; el
subterrneo serva para el mismo objeto, si bien de una, manera invisible y misteriosa.

Slo turbaba el espacio el murmurar montono y eterno de un caudaloso arroyo que
corra poco distante del solitario torren, y los lgubres chirridos de la lechuza y el bho,
que, como los genios de las tinieblas y de las ruinas, agitaban en torno de la torre sus
crujientes alas, produciendo un ruido semejante al choque de huesosos esqueletos que
surcasen el espacio.

Quien hubiese mirado atentamente a una ventanilla practicada, en el muro del saln
principal de la torre, habra podido notar las oscilaciones de una luz, que brillaba a
intervalos, segn que se interpona o desapareca entre la ventana y la luz una sombra que
vagaba por el aposento. Un silencio verdaderamente sepulcral reinaba en el interior de la
misteriosa torre. Todo era oscuridad y silencio, excepto en aquella estancia por donde se
paseaba el nico habitante que, al parecer, exista en aquella mansin. En su centro,
pendiente de una cadena de hierro, vease una lmpara que esparca en torno la moribunda
luz que ya hemos divisado.

El saln, cuya techumbre estaba escaqueada de prpura y oro, entapizado el pavimento
con una alfombra oriental, y adornado con ricos y bien labrados sitiales de nogal con
remates dorados, presentaba un aspecto muy diferente en su interior del que pudiera
esperarse, a juzgar por la apariencia ruinosa y desvencijada de aquel caduco edificio.

En la semioscuridad que inundaba el aposento, pues que la luz espirante slo esparca
alguna dbil claridad en un crculo muy limitado, confundiendo en sombras los extremos
del espacioso saln, se destacaba vigorosamente una figura blanca y una fisonoma
enrgica que hubiera podido servir de estudio a un gran pintor. Era una cabeza digna de
Rembrandt, el genio trgico de la pintura.

Figrese el lector un hombre de estatura mediana, pero fornido y vigoroso como un
atleta; un rostro de color cetrino, facciones muy pronunciadas, y una barba, espesa y
encrespada como un matorral, larga hasta la cintura y negra corno el azabache. Una enorme
y profunda cicatriz le atravesaba desde la frente y la ceja hasta la mejilla izquierda, donde
se perda entre su aborrascada barba. Excusado parece decir que era tuerto del ojo
izquierdo, y que, por lo tanto, su aspecto era fiero y disforme. Sus cabellos eran espesos,
speros y entrecanos en la parte posterior de la cabeza, mientras que la superior estaba
completamente calva, y slo dos mechones de pelo venan a caer a los lados, de su frente
nebulosa, ceuda y surcada de arrugas transversales, signo de dureza, de crueldad y de
pasiones mezquinas, no de la meditacin ni del estudio. Su andar era rpido y firme, y sus
precipitados e impacientes paseos por el saln pudieran compararse a los del tigre
encerrado en una jaula. Era, en fin, una de esas figuras sombras de tragedia, de revolucin
o de venganza, una de esas cabezas de sayn o de verdugo, uno de esos hombres cuyo
aspecto impresiona fuertemente, y que, una vez vistos, aun cuando sea a la luz de un
relmpago, jams se olvidan.

Vesta el hbito blanco de la orden del Templo de Salomn, y en su pecho luca la cruz
roja, seal de que era caballero profeso. Llambase Matas Rafael Castiglione, era calabrs
de nacin y haba merecido la ms ilimitada confianza del maestro provincial de Castilla y
de algunos comendadores, que le haban encargado en varias ocasiones tenebrosos manejos
y confidole algunos de esos secretos terribles que con frecuencia suelen ser el alma de
ciertas sociedades o corporaciones cuando, como la orden del Templo, encuentran toda su
fuerza y prestigio en sus misteriosas ceremonias, en sus reuniones ocultas y en su presencia
universal. Los caballeros Templarios estaban en todas partes, como Dios, invisibles y
presentes, segn les convena.

Respecto al bueno de Castiglione, debemos aadir que era el genio malo de la orden, el
espritu de ingeniosa y lenta tortura, el demonio de las venganzas misteriosas.

Largo rato continuo en sus paseos, hasta que de pronto se detuvo. La campana del reloj
de la torre repiti doce veces su taido, que se dilat en el espacio como la voz sollozante
de un moribundo. Sin duda tiene algo de solemne ese momento en que decimos. Es la
media noche! Si es cierto que en ese instante comienza el reinado de los espritus,
infernales, de seguro deba empezar entonces la vida y el contento para el horrible italiano.

Y a la verdad, aquella hora produjo en l un efecto maravilloso. Inmediatamente
encendi una lamparilla, y, cargado de un cesto, sali rpidamente del espacioso saln por
una puerta que se abri en el mismo muro de la estancia; pero una puerta, no de madera,
sino cuyos tableros estaban formados de piedras de sillera. En seguida baj una escalera de
caracol estrecha, desgastada y hmeda. Al fin de aquella escalera haba una habitacin
inmensa, dividida en tres piezas, cada una de las cuales estaba iluminada por una gran
lmpara. Debe advertirse que no haba aceite, ni luz ardiendo, sino que las lmparas
contenan un lquido fosfrico y luminoso que en medio de las tinieblas produca una viva
claridad. Aquella prodigiosa mixtura era la misma que usaban los romanos en sus
enterramientos o panteones subterrneos. En nuestros das se han descubierto algunos de
estos vasos pasmosos, cuyo lquido apenas se haba consumido algunas lneas despus de
miles de aos.

A la puerta de la primera pieza vease atado con una cadena un formidable len de
erizadas guedejas, al cual arroj Castiglione grandes trozos de carne, que el terrible animal
devor con ansia. Luego el disforme caballero comenz a acariciar a la fiera, que azotaba
su roja y luciente piel con su enarcada cola, en seal de cario y agradecimiento. El len
estaba perfectamente domesticado, se entiende para Castiglione solamente, pues que otro
cualquiera habra sido al punto vctima de sus robustas y sanguinarias garras. El ojo nico
del espantoso italiano chispeaba feroz y jubiloso al contemplar1a actitud fiera, la encendida
boca, el vahoso aliento y los ojos centelleantes del temible animal. Y por cierto que aquella
horrible simpata entre el hombre y la fiera, aquella especie de entre dos seres fuertes y
feroces, aquella calva frente, aquella barba negra, aquel hbito blanco; el rojo len, la
plida luz, el subterrneo y la solitaria noche, todo esto formaba un grupo horrible,
fantstico, espeluznador.

Por fin Matas Rafael Castiglione pas adelante. Quin podr describir las maravillosas
riquezas, los esplndidos tesoros que aquel apartado recinto contena! En cada una de las
espaciosas salas veanse alrededor de los muros hileras de grandes vasos de bronce en
forma de cliz, todos llenos de oro, de plata y de piedras y joyas de valor. Igualmente se
vean lujosos paramentos, mantas de seda de color de prpura y sillas de montar ricamente
bordadas de estriberas de plata y espuelas de oro; puales, dagas, cimitarras, sables y
espadas con suntuosas esmaltadas de diamantes, todo lo cual estaba colocado sobre la pared
con admirable simetra, formando vistosos pabellones, caprichosas figuras y labores del
ms exquisito gusto.

Pero lo que ms llamaba la atencin en la ltima pieza era una multitud de figuras
extraas de animales, construidas de oro macizo y colocadas en nichos semejantes a los
casilleros de un armario que revestan las paredes. En muchos de aquellos compartimientos
haba tambin guardadas con inmensa profusin ricas telas de brocado de ora, de sirgo y
damasco de los ms bellos dibujos y esplndidos colores. Tanto, arriba como abajo en los
muros de la ltima sala, a manera de zcalo y cornisa, veanse dos hileras de nichos, dentro
de cada uno de los cuales haba representado, cosa rara! un gato de gran tamao y
ejecutado con prodigiosa perfeccin; mas las tales figuras no eran menos estimables por la
materia que por el arte, pues que todas estaban hechas de luciente oro.

He aqu la razn por qu el vulgo acusaba a los Templarios de idlatras, porque decan
adoraban la figura de un gato. Tambin, muchos escritores, teniendo en cuenta las extraas
y espantosas figuras esculpidas en sus iglesias, les imputaron doctrinas gnsticas; y
habiendo descubierto entre ellos varios grados de iniciacin, se ha pretendido ver en esta
orden el origen de las logias masnicas. El que tenga la paciencia, de seguirnos vera ms
adelante hasta qu punto eran o no fundadas semejantes acusaciones en el proceso ms
ruidoso de los siglos medios, tan fecundos, sin embargo, en procesos, pues hasta los
mismos animales no estuvieron exentos de la jurisdiccin de Themis.

El lector habr reconocido fcilmente que nos encontramos en el lugar donde los
opulentos Templarios tenan guardados sus inmensos tesoros; y si no era aquel su nico
escondite, podemos asegurar que, por lo menos, all estaba el depsito ms considerable de
las riquezas de la orden en Castilla. Y en verdad que no era fcil atinar con aquellas
habitaciones subterrneas, cuya entrada guardaba el rey de las fieras y en cuyo recinto
habitaba el formidable tuerto. Este, cerrando la puerta, que era tambin un lienzo de pared
que se mova por medio de ingeniosos resortes, desemboc en una extensa galera, a cuyo
frente apareci una puerta de bronce. Sobre la portada vean se pintados con vivsimos
colores trofeos y smbolos que hacan erizarse los cabellos. Constituan aquel horrible
pabelln dos sables cruzados, un manto imperial, una cabaa, una corona, dos calaveras y
una figura espantosa con cabellera de sierpes y cabeza de dragn. Aquella cabeza era el
bafomet, que en la ideografa masnica de los Templarios significaba el mal principio o el
genio del mal. A la temblorosa luz de la lamparilla del italiano, aquellas culebras parecan
retorcerse, aquella boca de dragn pareca abrirse, y pareca que aquellos ojos feroces
brillaban de jbilo y que las peladas calaveras, con sus cavidades vacas, lanzaban
carcajadas llenas de un sarcasmo horrible.

Castiglione mir todo esto, y su disforme semblante se cubri de una palidez mortal. Sin
duda alguna aquella habitacin encerraba terribles misterios o recuerdos espantosos para el
italiano, supuesto que, sin volver atrs la cara, cerr su ojo nico y se precipit desatentado
por aquellos stanos interminables y lbregos.

Despus de haber bajado otra escalera estrechsima y que se sumerga en las entraas de
la tierra a una profundidad prodigiosa, se detuvo en un largo callejn. All permaneci
inmvil y de pie como una estatua durante mucho tiempo. La luz apenas arda en aquella
atmsfera estancada, y no se oa ms que un ruido acompasado, lento y montono, como
una gota de agua que se estrellase sobre un cuerpo duro. Aquel ruido era la nica
palpitacin de vida que interrumpa aquel silencio de muerte en aquella fra, lgubre y
solitaria mansin, tan distante del rumoroso y vvido estruendo que cubre la superficie de la
tierra.

De repente se oy un suspiro tristsimo que se dilat en mil ondulaciones por las
tinieblas, cual si por all vagase el ngel de los dolores. El italiano sali de su meditacin y
se dirigi rpidamente hacia el punto donde haba sonado la dolorosa exclamacin.

-Por qu te quejas? -pregunt Matas con una irona cruel-. No hemos sido bastante
piadosos contigo dejndote la vida?

Nadie respondi; solamente son un nuevo suspiro ms doliente, ms lgubre, ms
desgarrador an que el primero.

Castiglione se haba detenido delante de un edificio tan extrao como espantoso.
Figrese el lector un inmenso crculo que se haca al fin del callejn. Aquella extensa
explanada estaba rodeada de muros slidos y macizos. Contiguo a la muralla se levantaba
una perforacin en toda la altura de la bveda y pared, que eran de una elevacin
considerable. Aquella perforacin era una celdita, que, superpuesta a la muralla, se
levantaba all, formando un cubo de prodigiosa altura, pero que seguramente no exceda de
tres pies su longitud y latitud. Aquello era verdaderamente una alacena, un nicho, una
tumba de piedra dentro de un panten subterrneo, como la doble cubierta de plomo y de
madera de un atad que contiene los restos de algn mortal clebre. Solamente que aquellos
restos eran vivos.

Por la parte exterior y a la altura de un hombre sentado se vea una ventanilla con una
tupida reja de fuertes barrotes de hierro. Aquella era la nica comunicacin del ser vivo que
all se encontraba; por aquella pequea abertura, si se nos permite la expresin, respiraba
gota a gota el aire suficiente para no morir, el aire bastante para prolongar el horroroso
martirio de su existencia. En vano el Creador del mundo haca que todas las maanas el
refulgente carro de la aurora anunciase a los mortales el movimiento y el jbilo y el
estruendo de la vida. Ni los cantares de las zagalas, ni los trinos de las aves, ni el soplo de
los vientos, ni el murmurar de los arroyos, ni el perfume de las flores, ni los rayos del sol
penetraban jams en aquella, espantosa mansin de tinieblas y de lgrimas. Ni ruido, ni luz,
ni movimiento, ni nada que se asemejase al mundo de los vivos se experimentaba all. Todo
era silencio, soledad y horror. Aquel aire meftico slo guardaba dolorosos ayes, y alguna
que otra vez solan orse los pasos del horrible carcelero o los rugidos del amarrado len,
que se dilataban retumbando por aquellas tenebrosas concavidades.

Castiglione sac del cesto un pedazo de pan y un trozo de carne, y colocndolos en la
reja, dijo:

-Toma, y come.

La luz que llevaba el disforme caballero hiri de lleno en la ventanilla. Gran Dios! Qu
doloroso espectculo!

Al travs de la reja vease una cabellera greuda y ms blanca que la nieve. Un rostro
plido y triste asom a la abertura y una mano descarnada cogi con ansia el esperado
alimento.

Nunca en humano semblante ha aparecido una palidez ms intensa que la que cubra el
rostro del prisionero. Sus ojos, cargados de largas cejas, tenan una expresin inexplicable
de tristeza, de ternura y de odio, como si en el alma de aquel desdichado batallasen juntas la
resignacin ms evanglica y la desesperacin ms diablica.

Y en verdad que era preciso estar dotado de una bondad ms que humana para no acusar
al cielo de cruel en tan espantoso infortunio. El emparedado sola mezclar con frecuencia,
los lamentos de su amargura y las oraciones de su fe religiosa con sus recuerdos mundanos
y con las blasfemias terribles de su desesperacin.

Cunta nobleza y dignidad poda leerse en el semblante de aquel hombre! Su vejez era
anticipada por las privaciones y amarguras de la vida ms bien que por el peso de los aos.

En torno de aquel inmundo tugurio se esparca un olor repugnante. Castiglione se alej
con paso lento y aire distrado.

La luz se fue extinguiendo por grados en aquel subterrneo. Todo volvi a quedar
sumergido en el ms profundo silencio, que tan solamente era interrumpido por los sollozos
del emparedado y por un ruido confuso, lento, extrao, casi imperceptible, pero
acompasado, constante, eterno.

Una gota de agua caa a intervalos medidos sobre la cabeza del infeliz condenado al ms
cruel de todos los suplicios. Nunca ha podido encontrarse un smbolo, una forma, una
expresin tan elocuente como repugnante del valor del tiempo y de la constancia.

El prisionero tena la parte superior del crneo desnuda de cabellos y en extremo
dolorida por el continuo choque de la gota de agua.

Acaso parezca a primera vista que era insignificante este suplicio; pero, si atentamente
se considera, se comprender que nunca el demonio de la tortura debi sonrer con ms
jbilo que cuando se ocurriera a los mortales castigar a sus hermanos con una agona, cuya
hiel inagotable se saboreaba gota a gota. Al inventar este suplicio, se invent la manera de
eternizar las ansias de la muerte. Es verdad que los reos sucumban despus de mucho
tiempo; pero sucumban con el crneo podrido y entre dolores espantosos.

El anciano que se encontraba en la solitaria torre de los Templarios era una de esas
organizaciones privilegiadas, uno de esos hombres extraordinarios que al vigor intelectual
renen la energa del carcter y la fuerza del cuerpo. No obstante, algunas veces le
abandonaba su razn y se entregaba a los ms extraos delirios, y comenzaba a rugir de
dolor y de ira. Esto, al parecer, suceda a impulsos de algn recuerdo ms doloroso todava
que los que cotidianamente le atormentaban. Entre las nubes hay nubarrones, as como
tambin entre las estrellas hay luceros. Tanto en el bien como en el mal, tanto en la dicha
como en el tormento, el alma humana ve siempre un ms all, un abismo ms profundo que
todos los abismos, un cielo ms alto que todos los cielos. El mundo sin lmites de lo infinito
es la verdadera patria del hombre.

El Templario consideraba loco al infeliz condenado, porque en sus furiosos arrebatos
demandaba al cielo la fuerza suficiente para desmoronar los muros de su tumba.

Y con ademn delirante comenzaba a sacudir fuertemente los hierros de la reja, hasta
que, jadeando y maldiciendo su impotencia, caa en el fangoso piso de aquella especie de
atad infecto.

J ams la esperanza le haba abandonado, y siempre aguardaba que de un momento a otro
llegase el de su libertad. Esta fe tan viva en el porvenir le haba dado fuerza sobrehumana
para resistir sus desdichas. Dios ha permitido que el que cree y espera sea ms fuerte que el
que no abriga fe ni esperanza.

Pero con una gran actividad intelectual, sepultada entre tinieblas, no poda hacer otra
cosa sino entregarse a sus delirios. La vida slo se completa con el espectculo del
Universo, causa ocasional, aura fecundante que hace florecer la verdad con toda su plenitud
en los espacios luminosos del pensamiento.

-No! No! -exclamaba-. No es un sueo, no es un delirio... Yo he visto en esta noche
interminable, yo he visto aparecer una figura blanca con una luz en la mano; me ha
hablado, me ha prometido la libertad... Oh! La libertad!...

Mientras que el triste prisionero deliraba con esta mgica palabra, el feroz Castiglione se
diriga a su aposento por el mismo camino que antes le hemos visto llegar adonde gema el
emparedado.

Ya hemos hecho notar que cuando Castiglione pas por la puerta, sobre la cual se vea la
monstruosa cabeza del bafomet, se alej de aquel sitio con rpida planta y ademn
temeroso.

Ahora, cuando de nuevo volvi a pasar por all, exhal un terrible grito, que reson
siniestramente en aquel 1gubre stano.

El Templario permaneci inmvil, apoyado contra el muro, lvido el semblante y con
todas las muestras del ms helado terror, que se retrataba en su mirada atnita.

La misteriosa puerta acababa de abrirse, dando paso a una figura vestida con un hbito
blanco. Su aspecto era extrao, pasmoso, sobrenatural. Llevaba los ojos fijos al frente, el
andar firme y recto, y en toda su actitud se revelaba una especie de exttico arrobamiento.

Pero lo que ms llamaba la atencin era que el misterioso fantasma llevaba en la mano
derecha su misma mano izquierda, que, al parecer, le haban cortado por la mueca mucho
tiempo haca. A lo menos as poda creerse, a juzgar por el tronco del brazo izquierdo, que
llevaba descubierto y horriblemente mutilado.

Verdaderamente era terrible el espectculo que presentaba aquella mano separada del
tronco y cuyos dedos estaban rgidos y extremadamente apartados unos de otros. Aquella
mano pareca sealar a Castiglione, como la vctima a su verdugo.

El calabrs, helado de terror, murmur con voz desfallecida:

-An vive!... No! No!... Es que ha salido de las profundidades del infierno para
maldecirme... El infierno?... Locura y mentira!

Y el italiano se pas la mano por la frente como para arrancarse sus lgubres
pensamientos, y prorrumpi en una carcajada febril, procurando tranquilizarse; pero, a
pesar suyo, el remordimiento le roa las entraas y la temerosa fantasa le presentaba
delante mil horrendas visiones.

El blanco fantasma se perdi en la lobreguez del subterrneo, mientras que el estupor
tena como encadenado a Castiglione.

Al cabo de mucho tiempo, el Templario se alej de all con paso lento y vacilante.

Luego, nada ms se oy, sino aquel ruido acompasado, como el de una pndola, ruido
terrible, que serva para marcar el tiempo en aquel mundo de tinieblas, donde yaca el triste
emparedado.

Cada gota de agua apagaba un latido de su corazn.




Captulo II
Donde se ve que los fantasmas hablan con notable discrecin

Hemos dicho que el castillo situado en la cumbre del monte tena comunicaciones
subterrneas con la misteriosa torre habitada por el disforme cuanto feroz italiano. En este
castillo sola residir gran parte del ao el maestre provincial de la orden de los Templarios
en Castilla.

Cuando el maestre no habitaba en aquel castillo, no por eso dejaba ste de estar
completamente guarnecido y pertrechado con arreglo a todos los recursos militares que en
la poca se conocan, pues debe tenerse entendido que jams milicia alguna ha demostrado
tanto valor y destreza en las armas, como la orden de los Caballeros Templarios.

Frecuentemente en las casas o encomiendas de los caballeros del Templo se
acostumbraba a admitir algunos otros caballeros que, segn la expresin de la regla, iban a
servir de por tiempo, llevando sus armas y caballos y todo lo dems necesario para prestar
convenientemente sus servicios. Estos agregados estaban en un todo sujetos a las rdenes
de los maestres y comendadores, y vivan como los caballeros profesos hasta tanto que,
concluido su empeo volvan otra vez a sus tierras y castillos como seores particulares.

Adems de estos hidalgos, que en Aragn llamaban infanzones, haba en las casas de los
Templarios otra clase de soldados, que servan como de escuderos o pajes. Era condicin
precisa que los tales soldados vistiesen el hbito negro, a diferencia de los caballeros
profesos, que le usaban blanco y con el distintivo de la cruz roja, campeando sobre el
pecho. Por lo dems, la orden abasteca de todo lo necesario a estos servidores que entre los
Templarios se denominaban armigueros y tambin armigazos.

La noche se encontraba ya muy avanzada. Ni una estrella brillaba en el firmamento,
encapotado por negros nubarrones, que pesaban sobre la tierra como una losa de mrmol
negro sobre una tumba. Corra un viento fro que a cada instante traa en sus alas el rumor
de algunos truenos lejanos. De vez en cuando la luz fosfrica y azulada de los relmpagos
henda los espacios. A este plido fulgor, los centinelas que se hallaban en la plataforma del
castillo vislumbraban el monte, la torre y la iglesia, como fantsticos edificios que su
imaginacin les pintase en sueos. Despus todo volva a quedar sumergido en las ms
profundas tinieblas.

Aquella noche, ya muy tarde, haban regresado todos los caballeros de la Encomienda
despus de haber hecho algunas correras por tierra de moros, con los cuales acababan de
tener un encuentro asaz encarnizado. As, pues, todos los caballeros estaban recogidos en
sus lechos y entregados al descanso, del cual harto necesitaban. Solamente velaban en el
castillo el comendador, las varias centinelas que recorran los muros y el viga de la torre
principal.

Envuelto en su manto, empuada su pica, pasendose por la plataforma y murmurando
una oracin se hallaba un joven armiguero contemplando el formidable a la par que
magnfico espectculo, que la tempestad rugiente le ofreca.

De repente el centinela quedose inmvil.

En el extremo opuesto de la plataforma distingui un hombre, que con precipitado paso
se le acercaba. El centinela requiri su pica, y con marcial acento pregunt:

-Quin va?

-No me conoces?

Fortn!

-Querido J imeno, vengo a buscarte para que te convenzas de que digo verdad.

-A fe que eres testarudo como buen aragons. Todava ests en tus trece?

-Y lo estoy con mucha razn.

-Pero querrs hacerme creer en visiones?

-Yo no quiero que creas sino a tus propios ojos.

-Solamente a ese testimonio irrecusable pudiera yo dar crdito.

-Pues en ese caso, muy pronto has de creer en el fantasma blanco.

-Qu quieres decir?

-Digo que esta misma noche has de ver la aparicin como yo la he visto.

-En dnde?

-Har cosa de una hora, que yo me encontraba en el patio del castillo, cuando de pronto
distingu a lo lejos la figura blanca, que cruzaba rpida como una exhalacin.

-Y t qu hiciste?

-Qu haba de hacer? Santiguarme y rezar un Paternoster y un Ave Mara.

-Y ests seguro de que no es un antojo de tu imaginacin?

-Cuerpo de Cristo! Me tomas acaso por una duea? Ya sabes que en ms de una
ocasin me han cosido el pellejo agujereado por las lanzas de los moros, y que en
llegndoseme a atufar el ventisquero, soy muy capaz de enristrar con una legin de
demonios, si es que se atreven a ponerse delante de m en los momentos en que me toma la
ira.

- Cspita! Cualquiera que te oyese pensara que eres un Bernardo del Carpio, segn te
muestras alentado y brioso en las palabras.

-Y en los hechos, -grit colrico Fortn.

J imeno, que era un mozo muy vivaracho, de mucho ingenio y un s es no es zumbn, se
le ri en las barbas a su compaero, dndole matraca acerca de su credulidad y supersticin,
que le haca tener por cosa averiguada e innegable la existencia de los fantasmas.

No poco mohno escuchaba Fortn los donaires de su amigo el picaresco J imeno, quien,
a la cuenta, tena muy malas tragaderas para esto de creer en aparecidos. Era, adems,
J imeno de muy buena ndole, muy sabido, y se preciaba de hacer las mejores y mas tiernas
trovas que jams cantaron escuderos y pajecillos. A mayor abundamiento, nuestro joven
tena la habilidad de cantar sus endechas con inimitable gracia y expresin, acompandose
con su bandoln, instrumento que saba taer como el ms pintado trovador de Provenza.

Apenas rayaba el mancebo en los diecisiete aos: pero era alto como un roble,
encendido como una rosa, valiente como un Orlando, alegre y jovial como unas
carnestolendas, decidor y travieso como estudiante en vacaciones y apuesto y bien ceido
como mantenedor en justas.

El joven armiguero era hurfano, o, por mejor decir, jams haba conocido a los que le
dieron el ser. De nio, nunca haba reclinado su blonda cabellera en el regazo maternal;
nunca los amorosos labios de una madre haban enjugado las lgrimas que corran de sus
lindos ojos negros. Ya hombre, tampoco haba gustado las caricias de un hermano, ni
haban resonado en su odo los sabios consejos de un padre, que, como luciente faro, suelen
servirnos de gua y norte en el mar proceloso de la vida.

-As es que el mancebo, en medio de su jovialidad y gracias casi infantiles, sola alguna
vez entristecerse al pensar en su destino adverso, que le haba arrojado en este mundo desde
las tinieblas de un origen desconocido. El cielo le haba negado hasta lo que concede a las
fieras y a las aves del bosque, las cuales, ya en sus guaridas, ya en sus nidos, rugen de gozo
y trillan de alegra al reconocer a sus padres. La leona amamanta a sus cachorros, y el
guila altanera con amoroso pico lleva el apetecido alimento a sus polluelos, que aletean de
jbilo y gratitud. Pero al infeliz J imeno lo haba criado una cabra en una choza de pastores,
quienes lo haban recogido por caridad al verlo expuesto a la clemencia divina dentro de
una cesta, pendiente de un rbol, junto a un camino. Pobre nio abandonado!

Tres aos haca que lo haban recibido en la encomienda en calidad de armiguero, y ya
en ms de una ocasin haba mostrado en las morunas lides incomparable bravura, por lo
cual era muy estimado de todos los caballeros, y ms particularmente del comendador don
Diego de Guzmn.

Por fortuna el gallardo trovador (as le llamaban sus compaeros) se hallaba ahora en
esa edad deliciosa, en ese perodo encantador, en esa aurora brillante de la vida, en que el
espritu juvenil slo descubre en el horizonte nacarados celajes o radiosas nubes de azul, de
oro y de prpura. As, pues, los pensamientos de dolor pasaban por el alma de J imeno
ligeros y fugitivos, como los bajeles por la superficie de los mares. Muy pronto volva a
recobrar su jovialidad nativa, encontrando un alivio a sus pesares, ya en el espectculo de la
naturaleza, fuente inagotable de dulcsimas emociones, ya pulsando el bandoln y
entonando los armoniosos cantares que l mismo compona. J imeno era poeta y haba
recibido del cielo las ms bellas flores que existen sobre la tierra, la imaginacin y el
sentimiento, flores ay! cuyo aroma es con frecuencia funesto para el mismo que lo posee.
Los trinos de las aves canoras suelen servir de gula a las mortferas saetas del cazador.

Con los ligeros apuntes biogrficos que preceden, ya comprender fcilmente el lector la
inmensa superioridad de J imeno sobre su compaero Fortn, hombre de buena ndole, de
valor temerario y cristiano viejo, pero de inteligencia ruda y nada cultivada, en tanto que el
trovador hurtaba a las fatigas militares todo el tiempo que le era posible, sin menoscabo de
sus deberes, para entregarse a la lectura de los poetas lemosinos y de las obras de
Aristteles, filsofo que, en la edad media, puede decirse que casi rein despticamente en
las escuelas.

-Vamos, hombre, no te enfades, -dijo, por ltimo, J imeno-; pero ya ves que nada de
extrao tendra el que, si hoy has ido a la aldea, esta noche veas fantasmas y aun candiles.

Y J imeno prorrumpi en una estrepitosa carcajada.

-Anda al diablo que te entienda, -murmur Fortn amostazado.

-Pues es muy fcil entenderme.

-Qu tiene que ver la aldea con las visiones?

-Tiene ms estrecha relacin de lo que te imaginas. Como es natural, hoy habrs visto a
la Majuelo, que, segn otras veces te he odo decir, tiene un mosto resucitador, y yo he
observado que siempre que vas a la aldea, por la noche tienes visiones, lo cual me prueba
que son los humos de tu embriaguez los que t tomas por aparecidos de carne y hueso.

Ira de Dios! Que ya ests cansado y asaz importuno con tus incrdulas agudezas, y que
parece que te empeas en desconocer mi gran capacidad para comer y beber. Aun cuando
yo apurase todas las tinajas de la Majuelo, yo te juro y te conjuro que no por eso haba de
ver ni candiles ni fantasmas, y que ni aun siquiera mis pies haban de dar un mal paso. Pero
no perdamos tiempo, pues esta noche me he propuesto convencerte de la verdad de mis
noticias, y el corazn me dice que t, que tienes ms magn que yo, has de descubrir por
este medio grandes cosas.

El acento de gravedad y conviccin, que revelaban las palabras de Fortn, no pudo
menos de impresionar vivamente el nimo de J imeno, quien presinti que en aquella
aventura se le haban de hacer grandes revelaciones. De pronto se vio acosado por una
curiosidad impaciente y calenturienta, y se le haca tarde el profundizar aquel misterio, que
hasta entonces haba tenido por vano ensueo de la simplicidad de su compaero.

Luego dijo el trovador:

-Pero si ya esta noche ha aparecido la sombra, cmo quieres que volvamos a verla?

-Me parece haberte dicho, y si no te lo digo ahora, que muchas noches el fantasma
aparece dos veces.

-El caso es que yo no puedo separarme de aqu.

-Muy pronto va a dar la una, y entonces sers relevado.

-Oh! Ya estoy impaciente porque llegue la hora del relevo. Hace una noche horrorosa!

-Y un fro insoportable.

-La tempestad va en aumento.

-J ess, Mara y J os!, -exclam santigundose Fortn, a quien acababa de deslumbrar
un tremendo y sbito relmpago.

Durante algunos minutos los dos religiosos armigueros permanecieron mudos,
contemplando el cielo, encapotado por negros nubarrones, que en mil caprichosas y
fantsticas figuras arremolinaba el huracn por la vaga regin de los espacios.

Al cabo Fortn dijo:

-Conque me prometes venir luego?

-Adnde?

-Al segundo patio, junto al huerto, por cuya puerta es muy probable que vuelva a
aparecer la sombra despus de la una.

-Pues bien; te prometo ir, pero antes quisiera que me respondieses a lo que voy a
preguntarte.

-Pues pregunta.

-T le has hablado al fantasma alguna vez?

-J ess! Pues no faltaba ms! No me he metido nunca en esos ruidos.

-Y la aparicin, no te ha dicho nada?

-Pues qu, hablan los duendes?

-Djate de simplezas. Es posible que creas que los espritus se aparecen as?

Lo creo hasta el punto de jurarlo. Y t?

-Yo, supuesto que t tan de veras lo afirmas, creo en la aparicin, pero niego que sea un
ser sobrenatural.

-Pues entonces, quin quieres que sea?

-Un hombre.

-Me parece que tiene el semblante de mujer.

-Pues bien, en ese caso ya ves que tengo razn.

-Sin embargo, lleva un hbito blanco con la cruz roja sobre el lado izquierdo, y esto me
pone en dudas, es decir, que aumenta la probabilidad de que sea un hombre o un espritu,
que toma la figura de caballero Templario.

-Vamos, no seas impertinente; la cuestin es que ese fantasma no puede menos de ser
una persona humana.

-Pues en ese caso es muda; porque yo una noche, haciendo la seal de la cruz, me
aventur a preguntarle que me dijese de parte de Dios quin era, y sigui su camino,
haciendo odos de mercader, sin mirarme tan siquiera.

En esto se oyeron pasos en la escalera de la torre.

-Ahora van a relevarte. Adis! Ya sabes en dnde te aguardo.

-Pues descuida, que luego ir yo a buscarte.

Fortn desapareci rpidamente, y pocos momentos despus, el trovador fue relevado de
su centinela y se encamin al punto en donde Fortn le aguardaba.

La casa de aquella Encomienda era de una extensin considerable, supuesto que no tan
slo era un castillo, sino tambin un convento que contena en su recinto numerosas celdas
para caballeros y armigazos, hermosos picaderos, amplias caballerizas, bien surtidas
armeras, fructferas huertas y amenos jardines.

El sitio por donde, segn Fortn, sola aparecer el fantasma, era uno de los lugares ms
apartados y solitarios de aquel edificio. Sin embargo, el trovador no vacil un instante para
ir en busca de su compaero.

Como ya la noche estaba muy avanzada, todo yaca sumergido en el ms profundo
silencio y soledad, cuyo pavor aumentaban el relmpago, el trueno y la lluvia, que caa a
torrentes.

Al llegar J imeno al segundo patio, descubri en lontananza tres bultos negros, uno de los
cuales le sali al encuentro. El trovador reconoci al fin a Fortn, a quien pregunt:

-Quines son esos hombres?

-Dos de nuestros compaeros, Alfonso y Beltrn

-Y para qu les has hecho venir?

-Quieres que te diga la verdad? Estoy ya tan cansado de ver todas las noches al
fantasma y que luego me digan que deliro, que he determinado el salir de una vez de dudas,
para lo cual os he llamado a todos a ver si ahora, que se juntan ocho ojos, miran y ven lo
mismo que todas las noches estn viendo mis ojos pecadores, porque si ms tiempo
contino, de esta manera, estoy seguro de perder el seso.

Aqu llegaba el atortolado Fortn, cuando se le reunieron Alfonso y Beltrn.

-Has visto el convite que nos ha hecho nuestro nclito Fortn? -dijo Alfonso, a quien
llamaban el Estudiante, porque primero haba pensado seguir la carrera de la Iglesia.

-Nos ha convidado para ver un duende,-aadi Beltrn.

-Es un espectculo como otro cualquiera, -dijo Fortn.

-Y mucho mejor que cualquiera otro,-observ el trovador.

-Pero noto que nos estamos mojando como unos imbciles.

-Pues vmonos al huerto.

-No lo creo muy acertado, pues quien se mete debajo de hoja, dos veces se moja.

-Pues nos iremos al dintel de la puerta.

-Eso me parece ms conveniente por muchos motivos.

-Y cules son?

-Adems de no mojarnos, tendremos as mayores probabilidades de ver al fantasma,
supuesto que tiene que pasar muy cerca de este sitio.

Te lo ha mandado a decir?

-Es su camino acostumbrado.

-T te vas a volver loco con el fantasma.

-No piensa en otra cosa.

-Y al fin no ser ms que un antojo de su imaginacin.

-Pues, mirad, mirad... Y ahora?... Qu decs?

-Santos cielos!

-Qu horror!

-Quin lo pensara!

A estas exclamaciones sigui el ms completo estupor de parte de aquellos jvenes
incrdulos.

Fortn, aunque tena mucho miedo, casi lo daba por bien empleado, y hasta miraba al
fantasma blanco con cierta expresin de gratitud, porque pareca haber escuchado sus
votos, acudiendo a aquel sitio para confundir y aterrar a sus compaeros.

Sin duda alguna el amor propio de Fortn se hallaba excesivamente halagado por el
triunfo que la aparicin le proporcionaba, saliendo en las altas horas de aquella noche
tempestuosa, precisamente en el momento mismo en que sus compaeros con ms empeo
y con ms apariencia de razn le tachaban de visionario.

La impresin que la blanca figura produjo en los cuatro armigueros fue inexplicable.

Contra su costumbre, el fantasma, a cierta distancia, permaneci inmvil y clav sus
ojos con extraordinaria tenacidad sobre el gallardo J imeno. Este, por su parte, no dejaba de
contemplar con extraeza, y hasta con terror a aquel ser misterioso que, al parecer, le
miraba con particular inters y preferencia.

Algn tanto recobrados los armigueros de su primera turbacin, notaron que la blanca
figura extendi su brazo derecho, y con un ademn solemne hizo sea a J imeno de que le
siguiese o se le acercase.

-Has visto? -dijo Beltrn.

-Pardiez! -exclam Alfonso-. La aparicin te llama!

-A ti, J imeno! -exclam Fortn-. No te lo deca yo? Mis presentimientos se han
realizado!

El trovador se hallaba en un estado difcil de explicar, pero muy fcil de concebir. Una
curiosidad calenturienta, una simpata misteriosa, una fuerza de atraccin irresistible se
haba apoderado del gallardo J imeno al contemplar aquella figura melanclica y extraa.
Dirase que aquel ser extraordinario, quebrantando la losa de su tumba, se haba escapado
de la negra regin de la muerte para presentarse a los mortales en el silencio de la oscura
noche, arrastrando su blanca y lgubre mortaja.

Por tres veces el misterioso personaje repiti su llamamiento con un ademn
soberanamente imperioso.

En seguida la blanca figura comenz a andar hacia un extremo del huerto, poblado de
frondosos altos rboles.

El trovador trat de seguir al fantasma con valerosa resolucin; empero sus compaeros
intentaron oponerse a su designio. J imeno los rechaz, diciendo:

-Yo he de seguir a ese ser misterioso sin que nada pueda contrariar mi propsito; aun
cuando supiera que mil veces haba de perder mil vidas que tuviera. Ora sea una emanacin
de los infiernos, ora sea un perfume del paraso, ngel o demonio, yo quiero que ese ser me
manifieste el negro arcano de su existencia y de su aparicin en estos lugares; yo le hablar,
yo le arrancar su mortaja y le escupir en la frente o me prosternar en su presencia, segn
mi entendimiento descubra que es un genio del mal o del bien; y supuesto que l me llama,
all voy.

-Oh temeridad!

-Sers aniquilado por el fuego celeste!

-Quin sabe? Dejadlo que vaya!

Nada pudo contener al bizarro trovador, que firmemente haba resuelto profundizar
aquel enigma.

Y como para decidir al intrpido joven, en aquel momento se oy entre la espesura una
voz extraa que dijo:

-J imeno! J imeno, ven y nada temas!

Durante algunos momentos, estas palabras, pronunciadas por una voz que no pareca de
este mundo, fueron repetidas por el eco, que las dilat en el espacio como un lgubre
quejido.

Todos sintieron erizarse sus cabellos al or aquel metal de voz tan lastimero y tan
desusado en el mundo de los vivos. El plido miedo, cuya imaginacin es tan viva y
fecunda, pintaba en aquel instante a los cuatro armigueros mil fantsticos terrores. El
mismo J imeno, tan esforzado y resuelto poco antes, se sinti desfallecer al escuchar el
extrao y melanclico acento del fantasma.

Los jvenes guardaban un silencio sepulcral, sin atreverse a respirar siquiera.

Segunda vez reson la voz, diciendo:

-Hijo misterioso de un amor desgraciado! Rehusars seguirme para saber de quin has
recibido la vida? T, a quien el cielo ha prodigado los dones sublimes de la inteligencia
humana; t, cisne divino; tierno cantor a quien inspiran las musas; valeroso paladn, a quien
teme el agareno, te atrevers a temblar en mi presencia? No te causar rubor tu cobarda?
As renunciars a saber tu origen y el empleo que debes hacer de tu vida, milagrosamente
salvada en tu niez y protegida en tu juventud por la fuerza omnipotente e invisible del
destino? yeme! Durante muchos aos, un genio amigo y protector ha velado sobre ti,
esperando el momento de esclarecer tus dudas con la luminosa antorcha de una gran
revelacin, que tengo el deber de hacerte. Si tienes miedo, ocltate en donde jams los
hombres te vean, o ensangrienta tu dbil brazo en tu propio y ruin corazn; pero si eres
brioso y alentado, como la fama te pregona, sgueme y sabrs las maravillas y prodigios de
tu infausto nacimiento.

Dijo la blanca figura, y silenciosa, e inmvil permaneci frente por frente de los cuatro
armigueros, que crean que aquel razonamiento haba sonado debajo de tierra.

Tan extrao era el timbre de la voz que lo haba pronunciado!

-S! S! Yo te seguir aun cuando sea a la regin de las sombras, -dijo el trovador.

-Qu vas a hacer! -exclamaron sus compaeros detenindole.

-Apartaos! En este momento la vida brota a torrentes de mi corazn, una fuerza
desconocida anima todo mi ser, cada msculo de mi cuerpo tiene el aliento de cien titanes,
me parece que escucho la voz de mi destino que me habla por la boca de esa misteriosa
aparicin, y cuando el destino nos empuja con su mano de hierro por sus oscuras vas, es
intil toda resistencia. T, quien quiera que seas, guame. Ya te sigo!

-Ven y nada temas. Voy a hacerte grandes revelaciones.

La blanca figura comenz a caminar por lo ms sombro del huerto. J imeno,
abandonando el dintel de la puerta, en donde con sus compaeros haba buscado un refugio
contra la tempestad, se precipit en seguimiento del fantasma, en tanto que los tres
armigueros permanecan mudos de estupor e inmviles como estatuas.

Transcurridos algunos momentos, los tres penetraron en aquel recinto aguijados por la
curiosidad y por el deseo de proteger a su amigo.

Pero a nadie encontraron. Pareca que la tierra se haba tragado a la siniestra figura y al
temerario J imeno.

Los tres jvenes entonces entablaron el dilogo siguiente, que muy pronto fue
interrumpido de la manera ms extraordinaria y terrible.

-Habis odo qu lenguaje tan sublime usa el fantasma blanco?

-Me da muy mala espina que un fantasma sea tan discreto.

-Y por qu?

-Porque con esas palabras tan melosas acaso le hayan tendido un lazo peligroso a
nuestro compaero.

-Pero en dnde se habrn metido?

-Pobre J imeno! Le habrn asesinado tal vez? Quin sabe?

-Quizs el enemigo malo se le habr llevado al infierno en cuerpo y alma, -murmur el
supersticioso Fortn.

-Vamos a recorrer todo el huerto para ver si le encontramos.

-S, s; no debemos abandonarle en esta ocasin.

-Vamos! Vamos!

Ya se disponan los jvenes armigueros a empezar su investigacin, cuando sbito brill
un relmpago formidable, un ronco trueno conmovi el cielo y la tierra, y un aire inflamado
sopl en torno de los mancebos, que cayeron al suelo desvanecidos.

Al da siguiente se notaban en las tapias del jardn y en algunos rboles abrasados los
estragos de una centella.




Captulo III

La mar serena comienza a agitarse

A una media legua distante de la Encomienda de los Templarios se elevaba un
monasterio en un apacible valle. J unto al convento se vean algunas casas que formaban
una reducida aldea. La mayor parte de sus habitantes era de los empleados y dependientes
del rico y suntuoso convento de monjas de Nuestra Seora de la Luz. Este convento era
fundacin del distinguido linaje de los Gmez de Lara, seores de todo aquel territorio y de
la villa en la que se levantaba un fuerte castillo, donde habitaba a la sazn el ltimo vstago
de la ilustre familia que acabamos de mencionar.

El castillo estaba situado junto al convento, como un esforzado guerrero que se brindase
a proteger a las vrgenes del Seor.

Don Guilln Gmez de Lara, as se llamaba el actual seor del castillo, era un mancebo
que an no contaba cuatro lustros. Contra la costumbre de la poca y a diferencia de todos
sus parientes, nuestro joven estaba dotado de una condicin en extremo apacible, y hasta
entonces no haba dado muestras de un espritu belicoso y aventurero, si bien en cambio se
haba dedicado al estudio con un ardor y una constancia no comn en su edad y mucho
menos en su clase. Los nobles de Castilla en aquella poca entendan ms de cintarazos que
de letras.

Difcilmente pudiera encontrarse una figura ms varonilmente hermosa que la de don
Guilln Gmez de Lara. Una abundante y negra cabellera coronaba su altiva cabeza; sus
tersas mejillas brillaban con el fuego de la juventud, sus labios de rosa, entreabiertos por
una sonrisa de candor, dejaban entrever una dentadura perfecta y blanqusima, y, en sus
negros y vvidos ojos se reflejaba su alma rica de ternura y de inocencia. Apenas el bozo
comenzaba a sombrear su rostro. Era de estatura ms bien alta, de ancha espalda, de
relevado pecho, de gallardo porte y dotado de fuerza; incomparable. En aquella
organizacin se encerraba una inteligencia de primer orden, un corazn ardiente y, sobre
todo, una voluntad de hierro, la voluntad que es lo que verdaderamente constituye la
personalidad humana. Pareca que la naturaleza se haba complacido en producir un hombre
en toda la plenitud de la idea. Todas las dotes, todas las cualidades, mil diversas aptitudes
se encontraban en el privilegiado mancebo.

De ordinario comparta su tiempo entre el estudio y la caza; pues, segn mxima del
seor Gil de Antnez, nada es ms conveniente a la salud que ejercitar el cuerpo y el alma,
teniendo en un armonioso grado de desarrollo todas nuestras facultades. Era el seor Gil
Antnez capelln del castillo y del convento de Nuestra Seora de la Luz, al mismo tiempo
que haca los oficios de cura de almas en la reducida aldea. Y ciertamente que el buen
Antnez cumpla con su ministerio de la manera ms digna, con toda la discrecin de un
anciano, con la sabidura de una inteligencia eminente y cultivada y con la caridad ms
evanglica, joya la ms preciosa que puede adornar el manto del sacerdote.

Habiendo muerto los padres de don Guilln cuando ste an era muy nio, quedose al
cuidado y direccin del seor Gil Antnez, quien haba seguido su carrera bajo la
proteccin de la casa de Lara. Era el buen capelln hijo de un antiguo servidor de don
Nuo, abuelo de don Guilln y padre de don Manuel, con el cual se haba criado desde nio
el seor Antnez.

Bajo muy funestos auspicios vino al mundo don Guilln Gmez de Lara, pues su
nacimiento cost la vida a su madre doa Elvira de Carvajal. Su esposo don Manuel,
vivamente afligido por tan dolorosa prdida, cay en la ms profunda, melancola,
abandon la corte y retirose a aquel solitario castillo para llorar a la mujer amada, cuya vida
la implacable muerte haba segado en la flor de sus aos.

En vano el buen Gil Antnez trataba de consolar a su amigo y seor en la afliccin
inmensa, que le devoraba. Cinco aos despus, don Manuel Gmez de Lara descendi al
sepulcro, dejando a su tierno hijo encomendado al afecto y sabidura del buen sacerdote.
Este desde entonces se dedic con toda su alma a cumplir religiosamente la sagrada y noble
misin que se le haba confiado y que adems era tan digna de su ministerio.

Gil Antnez dio a su educando un condiscpulo de la misma edad y que le acompaaba
siempre, tanto en sus juegos infantiles como en sus lecciones, y que, ms adelante, fue el
paje de confianza que tena, don Guilln, el cual profesaba el afecto de un amigo a su
servidor. Era ste hijo de una hermana de Gil Antnez y se llamaba lvaro del Olmo.

Ya ms entrados en aos, casi todas las tardes solan salir a caza los dos mancebos, los
cuales llevaban su halconero, supuesto que daban la preferencia a la volatera.

Era esa hora misteriosa del crepsculo, en que el espritu se remonta a otras regiones con
un sentimiento inexplicable de melanclica ternura.

El sol poniente doraba con sus ltimos rayos las altas copas de las encinas del bosque, al
trasluz de cuyos frondosos ramos vease el encendido disco del astro central como un
luciente y dorado globo cubierto por encajes de verdura.

A la entrada de la aldea, en la encrucijada de dos caminos y junto a un manso arroyuelo,
que dulce y sonoramente murmuraba, vease sobre un tosco pedestal, formado por cinco
gradas, una elevada cruz de piedra. Cerca de aquel piadoso monumento, y sobre un
repecho, levantbanse los muros de una casa que a la sazn se hallaba no poco destruida y
desmantelada, si bien daba muestras de que en lo antiguo haba sido habitacin suntuosa de
gente principal. Era la portada de piedra berroquea, y en el frontis vease esculpido un
escudo de armas. A uno y otro lado de la puerta se vean altos poyos de mrmol e
incrustadas en la pared gruesas manillas de hierro, que fcilmente poda adivinarse servan
para amarrar los caballos. Desde la puerta, en las paredes fronteras de un espacioso atrio, se
distinguan numerosos trofeos de caza, que consistan en cabezas de jabales, de ciervos y
de lobos; seal evidente de que los moradores de aquella mansin haban sido muy dados a
los ejercicios venatorios.

Pero lo que ms llamaba la atencin era un nicho ricamente labrado y sito a la derecha
de la fachada y en torno del cual pendan varios votos y milagros, que atestiguaban la
piadosa devocin de los sencillos habitantes de la aldea, hacia Nuestra Seora de la Luz,
cuya efigie, esplndidamente vestida y alhajada, vease dentro del nicho, que cubra un
tejadillo.

En el bosque cercano a la aldea, y junto a unos setos, vease un caballero que pie a tierra
tena del diestro a su caballo. Pendiente del arzn delantero traa una hermosa garza real,
que, a juzgar por las seas, haba cazado el caballero con su gerifalte, que ahora lo traa
encapirotado sobre el puo izquierdo, cubierto con su guante de gamuza. El cazador
esparca en torno sus miradas, como si aguardase a alguna persona.

Entretanto, a larga distancia y por el camino adelante hacia la aldea, veanse caminar dos
jinetes a buen paso y que iban en conversacin muy tirada.

El primero de ellos era un mozo de gallarda presencia, y montaba un soberbio potro
andaluz, negro como la noche y que manejaba con notable maestra.

El segundo representaba alguna ms edad, y era un joven de mediana estatura,
mofletudo y encendido como un fraile jernimo. Su semblante risueo y su salud robusta,
revelaban al hombre que sigue el curso natural de la vida sin calentarse los cascos por
meterse en honduras, ni drsele un ardite por todos los filsofos y filosofas habidas y por
haber.

Nuestro personaje, sin leer a Hipcrates y mucho menos a Raspaill (esto ltimo le
hubiera sido imposible absolutamente), haba encontrado un excelente e infalible secreto
para dormir de un tirn doce de las veinticuatro horas del da. Este secreto consista en que
desde que el sol apareca en el oriente hasta que se hunda en el ocaso era testigo de las
fatigas de nuestro caballero, ya cazando con venablo ciervos y jabales, ya corriendo liebres
a caballo y con galgos, o ya cogiendo garzas con halcones y gerifaltes.

Igualmente haba encontrado otro secreto para estar siempre encendido como un
madroo y alegre como unas sonajas, y consista en echarse entre pecho y espalda buenos
tragos de lo ms aejo para remojar los trozos de ciervo y jabal, que devoraba con singular
apetito y que saba aderezar con tomillo y jengibre de una manera tentadora, aun para un
muerto.

Segn todas las trazas, este personaje tena el oficio de halconero en la casa de algn
seor principal de aquellos contornos. Iba montado sobre una jaca de color castao, con un
lucero en la frente, fina, y limpia de cuartillas, de ancho pecho y de redonda grupa. A tiro
de ballesta denotaba aquel animal vigor y ligereza suma.

-Conque por fin es cosa resuelta, Pedro? -preguntaba el caballero, que iba un poco
delante.

-S, seor; siempre que vuesa merced fuese servido de no desamparar a este pobre
pecador; pues aunque Mari-Ruiz es la ms garrida doncella de la aldea, al menos para mi
gusto, con todo yo no me enamoro tan ciegamente que vaya por ello a dar desazn a mi
seor natural... Pero si vuesa merced bien lo considera, ver que no hay inconveniente en
que Pedro Fernndez se case y que cuide con el mismo, y aun con mayor esmero que antes,
de vuestros halcones, nebles y sabuesos. Mi padre sirvi al vuestro, que Dios perdone, y yo
le suced en el mismo oficio, y as...

-T tambin quieres perpetuar tu oficio de halconero?

-Me lo ha quitado vuesa merced de la lengua. Qu otra herencia podr dejarle a mis
hijos, sino que sean buenos halconeros y diestros cazadores para que sirvan bien a vuestros
hijos?

-Sin duda, tus intenciones son muy laudables; pero yo, por mi parte he resuelto no
casarme nunca.

-Es posible, seor! Y qu ha motivado el que vuesa merced abrace semejante
resolucin?

-No tengo otra causa, sino la ausencia absoluta de todo deseo. Mi alma permanece
tranquila como la superficie del lago que no riza el menor soplo de las auras. Pero esta
tranquilidad solamente se refiere a los afectos personales, es decir, hacia personas
determinadas.

Y no es porque haya en mi corazn indiferencia ni frialdad; al contrario, todas las
criaturas me interesan vivamente. La naturaleza, el universo se refleja en mi alma como
sobre un lmpido espejo, y yo percibo a torrentes y resumo en m mismo con maravillosa
energa el sentimiento grande y sublime de la vida universal. Las estrellas del cielo, las aves
del aire, las plantas de la tierra, montes, valles, cascadas, todo me causa emociones divinas
e inexplicables. Yo contemplo el mundo con ojos gozosos como Adn contemplaba al
paraso en el primer momento de su existencia. El amor es todo! No es el espritu que
framente conoce, ni tampoco la materia que tan solamente siente; el amor es el espritu que
piensa y el espritu que quiere, unidos por un lazo tan eficaz como misterioso en la plenitud
de una identidad suprema e inexplicable.

El joven filsofo se detuvo y permaneci algunos minutos con los ojos elevados al cielo
y como absorto en una vaga meditacin.

Luego continu:

-Sin duda alguna el amor es la verdadera existencia; pero el amor puede amarse en s
mismo y en s misma tambin puede conocerse la verdad. Yo hasta, ahora no he amado ms
que ideas. Ninguna mujer ha hecho an latir mi corazn. Yo amo la humanidad, la virtud, la
gloria, la ciencia; pero no he amado ni encontrado todava ningn hombre idealmente
virtuoso, ni clebre, ni sabio. Comprendo con mi entendimiento la ternura y la belleza de la
mujer, creacin divina y fecunda. Yo concibo perfecciones ideales en todo lo que puedo
conocer, y siento en m una facultad de concepcin que es como la cpula del
entendimiento humano; facultad moral, facultad inteligente, facultad de amor o de
aspiracin, que me hace ver todas las cosas no como son, sino como deben ser... Y quin
se atrever a acusarme de que no conozco los sublimes arrobamientos del amor? El alma de
s misma enamorada como inteligente y amante no es agitada y conmovida en la ntima
actividad de su recndito santuario ms dulcemente y con mayor pureza que por las
groseras sensaciones del mundo exterior?... Por lo dems, buen Pedro, es preciso que
entiendas que el alma puede amar a las creaciones y conquistas de su propia actividad, aun
antes de exteriorizarlas.

-No digo que no.

-Comprendes bien lo que yo quiero decirte?

-Me parece que s, seor. A m me sucede cada jueves y cada viernes el experimentar
como un trasluzn de esa especie de amor y de alegra de pecho adentro; no me explico
bien, es una alegra de cabeza. No es as, seor?

-Perfectamente, Pedro. Y cundo experimentas esa alegra?

-Siempre que voy de caza y se me ocurre una estratagema nueva, es decir,
completamente inventada por mi caletre. Y aunque no la ponga en prctica, no por eso dejo
de alegrarme y de decir para mi coleto: Por ms astucias que tenga un animal, siempre
vence una persona. Y cuando pienso que yo soy una persona, me gozo en m mismo, la
tierra me parece chica, y miro al cielo.

-No es eso exactamente lo que he dicho; pero al fin veo que me has comprendido ms de
lo que yo esperaba... El alma en su santuario misterioso e ntimo es donde aparece ms
grande! -exclam don Guilln, como absorto en sus profundos pensamientos.

-Qu bien dice el seor Gil Antnez, que es un santo varn, al decir que vuesa merced
es un pozo de ciencia! Yo, seor, por mi parte, soy un porro, que no sirvo ms que para
tratar con fieras y cuidar perros y halcones; pero as en confuso y como por un ensueo, yo
barrunto que con la edad le han de venir a vuesa merced otros pensamientos acerca de eso
de querer a las mujeres. A m me suceda lo mismo cuando era ms muchacho. Es verdad
que algunas veces me daba as una tristeza y una turbacin, que yo mismo no lo puedo
explicar. Esto me suceda ms particularmente cuando, en el rigor del verano, iba
persiguiendo una pieza, y ya fatigado y molido buscaba la sombra de algunos rboles, a la
orilla de un arroyo. Entonces senta un gozo tan grande, que me hincaba de rodillas y me
pona a rezar, y sin poder remediarlo se me saltaban las lgrimas. Yo tena necesidad de
querer a alguien; pero como no tena padre ni madre y estaba tan solo en este mundo... En
fin, Dios me perdone; pero muchas veces miraba con envidia a los pajarillos, que en la copa
de un rbol piaban dulcemente cuando su madre vena a traerles la comida. Ellos aleteaban
y abran los picos, y me pareca como que se besaban contentos en su nido, nada ms que
porque haba padres, hijos y hermanos. Y cuando en estos momentos de murria me saltaba
alguna cierva con su cervatillo, no tena valor para matarla, porque deca: este pobre
animalito se va a quedar sin madre. Yo en aquellos momentos senta que el corazn se me
quera salir por la boca de angustia y de pena, y as, cuando llegaban estas horas, me
pareca que all a lo lejos, en el sitio ms delicioso del bosque, vea a una mujer con sus
hermosos cabellos negros tendidos sobre la espalda, vestida de blanco, y que, llorando de
compasin hacia m, extenda sus brazos para consolarme en mis horas de cansancio,
despus de las fatigas de un da de caza. El semblante de Pedro, de ordinario risueo, tom
una expresin notablemente sentimental, que cuadraba muy bien con la sencillez de su traje
y modales.

Don Guilln Gmez de Lara contemplaba con extraeza a su halconero. Siempre le
haba tenido por una naturaleza ruda y poco espiritualista; pero entonces comprendi que
hay una fuente de ternura inagotable que, sin libros ni estudios, brota al espectculo de la
naturaleza llena de vida y de amor, y que las aves y las fieras ensean a los hijos de las
montaas a conocerse a s mismos, o, por decirlo mejor, a sentir dentro de su propia alma,
el alma que vivifica al universo.

-Un da, -continu Pedro Fernndez-, encontr en la fuente a Mari Ruiz. Yo vena
ahogado de calor, y ella voluntariamente se me anticip, dicindome: Pobre Pedro! Qu
fatigado vienes! Toma y bebe agua de mi cntaro, que estar ms fresca. Yo la mir con
agradecimiento, y despus de haber saciado mi sed, no me atreva a separar mis ojos de
ella. Aquel da haba yo cazado un nido de mirlos, se lo regal y se puso tan contenta. Al
separarnos le dije: Adis, Mara. El cielo te pague tu buena voluntad para conmigo. Ella
se puso muy colorada, y se despidi con una amable sonrisa, despus de haber estado
entretenida en acariciar a un pequeo sabueso, cachorrillo que haba sacado por la primera
vez al campo. El perro la sigui retozando, y por ms que yo lo llamaba, no quera volver.
Entonces ella me dijo: Me lo quieres regalar? Yo le respond: Con mucho gusto, Mara;
cudalo bien y acurdate de m. Desde entonces casi todas las tardes encontraba a Mara en
la fuente, y cuando yo algn da me tardaba, aun cuando estuviese media legua distante, el
perro fiel iba a anunciarme que mi amada me estaba ya aguardando junto a los chopos de la
fuente... As han pasado tres aos, y aun cuando yo la quera ms que a las nias de mis
ojos, con todo y con eso, no haba pensado nunca en casarme; pero ahora no puedo
quitarme de la cabeza este pensamiento, pues no hay cosa como los aos para que los
hombres cambien. Por eso le deca a vuesa merced que algn da pensar de otra manera.

-Por ahora, a lo menos, estoy muy distante de pensar en tal cosa.

-Lo comprendo, seor. Al tiempo se le ha de dar lo que es suyo, y no hay cosa mejor
para vivir contento como es seguir buenamente los consejos de aquello que tengamos sobre
el corazn, siempre que a nadie pueda causarle mal.

-Muy bien dicho! Ahora bien, quin es la doncella con quien pretendes casarte?

-Seor, es Mari Ruiz, la moza ms garrida de la aldea.

-De quin es hija?

De Fernn Ruiz, el rentero ms rico de los heredamientos de vuestra casa. Es un hombre
honrado a carta cabal, cristiano viejo, labrador asaz inteligente, y que en sus mocedades
nadie le sobrepujaba para esto de domar un potro cerril, para tirar a la barra o para jugar un
partido de pelota.

-Y ya esta tarde no la vers, eh?

-Ya hace unos das que no la veo, porque est en el convento de Nuestra Seora de la
Luz.

-Acaso tratan de que sea monja?

-No, seor; sino que all tiene una hermana profesa, y ha ido a cuidarla, porque parece
que est muy malita. Dios quiera aliviarla pronto!

La noche con su squito de sombras iba avanzando a pasos de gigante.

Ya se encontraban amo y mozo muy cerca de la aldea, cuando ambos, por un
movimiento simultneo, detuvieron el paso de sus cabalgaduras y se pusieron a escuchar.

-Has odo? -pregunt el caballero.

-Cspita! Ruido de espadas!

-Y lamentos de una mujer.

-Qu diablos de aventura!

-Le habrn atacado a lvaro del Olmo?

-Otras cosas puede haber ms lejos.

-Efectivamente, ya debamos haberlo encontrado.

-La garza que persegua su gerifalte debi caer por estos contornos.

-Vamos a ver qu es ello.

-El ruido suena hacia la casa de los Vargas.

El lector recordar sin duda la casa que hemos mencionado, que estaba fuera de la aldea,
y que a un lado de la puerta tena una imagen de Nuestra Seora, colocada en un nicho.

La oscuridad iba aumentando por grados, y las campanas del convento comenzaban a
tocar las oraciones.

Los dos jinetes precipitronse espada en mano hacia el sitio donde sonaba la pendencia,
y con no poca admiracin descubrieron dos hombres a caballo que peleaban
encarnizadamente; pero que, a fuer de bien nacidos, no hablaban una palabra. El uno de los
contendientes presentaba un aspecto extrao, pues pareca un fantasma negro y blanco. Iba
vestido con un cumplido sayo negro, y con su brazo izquierdo sujetaba difcilmente a una
mujer vestida con un cndido brial y que pugnaba con extraordinaria tenacidad por
desasirse del violento raptor. Este con la diestra mano paraba los repetidos golpes que le
asestaba su contrario, el cual pona todo su empeo en cerrarle el paso, de manera que al
robador de doncellas no le quedaba otro recurso que huir hacia la aldea, cosa que por lo
visto no le convena.

Ambos combatientes estaban a caballo y se defendan con igual destreza y fortuna.

En esto llegaron don Guilln y su halconero tan sorprendidos como ajenos de la causa
que poda motivar aquella pendencia.

-Paz, caballeros! -exclam el de Lara.

-No, no es posible que haya paz entre nosotros! -respondi uno de los dos adversarios-.
Don Guilln, aydame a libertar a esa doncella... Estoy herido!

-lvaro! -exclam don Guilln-. T por aqu? Bien me lo daba el corazn que te
hallabas en algn peligro.

Estas breves palabras se cruzaron rpidamente; pero sin que dejasen de reir los dos
contrarios.

El hombre del sayo negro comprendi que con los recin llegados su derrota sera
segura, por cuya razn trat de ponerse en salvo, arremetiendo con no vista presteza y con
valeroso mpetu hacia los tres enemigos. De este encuentro cay mal parado el buen lvaro
del Olmo, que ya tambin se hallaba algn tanto debilitado por la sangre que haba vertido.
Pedro Fernndez acudi en socorro de lvaro, mientras que don Guilln Gmez de Lara,
metiendo espuelas a su poderoso alazn, se precipit a una frentica carrera en seguimiento
del misterioso caballero.

Desde luego era muy fcil de notar el obstinado empeo del raptor en no ser conocido, y
tal vez por esta misma razn despertronse an ms vivos deseos en don Guilln de
alcanzar y conocer al fugitivo.

La blanca luna comenzaba a levantarse en el azul del cielo, derramando su misteriosa
luz en la campia. A sus reflejos plidos veanse galopar dos corceles que parecan la
personificacin de los vientos.

De vez en cuando se escuchaba un grito lastimero, que vena a servir de nuevo estmulo
a don Guilln para perseguir al incgnito.

De repente una figura blanca salt en el suelo y se dirigi como a refugiarse hacia el
caballo que montaba don Guilln. Este detvose al punto para proteger a la doncella, que
acababa de desasirse de los brazos de su raptor.

-Amparadme, caballero! -exclam la hermosa virgen toda trmula y confusa por los
esfuerzos que acababa de hacer para libertarse de su enemigo.

-Descuidad, bella seora, que antes que vos fuerais ofendida la muerte habra paralizado
mi brazo protector.

Y as diciendo, el de Lara asi a la doncella y la coloc en su caballo.

Por muy breves instantes que en esto tardaron, cuando volvieron a mirar por el camino
adelante, ya, no divisaron al misterioso caballero, cual si la tierra se lo hubiese tragado.

Acaeci que el raptor, no pudiendo contener a la hermosa joven, detvose algn tanto
como si vacilase entre volver a recobrar su preciosa fugitiva o alejarse sin ser conocido.
Esta ltima consideracin debi de ser decisiva en su nimo, supuesto que, apretando los
acicates a su trotn, desapareci rpido como un relmpago.

Don Guilln se crea vctima de un sueo, pero de un sueo encantador. Cuando menos
lo pensaba encontrose el hroe principal de una aventura romancesca, habiendo hecho la
casualidad que l fuese el libertador de una gentil y apuesta doncella que le miraba con la
efusin del agradecimiento, con el abandono de la soledad, con la ternura del amor.

-Me permitiris, seora, que os pregunte quin es ese caballero? Segn lo poco que
puedo deducir de lo que he visto, parceme que os llevaba contra vuestra voluntad.

-Sin duda alguna, seor don Guilln.

-Ah! conocis mi nombre?

-Y quin no lo conoce en esta comarca?

-Soy muy dichoso, seora, de que as sea por vuestra parte; por la ma, siento deciros,
hermosa doncella, que no tengo el honor de conoceros.

-No lo extra, a pesar de vivir en vuestra misma aldea.

-Es posible!

-S, seor, en la casa de los Vargas, donde est la imagen de Nuestra Seora de la Luz.

-En la casa de los Vargas! Acaso pertenecis a esa familia?

-S, seor don Guilln.

-Parece que esa casa ha estado mucho tiempo deshabitada.

-As es la verdad.

-En ese caso, seora, ya no extrao el crimen de no conoceros. Supongo que no har
mucho tiempo que habitis en la aldea.

-En efecto, an no hace tres meses que mi madre traslad su domicilio.

-Tres meses! Tanto tiempo! Cun desgraciado he sido en no haberos conocido antes!

-Vivimos muy retiradas.

-Yo tambin casi siempre estoy de caza o estudiando en mi castillo. Estas son las dos
ocupaciones de mi vida.

-Ocupaciones muy propias de un caballero... Sin embargo, algunas personas que tienen
el mismo gnero de vida que vos, me han conocido mucho antes, -dijo la joven con cierta
coquetera.

-Y quin? -pregunt don Guilln frunciendo las cejas.

-Es muy fcil de adivinar.

-Tal vez lvaro del Olmo?

-J ustamente.

Don Guilln Gmez de Lara estaba dotado de un carcter soberanamente altivo; as es
que trat de dominarse para no dar a entender los verdaderos sentimientos que la doncella
le haba inspirado.

-Efectivamente, -dijo el mancebo-, recuerdo que mi amigo lvaro me ha hablado de una
dama que le haba inspirado amor... Es posible que hablase de vos... Es cierto que l es
vuestro amante?

-No, seor, don Guilln; no he dicho yo tanto.

-Cre haber entendido...

-Me he limitado solamente a decir la verdad, y es que vuestro amigo me conoce.

-Y cmo esta noche estaba peleando con vuestro raptor?

-Todo ha sido obra de la casualidad... Y por cierto que se apareci en un momento muy
oportuno para m, y que por su generosa conducta le debo la gratitud ms indeleble.

-Mi amigo, seora, es un cumplido caballero, -dijo don Guilln con cierta complacencia.

Sin embargo, en el acento del joven un observador profundo habra podido leer un no s
qu de amargura y despecho.

Despus de algunos minutos de silencio, el de Lara volvi a preguntar:

-Pero no me diris, seora, quin es ese mal caballero que por fuerza pretenda
arrebataros?

-Ay! -exclam la doncella-, me cansa horror solamente el pensar en ese hombre
odioso... Y cuidado que yo no soy nada tmida;-aadi la encantadora joven haciendo un
precioso remilgo.

-Ya he visto que en esta ocasin os habis conducido con una serenidad de nimo que
yo no esperaba. Cuando os vi saltar del caballo ligera como una cervatilla, tembl por vos,
tem que os hubieseis hecho algn dao.

-Yo aguard a que mi raptor estuviese descuidado; y como confiaba en vuestra
proteccin, no vacil un instante en llevar a cabo mi proyecto, y ya habis visto que me
sali a medida de mi deseo. Me arroj al suelo de pronto, y felizmente ca de pies. Yo
estaba adems segura de que ese hombre no os aguardara. l debe conoceros, y sin duda
alguna tema que vos le conocieseis.

-Cosa ms extraa! Y vos no le conocis?

-Le conozco por el aire del cuerpo; pero nunca le he visto el rostro. No observasteis que
lo llevaba cubierto con un antifaz?

-Yo solamente he podido distinguir un bulto negro; pero en cuanto a vos, supongo que
no ser esta la primera vez que lo habis visto.

-As es la verdad; lo he visto varias veces junto a la cruz de piedra, que est cerca de la
aldea, en la encrucijada de los caminos.

-Acaso os daba citas?

-No, por cierto.

-De cualquier modo, quiero decir que le velis, porque tal era vuestro deseo.

-Porque no poda evitarlo. Yo tengo la devocin de salir todas las noches al toque de
oraciones a encender los faroles de la sagrada imagen de Nuestra Seora de la Luz. Pues
bien, muchas noches lo encontraba all y me requera de amores.

-Infame!

-Yo no poda menos de mirar con horror a aquel misterioso personaje, cuyo rostro jams
he podido ver completamente.

-Y vos cmo no salais acompaada?

-No quera decirle nada a mi madre por no afligirla... y como las dos vivimos solas!...
Cuntas desgracias han cado sobre mi familia!

-He odo, en efecto, referir terribles historias de la casa de los Vargas.

-Ese hombre extraordinario, de cuyas manos me habis libertado, haba conseguido
despertar mi curiosidad ms vehemente, supuesto que anoche me dijo que tena, que
hablarme de mi padre... Habis de saber, don Guilln, que yo he sido muy desgraciada, y
que no he tenido la dicha de conocer a mi padre, calumniado y perseguido cruelmente por
sus enemigos. Es imposible que nadie haya querido a su padre, sin conocerlo, tanto como
yo...

-Pero acaso vive?

-Segn todas las trazas, parece que no ha muerto; aunque por tal lo he llorado yo mucho
tiempo, as como tambin mi madre. Ese hombre, pues, me prometi decirme en dnde se
encontraba mi padre, y habindole yo hecho ciertas preguntas acerca de varios pormenores
de mi familia, me he convencido de que, en efecto, conoce mi historia an ms a fondo que
yo misma... Y he aqu la verdadera causa de que yo no haya esquivado su encuentro, y
porque adems nunca cre que sus intenciones fuesen tan prfidas y viles, como las ha
manifestado esta noche. Repito que yo ms bien estaba deseosa de que llegase la hora en
que el incgnito sola estar al pie de la cruz, para que me refiriese todo cuanto me haba
prometido acerca del paradero de mi padre, tan querido como llorado. Pero esta noche no
dej de sorprenderme el verlo a caballo, cuando siempre haba venido a pie y con un
ademn modesto y tmido, aunque siempre extrao y misterioso. Yo me diriga, segn
tengo de costumbre, a encender los faroles de Nuestra Seora, cuando de repente me sent
violentamente asida por la cintura. A pesar de que os he dicho que no soy nada tmida, fue
tan grande, sin embargo, la impresin que recib de sorpresa y de terror, que ni aun tuve
fuerzas para exhalar un grito y mucho menos para impedir que aquel hombre infernal con
su mano de hierro me colocase en su cabalgadura. Ya se dispona mi raptor a partir, cuando
sbito apareci vuestro amigo, tomando mi defensa.

-Tal vez lo habra estado observando todo.

-Es muy probable; pues muchas veces lo he visto entre unos setos poco distantes de la
cruz, en donde, al parecer, os estaba aguardando a vos y a vuestro halconero.

-Con frecuencia suele suceder como vos decs, especialmente cuando alguna pieza ya
muy tarde vuela hacia la aldea, supuesto que el que la persigue no quiere volver a desandar
lo andado.

-Lo dems ya lo sabis, y sin vuestra oportuna llegada, no s qu hubiera sido de m.

-Soy muy dichoso, seora, por haber contribuido en algo a vuestra libertad.

-Oh! Y yo bendigo mil veces el susto que he pasado, porque... Cun hermosa noche
hace! -exclam de pronto la joven, casi sonrojada de haber dicho demasiado, dejndose
dominar por la amorosa fascinacin que en ella ejercan los negros y brillantes ojos del
agraciado mancebo.

Ambos jvenes olvidaron completamente al hombre misterioso, y durante algn tiempo
permanecieron silenciosos y extasiados contemplndose mutuamente.

-Cuan hermosa era la doncella!

La rosa y la azucena se dividan por igual el imperio de aquel rostro divino; en sus
negros ojos brillaba la pasin con todos sus incendios, y su talle flexible y delicado
semejbase a la palma de Delos, temblorosa al suave impulso de los cfiros.

Nunca Fidias ni Praxiteles ni Timantes en sus divinos sueos de artistas vislumbraron un
rostro tan perfecto ni una expresin ms seductora. Las brisas de la noche jugaban con su
rica y perfumada cabellera, formando graciosas ondas de bruido bano sobre la airosa
espalda de nieve, y en su linda boca, que respiraba amores, brillaban el coral y las perlas.

Elvira, tal era su nombre, encubra bajo el finsimo cendal el cndido seno, agitado
blandamente torneado por la mano de las Gracias. Los ojos codiciosos del mancebo se
fijaban imprudentes sobre el blanco y celoso brial, dbil muro que resista a las ansiosas
miradas; pero que no bastaba a detener el pensamiento, que traspasa la seda, como al travs
del cristal penetran los rayos del sol.

Mariposa de esplndidos matices y rapidsimo vuelo y la imaginacin se lanza al espacio
brillante de las ilusiones y contempla mil bellezas que pinta a su deseo y adora a su gusto;
pero incauta se precipita en la llama que la devora.

La soledad con sus misterios, la noche con sus tinieblas, la hermosura con sus encantos,
la juventud con sus ardores, todo despertaba, en don Guilln emociones tan enrgicas como
desconocidas.

Aadase a esto el vrtigo delicioso de una rpida carrera, el dulce calor del brazo de
Elvira asida al caballero y el irresistible magnetismo de sus recprocas miradas, en las que
cada cual beba a torrentes el filtro calenturiento del amor.

Don Guilln Gmez de Lara detuvo de repente su caballo, contempl por algunos
instantes a la encantadora Elvira, despus alz sus ojos al cielo, exhal un profundo
suspiro, y por ltimo puso al paso su alazn. Sin duda alguna el mancebo trat de dilatar
algn tanto el momento de una separacin dolorosa. Cuando llegasen a la aldea, su ventura
se desvanecera como un sueo.

-Cunto os amo! -dijo don Guilln de pronto y como fuera, de s.

La hermosa Elvira, cubierto el rostro de amable rubor, bajos los ojos, palpitante el
pecho, permaneci silenciosa.

Don Guilln suspir.

Despus de algunos momentos dijo con voz muy conmovida:

-Me perdonaris la libertad de haceros una pregunta?

Elvira inclin la cabeza afirmativamente.

-Decs que conocis a mi amigo... Amis a lvaro?

-No.

-Pues no decs que l os ama?

-No he dicho tal, sino que me conoce; y aun cuando me amase, no se deduce por eso que
yo le ame.

En esto llegaron a las inmediaciones de la aldea y les salieron al encuentro Pedro
Fernndez y lvaro del Olmo. Este se hallaba herido, aunque levemente, en un brazo.

Todos se dirigieron hacia la pequea poblacin, y el enamorado lvaro no apartaba ni
un instante los ojos de la gentil doncella, que le haba inspirado la pasin ms volcnica.

Sin embargo, don Guilln tuvo tiempo y ocasin, sin que su amigo lo notase, de hacer a
Elvira esta pregunta en voz muy baja:

-Pudiera yo tener la dicha de hablaros maana?

-Tal vez.

-Deseara que fuese muy tarde, a media noche, por ejemplo. Ser fcil?

-No es imposible. Y por dnde?...

-Estad a media noche en la puerta del jardn.

Don Guilln clav una mirada fascinadora en Elvira, una mirada de agradecimiento, de
amor, de felicidad por la esperanza de verse a la noche siguiente.

En esto se detuvieron todos delante de la casa de los Vargas, en cuyo patio encontraron a
una anciana llorando amargamente. Elvira se precipit en sus brazos, exclamando:

-Madre ma!

-Hija de mi alma! Qu dolor me has hecho pasar! He llorado por tu ausencia, te lloraba
perdida y he rezado a la Virgen para que te protegiera y me concediese la dicha de
estrecharte entre mis brazos. Hija ma, ven, ven ac!... Sagrada Virgen! Gracias por tu
bondad infinita!

La joven y la anciana se estrecharon, formando un tierno grupo en que el maternal amor
y el respeto filial se ostentaban reunidos por un abrazo carioso. Los circunstantes
presenciaban esta escena con tanta mayor emocin, cuanto que ninguno de ellos tena
padres. Los tres eran hurfanos!

Elvira refiri brevemente a su anciana madre el peligro que haba corrido y la manera
como haba sido defendida y salvada, por aquellos caballeros. La tierna madre, llorando de
alegra, les dio las gracias por su generosa conducta, y les ofreci la hospitalidad, tan pobre
de conveniencias como rica de afecto, que le era dado brindarles. Desde aquel mismo
momento mir con el ms entraable cario a los protectores de Elvira, y hubiera sido
capaz hasta de ser su esclava. Qu no har una madre por el que le restituye el tesoro de su
ternura?

Los caballeros rehusaron, y en el semblante de la anciana se pint el ms profundo
respeto al saber que el libertador de su hija era don Guilln Gmez de Lara, el opulento
seor de muchas villas y castillos.

Igualmente cuando la joven dio las seas del hombre misterioso que haba tratado de
robarla aquella noche, la infeliz anciana se estremeci de terror como el que en los horrores
de una pesadilla se siente caer en un abismo sin fondo.

-Oh! -murmur-. Siempre ese hombre infernal! El enemigo implacable de los
Vargas!...

De repente la anciana se detuvo y guard silencio, como una persona que teme decir
imprudentemente palabras o secretos que la comprometan.

-Todos comprendieron que alguna terrible historia de odio y de venganza deba
encerrarse en aquella noble familia, a la sazn reducida a la oscuridad y a la miseria.

Nuestros caballeros, a fuer de discretos y corteses, respetaron aquel silencio,
despidironse de la anciana y de su hija, y en seguida se encaminaron al castillo en donde
ya les aguardaba el seor Gil Antnez, impaciente y cuidadoso.

Aquella noche, mientras que su escudero le ayudaba a desnudarse, don Guilln pensaba
en la belleza de Elvira, en su ternura, en sus desgracias, y senta derretirse su alma en el
fuego de un amor infinito.

Pero luego volvi a recordar que al despedirse, la joven haba dirigido una sonrisa al
buen lvaro del Olmo, que por defenderla haba sido herido. Era gratitud? Era amor? El
recuerdo de aquella sonrisa, que en los labios de la hermosa brill como un rayo de la luz
del cielo, derramaba en el alma de don Guilln todas las torturas del infierno. lvaro era su
compaero, su amigo, casi un hermano, y a pesar de todo esto, aquella noche, durante la
cena, ni le haba dirigido la palabra, y ni aun siquiera se haba informado de la gravedad de
su herida. Don Guilln, hasta entonces siempre tranquilo, siempre dulce y carioso, no
poda menos de reprocharse su dureza. Aquella noche, abismado en la deliciosa
contemplacin de la encantadora Elvira, haba credo entrever un paraso; pero ay! al
primer pensamiento de amor acompaaba tambin el primer pensamiento de odio.
Miserable naturaleza humana!

Don Guilln, siguiendo la costumbre de una inteligencia cultivada y en alto grado
propensa a razonrselo todo, trataba de descifrarse los misterios que haba levantado en su
corazn la sola presencia de una muchacha. Qu soplo mgico, qu misterioso encanto,
qu fuerza sobrenatural posea aquella dbil criatura para arrojar tantas y tan negras nubes
en el cielo poco antes sereno y lmpido de su existencia? Pero don Guilln se atormentaba
en vano. El joven saba raciocinar; pero slo conoca la vida humana bajo este punto de
vista exclusivo. A su entendimiento se escapaba esa encarnacin misteriosa, tan bellamente
simbolizada en el cristianismo, ese lazo que une el espritu y la materia, la idea y el
sentimiento, el ser y la existencia, de donde surge la vida en toda su plenitud de
pensamiento y de accin. Don Guilln no vea la medalla ms que por el anverso. Ahora
comenzaba a navegar por el mar tempestuoso de las pasiones.

Durante largo rato el joven permaneci silencioso, pensativo y ceudo.

Al fin exclam con un acento terrible:

-Eso es! Maldito sea mi amigo! E1 amor es lo ms divino que existe sobre la tierra!
No es el amor lo que emponzoa mi alma... Son los celos! Si mi amigo no existiera, cun
feliz sera yo esta noche! lvaro es la mancha de ese brillante sol que hoy ha querido Dios
revelarme... Hoy es el gran da de mi vida! Cundo se extinguir su recuerdo?... Cun
hermosa es!... Por un beso de su boca, padecera yo siglos de torturas... Oh Dios potente!
Qu es lo que pasa por m? Qu fuerza tan inmensa es la que conmueve todo mi ser?
Hasta ahora yo haba vivido dentro de m mismo, mi alma no buscaba el poseer nada fuera
de ella, y ahora se arroja frentica en las alas de su deseo... El deseo! He aqu la palabra, he
aqu el verdadero nombre de esa fuerza que yo desconoca, de esa aspiracin que hierve en
mi pecho y me arrebata a otras regiones. El deseo, como un relmpago en la oscura noche,
ha esclarecido todos los abismos de mi existencia. Desde hoy la nave ha desplegado sus
velas; mares desconocidos, nuevos horizontes se presentan a mi vista... Seor de las
tempestades, yo te imploro!

El aposento estaba plidamente iluminado por una lamparilla de plata que arda sobre
una mesa situada junto al lecho donde estaba sentado el hermoso caballero. En la mesa
veanse muchos volmenes que aquella noche, contra la costumbre del mancebo, no haban
sido hojeados.

Verdaderamente era un espectculo interesante aquel joven en las altas horas de la
noche, inquieto y caviloso, afligido y feliz a un mismo tiempo, segn pensaba en Elvira o
en lvaro; pero esta doble faz de su pensamiento era casi simultnea. No existe la luz sin
las tinieblas.

Largo rato permaneci don Guilln reclinado sobre las almohadas, apoyado el bello
rostro en su mano derecha, desmelenado, plido y lloroso. Las lgrimas, como la lengua,
sirven para expresar las cosas ms diametralmente opuestas. La lujosa colgadura, que sirve
lo mismo para festejar al vencedor de ayer y a su contrario, vencedor hoy: he aqu lo que
son las lgrimas. As es el hombre! A las ms grandes alegras, como a la tristeza, las
festeja y recibe tambin con llanto.

La lamparilla destellaba una luz moribunda hasta que, por ltimo, lleg a extinguirse
completamente. Entonces el aposento quedose sumergido en la oscuridad. El joven
experimentaba un vrtigo sofocante; su sangre inflamada circulaba por sus venas como
plomo derretido; senta que se ahogaba; las tinieblas le opriman como un manto de piedra.
Levantose y abri una ventana que daba al campo y desde donde se descubra la solitaria
casa de Elvira.

El astro de la noche comenzaba a ocultarse en Occidente, y a sus rayos moribundos
contempl el triste mancebo las solitarias campias. Todo yaca en plcido reposo. Es
verdad que se escuchaban algunos ruidos; pero cundo la voz de los vientos cesa de
conducir en sus alas esos vagos rumores, smbolos del espritu de vida que recorre el
universo?

Las brisas de la noche remedaban mil perdidos acentos entre los cipreses de la huerta del
monasterio de Nuestra Seora de la Luz: de vez en cuando se oa el chirrido de la lechuza
que penetraba a chupar el aceite de la lmpara del claustro, y la corneja repeta a intervalos
sus lgubres lamentos. Y all a lo lejos se escuchaban los ladridos de los perros, las
cencerras de las yeguas, el murmurar de un caudaloso arroyo y veanse brillar las luces y
hogueras de algunas alqueras y ganaderos.

Aquel espectculo solemne de la tranquila noche, la moribunda luna, las melanclicas
estrellas, tanto plcido murmurio, tanta vida serena y apacible, como ostentaba la
naturaleza bajo mil formas distintas, todo esto impresion fuertemente el nimo de don
Guilln. Le pareca que aquella noche todos los objetos le impresionaban de un modo
singular, con una fuerza desconocida, encontrando en ellos un lenguaje simblico, una
armona misteriosa y sublime, un cntico celestial, un himno sin fin, un concierto
majestuoso y opulento de melodas que hasta entonces nunca haba escuchado.

El joven en aquel momento estaba verdaderamente hermoso. Su levantado pecho
palpitaba de entusiasmo, y en sus negros ojos brillaba el sagrado fuego de la inteligencia y
del sentimiento, la inspiracin.

-Salve, argentada luna! -exclam de pronto extendiendo sus brazos al cielo-. Yo te
saludo, astro solitario, desde mi triste morada. Oh! Nunca hasta ahora he comprendido en
tan alto grado el encanto delicioso, la emocin divina, la voluntad inefable en que baa mi
alma tu tmida luz, casta diosa de los bosques. Si yo pudiera volar a ti y reclinar mi
ardiente cabeza sobre tu cndido seno!

El joven permaneci exttico largo tiempo contemplando la bveda estelante.

De dnde procedan estas nuevas aspiraciones que con tanta fuerza senta y que con
tanto afn procuraba descifrarse?

-Amor! -prorrumpi saliendo de su arrobamiento-. Amor! Amor! Me parece que
sobre tus alas de oro y armio me elevo rpidamente a las esferas etreas, y que mi espritu,
surcando los espacios luminosos, encuentra nuevas vas de actividad entre mil torrentes de
inefables delicias... Pero ay! Por qu son as los hijos de la tierra? Por qu la estrella
ardiente, inmortal y voltil de mi ser se encuentra encerrada en una caja quebradiza,
inmunda y perecedera? Por qu la revelacin del amor eterno y divino nos ha de ser dada
en una mujer frgil y acaso indigna? No ha de haber bien sin mal? Es preciso medir lo
inmenso con una mezquina prtiga? Por qu ver un ocano sin orillas y no poder tragar
ms que una gota de agua? Miseria! Miseria! Siempre luz y tinieblas!... Oh, Dios mo!
Qu turbacin tan profunda! Cunta hirviente lava encierra mi pecho! Hoy comienzan las
luchas, las ansiedades, los deseos vehementes, la dicha profunda a la par que turbulenta y
desgarradora, los celos, la ponzoa del odio, el fuego del amor. Ah! Todas las pasiones,
todos los vientos desencadenados, todos los huracanes de la juventud! Adis para siempre,
tranquilas noches de hermosos sueos, dulces das de reposo, recreos inocentes, sencillas
emociones, adis!... La paz huy de mi corazn para nunca ms volver... Huy para
siempre, para siempre, para siempre!...

Despus de algunos momentos de profunda meditacin, el joven tom una actitud
erguida, osada, como provocando al destino, una actitud de luchador en los juegos de
Olimpia.

-Y bien? -dijo-. Qu importa? Pensar, sentir, amar, aborrecer... Esto es vivir!... Que
se desaten los lazos de mi entorpecimiento letrgico... Ella ha sido para m como la vara de
Moiss, que hizo brotase un manantial de la pea... Corran, pues las fuentes de la vida
tanto tiempo cegadas! Que bramen los huracanes! Que reluzcan los relmpagos!... Que
rujan los truenos! Nunca las ondas del mar saben elevarse a los astros sino en el furor de
las tempestades!...

Don Guilln, despus de fijar una ltima mirada en la casa de Elvira, cerr la ventana y
se dirigi a su lecho.




Captulo IV

La cita

Quin puebla los bosques de napeas y silvanos, los aires de slfidas y genios y los
mares de ondinas y nereidas? Quin da sonrisa a la aurora y melancola al crepsculo?
Quin da formas, vida y colores al mundo seductor de las ilusiones? Quin a su vez
extiende el velo brillante de la ilusin sobre la creacin entera? Quin posee ese soplo
mgico que infunde realidad a las ideas y sentimientos a lo insensible? Quin sabe fabricar
ese espejo encantado, en el cual se mira la imagen pura de todas las cosas sin mezcla de
imperfeccin? Quin ha sabido encontrar ese cielo jams oscurecido por la noche y
coronado por un sol que nunca sale, nunca se pone y que brilla eternamente? Amor! T
eres la verdadera fuerza del hombre, y solamente con los resplandores de tu divina hoguera
es como pueden contemplarse las maravillas de la creacin. Amor! Amor! Tu soplo
fecundo es el que esparce sobre el universo mil sublimes melodas, mil deliciosos aromas
que regocijan al alma como a las flores el roco. Quin entender la eterna conversacin de
la tierra con el cielo, si tu dulce llama no ilumina su inteligencia? Amor! T eres
inteligente, tu eres sensible tu eres creador. Aun en la misma estacin de los hielos, t sabes
sembrar las ms bellas flores de la primavera sobre los pasos de la mujer querida.

Con cunta impaciencia aguardaba don Guilln el delicioso instante de ver a la
encantadora Elvira!

Era la media noche. Todo en la aldea yaca en el ms profundo silencio. Un hombre
cuidadosamente rebozado se diriga hacia la puerta del jardn de la casa de los Vargas.
Apenas lleg al sitio que hemos indicado, tendi una mirada escrutadora en torno suyo, y
despus comenz a llamar muy suavemente en el postigo del jardn. Nadie le respondi.

Algo impaciente adopt el partido de dar algunos paseos, rondando las tapias del jardn
de Elvira.

Sbito detvose y fij sus ojos atentamente en un punto, como si hubiese divisado algn
objeto que le inspirase la ms viva atencin. Habla credo ver dos bultos cruzar por delante
de sus ojos.

La noche estaba hermosa y serena, la luna brillaba en el cielo en toda la plenitud de su
plcido esplendor. Solamente el viento que corra era un poco fro; pero la claridad de la
luna haca fcil cualquiera investigacin que se intentase.

El gallardo mancebo se encamin resueltamente hacia el punto en donde le haba
parecido ver los dos bultos; pero, con grande admiracin suya, a nadie descubri. Todas sus
investigaciones fueron intiles hasta que, por ltimo, vino a convenir consigo mismo en
que se haba engaado.

Don Guilln volvi inmediatamente a la puerta del jardn, centro sobre que gravitaba y
norte de su esperanza.

Volvi a llamar con el mismo recato que antes.

Oh! Cun bello es ese momento en que el apuesto galn aguarda ver a la hermosura
que adora! Cun dulcemente palpita su corazn! Cun suavemente las alas del amor
agitan su cabellera! Mil nacaradas tropas de placeres, como cndidos celajes, vuelan en
torno de su frente, mil nuevos sentimientos agitan con delicia su corazn.

Don Guilln haba visto mil veces las pintorescas cercanas de la aldea en las hermosas
noches de Mayo, cuando los ruiseores cantan, cuando las lucirnagas brillan, cuando
sonren las praderas, cuando las pintadas flores exhalan sus perfumes. Pero nunca haba
experimentado lo que senta ahora en los mismos sitios, en una noche de Diciembre. Qu
nueva fuerza haba aparecido en su ser? Por qu ahora vea nuevas bellezas en todos los
objetos? Porque miraba al trasluz del mgico lente que el amor pona delante de sus ojos.

El joven crey escuchar unos pasos ligeros que cada vez ms se aproximaban a la
puerta.

Luego oy una voz suave y misteriosa que dijo:

-Sois vos, don Guilln?

-Seora ma, yo soy, que aguardo con impaciencia el veros.

-Tened la bondad de ir por la reja.

-Y en dnde est?

-Siguiendo las tapias del jardn, a mano izquierda la encontraris.

-All voy.

El mancebo se dirigi rpidamente al punto de signado, en donde ya encontr a la
encantadora doncella envuelta en un capotillo de terciopelo negro, que haca resaltar
maravillosamente la blancura de aquel rostro seductor, que vena a iluminar un dbil rayo
de luna.

Durante algunos momentos, ambos jvenes permanecieron silenciosos y absortos en una
mutua contemplacin.

-Cun feliz soy en volver a veros! -exclam don Guilln-. Nunca cre que fuese tanta
mi dicha. Todo el da he estado pensando en este momento venturoso.

-Yo tambin me he acordado mucho de vos.

-Cunto os lo agradezco!... Yo vena esta noche temblando, no sea que alguna desgracia
os hubiese ocurrido, supuesto que vuestra familia es perseguida por enemigos poderosos.
No habis visto hoy a nadie?

-No, don Guilln.

-Segn dijo vuestra madre, el hombre misterioso que ayer pensaba robaros, es enemigo
implacable de los Vargas, de lo cual se deduce que vuestra madre debe conocerlo.

-Sin duda que es as.

-Sabis que me devora la ms viva curiosidad por saber quin es ese hombre? He dicho
mal, no es la curiosidad, es el deseo de poder prevenir sus asechanzas; pues si l continuara,
en sus proyectos, creo que ha de costarle muy caro.

-Cunto goza, mi alma, con la idea de que vos sois mi protector!...

-Capaz de dar por vos hasta la ltima gota de sangre.

-Oh, don Guilln! Cun feliz soy!

-Solamente deseara saber cul era el intento de ese hombre malvado, al pretender
arrebataros de casa.... Es posible que ese hombre sea capaz de teneros odio?

-Mi madre dice que es el enemigo de mi familia; pero...

La joven se detuvo y permaneci algunos minutos con la faz encendida y los ojos bajos.

-Qu querais decir, seora ma?

-Nada... Me parece que mi madre se equivoca.

-Respecto a qu?

-Respecto a creer que el hombre del sayo negro me tenga odio.

-Ya lo he dicho yo tambin... Me parece imposible que a nadie podis inspirar odio; aun
cuando ese fuese un tigre... Adems, recuerdo me habis dicho que algunas veces os ha
requerido de amores, no es verdad?

-S, don Guilln.

Elvira temblaba como la hoja en el rbol. Era a impulsos de la divina emocin de un
amor volcnico? Era que tal vez guardaba algn terrible recuerdo del hombre misterioso?
La verdad es que este personaje, cuyo rostro apenas haba ella vislumbrado, le inspiraba
sentimientos desconocidos.

Elvira, en presencia de su raptor, se senta turbada y afligida, pero al mismo tiempo
fascinada y temerosa, como la paloma en presencia del milano.

Hay en el alma de la mujer una facultad divina y poderosa que hace en ella lo mismo
que la inteligencia hace en el hombre. Lo que ste conoce con vaguedad, la mujer lo
presiente con extraordinaria energa, con la seguridad infalible de un profeta. Hablamos de
los presentimientos, y nos atrevemos a asegurar que en aquel instante eran muy negros y
terribles los que agitaban el corazn de Elvira. No poda pensar en su raptor sin
estremecerse, como el que, caminando por una pradera florida, ve de repente saltar de entre
sus pies una verdinegra sierpe, que se desliza, silbando y crujiendo sus flexibles anillos.

Pero muy pronto la presencia de su amante disipaba en ella todos los negros fantasmas
de su imaginacin, como se disipan las nieblas a los rayos solares.

-Y no salvis quin sea ese hombre singular? -pregunt don Guilln, que con tenacidad
insista en averiguar quin fuese el raptor de su adorada.

-Oh! Ignoro quin pueda ser. Todo lo que mi madre me ha dicho es que ese hombre
aborrece mortalmente a mi familia, que es muy rico y poderoso, que dispone de grandes
medios para sus venganzas, y por ltimo, que es un infame, a pesar de la orden que profesa.

-Pues qu, no es seglar?

-No, seor; es religioso.

Don Guilln hizo un gesto muy marcado de admiracin. Sin dada alguna aquella noticia
caus en l gran sorpresa. El joven quedose asaz pensativo, y desde aquel instante concibi
el proyecto de averiguar a todo trance quin fuese aquel personaje, que se pona en su
camino, envuelto en el misterio y con una actitud amenazadora.

Formada esta resolucin irrevocable, pens en entregarse con toda su alma al placer de
hablar de su amor con la encantadora doncella. sta pareca algn tanto inquieta y afligida.
Don Guilln lo not fcilmente. Qu se oculta a los ojos perspicaces de quien de veras
ama?

-Qu tenis, hermosa seora, que me parece leo en vuestros ojos sntomas de pesar,
cuando en este momento es poco un corazn para tanta y tan inefable ventura?

-Ah don Guilln! Parece que el cielo enva envuelta siempre la dicha con penas. No
hay rosas sin espinas!

-Pues qu os sucede, seora?

-Que como si no bastasen las pruebas crueles por que ha pasado mi pobre madre, la
Providencia ha querido aumentar ahora sus padecimientos y los mos. Con el susto que
anoche le caus mi corta ausencia, han tomado sus temores un carcter ms sombro, y
como que ya los aos son muchos y las fuerzas pocas, conozco que cada da le hace una
impresin ms funesta cualquier acontecimiento contrario. Desde anoche la estoy viendo
sufrir y llorar, y, no obstante, aun cuando yo quisiera estorbarlo, no puedo impedir ni evitar
el encontrarme dichosa.

-Misterios del corazn! -murmur don Guilln en voz baja y conmovida.

-Tal vez ahora mismo la fiebre est abrasando su venerable frente; pero yo os haba
prometido salir a hablaros esta noche, y no poda faltar a esta palabra... Ah don Guilln! Si
no hubieseis venido, yo habra muerto de dolor, porque... Yo os amo, gallardo caballero,
con todo el fuego de mi corazn...

Al llegar aqu, la voz argentina de la joven estaba trmula, su seno palpitaba, sus tersas
mejillas se cubrieron de un ardiente carmn, y sus hermosos ojos, humedecidos por una
lgrima de ternura, se fijaron con timidez sobre el rostro varonilmente bello del amartelado
galn, que, arrebatado de su entusiasmo amoroso, prorrumpi:

-Criatura angelical! Yo no s qu espritu de bendicin agita sus alas de oro en torno
mo, cuando mis ojos se encuentran con los tuyos. Al contemplarte, hermosa ma, conozco
que mis pies se desprenden del cieno de la tierra, y que, fijas mis miradas en tu imagen
circuida de soles esplendorosos, creo ver en ti, dulce criatura, el compendio y cifra de todos
los cielos. Mujer divina! T no sabes lo que vales ni lo que puedes! Hay por ventura
sobre la tierra algn poder semejante al tuyo? Quin conmover mi corazn y encadenar
mi voluntad como una mirada de tus ojos o una sonrisa de tus labios? Hasta tu mismo
nombre, Elvira encantadora, hasta tu nombre parece designado por el destino para que yo le
adore. Una Elvira me dio la existencia, que yo consagro gustoso a otra Elvira.

-Qu queris decir?

-Mi madre se llamaba doa Elvira de Carvajal. Triste de m! El cielo quiso que yo no la
conociera... Cun cruel es causar la muerte a quien nos da la vida!... Hasta esta
circunstancia de llamarte as, parece que me impone el deber de aumentar hacia ti mi
idolatra, si el aumentarla fuese posible.


-Qu inexplicable ventura! Cielos! Por qu habis permitido que yo viva tanto tiempo
sin experimentar lo que ahora experimenta mi corazn y que mi lengua no alcanza a
expresar?... Cuando el viento gema en el bosque, cuando las nubes se apiaban en el cielo,
cuando vea cruzar las aves despavoridas que iban a guarecerse en sus nidos de la prxima
tempestad, cuando desde mi ventana oa el eco lejano de los sencillos cantares de los
pastores, cuando contemplaba el da moribundo en brazos de las primeras sombras de la
noche, ah, don Guilln! no podis figuraros qu emocin tan profunda me causaba todo
esto. Mi corazn palpitaba violentamente, mis ojos se deshacan en lgrimas, y all en el
bosque sombro y entre los misterios del crepsculo, yo descubra la imagen de un gallardo
caballero, una imagen que se os pareca y que con melanclica frente suspiraba tal vez por
mi amor... Yo entonces lloraba, porque mi corazn estaba muerto para la dicha real, porque
mi ilusin no era una verdad, porque el mundo vaco no me ofreca ningn deseo, ningn
placer, ninguna emocin comparable a la que ahora siente mi pecho... Oh Dios mo! Ahora
ya puedes llamar a tu criatura hacia tu seno, porque ahora yo he gustado la dicha de la
tierra, he vivido, he amado.

-Elvira ma! Es verdad que t me adoras? Podr estar seguro de que jams me
olvidars?...

-Nunca! Oh! Nunca! Yo te amo, s, yo te amo.

-Dios mo! Y dirn que ya el paraso no est en la tierra!

-Yo conozco que debera ser menos franca, segn lo exigen los usos establecidos; pero
se encuentra siempre la verdad en las frmulas del mundo? Ya que con tanta fuerza
experimentamos el santo sentimiento de un amor puro, entregumonos con confianza a las
emociones de nuestro corazn, que nos dice la verdad, que de seguro conoce que tu amor y
el mo es sincero.

Y as diciendo, la encantadora Elvira al travs de la reja abandonaba su linda mano al
gentil caballero, que la cubra de besos apasionados y de lgrimas de felicidad, de esas
lgrimas que el amor arranca en ciertos instantes deliciosos, en que parece que Dios
derrama sobre sus criaturas los inagotables tesoros de su ternura infinita.

En aquel momento, los dos venturosos amantes haban olvidado el mezquino planeta en
que habitan los hombres, y en alas de su amor se remontaban a esas regiones desconocidas,
a las cuales sube el espritu de aquellos elegidos de entre los mortales que atraviesan el
pilago undoso de la vida en los cariosos brazos del amor fiel y nunca desmentido del
amor puro, generoso, desinteresado.

Pero ay! Siempre junto a un placer hay un dolor, siempre en el apacible valle se
descubre una roca descarnada, siempre en el florido prado se oculta una serpiente venenosa.

Don Guilln contemplaba extasiado a la hermosa Elvira; pero de vez en cuando en lo
ms intimo de su pensamiento se levantaba una sospecha, como una negra nube en el azul
pursimo de un hermoso cielo de primavera.

Qu motivos tena don Guilln para dudar del amor de Elvira? Ninguna razn tena, es
verdad; pero si l dudaba, si se afliga, si sospechaba, ciertamente que no era porque l lo
desease.

A pesar suyo, de vez en cuando, en el momento ms dichoso, divisaba la faz ceuda y
sombra de la desconfianza en medio de los mgicos horizontes que su amor apasionado le
pintaba.

Tal vez amaba Elvira por ambicin al seor de Alconetar? Si ste hubiese sido un
simple caballero, pudiera haberse lisonjeado de inspirar a la joven la misma volcnica
pasin que ahora senta o que afectaba sentir?

Tales eran los pensamientos que, tmidos, confusos e indecisos, se asomaban alguna vez
a la mente del seor de Alconetar; pero ste los rechazaba con horror.

Acaso la inquietud de Gmez de Lara pudiera atribuirse a la expresin extraa de
astucia y de voluptuosidad que algunas veces revelaban los ojos incitantes de la agraciada
Elvira.

Pero estas llamaradas de un corazn ardiente y sediento de goces pasaban, rpidas como
relmpagos, y otra vez el pudor y la tmida ternura volvan a aparecer en los bellos ojos de
la joven con todo su encanto virginal.

Mientras que don Guilln y Elvira se entregaban a sus amorosos delirios, tres hombres
se ocultaban entre unas encinas que formaban un bosque poco distante de las tapias del
jardn de la casa nombrada de los Vargas.

El uno de ellos pareca como el jefe, segn poda deducirse de las muestras de respeto y
consideracin que le daban los otros dos, quienes, al parecer, eran esclavos moros. El jefe
de estos personajes era de mediana estatura, de color cetrino, de luenga barba y de una
actitud altanera, que denotaba el hbito de mandar y ser obedecido. Traa calzadas unas
grandes espuelas que haca resonar a cada paso que daba, espada de rica empuadura, y
pendiente del cuello un cuerno de caza, primorosamente embutido de plata, que resaltaba
sobre su ropilla de terciopelo negro guarnecida de finas pieles.

El caballero deca:

-Habis visto a don Guilln?

-S, seor; cuando sali del castillo lo fuimos siguiendo hasta que se detuvo en las tapias
del jardn de doa Elvira.

-Ira de Dios!

-El tal don Guilln, -continu uno de los esclavos-, debe tener una vista como un guila,
porque, a pesar de ser de noche, tengo para m que nos descubri, supuesto que,
abandonando el postigo del jardn, se dirigi hacia donde nosotros nos hallbamos y
comenz a examinar a su alrededor con un cuidado y atencin, que harto bien denotaba que
nos haba columbrado...

-Y por fin os descubri? -pregunt con vivacidad el caballero.

-Nosotros tuvimos la buena ocurrencia de escondernos en un barranco rodeado de
rboles, y all nos aplastamos como gazapos. A no haberlo hecho as, sin duda alguna nos
hubiera descubierto.

-Y despus no dio muestras de desconfianza?

-Al contrario; segn pudimos deducir, l se convenci de que sus temores haban sido
infundados, y con todas las seas de un hombre perfectamente tranquilo, volvi a situarse
en la puerta del jardn...

-Y ella ha salido a hablarle? -pregunt vivamente el desconocido.

-Doa Elvira sali a los muy breves instantes.

-Le abri tal vez la puerta? -pregunt el jefe con voz trmula.

-No, seor. Por lo visto, le dira que fuese a una reja que hay en el jardn al final de la
tapia, pues que luego que los dos cambiaron algunas palabras por el postigo, don Guilln se
dirigi a la reja que ha dicho, en donde ahora se encuentran los dos hablando.

-Si queris verlos, seor,-dijo el esclavo que hasta entonces haba guardado silencio-, no
tenis sino dar algunos pasos hacia el camino, y desde all se descubre la ventana... Venid,
seor, venid!

Haba en la entonacin de aquel esclavo alguna cosa de irnico, de cruel, de
complacencia satnica.

-Venid, seor, -repeta-, venid.

-No, no quiero verlos, -repuso el caballero con acento sordo e iracundo.

-Y ahora, qu hemos de hacer? -pregunt el otro esclavo.

-Traedlo a mi presencia.

-Vivo?

-O muerto.

-Y si se defiende?

-Cobardes! Vais dos contra uno, a quien debis acometer a traicin, y todava
preguntis: Y si se defiende?

-Bueno es preverlo todo.

-Ya os lo he dicho. Nada ms tenis que prever sino que pongis a mi disposicin a ese
hombre odioso. Os advierto que ser mucho mejor para mis planes que lo traigis
prisionero. Solamente en el caso, poco posible, de que, le sea fcil escaparse, debis
asesinarlo. Lo entendis? Preferir tenerlo vivo.

-Descuidad, seor, que se har todo a medida de vuestro deseo.

-Ya sabis que si es as, jams habris conocido mi prodigalidad tan en alto grado como
en esta ocasin. Marchad!

-Y en dnde nos aguardis?

-Detrs de los setos que estn prximos a la cruz. All tambin nos espera J acinto con
los caballos.

-Que no tardis!

-Descuidad, seor.

El caballero se dirigi hacia el punto que haba designado, y los esclavos moros fueron a
cumplir las terribles rdenes que haban recibido de aquel misterioso personaje.

Don Guilln se haba olvidado completamente de los dos bultos que haba credo
distinguir cuando se hallaba junto a la puerta del jardn de Elvira. Nada es ms cierto que
aquello de que con las glorias se olvidan las memorias. Cun frecuentemente los
mortales se duermen descuidados a la orilla del precipicio ay! sin acordarse de que luego
al despertar han de ser vctimas de la realidad mas espantosa!

Pocos momentos despus de haberse separado los esclavos de su seor, yese el ruido
de un encarnizado combate junto a las tapias del jardn de Elvira.




Captulo V

Revelaciones

La centella que descendi del cielo en el instante mismo en que los tres armigueros
trataban de seguir a su amigo para protegerle, caso que de ello tuviese necesidad, produjo
en los jvenes una impresin de terror inexplicable.

Todos creyeron que el cielo mismo se opona cualquiera investigacin que acerca del
blanco fantasma se intentase, y que su curiosidad era castigada por la mano del Criador, por
el formidable podero de la tempestad desencadenada.

Aquel ser misterioso condujo a J imeno por varias y espesas calles de rboles, hasta que
llegaron a uno de los ngulos ms retirados del huerto de la Encomienda. All haba una
puerta planchada de hierro.

El blanco fantasma hizo una sea a J imeno de que aguardase.

En seguida sac una llave, abri la puerta, y asiendo fuertemente del brazo al aturdido
trovador, lo arrastr consigo dentro de aquella tenebrosa estancia.

Haba all multitud de arneses, de armas, de paramentos y, en fin, toda clase de
pertrechos militares conocidos en la poca.

J imeno segua al fantasma lleno de terror.

Despus que atravesaron una larga serie de habitaciones, el fantasma se detuvo y abri
una puerta que estaba en el suelo. En seguida comenzaron a bajar por una estrecha escalera
que conduca al subterrneo, que hemos dicho antes comunicaba con la solitaria torre donde
habitaba el italiano.

As como el destino empuja a los mortales por sus tenebrosas vas, del mismo modo el
fantasma arrastraba en pos de s a J imeno. Este, resistindose con toda su fuerza, se detuvo,
diciendo:

-Adnde queris conducirme? Qu exigs de m? Yo no os seguir ms lejos... Os lo
digo formalmente... No pasar de aqu!

-J ustamente mi pensamiento, era detenernos en este sitio.

-Pues bien, decid.

-Voy a hablarte de tus padres.

-Ah! Nunca los he conocido!

-Acaso pronto los conozcas.

-Viven! Oh, Dios! Decid, decid.

-No me interrumpas, J imeno, si bien te exijo que prestes gran atencin a lo que voy a
revelarte.

-Cuando me hablis de mis padres, tan llorados de m como desconocidos, es un deber
sagrado para m el escucharos.

-Y cuando me hayas odo, tambin ser un deber tuyo el vengarlos.

-Cmo! Han muerto?

-Te contar su historia.

-La misteriosa figura condujo de la mano a J imeno a un pequeo altar que haba en el
subterrneo. Era una efigie de Nuestra Seora de la Concepcin, delante de la cual arda
una lmpara como una plida estrella en medio de la noche sombra.

All el fantasma dio comienzo a su narracin de esta manera:

-Tu padre era un caballero perteneciente a una de las ms distinguidas familias de
Espaa, tanto por su nobleza cuanto por sus extensos dominios y por los heroicos hechos de
sus ascendientes. Despus de haber combatido contra los moros de Andaluca, donde gan
reputacin de valiente guerrero y diestro caudillo, contrajo matrimonio con una
hermossima dama, cuyo amor se haba esforzado en merecer por sus hazaosos hechos.
Ella, orgullosa y feliz por el mrito y la gloria de su amante, pronunci con religioso
arrebato el sagrado juramento de su eterno amor...

El misterioso personaje exhal un profundo suspiro y pareci como oprimido por
dolorosos recuerdos.

Luego continu:

-Tu padre fue muy querido y honrado por el rey don Alfonso el Sabio, el cual no
solamente estimaba sus dotes de guerrero, sino tambin sus conocimientos en astronoma, y
ayud mucho al rey en la composicin de las famosas tablas Alfonsinas...

-Y el nombre de mi padre? -pregunt J imeno.

-Se llamaba don Gonzalo Prez Sarmiento. Ahora bien; ste, a diferencia del rey, no
tena fe en la astrologa judiciaria, y se chanceaba con don Alfonso acerca de ciertos
pronsticos fatales que decan se notaban en el horscopo de tu padre. Ay! Cunto la
experiencia acredit despus que el rey don Alfonso con harta razn mereca el ttulo de
sabio! Gonzalo, -deca el monarca-, has nacido bajo la influencia de Mercurio y de J piter,
planetas que te prometen la elocuencia y la fortuna; pero en cambio Marte es funesto para ti
en los castillos y en las plazas. Al aire libre sers un guerrero afortunado; pero en el recinto
de una muralla perders siempre. Tambin la luna te es malfica, y la inconstancia de la
suerte algn da te har sentir sus tiros.


J imeno escuchaba este razonamiento con la expresin del ms profundo estupor.

-Nada era ms cierto, -continu la blanca figura-, nada ms cierto que las palabras del
rey sabio, del Salomn de nuestra Espaa. Tu padre efectivamente se hallaba dotado de un
candor de nio, de una sencillez de paloma, de una buena fe a toda prueba. Ningn hombre
ms intil que don Gonzalo para el disimulo, para las intrigas palaciegas, para los negocios
difciles, tortuosos, subterrneos. Su generosa naturaleza rechazaba la vulgaridad y la
hipocresa. Como el guila, miraba al sol frente a frente; como el gemetra, crea siempre
que para llegar a un punto, el camino ms pronto y seguro era la lnea recta. En cambio,
ningn paladn peleaba en el campo con ms bravura, ningn sabio hablaba con ms
claridad, ningn corazn se entregaba con ms entusiasmo a todo sentimiento noble y
grande. Don Gonzalo tena una sed insaciable de luz, de verdad, de franqueza. El rey don
Alfonso era de mucha ms edad que tu padre, por cuya razn ste tributaba a sus aos el
ms profundo respeto, a ms de la veneracin que le inspiraban la soberana, la ciencia y el
carcter de don Alfonso, quien haba manifestado a su joven amigo que, segn las
investigaciones astrolgicas, sus desgracias deberan empezar desde la edad de treinta y
cinco aos en adelante. Don Gonzalo se rea, pero jams prediccin alguna se cumpli con
ms exactitud.

-Qu funesto augurio deja de cumplirse? -murmur J imeno.

-Tu padre tena un ntimo amigo que era el reverso de la medalla la anttesis ms
completa de don Gonzalo, y acaso por esta misma razn eran amigos, pues la amistad
necesita simpatas y contrastes. Tanto como el uno era alegre, elocuente y expansivo, era el
otro triste, taciturno y reservado. Todo en don Gonzalo era confianza y generoso abandono,
corts franqueza y valor caballeresco. En su amigo, todo era suspicacia, frialdad y
previsin. El amigo de tu padre cifraba toda la ciencia humana en que ningn
acontecimiento le causara sorpresa. Esta era su verdadera mana. Todo quera preverlo,
todo pretenda adivinarlo; quera que su inteligencia fuese el comps de los
acontecimientos; deseaba medir, pesar, detener o alejar a su gusto la engaosa perspectiva
del porvenir. Aun cuando aquel hombre ostentaba mucha sangre fra y gran serenidad de
juicio, no por eso dejaban de albergarse en su corazn todas las pasiones y todos los vicios.
Haba en aquel hombre una vitalidad tan extraordinaria como funesta. Todas sus fuerzas,
todas sus facultades, toda su vida la encaminaba al mal. El desdeoso desprecio que
guardaba para todos los hombres era fcil de leer en sus largas y pobladas cejas,
constantemente fruncidas. La hidrpica sed de oro devoraba su corazn como el fuego
devora, las secas mieses en el esto. El sol de su inteligencia se agitaba frecuentemente en
una atmsfera de inmundos pensamientos de deleites, que le ofuscaban y envolvan en una
nube de impureza. La hoguera de la ira y del rencor arda continuamente en su pecho
vengativo. La embriaguez y la glotonera eran los dolos que adoraba en secreto. El gozo y
la sonrisa de los dems causaban en l tristeza y llanto. Aquel hombre era un nido de
vboras cubierto de azucenas y jazmines. La vil y astuta hipocresa le haba dado sus ms
inocentes apariencias, y bajo su manto de cndido armio encubra todos los gusanos, todas
las podredumbres, todas las ponzoas de la maldad humana. Cocodrilo con llanto de nio,
sirena con voz de mujer, tigre con piel de cordero, Matas Rafael Castiglione reuna a sus
instintos malficos la bravura del len y la prudencia de la serpiente. Era el genio del mal
en toda su diablica extensin.

-Y ese hombre era el amigo de mi padre! -exclam J imeno sin poder contenerse.

-S, ese infame calabrs supo engaar a don Gonzalo, que le amaba con todo su corazn.
Despus de algunos aos recibi una herida que le hizo perder el ojo izquierdo y que aadi
la ms repugnante deformidad a su rostro, de suyo fiero y ceido. Desde entonces parece
que se aumentaron sus malas inclinaciones. Cun cierto es que muchas veces un defecto
personal influye poderosamente en el interior del hombre!

-Decid, decid, estoy impaciente por saber la conducta de Castiglione para con mi padre.

-Don Gonzalo Prez Sarmiento se fi siempre del odioso Templario, al cual daba
entrada en su casa con la franqueza propia de un amigo. La madre estaba dotada, como ya
te he dicho, de singular hermosura, y el prfido italiano concibi por ella la pasin ms
desenfrenada. Doa Beatriz de Vargas, que as se llamaba tu madre, se apercibi, por
ltimo, de las inicuas miras de Castiglione, quien tuvo el atrevimiento de declararle su
impuro amor. Doa Beatriz rechaz con indignacin al falso amigo de su esposo. Matas,
arrepentido de su imprudencia, fingi haber hecho aquella declaracin tan solamente por
probar de qu modo era recibido. Aunque esta explicacin fuese tan poco diestra, sin
embargo, tal fue la naturalidad e ingenio que despleg Castiglione, que al fin la sencilla
dama acab por darle crdito. Temiendo que la esposa de su amigo hablase a ste de tan
espinoso asunto, resolvi participarle l mismo aquel paso que haba dado, lo cual hizo en
tono jovial y chancendose con don Gonzalo, hacindole creer que haba tratado de
divertirse, observando el efecto que aquella declaracin haca en su esposa.

-Parece increble que mi padre tomase con indiferencia semejantes chanzas.

-Si en su interior senta otra cosa, no lo manifest al menos. Lo cierto del caso fue que
ambos esposos continuaron dispensando la misma confianza a Castiglione, el cual cada da
pareca ms digno de ella, segn se manifestaba tierno, obsequioso y comedido para con
don Gonzalo y su esposa. En resolucin, andando el tiempo, tu padre no poda soportar la
ausencia del Templario, a quien las ocupaciones y el servicio de su orden distraan muchas
veces de asistir con frecuencia a casa de don Gonzalo. ste se lamentaba del disgusto que la
causaba tal separacin, y, por lo tanto, resolvi tomar las medidas oportunas para vivir con
su amigo en la mayor intimidad posible y gozar de su compaa continuamente.

-Padre mo! Corazn generoso y confiado!... Yo te reconozco por mi padre... Qu
importa que faltara la astucia, si te sobraba la virtud?

-Infeliz don Gonzalo! -exclam con acento dolorido el misterioso personaje-. Como la
serpiente fascina al pajarillo que destina para su alimento, as el prfido amigo fascinaba a
tu padre, a quien trataba de deshonrar.

-Y consigui su objeto?

-Ay! Qu pensamiento criminal deja de convertirse en crimen? Qu idea malfica no
se convierte en hecho? Parece que el soplo del infierno fecundiza en el cerebro humano
todo mal pensamiento. Hay un no se qu de inexorable en las malas tentaciones, que rara
vez dejan de ser obras. Todo contribuye en este msero mundo a que el mal se practique, y
en cambio todo parece contribuir a que el bien encuentre insuperables obstculos. Cun
fcil y dispuesta es la naturaleza humana para obrar mal! Cunto esfuerzo heroico necesita
para practicar el bien! Por eso es tan estrecha la senda de la virtud; por eso es tan ancho el
camino del crimen.

-Verdad tan dolorosa como necesaria! -murmur J imeno profundamente pensativo.

-Ya sabes que es costumbre entre los Templarios que admitan en sus conventos a
algunos caballeros casados, los cuales vivan honestamente y poniendo a disposicin del
comn de la orden los bienes que posean y en adelante adquieran ambos cnyuges, dejando
el esposo por su fallecimiento la mitad de su hacienda a la viuda para que subsista hasta su
muerte, en cuyo caso los Templarios entran posesin de esta otra parte de los bienes.

-Eso generalmente lo verifican los esposos que tienen hijos.

-S; pero en aquella poca tus padres an no haban tenido sucesin. As, pues, don
Gonzalo entr en la Encomienda, y pasaba sus das siempre acompaado de su prfido
amigo. Pero muchas veces tenan que separarse para ir a desempear las comisiones que les
encargaba el maestre o para salir a la guerra continua con los moros. El villano Castiglione
aprovechaba todos los momentos que poda para visitar a la esposa de don Gonzalo, con la
cual, no obstante, guardaba las ms atentas consideraciones. Precisamente pocos das
despus que don Gonzalo entrara en la casa de los Templarios, conoci su esposa que se
hallaba en cinta, circunstancia que no dej de mortificar a tu padre, si bien acerca de este
sentimiento guard para con su amigo la ms absoluta reserva, lamentando en secreto su
determinacin, que ahora calificaba de precipitada. Poco tiempo despus doa Beatriz de
Vargas dio a luz un hermoso nio... Aquel nio eras t!

-Pues entonces cmo?...

J imeno se detuvo sonrojado.

-Te comprendo, -dijo el fantasma-, te comprendo. Ay, hijo mo! Cun desgraciado has
sido desde que naciste!

El misterioso personaje clav en el trovador una mirada de infinita ternura.

Despus de algunos momentos continu:

-Castiglione, como ya te he indicado, es el hombre no solamente ms malvado, sino
tambin el ms astuto que existe sobre la tierra. Ese calabrs en todo es extraordinario. Es
incapaz de amor y de amistad, porque su alma slo se nutre de odio y de venganza. Su
corazn es fro como una losa para los afectos ntimos, dulces y tiernos. Creera una
debilidad enamorarse como el resto de los hombres. En cambio abriga en su pecho todos
los frenticos furores de la impureza, y por otra parte, su orgullo es tan poderoso, tan
inmenso, tan satnico, que perdera mil vidas que tuviese antes que renunciar a la
realizacin de cualquier proyecto en que su amor propio se hubiese interesado. l no amaba
de doa Beatriz sino la hermosura exterior; todas sus cualidades ntimas, todas sus virtudes,
eran para l objeto de mofa. Haba resuelto deshonrar a su amigo, y las mismas Furias del
infierno parece que le iluminaron con sus sanguinarias teas. Una sola afeccin, un solo
deseo, un afn exclusivo y enrgico, es el mvil ms poderoso de todas las acciones de
Castiglione, es a saber: la ambicin de ocupar altos puestos en la Orden y de que sta sea
por todos temida y acatada. Nunca se mueve su voluntad con ms energa y gozo que
cuando se trata del esplendor y podero de los Templarios. Estos son sus deseos ms
vehementes, sus sueos dorados, sus nicos amores. Castiglione ha proporcionado a su
Orden las ms cuantiosas herencias, y la que ahora trataba de adquirir no era de las menos
importantes. Don Gonzalo Prez Sarmiento posea dilatadsimos dominios, y el italiano se
haba propuesto adquirirlos para su Orden, sin renunciar por eso a su propsito de gozar de
la belleza de doa Beatriz de Vargas. Para conseguir su doble intento medit el medio ms
inicuo.

Qu hizo?

-Fue a buscar a don Gonzalo con el semblante demudado y triste, dicindole despus de
mil rodeos: Amigo mo, muy malas nuevas tengo que darte: una sospecha que hace mucho
tiempo haba brotado en mi corazn se ha confirmado hoy. Preprate, querido Gonzalo,
preprate a recibir el golpe ms doloroso que la suerte cruel pudiera asestarte... Tu esposa
es infiel, el fruto de su crimen lo lleva en sus entraas.

-Ruin amigo! Aun cuando sean ciertas, esas cosas no se dicen.

-Son muy diversas las opiniones del mundo. Aturdido tu buen padre con semejante
revelacin, cay como herido de un rayo en los brazos de Castiglione. Desgraciadamente
este mismo pensamiento de infidelidad en su esposa se le haba ocurrido tambin a don
Gonzalo; pero ste haba sepultado en el ms negro abismo de su conciencia semejante
pensamiento, habiendo conseguido ocultarlo aun a los propios ojos de sus mismas
sospechas.

-Y quin haba podido infundirselas, siendo mi madre tan virtuosa como decs?

-Ay, hijo mo! As como algunas veces suelen soplar vientos mortferos que llevan la
peste y la desolacin por todas partes donde pasan, sin que se sepa de qu punto
desconocido del globo salen los ponzoosos miasmas, as tambin pensamientos crueles y
desgarradores suelen levantarse en el alma humana, sin que ninguna causa palpable haya
pedido sugerirlos, a no ser el invisible soplo del infierno... Acaso tu padre miraba con
extraeza una cosa que, sin embargo, era muy natural. Quin sabe? Esto no pasa de ser
una suposicin ma...

-El qu? Decid, decid.

El fantasma, despus de algunos momentos en que pareci coordinar sus ideas y
recuerdos, continu:

-Acaso don Gonzalo se sorprendi de que despus de seis aos de matrimonio, su
esposa estuviese prxima a darle un hijo precisamente en la poca en que doa Beatriz se
haba quedado ms libre en su casa, adonde rara vez iba a visitarla tu padre. Adems, el
corazn humano tiene tantas propensiones a la duda, a las sospechas, a la desconfianza...
Qu amante, por feliz que se considere, no ha dudado en algn momento del cario de su
amada? Quin, por joven e inocente que sea, no ha derramado una lgrima, no ha abrigado
una duda, no se ha visto devorado por las sospechas, esos buitres carniceros que desgarran
sin compasin las fibras ms ntimas y delicadas del corazn humano? Amor puro! Amor
infinito! Voluntad sin hasto! Cario sin temor de mudanza! Ah! No eres ms que un
bello ensueo sobre la tierra, que cuando ms extiende su mgico poder a revelarnos como
al travs de una dorada niebla la luz brillante de otro mundo mejor... Ternura ideal! El
hombre puede comprenderte, puede desearte; pero ay! no te puede encontrar. Es un
pensamiento, pero nunca una realidad... sobre la tierra.

El misterioso personaje exhal un profundsimo suspiro, en tanto que el joven trovador
le contemplaba, inundados los ojos en lgrimas y palpitante el pecho, como si su espritu
gigante se afligiese de que el incgnito hubiese pintado al mundo ideal como irrealizable,
ese mundo de divinas aspiraciones que el trovador lleva siempre consigo en su mente y en
su pecho, y que es la nica verdad, la realidad por excelencia. J imeno, sin embargo,
conoca, a pesar suyo, que mediaba un trnsito inmenso, un abismo insondable, una
limitacin dolorosa desde el cielo de las ideas hasta las mezquinas realidades de la tierra.

Muchas veces el trovador en sus endechas haba dejado escapar esa ansiedad sublime,
esa tristeza majestuosa del genio que, fijos los ojos en las estrellas, busca all su verdadera
patria. El alma del poeta es una sed insaciable. Tan slo el ocano de lo infinito puede
satisfacerla.

-Ahora bien, -continu el desconocido-; Castiglione volvi a despertar las sospechas que
ya dorman en el corazn de tu padre, al modo que se levantan de entre la hierba las
venenosas serpientes que oyen aproximarse al campesino. Despus de los primeros
momentos de turbacin y amargura, siguieron naturalmente los raptos de furor y el deseo
de venganza. El feroz italiano experimentaba un gozo infernal al ver que haba atrado a
don Gonzalo al punto que l deseaba y le convena para sus inicuos planes...

-Pero efectivamente era infiel doa Beatriz? pregunt J imeno muy conmovido.

-Aquella noche salieron de la Encomienda recatadamente dos hombres y se encaminaron
al pueblo donde habitaba doa Beatriz de Vargas, y estuvieron rondando la casa y los
balcones de la habitacin en que dorma la dama. Pocos momentos despus de que los dos
amigos se hallaran en observacin, vieron abrirse la puerta y aparecer un hombre, el cual
at una escala al barandal de piedra del balcn y se desliz con gran cautela. Al poner el pie
en la solitaria calle, un pual dirigido por un brazo de bronce se clav en el pecho del
adltero...

-Oh Dios! Es posible? Mi madre criminal!... Desgraciada!

-En seguida don Gonzalo, furioso como un len herido, subi por la escala, se precipit
en el aposento de su esposa, descorri las cortinas del lecho y la encontr durmiendo
tranquilamente. Indignado de ver aquel reposo del crimen, el ofendido caballero se lanz
furioso a la dama para clavar su pual en aquel hermoso y prfido seno. Castiglione al
mismo tiempo acababa tambin de subir por la escala, despus de haber desfigurado con
mil heridas transversales el rostro del adltero asesinado por don Gonzalo. En seguida el
Templario arroj el cadver al profundo cauce de un arroyo que por all pasaba cercano. En
el momento en que el esposo asestaba a doa Beatriz una furiosa pualada, apareci
Castiglione deteniendo a su amigo y ostentndose a los ojos de la dama como su libertador.




-Infame hipcrita! -exclam J imeno.

-Pero temiendo, o aparentando temer los arrebatos de don Gonzalo, Castiglione mand a
tres esclavos suyos que apartasen a la dama de la vista del caballero, que, fatigado de tan
crueles emociones, se arroj llorando en los brazos de su fiel amigo Castiglione.

-Qu fascinacin tan funesta!... Mi padre infeliz estrechaba entre sus brazos a la
serpiente que le morda. Maldito calabrs! Maldito! -repeta sin cesar el trovador
apretando los puos.

-Los servidores del italiano, que ya tenan sus instrucciones secretas, condujeron a doa
Beatriz a la solitaria torre en que ahora habita...

El misterioso personaje guard silencio y pareca como absorto en sus pensamientos.

-Oh Dios!-exclam al fin-. Qu recuerdos! Cmo vuelan los aos!...

J imeno se aventur a preguntar:

-Y cul fue la suerte de mi madre en la torre?

El fantasma se pas la mano por la frente como para arrancarse sus recuerdos.

Y recobrando el sentimiento de la realidad y clavando en J imeno una mirada cariosa,
respondi:

-Algunos das despus del encierro de doa Beatriz naciste t, desdichado trovador, y
fuiste expuesto a la clemencia de los transentes en un rbol del camino, poco distante de la
Encomienda. Y gracias que no cebaron los hombres su furor en ti, criatura inocente!...
Castiglione mand a su esclavo de ms confianza que te arrojase desde lo alto de una roca...

-Rayos del cielo!

-El cielo mismo parece que se empe en salvarte. El esclavo no quiso cumplir las
rdenes de su seor, y te abandon, como ya te he dicho, a la Providencia divina.

-Oh Dios del cielo y de la tierra! Cun grande es tu poder!

-Andando el tiempo, tu madre supo tu paradero, y desde entonces nunca ha faltado una
persona amiga que ha velado por ti y que desde lejos, y sin que t te apercibas de ello, ha
seguido todos tus pasos.

-Conque Castiglione puede decirse que es mi asesino!

-Y el de tus padres.

-Ira de Dios! Y quin haba de pensarlo? Siempre me ha tratado con un cario
particular!

-Yo tambin me he apercibido de esa circunstancia. Oh vas misteriosas del destino! Lo
que llaman la fuerza de las cosas y de los acontecimientos, la mano de Dios, te ha
conducido al lado de tu mayor enemigo del verdugo de toda tu familia; del verdugo que no
te conoce y para el cual se acerca la hora de la expiacin, norte del mundo moral.

-Pero decidme, qu fue de mi madre? Vive? Tened piedad de mi febril impaciencia!

-Ay, hijo mo! Castiglione llev a cabo su doble pensamiento con una exactitud y una
fortuna maravillosas... En aquel tiempo se trataba de la eleccin del nuevo maestre de los
Templarios en Castilla, a consecuencia de haber muerto repentinamente don Gmez Garca,
y al cual sin duda alguna envenen Castiglione, quien, adems de su destreza y de su
instinto de intriga, posea en alto grado la habilidad de falsificar o imitar todas las letras que
vea. As, pues, con el objeto de perder a su amigo fingi unas cartas escritas por don
Gonzalo, de las cuales se deduca que ste haba sido el autor de la muerte de don Gmez.

-Dios mo! Ese hombre es un demonio! J ams el crimen se ha ostentado con tanta
osada y bajo tantas diversas formas en una criatura!

-Oye hasta el fin y juzgars. Castiglione hizo que las susodichas cartas llegasen por un
medio indirecto a manos de los amigos y deudos del difunto maestre, de lo cual result que,
celebrado captulo, la Orden conden a muerte al inocente don Gonzalo.

-Qu horror!

-Entonces fue cuando ms que nunca se puso de manifiesto la infernal astucia del
italiano. Despus de la sentencia, por l mismo provocada, se declar protector de su
amigo, consiguiendo, por su influencia entre los principales caballeros de la Orden, que
dejasen a don Gonzalo a merced de Castiglione, en consideracin a la amistad que le haba
antes ligado con el traidor y asesino.

-J ams hubiera credo que una Orden tan poderosa como la del Templo hubiese usado
de tanto rigor con un tan noble caballero! Entregarlo a su ms encarnizado enemigo!

-En efecto, ms rigor fue entregarlo a Castiglione que al verdugo para que lo degollase;
pero la Orden tena muchas razones para proceder con severidad extremada.

-Razones!

-Razones de inters propio, hijo mo, que son las leyes supremas para casi todos los
hombres. El italiano haba hecho tambin conocer a sus correligionarios que Prez
Sarmiento, pesaroso de haberse adherido y hermanado con los Templarios, segn su regla,
trataba ahora de anular sus compromisos y de retirar la cuantiosa hacienda que por este
medio debera adquirir la Orden. Ahora bien; el italiano prometi que el Templo, no slo
adquirira la hacienda de don Gonzalo, sino tambin la parte correspondiente a doa
Beatriz, todo lo cual se verificara sin prdida de tiempo, es decir, sin aguardar el
fallecimiento de la esposa de don Gonzalo.

-Y cul era el proyecto de Castiglione al declararse as el protector de mis padres?

-Escucha y admrate! A don Gonzalo le hizo creer que su esposa haba muerto, mientras
que la infeliz gema encerrada a disposicin de ese monstruo, afrenta del gnero humano.
Una tarde se present a doa Beatriz con el semblante dolorido; y habindole manifestado
la terrible sentencia de la Orden, a consecuencia del crimen de su esposo y los buenos
oficios que les haba prestado, la triste dama acab por darle entero crdito y por no dudar
ni por un instante que su mejor amigo era Castiglione. Cuando ste consigui que todos los
bienes de don Gonzalo Prez Sarmiento y su esposa perteneciesen a la Orden de los
Templarios, entonces fue cuando naturalmente pens en llevar a cabo la segunda parte de
su proyecto inicuo. Pintando a tu padre con los ms negros colores, record a doa Beatriz
la injusticia y atrocidad de su esposo la noche en que trat de asesinarla, lo cual, -dijo-,
habra verificado, si yo no me hubiese interpuesto.

-Y lo crey mi madre?

-La infeliz seora no poda menos de reconocer la verdad de las palabras de Castiglione
y se afliga amargamente de la cruel ofensa que le haba hecho su esposo, dudando de su
virtud. Por bondadosa que fuese la dama, vivamente resentida como lo estaba por esta
conducta, dej escapar algunas quejas muy justas contra don Gonzalo. Castiglione entonces
aprovech aquella disposicin de nimo para infundir a tu madre despeg y aversin hacia
su esposo.

-Oh fatalidad! Las apariencias estaban en contra de mi infeliz padre, en cuanto al
envenenamiento del maestre.

-La triste doa Beatriz no pudo menos de manifestar respeto y ternura hacia don
Gonzalo, a quien tan ardientemente amaba, por ms que a sus ojos se hubiese cambiado de
la manera ms dolorosa. Irritado el vil Castiglione del inextinguible afecto que doa Beatriz
profesaba a su engaado amigo, le hizo una proposicin que tu madre rechaz indignada;
pero el italiano comprendi cunto la ternura y el ruego pueden sobre el nimo de la mujer,
que cede frecuentemente a las lgrimas, y que suele salir victoriosa de las amenazas y de
los puales. Castiglione, pues, con su diablica astucia afect el ms amoroso rendimiento,
y recurri para triunfar, no a la violencia, sino que invoc los crueles padecimientos, las
ansiedades, las amarguras, los celos que haba sufrido por el amor ardiente que le haba
inspirado doa Beatriz... Qu no har una dama cuando llega a creer que verdaderamente
es idolatrada? La mujer, aun cuando no ame, nunca quiere ceder su hermosura sino al amor.
Ah! Muy hermoso es el amar, pero no es menos grato el pensar que uno es amado... En
resolucin, despus de algunos meses, doa Beatriz, conmovida por la enrgica pasin de
Castiglione, se mostr propicia a sus deseos...

El trovador exhal un profundo suspiro al saber la debilidad de su madre, a quien nunca
haba conocido, pero a la cual no por eso amaba menos.




La blanca figura contemplaba en silencio el hermoso semblante del poeta, en cuyas
facciones movibles y expresivas se reflejaban todos sus nobles sentimientos con la misma
transparencia que se ven las aljofaradas arenas en el fondo de un cristalino arroyuelo.

Sin duda alguna, al leer en aquel corazn tan tierno y tan noble, el incgnito
experimentaba un sentimiento de gozo y de cario hacia el trovador. ste exclam despus
de algunos minutos de silencio:

-Madre ma! Cun frgil es el corazn humano!... Conque ella fue dos veces
criminal?

-No, hijo mo, slo fue dbil para Castiglione.

-Pues no decs que mi padre dio muerte a su ofensor, que bajaba por una escala del
aposento de su esposa? Quin era aquel hombre? Cunto siento que mi padre tuviese
razn para estar quejoso de la que me dio el ser!

-Ay, J imeno! Aquella terrible noche todava tu madre era inocente y pura como la luz
del sol.

-Cmo! Es posible?

-Como te lo estoy diciendo. El desgraciado que muri bajo el celoso pual de tu padre,
nunca le haba ofendido. Era un esclavo de Castiglione, al cual ste haba seducido
dicindole que convena para ciertos proyectos suyos, que se ocultase en el aposento de
doa Beatriz, y que aquella noche, cuando dieran las doce, se dejase caer por una escala
que el mismo Castiglione le haba entregado, despus de ofrecerle por este servicio una
enorme suma. Con la esperanza de tan rico premio, el rudo servidor se prest gustoso a una
intriga de la cual estaba muy lejos de sospechar que haba de ser la vctima. Doa Beatriz
ignoraba que aquel hombre estuviese en su aposento, y tranquila y sin recelos se haba
recogido en su lecho, entregndose con confianza al sosegado sueo de la virtud. Pero a la
manera que el navegante, despus de contemplar el cielo azul y serena la mar, se entrega al
descanso sin temer los embates de la tempestad desencadenada que interrumpe su sueo,
del mismo modo la triste doa Beatriz, al despertarse, encontr a su esposo con el
sangriento pual en la mano, que la amenazaba de muerte llamndola adltera, y que sin
duda la habra asesinado en sus raptos de furor, a no haberse interpuesto el prfido
Castiglione...

-Maldad inaudita! -exclam fuera de s el joven armiguero-. Oh! Quin haba de creer
que tan negra era capaz de ocultar las acciones de gran hipocresa era capaz de ocultar las
acciones de los hombres?... Oh Dios de las venganzas! Yo juro por mi alma que la sangre
aborrecida de ese hombre, aborto del infierno, ha de apagar la sed insaciable de mi justo
furor.

-Cunto me place orte, noble J imeno!... Pero todo cuanto te he referido, con ser tan
horrible, parecer dbil y plido a tus ojos, cuando escuches lo que ms adelante hizo el
feroz italiano.

-Ira de Dios! Hizo ms? Qu ms pudo hacer?

-Como ya te he dicho, tu madre gema en una prisin en la cual, sin embargo,
Castiglione le proporcionaba todas las comodidades que puede disfrutar una persona
reclusa. As pasaron tres aos, una eternidad para la desdichada doa Beatriz... Siento
decrtelo; pero en esta ocasin solemne nada debo ocultarte... En todo este tiempo tu madre
reciba con frecuencia las visitas del italiano, el cual le hizo creer que t habas muerto, as
como tambin tu padre. Sola y abandonada en este mundo, joven, hermosa, nacida para el
amor y los placeres, casi lleg a enamorarse de Castiglione, nica persona con la cual se
comunicaba. Al cabo de este tiempo, doa Beatriz sinti que abrigaba en su serio el fruto de
sus amores con el verdugo de su esposo, y que ella crea, su libertador y su ms apasionado
amante.

J imeno exhal un profundo suspiro y murmur:

-Oh fragilidad de la naturaleza humana!

El misterioso personaje continu como si no hubiese odo la dolorosa exclamacin de
J imeno.

-Pero por ventura cabe el amor en los pechos de tigre? Si alguna vez el ardor brutal de
un ciego apetito se apodera de ellos, pasa despus como un vrtigo y otra vez vuelven a
renacer los feroces instintos de sangre y de odio, llegando hasta el extremo de mirar con
encono aun a los mismos objetos en que por algunos instantes han cifrado su calenturiento
y brbaro deleite. As sucedi al feroz Castiglione, quien, habiendo satisfecho su orgullo
satnico y sus deseos criminales, ya slo anhelaba deshacerse de aquella dama que por
largo tiempo le haba hecho padecer y haba humillado su amor propio. Adems, su carcter
iracundo y su ambicin desmedida le haban granjeado entre los Templarios numerosos
enemigos, que miraban con envidia su influencia y privanza para con el maestre, y que
espiaban con ansia la ocasin de desacreditarle. Y como en su vida privada, siempre que a
observacin se sujetase, era cosa facilsima hallar motivos de reprobacin y de castigo, el
astuto Castiglione se apercibi de que sus enemigos por todas partes le estrechaban, y no
dud que su prdida sera inevitable, si por acaso llegaba a descubrirse la profanacin que
haba hecho de la regla y de la torre del Templo, ocultando en ella a una dama con la cual
sostena ilcita correspondencia. Por otra parte, si daba libertad a doa Beatriz, sta, que
slo saba de su lamentable historia lo que l haba querido que supiese, poda averiguar la
verdad de sus infames maquinaciones para introducir la desconfianza y la discordia en un
matrimonio hasta entonces modelo envidiable de ternura conyugal, en cuyo caso
Castiglione tena muchsimo que temer, mas an que si descubriesen a doa Beatriz en la
torre. As, pues, el italiano, cuya conciencia, ya avezada al crimen, estaba encallecida,
resolvi deshacerse de doa Beatriz por medio del pual.

-Dios mo! Qu horror!

-Nada pudo detenerle. Ni la consideracin de un ser hermoso, dbil, inofensivo y
abandonado; ni el recuerdo de su antigua pasin; ni las desgracias que haba acumulado
sobre aquella mujer ms infortunada que criminal; y, por ltimo, ni el pensamiento terrible
de que iba a ser, no el asesino de la esposa de un amigo villanamente engaado, sino el
verdugo de su propio hijo, que doa Beatriz llevaba en sus entraas... Era una noche
tempestuosa; el trueno bramaba, el relmpago luca, la lluvia se desgajaba a torrentes.
Dirase que el cielo y la tierra lanzaban un rugido de horror al contemplar la accin inicua
del brbaro e insensible Castiglione. Habitaba doa Beatriz en el lbrego aposento del
bafomet...

-Y qu significa eso?

-No has visto esas figuras con cabellera de sierpes, que estn esculpidas en ciertos
parajes de las Encomiendas?

-S, las he visto, y en verdad que siempre he deseado hallar la explicacin de ese extrao
smbolo.

-Adems de que en todos los edificios de los Templarios se ven esculpidas estas figuras,
las veneran tambin en secreto con extraas ceremonias en una habitacin subterrnea.

-Y no me diris por fin qu significa esa escultura?

-Creo que represente para los Templarios una deidad misteriosa y siniestra. Deca, pues,
que doa Beatriz habitaba en un aposento subterrneo, cuyos muebles consistan en un
lecho suntuoso, algunos sitiales y un arcn de oloroso cedro. En una alcoba, cuyas puertas
son de bronce, haba un nicho cubierto con un negro velo. En aquel nicho, colocado sobre
un ara, se tributaba, adoracin a la espantosa escultura que simboliza el genio del mal, del
que seguramente es Castiglione una representacin todava ms completa. Entre aquella
efigie diablica y el infernal italiano pareca existir cierta semejanza, una simpata horrible.
Doa Beatriz, ya acostumbrada a estas lgubres imgenes, estaba reclinada en un sitial, con
la cabeza apoyada en una mano, lnguida y hermosa, y fijos los tristes ojos en la puerta por
donde sola aparecer su prfido amante. El aposento estaba iluminado por una lmpara, y a
pesar de hallarse tan retirado, se escuchaba all el formidable fragor de la tormenta. Nunca
como en aquella ocasin la infeliz seora haba experimentado con ms vehemencia el
deseo de ver a Castiglione, pues el eco de la tempestad y el aislamiento en que se
encontraba, la hacan estremecerse de terror.

-Madre ma! -murmuraba el trovador con los ojos inundados de lgrimas.

El misterioso personaje continu:

-brese de repente la puerta, aparece el italiano, y la dama lanza un grito de jubilosa
sorpresa, y corre desalada hacia su amante, como vuela el pajarillo a la encina protectora
contra la tempestad que amenaza. Pero ay! en vez del consuelo que esperaba, slo
encuentra al brutal asesino que se precipita sobre ella como un tigre carnicero y le da de
pualadas. La triste doa Beatriz arroja un grito espantoso y fija en Castiglione sus ojos
atnitos de terror, de angustia y de ira. En aquel instante un sbito pensamiento, como el
relmpago que hiende los espacios, ilumin su mente. Pens en que el autor de todas sus
desdichas haba sido aquel monstruo, que haba acabado por hacerse amar de ella. En la
horrible lucha que trabaron, doa Beatriz asi con mano convulsa el brazo homicida de
Castiglione; pero ste, furioso de aquella resistencia, arroja el pual, pone mano a su tajante
espada y, ciego de clera, asesta una cuchillada a la hermosa cabeza de la dama, que, a falta
de otro escudo y por un movimiento indeliberado, quiso parar el golpe con su brazo, y qu
horror! le separ la mano de la mueca.

-Infame!... Por piedad os suplico que acabis pronto... Ah prfido Castiglione!

-El asesino sali de la lgubre estancia, dejando a la desdichada doa Beatriz inundada
en su sangre. El feroz italiano haba conseguido su objeto de deshacerse de doa Beatriz y
de adquirir para la Orden sus cuantiosos bienes.

-Y mi padre efectivamente muri?

-Ah! Qu lamentable historia!... Ya te he dicho que tu padre era la franqueza misma;
pero por lo tanto que era honrado, saba como ninguno guardar un secreto, cuando
empeaba su palabra de hacerlo as. Castiglione haba averiguado que don Gonzalo posea
ciertos manuscritos que un caballero, al partir para J erusaln, le haba confiado para que se
los guardase hasta su regreso. En aquellos manuscritos se contena la descripcin de un
sitio en el cual haba guardados inmensos tesoros, y como la ms vil codicia devoraba a
Castiglione, ste se haba propuesto a todo trance apoderarse de aquellos papeles que
podan servirle de gua para saciar su sed de riquezas...

-Os?-pregunt J imeno aturdido interrumpiendo la narracin del fantasma.

-Oh! Ya ha amanecido!

-Suenan voces.

-Parece que se aproximan.

-Vendrn aqu?

-Sin duda alguna vienen a buscarnos, y si nos encontrasen tendramos muchsimo que
temer.

-Ah! Los he reconocido por la voz. Son mis compaeros!

-J ustamente es lo mismo que yo haba credo. Los armigueros, cobardes y supersticiosos
durante la noche y la tempestad, ahora con la luz del da vienen a buscarte porque acaso
temen te haya sucedido alguna desgracia.

-Pobrecillos! Me quieren tanto!

-Pues es preciso evitar el que nos vean.

-Creo que nada tenemos que temer, si son ellos.

-Ay de ellos si llegan a verme a la luz del da! J imeno clav una mirada de extraeza y
hasta de terror en el fantasma. Tal fue el acento de sombra amenaza y de reconcentrada
crueldad con que el incgnito pronunci sus ltimas palabras. Entretanto las voces se
aumentaban, el ruido creca, y se hubiera dicho que un ejrcito se acercaba, a juzgar por el
rumor de los pasos y de las armas.

-Retiraos! -exclam el trovador-; retiraos, si es que hay peligro en que nos sorprendan
en este sitio.

-Y por dnde quieres que me retire? -pregunt el fantasma con una sonrisa glacial-.
Deseas acaso que les salga al encuentro?

-Dios mo! Qu angustia!

-No te apures, J imeno.

-Yo si tiemblo es por vos.

El incgnito hizo un ademn con el que indic al trovador que guardase silencio y
escuchase.

En efecto, llegaron a sus odos las palabras siguientes:

-A J imeno seguramente lo han asesinado.

-Malditos sean los fantasmas!

-Es preciso acabar de una vez con ellos.

-No hay que perder tiempo en exorcizar toda la casa.

J imeno escuchaba todo esto atnito de terror, pues los Templarios se aproximaban y el
fantasma le tena asido del brazo, oprimindoselo con la misma fuerza que un torniquete.

Ya sonaban los pasos en el subterrneo circular donde se hallaban nuestros
interlocutores. La lmpara que arda delante de la Virgen chisporroteaba con esas ltimas
convulsiones de una luz que va a extinguirse y que parecen simbolizar la lucha de la vida
contra la muerte.

Un tropel de Templarios y armigueros se precipit en aquel recinto con las espadas
desnudas y gritando:

-Por aqu deben estar!

-Venid! -exclam el fantasma asiendo fuertemente del brazo a J imeno.

-Adnde? Oh! Soltadme, que me apretis como con unas tenazas.

El misterioso personaje desapareci con J imeno por una pequea puerta que estaba junto
a la imagen de Nuestra Seora.




Captulo VI

Hados y lados hacen dichosos y desdichados

A consecuencia de la desaparicin de Elvira, cuya ausencia, aunque momentnea, caus
grande susto y pesar a su anciana madre, sta recibi al siguiente da una sirvienta para que
las acompaase y evitar que nunca ms la gentil doncella saliese sola.

De cun pequeos principios suelen algunas veces nacer las ms grandes catstrofes!

La nueva criada era una mujer que frisaba en los cincuenta aos, de nariz muy
pronunciada, de color cetrino, de ojos negros y penetrantes, de alta estatura y de
constitucin huesosa, que revelaba gran fuerza muscular; si bien era cencea y descarnada.
Una falsa sonrisa animaba casi constantemente sus labios plidos y delgados, dejando
entrever en su disforme boca unos dientes tan desmedidos como amarillentos.

A pesar de que un observador experimentado habra podido notar al punto que bajo
aquella ruda organizacin se encerraba un alma perversa y una astucia infernal, con todo, a
primera vista y a la generalidad de las gentes habra seducido un cierto aire de candor y de
bondad, a que daba una apariencia ms devota su traje modesto y su porte reservado y
humilde. Consista, pues, su atavo en un hbito de estamea de color pardo con mangas
perdidas, a que daban el nombre de monjiles. Una toca de beatilla, especie de lienzo poco
tupido y muy delgado, cubra su cabeza y daba a su figura el mismo empaque y aspecto de
una monja recoleta, si bien era taimada y murmuradora como una duea, astuta como una
raposa, narradora de cuentos amorosos y picantes, y dotada, en fin, de todas las aviesas
inclinaciones y sutiles habilidades de la ms refinada Celestina. Era avarienta como un
Iscariote y saba a las mil maravillas encubrir todas sus macandades con cierto aire morlaco
y santurrn.

Quien hubiese visto a Plcida, este era su nombre, con los ojos bajos y con las manos
cruzadas sobre el pecho, pasando sin cesar las gordas cuentas de su rosario, sin duda que la
habra tenido por la viva personificacin de la virtud. Plcida haca mucho tiempo que
habitaba en la aldea cercana a la villa de Alconetar, en la provincia de Extremadura, donde
tenan varias Encomiendas y heredades los Templarios.

La mayor parte del da lo pasaba la duea en el convento de Nuestra Seora de la Luz, y
era muy bien acogida y agasajada por las monjas, entre las cuales haba algunas que le
profesaban una adhesin sin lmites.

Por lo dems, Plcida habitaba sola en una humilde casita, haciendo una vida muy
devota y ejemplar, por lo que era citada entre las sencillas gentes de la aldea como un
modelo de mansedumbre, de caridad y de modestia. J ams la vil hipocresa se haba sabido
engalanar con ms discretos disfraces que los que usaba aquella mujer infernal.

La anciana madre de Elvira, sencilla y bondadosa como lo era, crey que ninguna
persona poda convenirle tanto para acompaarlas y asistirlas como aquella honrada mujer
que, con su vida edificante, se haca respetar de todos los vecinos.

Plcida, como todas las gentes de su jaez, era por extremo callejera y curiosa; as es que
desde que por la maana muy temprano iba a or la misa de alba del convento, no volva a
su casa hasta ya muy entrado el da. Todo este tiempo lo empleaba, ya en el locutorio con
las monjas, contando milagros y ancdotas de todos los santos y santas de la corte celestial,
o ya con las honradas y parlanchinas comadres de la aldea, comentando a su placer todas
las noticias de guerra con los moros, de casamientos, de rias y desafos, entierros y
bautismos que se verificaban en veinte leguas a la redonda.

Por la tarde, a la hora en que las monjas rezaban vsperas, se volva otra vez al convento,
en donde permaneca hasta las oraciones; por manera que la mayor parte de su vida la
pasaba en la iglesia, con lo cual su reputacin de santa iba cada vez ms en aumento.

Ya hemos odo decir a Elvira que slo haca tres meses que su madre resida en la aldea,
en la antigua casa de los Vargas, que por mucho tiempo haba estado deshabitada, siendo
un objeto de terror para todos los habitantes de la comarca, a causa de las extraas consejas
de duendes, aparecidos y terribles sucesos que se contaban de aquella maldita vivienda.

Ahora bien; cuando la anciana y su hija aparecieron de golpe y zumbido en la aldea
habitando en la casa de los Vargas, fue indecible la sorpresa de todos los vecinos, quienes
por lo menos juzgaron que aquellas dos mujeres, es decir, la madre y la hija, eran sin la
menor duda espritus del Averno, que haban tomado la figura femenina.

Desde luego se comprende que noticia de tal importancia no poda tardar en ser
escrupulosamente trasmitida a las venerandas madres del convento. Sucedi, pues, que toda
la comunidad se puso en el estado ms violento de alarma al saber que haba gentes tan
desalmadas, que se atrevan a vivir en aquella casa maldita. Pero este asombro subi de
punto cuando averiguaron que los nuevos habitantes de la casa de los Vargas eran dos
mujeres, una de las cuales estaba dotada de la ms peregrina hermosura. Entonces fue
cuando, tanto las vecinas como las monjas y la beata, comenzaron a hacerse lenguas y a
comentar aquel acontecimiento de mil maneras diversas y a cual ms absurdas.

La buena de Plcida, no menos curiosa que todas las dems, pero ms impaciente que
ninguna por averiguar quines fuesen las recin venidas a la aldea, tom la determinacin
de irse en derechura a la casa y ver y hablar por s misma a las misteriosas habitantes. Para
llevar a cabo su propsito se fue, ya anochecido, al sitio donde estaba la efigie de Nuestra
Seora de la Luz y arrodillose all con todas las muestras de la devocin ms fervorosa.

Cuando la agraciada Elvira se encamin, segn su devota costumbre, a encender el farol
a la Virgen, se encontr all con aquella especie de monja profundamente recogida en su
oracin y como arrebatada en un exttico arrobamiento.

En vano la doncella la salud, le dirigi la palabra y la contempl durante algn tiempo,
sorprendida y asustada de aquella inmovilidad cadavrica. Ya la joven comenzaba a sentir
un verdadero espanto y a creer que aquello era una aparicin del otro mundo, cuando la
astuta y curiosa duea comenz a suspirar y a fingir como si le hubiese acometido un
desmayo.

Al punto acudi la compasiva Elvira a sostener a la desconocida enferma, la cual se
apresur a estrecharle la mano en seal de agradecimiento. Pocos minutos despus aparent
Plcida volver en su acuerdo, si bien dando a entender que se hallaba muy dbil y fatigada.
La joven le inst para que penetrase en su casa, donde poda tomar algn alimento para
restablecer sus fuerzas perdidas. Plcida acept inmediatamente este ofrecimiento, pues
que, como ella de antemano haba imaginado, le proporcionaba la mejor ocasin de entrar
en la misteriosa casa y conocer a fondo a sus habitantes.

Todo le sali a medida de su deseo, y habiendo Elvira referido a su madre la manera
como haba encontrado a la duea, la compasiva anciana elogi el buen corazn de su
amada hija, a la cual dio orden de que regalase a aquella mujer hasta que algn tanto se
recobrara de su desvanecimiento.

Mientras que la graciosa Elvira fue a sacar de una alhacena algunas conservas y una
copa de vino generoso, la astuta duea entabl conversacin con la sencilla Fidela, as se
llamaba la madre de Elvira, y fue tal la astucia con que supo insinuarse en el corazn de la
noble seora, que sta no dejaba de admirar tanta virtud, unida a tanta discrecin y
amenidad como desplegaba su ingenio.

Desde aquel da no pasaba uno sin que Plcida fuese a visitar a sus nuevas conocidas, y
stas, por su parte, la reciban con agrado, tanto porque la duea saba granjearse con
singular destreza las voluntades, cuanto porque doa Fidela y su hija, no tenan
comunicacin con nadie en la reducida aldea; y en el sexo hermoso ya se sabe que el hablar
alguna que otra vez de lo que pasa en el mundo es una necesidad imperiosa e
imprescindible, y nosotros nos guardaramos muy bien de criticar antes por el contrario,
alabaremos tanto como sta preciosa cualidad se merece.

Es preciso confesarlo, a despecho de los hombres, tan orgullosos y engredos de sus
eminentes cualidades; pero el don de la palabra, dgase lo que se quiera, debe buscarse en la
encantadora mitad del gnero humano. Y si no, qu hombre, por sesudo y formal que sea,
no da al traste con toda su gravedad cuando ante sus ojos contempla uno de esos preciosos
crculos compuestos de graciosas nias que, movibles e inquietas como mariposas, charlan,
ren y cuchichean? Qu elocuente orador no cede la palabra velis nolis a unos labios tan
espeditos como purpreos? Que filsofo, aunque sea flemtico y abstruso como un
alemn, no arrincona al punto la filosofa como la cosa ms intil en medio del delicioso
guirigay de una reunin de nias encantadoras? Quin ser el temerario que no se d por
convencido de sus razones melodiosamente articuladas? Cul ser tan descorts que se
atreva a rectificar alguna seductora mentira que se escape a una rosada y diminuta boca?

Si pues la elocuencia sirve para convencer y persuadir, y hemos demostrado que
ninguno se atreve a contrariar las palabras de las hermosas, quede asentado, sin
contradiccin alguna, que la verdadera oratoria pertenece en toda su extensin a los frescos
labios femeninos; en la inteligencia de que, si no concedemos el charlador privilegio a
nuestras prjimas, ellas se lo tomarn mal que nos pese, y nos regalarn por aadidura unos
de esos preciosos vestidos que slo ellas saben cortar a la perfeccin sin valerse de tijeras.

La garrulsima Plcida enter a las buenas religiosas de todo lo que haba husmeado
acerca de doa Fidela y su hermosa hija. Es ms; a fin de que algunas monjas conocidas
suyas pudiesen a su sabor contemplar a las nuevas vecinas de la aldea, la entremetida duea
no descans hasta conseguir llevarlas al convento para hacer una visita a aquellas monjas
que ms particularmente eran amigas de Plcida.

Ahora bien; el lector recordar que la noche en que Elvira haba citado a su hermoso
amante para hablar por la reja del jardn, don Guilln fue acometido por dos hombres que
haban estado observando todos sus pasos.

El valeroso mancebo se defendi con extraordinaria bizarra y bravura de sus agresores,
y como stos eran gente pagada y ms propia para dar el golpe como asesinos que para
lidiar como caballeros, result que el combate dur el tiempo suficiente para poner en
alarma a todos los vecinos de la aldea, que acudieron presurosos al socorro de su seor;
pero ms particularmente se distinguieron Pedro Fernndez y lvaro del Olmo. Este
ltimo, ms que otro alguno, se hall pronto para favorecer a su amigo y seor don Guilln
de Lara.

El infeliz lvaro, con toda la desgarradora amargura de los celos y con la infalible
perspicacia del amor, haba adivinado aquella noche que su amigo era su rival ahora, y
haba seguido a lo lejos todos sus pasos desde que don Guilln saliera del castillo. lvaro
se haba ocultalo junto a las tapias del jardn de Elvira, y las lgrimas se agolparon a sus
ojos cuando vio que su amigo se entregaba en el silencio de la noche a las sabrosas plticas
de amor, precisamente con la misma joven a quien l tan ciegamente idolatraba.

Fijos los turbios ojos en el blanco disco de la luna, el desconsolado lvaro lamentaba su
cruel destino al ver que la amistad le haba arrebatado las santas e inefables delicias del
amor.

Sbito oy ruido de espadas y voces de enojo y de combate, y al punto comprendi que
su amigo y rival a un mismo tiempo era acometido. Ni un instante vacil en volar a su
defensa. Don Guilln se avergonz, en vista de semejante conducta, de los pensamientos de
indiferencia y hasta de aversin que haba abrigado hacia lvaro la noche antecedente.

Como don Guilln fue acometido de la manera ms brusca y repentina, y a traicin por
aadidura, haba recibido una herida en la espalda, de la cual manaba abundantemente la
sangre, cuya prdida por momentos debilitaba sus fuerzas.

Y aunque el mancebo se haba defendido con temeraria bizarra, sin el auxilio de lvaro
es seguro que no habra podido librarse de la muerte o de caer en manos de sus
perseguidores. Afortunadamente uno de los que primero llegaron fue el halconero Pedro
Fernndez, quien hiri mortalmente a un de los asesinos, en tanto que su compaero huy
despavorido y renegando de su mala fortuna por no haber podido cumplir las rdenes de su
altivo seor.

A haber dejado a Fernndez seguir los impulsos de su ira, de seguro que habra
rematado al enemigo de don Guilln; pero ste, que advirti su homicida intento, le detuvo
manifestndole que era para l de suma importancia averiguar quines fuesen aquellos
hombres, y por orden de quin le haban acometido, supuesto que por su traje revelaban ser
esclavos africanos; en vista de lo cual, era fcil deducir que ellos personalmente no tenan
inters en asesinarle o prenderlo.

Esta observacin detuvo al halconero, el cual se apoder de su enemigo y lo condujo al
castillo, donde lo puso a buen recaudo.

Con el ardor de la pelea y la oscuridad de la noche, don Guilln, como suele suceder en
casos tales, no haba notado que se hallaba gravemente herido.

Encaminbase, pues, acompaado de lvaro, hacia su castillo, cuando de pronto se
desmay en los brazos de Olmo, a tiempo que el buen Gil Antnez y el mayordomo de las
monjas acudan, atrados del rumor de la pendencia.

Precisamente don Guilln se desmay a la puerta de la casa del mayordomo, el cual era
sobrino poltico de Gil Antnez y cuado de lvaro del Olmo, quien tena dos hermanas,
una de las cuales era esposa del mencionado mayordomo. Este al punto llam a su mujer, y
por estar ms cerca que de ninguna otra parte, entraron en la casa a don Guilln, para el
cual aderezaron el mejor aposento, e inmediatamente enviaron a llamar a Isaac, que tena
por sobrenombre Estigio Momo, mdico hebreo que, segn la usanza de aquellos tiempos,
habitaba en el castillo a sueldo de don Guilln.

Al da siguiente claro est que en toda la aldea no se hablaba de otra cosa que de la
trgica aventura del seor de Alconetar, y desde luego se comprende que las buenas
religiosas no dejaban de tomarse inters por su joven patrono, al cual la comunidad deba
singular gratitud por sus numerosos e importantes beneficios.

Y aun cuando el sentimiento dominante de la comunidad era el de la ms sincera
afliccin, con todo, no dejaba de existir en algunas monjas el ms vivo sentimiento de
curiosidad, particularmente en la madre tornera, que, por la ndole de su ministerio, estaba
ms en comunicacin con el siglo, y se hallaba mucho ms expuesta que las dems
religiosas a contraer el defecto de ser por extremo amiga de saber e inquirir todo lo que en
la aldea aconteca.

El lector podr juzgar de la exactitud de nuestro aserto en vista y presencia del siguiente
dilogo que, a fuer de fieles y concienzudos narradores, vamos a transcribir sin que falte un
tilde.

-Ay J ess, hermana Plcida! Qu me cuenta vuesa merced de la tragedia ocurrida esta
noche pasada?

-Qu quiere vuesa merced que le cuente, sino lo que ya todo el mundo sabe?

-Y qu sabe todo el mundo?... Nosotras aqu encerradas!...

-La cosa es bien sencilla.

-A ver! Bien sencilla decs, cuando ha estado a punto de morir nuestro buen seor?

-No digo que eso no sea grave; pero lo que yo he querido manifestar es que nada hay de
extraordinario en que un galn que est hablando con su dama sea acometido por sus
enemigos.

-Y creis que eso est bien hecho? Una joven hablando con un hermoso caballero en
las altas horas de la noche! Ah es un grano de ans! No veis que eso es abominable? Ay
J ess! Cmo est el mundo!

-Debis advertir que hablaban por una reja y que doa Elvira es tan bella como virtuosa.

-Todo eso est muy bien, y Dios me libre de pensar lo contrario; pero el caso es que
tales cosas siempre son dignas de reprobacin, porque el enemigo malo nunca descansa y
siempre las est urdiendo, y aascando todo lo posible por sembrar tentaciones y malos
pensamientos... Y dos jvenes de distinto sexo... hablando a tales horas... Vamos, hermana
Plcida, yo digo que el seor Gil Antnez tiene muchsima razn cuando dice: Que entre
santa y santo pared de cal y canto.

-Todo eso est muy bien dicho; pero no es aplicable al caso presente.

-Vaya! Quien quita la ocasin quita el peligro.

-Entonces sera preciso suprimir los amantes.

-Mejor estara el mundo.

-Pero durara muy poco.

-Sabis que os encuentro hoy muy indulgente?

-Es que yo estoy muy bien informada del suceso.

-Pues vamos, decid, y no seis tan reservada.

-Digo que no hay culpa por parte de los amantes, porque ellos de la manera ms
inocente y admitida, estaban hablando por la reja del jardn, y no es justo hacerle un cargo a
doa Elvira porque a dos malhechores se les pusiese en la cabeza acometer a don Guilln,
acaso para robarle.

La madre tornera, al or a Plcida hablar en tales trminos, dej escapar una redomada
sonrisa.

-Malhechores! -exclam-. De dnde habis venido para contarnos eso?

-Os he dicho la verdad, y fcilmente se comprende que no puede ser otra cosa.

-Parece que la nia ha tenido la culpa de la tal aventura.

-Doa Elvira! Y cmo ni por qu? No veis que eso es un absurdo?

-Un absurdo! Pues yo no veo nada ms natural, si es que no me han engaado, porque
como la gente habla tanto en estas ocasiones, y hay tan diversos pareceres... En fin, su alma
en su palma; ya voy yo viendo que ciertas cosas nunca pueden averiguarse de raz...
Considere vuesa merced que a m me han dicho que doa Elvira tena otro amante, el cual,
devorado por los celos, acometi a don Guilln

-Perdonad, reverenda madre; pero han sido dos los que han acometido al seor de Lara.

-S, ya lo s, hermana Plcida; lo s muy bien todo, tal como ha sucedido.

La duea crey or en estas palabras una reconvencin de falta de exactitud en su relato,
lo cual hiri profundamente su amor propio, supuesto que Plcida tena siempre la
pretensin de no ceder a nadie en cuanto a la autenticidad de sus noticias; y bajo este
concepto era tan susceptible, que habra sido capaz de disputarle su infalibilidad al Papa.

As, pues, la duea, al verse de tal modo contrariada por la madre tornera, se mordi los
labios hasta hacerse sangre. Tan profundo fue su despecho.

-Pues si todo lo sabis segn y conforme sucedi, no acierto a comprender cmo os
atrevis a decir que un rival ha sido el ofensor de don Guilln... Si es que sabis algunas
circunstancias ms que yo ignoro, hgame vuesa merced la gracia de referrmelas, -dijo
Plcida con cierto retintn.

-Dicen, en efecto, que dos hombres trataron de asesinar al amante de doa Elvira.

-Ya veis que ms bien merecen el nombre de asesinos o ladrones que el de rivales.

-Es que podan ser enviados por una tercera persona, que sea el verdadero rival de don
Guilln.

-De veras! Ah! Puede ser muy bien... No haba yo cado en eso!

-Y as diciendo, la duea se puso espantosamente plida y permaneci algunos
momentos profundamente pensativa.

Luego dijo:

-Verdaderamente, reverenda madre, que voy creyendo que vuesa merced est al cabo y
finiquito de este suceso, con muchos ms datos y anotaciones que est vuestra humilde
servidora.

La madre tornera cay en el lazo que le tendi la astuta Plcida con su delicada
adulacin. Queremos decir que, seducida la monja por la vanagloria de saber las
particularidades del suceso ms a fondo que la misma Plcida, se dispuso a relatar todo
cuanto saba, y aun quizs algo de lo que ella inventara sin apercibirse de ello.

-Pues, s, seora Plcida, nosotras lo sabemos todito. Dicen que doa Elvira tiene un
amante misterioso, que a la cuenta es persona de mucho valimiento y podero, y al cual han
visto los vecinos muchas veces oculto entre los setos que estn cerca de la fuente a la salida
de la aldea... Y aun se aade que la tal nia atiende demasiado las amorosas quejas del
encubierto galn, quien de continuo parece que est rondando las tapias del jardn de la casa
de los Vargas... En fin, hermana Plcida, en tales asuntos y en circunstancias tales, las
malas lenguas se aguzan y ensaan tal vez contra los ms inocentes... Oh! El enemigo
malo nunca descansa para sacar fruto.

Plcida escuchaba este relato con una atencin creciente y con una ansiedad, que no se
habra ocultado a otros ojos ms perspicaces que los de la madre tornera.

-Y sabis quin sea el misterioso amante de doa Elvira?

La duea, a pesar de toda su astucia, no pudo evitar el dar a esta pregunta un acento
marcado de inters y de importancia.

-Vaya si lo s! -exclam la tornera haciendo un remilgo.

-Decid, decid.

-Cuidado que esto es cosa muy reservada.

-Podis fiaros de mi discrecin.

-Pues bien, cuento con ella. Se dice que es el rey.

-De veras! -exclam Plcida respirando, como si su corazn se hubiese descargado de
un enorme peso.

-Sin la menor duda. El amante de doa Elvira es nada menos que don Sancho IV de
Castilla.

La duea tuvo que hacer un esfuerzo heroico para no soltar una estrepitosa carcajada.
Nadie mejor que ella saba quin era el misterioso amante de Elvira.

-Y cmo el rey se encuentra en estos contornos? Haba odo decir que se hallaba en
Alcal de Henares.

-Pues falsa completamente esa noticia. El rey se encuentra a la sazn habitando cerca de
aqu.

-En dnde?

-En la Bayla de los Templarios.

-Y estis segura de que no os han engaado, madre tornera?

-Segursima. Adems, que hay pruebas irrecusables de que todo es tal como os lo estoy
diciendo.

-Pruebas! Y cules son?

-Una de ellas es que se ha conseguido aprisionar a uno de los que acometieron a don
Guilln, y segn se dice es un esclavo del Temple.

-Vlgame Dios! y cmo se descubren las cosas ms ocultas!

Plcida quiso dar a esta exclamacin un acento de naturalidad que su semblante
desmenta. Estaba plida como la muerte.

-Ya veis, -continu la tornera-, que esta circunstancia no deja la menor duda de que el
rey y no otro es el amante de Elvira, supuesto que don Sancho habita actualmente en la
Bayla.

-Efectivamente, madre tornera, veo que estis muy enterada de todo... Yo no saba ms
que lo que se dice por ah. Quin haba de pensar que el rey de Castilla se haba
enamorado de una dama que vive tan oscuramente en esta aldea!

-Pues para m es cosa averiguada que los tales amores son muy antiguos, porque as lo
indica el misterio con que viven esas seoras. No opinis lo mismo que yo?

-Desde luego. La cosa es clara... Pero es lo ms particular que doa Fidela se ha
mostrado muy bondadosa para conmigo, y ciertamente que extrao que me haya dicho otra
cosa muy distinta, y que yo, francamente, lo haba credo al pie de la letra. Hasta la misma
doa Elvira, con la cual he estado hablando, me ha asegurado que los que acometieron a
don Guilln eran unos ladrones.

-Y ellas qu han de decir? No hay que fiarse de nadie. El mundo est muy malo!

-Pues yo no creo que esas damas me engaen.

-Sabe Dios quines sern.

-Sean quienes fuesen. Yo tengo, para no dudar de ellas, razones muy poderosas.

-Y cules son?

-En primer lugar, que ellas parecen damas de muy alta alcurnia, y no veo que tengan
ningn inters en engaar al seor de Lara; y en segundo lugar, que a m no me iran a decir
una cosa de que muy pronto yo podr cerciorarme, supuesto que desde hoy mismo estoy al
servicio de doa Fidela.

-Es posible!

-Van cierto como os lo estoy diciendo.

-Pues entonces, podris darnos muy buenas noticias. Adems que nosotras tambin
averiguaremos algo por medio del seor Gil Antnez, porque as que don Guilln se
restablezca es natural que interrogue a ese prisionero...

-Sin duda alguna, -interrumpi Plcida bastante azorada.

Luego de pronto cort la conversacin diciendo:

-Ay, madre tornera! Cunto me he detenido!

J ess! Ya es cerca de medioda... Vuesa merced tiene una voz, de sirena, que me hace
insensible el trascurso del tiempo. Me estara con mucho gusto hablando mil aos con
vuesa merced; pero mi nueva obligacin me llama... Cmo ha de ser! Qudese vuesa
merced con Dios, hasta otra vista.

-Hasta maana. S?

-Si Dios quiere.

Plcida desapareci muy preocupada. Seguramente le daba muy mala espina aquello del
interrogatorio del prisionero que haba hecho Pedro Fernndez.

Como desde luego se comprende, esta circunstancia poda promover algunas
revelaciones funestas para Plcida, a juzgar por sus muestras de alarma, y turbacin.

El precedente dilogo ha podido poner al lector en los antecedentes de la situacin
respectiva de los dos amantes.

Plcida corri al castillo para informarse del estado de don Guilln, encargo que le haba
hecho Elvira.

El seor de Alconetar haba sido trasladado a su feudal habitacin despus que Isaac le
hizo la primera cura.

Las hermanas de lvaro profesaban a su seor un afecto entraable y un respeto y
adhesin sin lmites. El mayordomo y su esposa no hubieran querido que su seor saliese
de su casa; pero al fin consintieron en que fuese trasladado al castillo, cuando asegur el
mdico que en esta traslacin no haba ningn grave peligro.

lvaro del Olmo, segn ya hemos indicado, tena otra hermana soltera, y por cierto
dotada de maravillosa belleza.

As como la tmida violeta oculta sus melanclicos matices y su fragancia suavsima en
lo ms apartado del valle, y solamente las brisas murmuradoras y embriagadas de sus
perfumes denuncian a la modesta flor que se esconde sabiamente junto a la margen del
manso arroyuelo, del mismo modo la modesta virgen, cuyo dulcsimo nombre recordaba la
casta pureza de la azucena viva retirada en la humilde habitacin de su hermana
primognita.

La encantadora Blanca, tal era su nombre, era muy poco conocida en el reducido mbito
de la aldea.

Tmida cual la esbelta cervatilla y ruborizada como la encendida rosa de Mayo, sinti
que las lgrimas se agolpaban a sus ojos cuando vio plido y ensangrentado al hermoso
caballero, al opulento seor feudal, al amigo y compaero de infancia de su hermano
lvaro.

Blanca, toda azorada y trmula, prepar las hilas y las vendas para curar al herido.

Durante la cura, la pudorosa Blanca estaba alumbrando con una lamparilla de plata; y
fue tal la impresin que aquel espectculo caus en su alma tierna y sensible, que una
mortal palidez se difundi por su bello semblante, las lgrimas corran de sus hermosos
ojos, la luz cay de su mano, y la tmida doncella habra cado desmayada, a no haber
acudido a sostenerla los circunstantes.

Era que su timidez virginal no poda sufrir la ingrata impresin de aquella escena
cruenta? O tal su emocin habra sido menos enrgica y dolorosa, si se hubiese tratado de
otro que don Guilln? Acaso en el fondo de su corazn amaba la sensible Blanca al gentil
caballero? Ms adelante sabremos a qu atenernos respecto a este incidente.

Plcida, desde el castillo, se dirigi a su casa, situada a la salida de la aldea.

Apenas penetr en la humilde vivienda, sali a recibirla un personaje de muy mala
catadura, y que indudablemente haba dado una cita a la vieja, la cual, lejos de
sorprenderse, manifest por el contrario que saba que era esperada.

-Cuanto siento, seor, haberos hecho aguardar demasiado!

-Hace poco que he venido; pero vamos al caso: qu se dice por ah de la aventura de
anoche?

-Ay, seor! se dicen tantas cosas!

-Pero... ha sospechado alguien?...

-Od, seor, y juzgad.

Y Plcida refiri al incgnito la conversacin que haba tenido con la madre tornera.

-Luego sospechan que Elvira tiene otro amante?

-S, seor.

-Y sabes si el esclavo ha muerto?

-Le tienen prisionero. Segn he odo decir, don Guilln impidi a su halconero que diese
muerte al esclavo, a fin de interrogarle acerca de la persona que le haba enviado para que
cometiese un asesinato.

El desconocido palideci espantosamente.

-Es necesario que ese hombre muera antes de que le interroguen, dijo al fin el misterioso
personaje.

-Me parece, seor, que eso no es muy fcil.

-No pudieras t penetrar en la prisin?

-Tal vez.

-De veras!

-Har lo posible.

-Si tal llegas a conseguir, te doy mil doblas de oro.

Los ojos de la vieja centellearon de codicia.

-Os juro que entrar en la prisin, -dijo.

-Pues entonces, toma.

Y esto diciendo, el desconocido entreg a Plcida un pomo de cristal.

-Ese pomo contiene uno de los venenos ms activos, -aadi el misterioso caballero-. Si
puedes penetrar donde se halla el esclavo y regalarle vino o en cualquier manjar...

-Ya ver yo el modo de suministrarle una buena dosis.

-Pues cuanto ms pronto, mejor.

-No creo que todava corra mucha prisa, porque don Guilln se encuentra en muy mal
estado para hacer interrogatorios, y adems el prisionero est muy mal herido.

-Pues bien, a tu cuidado dejo este negocio; pero a otra cosa. Has entrado ya al servicio
de Fidela?

-Ya sabis que anoche dorm por primera vez en su casa.

-S; pero yo haba entendido que solamente anoche te quedaras all, a causa de la
indisposicin de doa Fidela.

-As lo habamos convenido; pero hoy nos hemos ajustado, y permanecer all de da y
de noche. La hermosa doa Elvira me ha tomado mucho cario, y se complace sobremanera
con los cuentecillos que le refiero.

-Y qu clase de persona es la esposa de don Rodrigo de Vargas?

-Es una santa seora. Desde el punto en que la vi por la primera vez, cuando me fing
desmayada, me convenc hasta la evidencia de que es la mujer ms buena que he conocido.

-Y crees que yo podr conseguir mis intentos?

-Antes lo dudaba; pero desde hoy he mudado de opinin por varias razones.

-Pueden saberse?

-La primera y principal es que yo me encuentro da y noche a su lado y ejerzo sobre ella
grande ascendiente, y adems, seor, me parece que la nia es ms alegre y fogosa de lo
que a primera vista puede juzgarse; de modo que no creo imposible que vos consigis
vuestros deseos.

-Ah, Plcida! yo pondr tesoros a tu disposicin, con tal que doa Elvira preste odos a
mis amorosas quejas. No le has dicho nada todava?

-An no lo he credo oportuno.

-Pues te ruego que no dilates el presentarme a ella. He credo conveniente que me
precedan algunos dones. Toma, y entrgale esto a doa Elvira de mi parte.

Y el desconocido entreg a la vieja unas arracadas de oro finsimo y guarnecidas de
piedras preciosas.

-A fe que tenis una manera esplndida de anunciaros, -dijo Plcida, que no pudo resistir
a la tentacin de mirar y remirar las magnficas joyas. Qu arracadas tan buenas! Nunca las
vi tales, ni en tamao ni en hechura... Esto es digno de una reina!

-Y doa Elvira es la reina de mi pensamiento.

-Sin duda debis de ser un poderoso seor.

-Por lo menos, tengo mucho oro, muchas piedras de inestimable valor y riqusimas
alhajas.

-Si continuis haciendo regalos de esta manera, os aseguro que adelantaris mucho
camino.

-Cundo nos volveremos a ver?

-El domingo, que viene.

-Convendr que nos veamos por la noche.

-A la hora que os plazca.

El desconocido entreg una bolsa bien repleta a la vieja, que se apoder de ella como un
gato de una sardina.

-El cielo os premie vuestra generosidad, noble caballero! -exclam Plcida con una
gozosa sonrisa que puso de manifiesto sus dientes amarillentos y podridos.

La vieja tom dos llaves que haba sobre un arcn, entregando una de ellas al caballero,
le dijo:

-Aunque la casa est en las afueras de la aldea y aqu no pasa nadie, conviene, sin
embargo, que siempre hagamos lo mismo que hoy. Si yo viniese primero, os aguardar, y
del mismo modo vos tendris la bondad de esperarme, si por acaso vinieseis antes que yo;
pero es preciso que no os dejis olvidada la llave, a fin de que no tengis necesidad de
aguardarme al aire libre, donde, adems de estar incmodo, pudiera veros alguna vecina
curiosa.

El caballero inclin la cabeza en seal de asentimiento a todo lo que haba dicho la
grrula vieja, y enseguida se despidi diciendo:

-Hasta el domingo, y cuidado que me traigas buenas noticias.

-Estoy segura de que as ser.

-Que no olvides tampoco lo del prisionero.

-Descuidad, seor.

El desconocido sali de la casa y se encamin hacia la Encomienda.

Pocos momentos despus sali la maldita vieja y se dirigi a casa de doa Fidela, que
estaba muy lejos de pensar que abrigaba en su seno a la serpiente que haba de seducir a
Elvira, porque ay! es muy cierto que hados y lados hacen dichosos y desdichados.




Captulo VII

Lo vivo y lo pintado

Hay una fuerza interior en el hombre que le conduce al mundo ideal con irresistible
encanto, con inevitable energa. En este mundo delicioso se realizan todas las ilusiones al
soplo mgico de la imaginacin y del deseo, que, como hermanos cariosos, caminan
siempre juntos.

Los corazones gastados llaman a esto inexperiencia o candidez.

Los hombres positivos califican los divinos vuelos del entusiasmo de tontera o locura.

Las mujeres y los poetas, entre quienes ciertamente no hay enemistad, convienen en dar
a estos ensueos de oro el nombre vago, pero brillante, de ilusiones. En nada, sin embargo,
existe ms diferencia. Las ilusiones son como las fisonomas: cada uno tiene la suya.

Ahora bien; si es verdad que, generalmente hablando, todas las cualidades intelectuales
estn ms desarrolladas en el hombre, afirmaremos desde luego que en el dilatado y florido
campo de la ilusin las excursiones del hombre son ms atrevidas, ms enrgicas, ms
insaciables, ms brillantes acaso que las de los tmidos corazones femeninos. Nunca la
elegante gndola se engolfa en alta mar como el altivo navo que se complace en desafiar y
vencer a las ondas embravecidas.

Como el guila ansiosa de luz se arroja hacia el disco fulgurante del sol, del mismo
modo el rey de la creacin se precipita en el imperio sin lmites de lo infinito, de lo
absoluto, de lo ideal, de lo que en la tierra no existe sino dentro de su pensamiento.

Amorosa tortolilla que bate sus trmulas alas en torno del nido amado exhalando tiernos
y melanclicos arrullos, la mujer pasea por la esmaltada pradera a la margen del cristalino
arroyuelo, mirando cruzar incesantemente la bella sombra del mancebo amado.

La esencia de la mujer es el sentimiento.

El rasgo caracterstico del hombre es la inteligencia.

Ella limita su mundo al mundo visible, a los objetos que la impresionan, a lo concreto, a
lo palpable que afecta sus sentidos y que excita la sensibilidad de su alma.

Ante la pode rosa deidad que llaman ciencia ofrece el hombre sus eternos sacrificios; la
mujer constantemente se prosterna ante las aras del amor.

La una ama la hermosura y el placer; el otro apetece realizar lo que juzga bueno,
verdadero y bello.

La mujer ama lo que ve; el hombre se enamora de lo que piensa.

Y he aqu la razn por qu la mujer es frgil y el hombre fuerte.

Flor que se mece a todos los vientos, misterioso cristal que refleja todos los colores,
paloma de ntido plumaje, en cuyo enhiesto cuello vense a cada momento mil vistosos
cambiantes, la mujer es vctima inevitable de la inconstancia de sus emociones producidas
por los objetos, en tanto que el hombre permanece ms fiel a las resoluciones interiores de
su conciencia, resoluciones no arrojadas por el lago movible de las cosas, sino dirigidas al
puerto de un designio por la estrella fija de los pensamientos.

Por eso la mujer es el smbolo y cifra del sentimiento bajo todas sus modificaciones.

Por eso el hombre aspira con mayor vehemencia a la realizacin de lo ideal, porque la
fuerza de su pensamiento le hace romper el muro de lo relativo y lo palpable para buscar lo
absoluto y lo invisible.

Ejemplo de esta verdad fueron Elvira y don Guilln, cuyos amores nos hemos propuesto
dar a conocer, supuesto que esta primera pasin influy de una manera enrgica y decisiva
en el nimo y carcter del mancebo.

El verdadero horscopo del hombre no est en el da en que nace, sino en el momento en
que por primera vez su espritu y su corazn se abren a esas emociones intensas que
arrastran y envuelven al ser humano en un flagrante torbellino. El signo, la estrella, el hado
del hombre se decide y determina en ese instante solemne en que un poder extrao, en que
una fuerza desconocida revela al corazn nuevas aspiraciones y deseos insaciables y
tumultuosos, a la manera que se levantan embravecidas o se amansan humildes las olas del
ocano, los huracanes o los cfiros, las negras tempestades o las rosadas auroras, cuando
con su vara mgica la triforme Hcate, poderosa reina de la noche, infunde a los elementos
el furor o la calma, el silencio o el ruido.

Los primeros albores de la razn fijan para siempre, si as puede decirse, la temperatura,
el calor y la luz de la atmsfera de la existencia. Donde nace nuestro primer amor, donde
brota el primer pensamiento, la revelacin primera de la fuerza que piensa y ama, all es
donde verdaderamente existe nuestra patria, aquel da es el verdadero aniversario de
nuestro nacimiento, pues que desde entonces comienza nuestra existencia. Si aquel da es
nebuloso, ay del msero mortal que tan aciagamente es lanzado al ocano de la vida! Los
vientos del norte marchitarn las flores de su alma y estrellarn su frgil barquilla contra las
rocas.

Por el contrario, si el hombre bajo un cielo azul y sereno se arroja con jubilosa audacia y
con ansiedad sublime por los esplndidos y floridos campos de la esperanza, el recuerdo de
aquel da brillante jams se extinguir, de su memoria; la alas de ncar y oro de su fe y de
sus ilusiones ahuyentarn en torno suyo con plcido vuelo la negra turba de los desengaos
y los desalientos, que, como crueles bandoleros, le asaltarn en su camino para robarle los
tesoros inestimables de su entusiasmo, los encantos indescribibles de su juventud, el
contento, la delicia, el generoso afn de una vida de fuego, de ese fuero divino, antorcha
santa de los cielos, faro refulgente y seguro que nos gua al travs de los escollos hacia la
virtud, la verdad y la belleza.

Don Guilln, naturaleza ardiente y apasionada, se entregaba ahora a su amor
embellecido con la brillante aureola de todas sus esperanzas de oro, de sus aspiraciones de
ternura, de la felicidad que durante mucho tiempo slo haba presentido y vislumbrado,
como entre sueos.

El gallardo caballero gastaba todas las fuerzas de su corazn y de su espritu en
acumular a manos llenas sobre la hermossima Elvira todos los nobles sentimientos, todas
las perfecciones de la virgen de sus sueos, toda la ternura de la mujer enamorada.

De noche, de da, con la apacible sonrisa del alba, con los gratos misterios del
crepsculo de la tarde, a todas horas, la imagen bella de su amada Elvira se presentaba a los
ojos del caballero, tierna, sensible, inteligente y rendida por completo a su albedro.

Ya se la figuraba en el silencio de la noche paseando a la luz de la luna, por el ameno
jardn, pensando en l con inefable felicidad; ya dulcemente entregada a las delicias del
sueo, murmurando con cariosa sonrisa el nombre de su amado; ora con las manos
cruzadas sobre el cndido seno le pareca verla elevar al cielo tierna y fervorosa plegaria;
ora le escuchaba exhalar blandos suspiros de amor, porque pronto llegase el venturoso da
en que ante el altar pronunciasen ambos el solemne juramento de inextinguible ternura.
Pero a todas las gratas ilusiones de su amante y hermoso desvaro, don Guilln no le
prestaba otro mvil, por parte de Elvira, sino la adhesin mas sincera, el amor ms
platnico en toda su divina abstraccin, con toda la fuerza virginal.

Y estos plcidos y amorosos devaneos agradaban tanto al hermoso mancebo! Cuntas
delicias inefables vislumbraba su espritu en esta atmsfera lmpida y refulgente de
hermosos delirios!

De cun divino xtasis se impregna el espritu del hombre, cuando en las alas de un amor
puro se eleva al cielo de las ilusiones que, como una lluvia fulgurante de estrellas,
envuelven y recrean al pensamiento!

Don Guilln se imaginaba que todos los tesoros y coronas de la tierra no bastaran a
arrebatarle la ternura de la hermosa Elvira. Antes la creera capaz de morir mil veces que
ser infiel a su amor. Y es tan grata la idea de un amor correspondido!

El hermoso caballero derramaba dulces lgrimas al pensar que nada en el universo poda
volcar la estatua de la fe que haba colocado en Elvira como en un santuario; que ningn
huracn, que ningn contrario viento era capaz de tronchar la flor lozana y aromosa de sus
bellas esperanzas.

Entre tanto que tan deliciosamente soaba don Guilln, la encantadora Elvira tambin le
consagraba sus recuerdos en el apacible retiro de su modesta morada. Pero cun diversos
eran los giros de estas dos organizaciones igualmente apasionadas! Cun diametralmente
opuestas sus manifestaciones!

Para Elvira no haba un hombre ms hermoso, ni ms valiente, ni mas apuesto y
ricamente engalanado que el opulento seor feudal don Guilln de Lara. Ella se fijaba con
placer en el recuerdo agradable de aquella noche en que fue libertada por su amante de los
brazos de su raptor, y recordaba con delicia los venturosos momentos en que, asida al brazo
del caballero, volaban sobre el rpido corcel como envueltos en una perfumada nube de oro
y azul y vislumbrando en el espacio mil nacaradas imgenes de amor y felicidad.

La dulce presin del brazo del mancebo, su mirada vvida y ardiente, su maravillosa
hermosura, su lenguaje apasionado, todo esto haba despertado en el pecho de la joven
emociones tan desconocidas como profundas e irresistibles. Exhalaba tiernos suspiros,
palpitaba su corazn con precipitada energa, sus ojos brillaban con un fuego calenturiento,
y senta circular por sus venas plomo derretido.

Qu cambio tan extraordinario y radical se haba verificado en todo su ser! La pasin la
devoraba con todos sus ardores. El amor, adems de que en su alma haba hecho brotar la
fuente del sentimiento hasta entonces adormecido, haba tambin despertado en la joven
deseos desconocidos, que se levantaban ms y ms enrgicos con la presencia del gallardo
Lara.

El amor de Elvira, poco ms o menos, era como la generalidad de las mujeres, para las
cuales el amor se diferencia muy poco de la hermosura y el placer. Queremos decir que la
doncella no se fijaba en las relevantes e ntimas prendas que adornaban a don Guilln. Es
verdad que no haba tenido tiempo de conocerlas y apreciarlas debidamente; pero, aun as y
todo, nos aventuramos a afirmar que habra sucedido lo mismo.

La joven no paraba mientes en que don Guilln fuese sabio, compasivo, generoso, leal,
sencillo, pundonoroso, franco, diligente, magnnimo, amigo de la verdad, puro de
costumbres, guiado siempre por nobles y rectas intenciones, esclavo del deber, amante de
su patria, y sobre todo, religioso sin fanatismo, honrado sin hipocresa, esforzado sin
alardes ni bravatas, y accesible y familiar sin bajeza para con sus vasallos.

Para saber todo esto, para juzgar bien al gallardo caballero, era preciso ver su conducta
en los actos ntimos de la vida privada; o si las ocasiones faltaban para que el joven
manifestase sus excelentes calidades, se necesitaba poseer la bastante inteligencia para leer
en el interior de su alma. As, pues, Elvira no conoca ni por consiguiente, poda estimar a
don Guilln bajo el verdadero punto de vista que realmente son estimables los hombres, es
decir, por su virtud y su talento.

Elvira no se fijaba ms que en lo que hera sus sentidos. Que don Guilln era un
poderoso seor feudal, ella lo saba por ser cosa pblica y notoria. Que era hermoso como
ningn mortal de los que hasta entonces haba visto, sus ojos se lo decan sin gnero alguno
de duda. Que esta incomparable belleza varonil la haba enloquecido, su corazn devorado
por desconocida llama se lo deca a voces. Y por ltimo, que las ardientes y amorosas
miradas del mancebo ejercan sobre ella una fascinacin irresistible, no poda dudarlo al
sentirse arrastrada hacia su amante por un impulso magntico, incontrastable y hasta
superior a su voluntad, que por otra parte estaba muy lejos de ser por ella contrariado.

No obstante la impresin profunda que don Guilln haba causado en la encantadora
Elvira, es preciso convenir en que la joven experimentaba algunos vehementes deseos con
cierta generalidad, y que no se limitaban a la particular complacencia que pudiesen causarle
los atractivos de Lara.

Lo que ahora experimentaba era un deseo tan inexplicable como vehemente, una
ansiedad calenturienta, pero mezclada de cierto placer y goce, cuando sus ojos se fijaban en
algn hermoso mancebo; era, en fin, la voz de la naturaleza,: el rugido de las pasiones que
tumultuosas gritaban dentro de su pecho, hasta entonces puro y lmpido como el azul del
cielo en una alborada de Mayo.

La causa ocasional de este sesgo que haban tomado sus sentimientos, fue en primer
lugar aquella inolvidable carrera que en la soledad de la noche haba dado amorosamente
abrazada con su hermoso amante. En segundo lugar, el mancebo haba despertado en la
joven mil sensaciones de fuego la noche en que le habl por la ventana del jardn, cuando
de la manera ms apasionada estampaba ardientes besos en la nevada mano de la gentil
doncella. Despus de aquella cita todos los sentimientos de Elvira se haban cambiado
completamente, como si la nueva revelacin de aquellas emociones hubiese arrojado su
espritu de la regin tranquila y apacible de esa santa ignorancia, que los mortales llaman
inocencia, al ocano borrascoso de los deseos hidrpicos y de las pasiones inflamadas.

Y a todo esto debe agregarse otra circunstancia que manifiesta hasta qu punto la flor de
la inocencia es delicada y fcil de marchitarse ay! para nunca recobrar su aroma y lozana.

El malfico influjo de la infame, Plcida haba emponzoado con su podrido aliento el alma
de Elvira, cuyo carcter violento y fogoso era capaz de precipitarse en el mayor desenfreno
de las pasiones. Slo faltaba una mano que impeliese a la joven, y la maldita vieja se
encarg de esta misin tentadora y satnica.

Haban trascurrido algunos das despus de la funesta aventura del seor de Alconetar.

La noche, aunque fra, estaba estrellada y serena. La luna ms hermosa del ao, la luna
de Enero, iluminaba la celeste bveda con todo el magnfico esplendor de sus argentados
rayos, que penetraban como una sonrisa del cielo por la ventana del aposento del
enamorado don Guilln. Este a la sazn devoraba su inquietud en el lecho del dolor. Su faz
estaba plida, pero siempre hermosa, expresiva e interesante. El rostro del mancebo pudiera
compararse ahora, no al refulgente sol que ostenta su carro chispeante al medioda, sino a la
melanclica expresin de la moribunda luz del crepsculo de la tarde.

All, en aquel aposento opacamente iluminado, con la calenturienta actividad que en los
corazones juveniles infunde el aislamiento, con las mil nacaradas imgenes que el aura
fecundante de los amores haba hecho brotar en su mente, con los deliciosos proyectos y
doradas ilusiones de un amor casto y puro como la sonrisa de los ngeles, all don Guilln
no poda apartar ni un momento de sus ojos la encantadora figura de Elvira, que tal vez
lloraba con amargo desconsuelo al pensar en su desgraciado amante herido y moribundo.

Ay! cunto la imaginacin engaa y fascina a los mortales, pintando al alma
enamorada el mundo seductor que ella desea y que a su gusto se finge! Vaporosa nube de
oro y azul, la impalpable cuanto bella ilusin ay Dios! por qu no es ms que un delirio?

Entre tanto que con ternura tan ntima recordaba a su amada el gallardo caballero,
abriose la puerta de la estancia, y apareci una doncella ms hermosa que la luz del alba.

Iba vestida de blanco, y ostentaba su rubia cabellera de cndidas rosas. Era esbelto su
talle y majestuosa su estatura. El tmido pudor brillaba en su frente de marfil y en sus
mejillas de clavel. Una granada entreabierta era su boca, que pareca hecha tan slo para
proferir palabras de modestia y de dulzura. En sus hermosos ojos azules brillaba el dulce
fuego de esa angelical ternura que cautiva el corazn tan agradable como irresistiblemente.
En toda su persona resaltaban las amables y pdicas gracias, la tranquila inocencia, la
encantadora timidez de la mujer y el santo candor virginal. Su divino semblante ostentaba
una expresin indefinible de melancola que haca respirar una atmsfera pursima de
elevados y pursimos sentimientos, que conducan al espritu a la regin apacible donde
habitan el tierno gozo y las deliciosas lgrimas, como si en medio de la felicidad el Eterno
hubiese querido recordar su pequeez a los mortales por una tristeza sublime, punto
misterioso en donde se confunde en una unidad lo que el hombre tiene de cielo y lo que
tiene de tierra.

Muy difcil es dar una idea siquiera aproximada de la hermosura de Blanca; pero al fin no
sera imposible. Mas quin ser capaz de pintar lo que verdaderamente constituye la
belleza, la expresin, el reflejo de las calidades ntimas que adornaban a la tmida virgen?
Aquella beldad maravillosa no deca nada a los sentidos. Dirase que slo estaba revestida
de formas visibles, lo bastante para revelar a los mortales en toda su pureza el amor y la
ternura, la abnegacin y la caridad, la inocencia, la humildad, la modestia, la resignacin,
todas las perfecciones en fin de esa creacin divina, y fecunda que se llama mujer.

Blanca no impresionaba a los que la vean como una hermosura que slo perciben los
ojos, sino como un pensamiento.

No la compararemos ni a los moribundos rayos de la plateada luna que se reflejan
trmulos y alterados sobre las aguas del sereno ro; ni al alegre y variado concierto de las
pintadas aves, cuando el cielo abre la hermosa puerta de diamante y oro por donde todas las
maanas se anticipa al sol la risuea aurora vestida con su refulgente manto de escarlata, y
se arroja al espacio en alas de las brisas matinales, sembrando de encendidas rosas su
camino areo; ni a la vvida y fecunda primavera, que todos los aos vuelve y pasa veloz
conducida, por los plcidos cfiros, esparciendo con prdiga mano flores, aromas, danzas,
sonrisas, placeres y amores; no la compararemos a nada de esto. Slo nos limitaremos a
decir que la presencia de Blanca inspiraba la misma impresin mltiple, tierna, y magnfica,
que inspiran todos estos bellos instantes de la naturaleza.

La joven crey al principio que don Guilln dorma, y se aproxim con lento paso,
llevando una taza de plata cuyo contenido era una bebida refrigerante sabiamente preparada
por el mdico Isaac. El herido dirigi a la joven una sonrisa, y alarg su mano a la taza,
apurando con ansia deliciosa la bienhechora pcima.

Blanca miraba al caballero, ms hermoso e interesante que nunca por la palidez que le
cubra, con una emocin que la doncella en vano se esforzaba por ocultar. Ay! Su hermano
lvaro haba dispuesto que Blanca, tan solcita y cariosa para cuidar a los enfermos, fuese
al castillo en esta ocasin para asistir con el ms tierno desvelo a don Guilln de Lara.

Pero la herida del mancebo la traslad ste de una manera ms cruel al corazn de la
tmida doncella.

Don Guilln no pudo menos de apercibirse de la impresin que causaba a la candorosa
virgen, que en su cndida inocencia no posea los recursos de una mujer experimentada
para ocultar sus sentimientos. Eran stos adems tan santos, tan puros, tan sublimes, que la
doncella habra credo un sacrilegio el hacer esfuerzos por ocultarlos.

El joven, sin embargo, mientras que Blanca estaba en su presencia, experimentaba un
sentimiento inexplicable de adhesin y ternura hacia la graciosa doncella. Lara senta la
fascinacin de la belleza, de la cual no es dado al hombre sustraerse, por ms que la
considere con admiracin contemplativa en vez de apasionada, inclinacin. Lo que en tal
caso suceda a don Guilln, era que todas las emociones que le inspiraba la divina Blanca,
se convertan en favor de su amada Elvira, sobre la cual acumulaba todos los sentimientos
de su corazn, todos los bellos pensamientos de su alma, todos los hermosos sueos de su
fantasa, a la manera que el artista desea acumular sobre su obra todas las perfecciones.

Mientras que don Guilln permaneca tan enamorado y tan fiel a la beldad que le haba
inspirado el primer amor, Elvira tena sus pensamientos fijos en el horizonte embriagador
de ardientes y desconocidos deseos, que Plcida, como tentadora serpiente, haba sabido
pintarle e infundirle con lengua tan prfida como seductora.

El da en que la astuta duea estuvo en el castillo para informarse de la salud de don
Guilln, haba visto junto a su lecho a la hermossima Blanca con ademn dolorido y
semejante al ngel de la compasin y de los santos amores.

La infame vieja dilat sus labios con una sonrisa del infierno, y al punto corri,
enajenada de diablico gozo, a participar esta nueva a la fogosa Elvira, en cuyo corazn
supo verter toda la ponzoa de los celos y toda la hiel del orgullo ofendido. La cobarde y
maliciosa calumnia le prest sus ms vivos colores y sus ms engaosas apariencias para
cubrir su iniquidad y mentira con el vestido de la justicia y la verdad.

Se ha dicho que vindicta gaudet foemina, que la mujer se goza en su venganza, y nada
es ms seguro para matar su amor que herir su vanidad. Nosotros, que nos preciamos de
galantes y comprendemos como el que ms la misin tierna y sublime de ese hermoso ser
nacido para el amor y las lgrimas, estamos muy lejos de creer que esto suceda siempre;
pero por desgracia, en la presente ocasin no podemos menos de afirmar que Elvira
experiment una aversin extraordinaria hacia el hermoso y entendido Lara, vctima
inocente de una calumnia infame.

Nadie hay en el mundo que sea capaz de odiar tanto a una hermosura como otra mujer
hermosa. Elvira haba visto algunas veces a Blanca, y no haba podido menos de admirarse
de tan singular belleza; y cuando supo, segn le dijeron, que aquella era su rival,
comprendi desde luego, muy a pesar de su amor propio, que su causa estaba perdida,
porque era imposible que don Guilln no diese a Blanca la preferencia.

A esta manera de pensar se unan por otra parte prfidas sugestiones de Plcida, que
haba sabido introducir, no solamente la discordia entre los dos amantes, sino que tambin
haba infundido en el corazn de Elvira deseos desconocidos y hasta criminales. Elvira era
una organizacin de fuego, una imaginacin voluptuosa, una mujer atrevida y vehemente,
que acaso hubiera podido ser buena y dichosa, si en la senda de sus castos amores no
hubiese arrojado el destino a aquella astuta serpiente bajo la figura de mujer y con el
nombre de Plcida.

Cunto un pensamiento roedor, un sentimiento de odio, una sed insaciable de
criminales placeres, cambia y modifica al ser humano! Ahora la encantadora e inocente
Elvira de otros tiempos se hallaba completamente trasformada. En su corazn se albergaba,
un orgullo indmito y ansioso de venganza. En sus labios se dibujaba una sonrisa
inexplicable, y en sus ojos brillaba un ardor satnico.

Plcida la contemplaba con infernal complacencia, como el demonio de la tentacin
contempla a los mortales cuando ya extienden los pies sobre las resbaladizas pendientes del
crimen.

-Cunto me agradan las gustosas aventuras que me habis referido! exclamaba Elvira.

-Ay, hermosa nia! Quin pudiera contar con vuestros aos y vuestra belleza! Cun
feliz podais ser! Si yo me hallara en vuestro lugar, la vida no sera para m sino un tejido
de interminables placeres.

-S, s, tenis mucha razn, Plcida; yo no puedo menos de dar crdito a vuestra
experiencia.

-Creedme, hermosa Elvira, el verdadero amor es el placer: lo dems son delirios de
nuestra fantasa.

-Ah! Yo no haba comprendido nunca el amor tal como me lo habis explicado... J ams
me canso de or la deliciosa historia, que tantas veces me habis referido, de aquellos
amantes que en un hermoso da de primavera, en un bosquecillo de arrayanes, junto a una
cristalina fuente rodeada de frondosos olmos y en medio de una apacible y no interrumpida
soledad, se entregaban, gustosos a la sabrosa lectura de un libro de amor...

-Es uno de los cuentos ms bonitos que he aprendido. La historia de la princesa
Desideria y del guerrero Flagicio les gusta mucho a todos los jvenes.

Elvira se levant como asaltada de un sbito recuerdo, y comenz a pasearse por la
estancia con inequvocas seales de impaciencia.

Luego, dirigindose a Plcida, pregunt:

-Ests segura de que me ama ese desconocido?

-Y quin se atrever a dudar de la pasin que por vos le devora?

-Me habis referido de l tantas magnificencias!...

-Y todo es la pura verdad. No conozco un hombre ni ms rico, ni ms generoso, ni ms
valiente.

-Y quin es?

-Perdonad, seora ma; pero no puedo disponer de ese secreto.

-Debe de ser algn alto personaje.

-Tan alto, que os habis de admirar cuando sepis su nombre.

-Y a qu hora vendr?

-Despus de la media noche.

-Ya poco debe tardar.

-Estis dispuesta a or sus amorosas quejas?

-Oh! S... Veremos.

-Os?... Me parece que ha sonado un preludio en un lad.

-Es esa la seal?

-S, seora.

-Ay! Qu ansiedad!

-Voy a abrir la puerta falsa del jardn... Vuestra madre est profundamente dormida...
Nada tenemos que temer... Pronto vais a ser la ms dichosa de las mujeres.

Elvira se hallaba palpitante de placer, de angustia, de deseo, de curiosidad, de amor.

A los pocos momentos volvi Plcida, acompaada de un caballero, que con el ademn
ms apasionado se arroj a los pies de la hermosa y conturbada joven.

Precisamente a la misma hora en que esta escena tena lugar en la casa de los Vargas, el
enamorado don Guilln, calenturiento, postrado en su lecho, casi moribundo, pensaba con
una ternura infinita en su amada, a la cual embelleca con todas las galas de su imaginacin
brillante, de su corazn sensible, de su amor ideal y puro como el de los ngeles.

Cun dolorosa diferencia existe entre la ilusin y la realidad, entre lo vivo y lo pintado!




Captulo VIII

Un aforismo de Hipcrates

Poco distante de Alconetar, y en el fondo de un valle, levantaba al cielo sus aosos
troncos una espesa selva, a donde nunca haba conseguido extender su imperio el rey de los
astros que distribuye los das a nuestro globo. La soledad y las sombras reinaban en aquel
recinto, del cual se referan en la comarca mil temerosas consejas. No cantaban all los
ruiseores, ni el plcido favonio llevaba sobre sus alas fugitivas el eco melodioso de los
cantares de las enamoradas zagalas, ni el sencillo y supersticioso pastor conduca all su
ganado.

Tiene tambin la naturaleza expresiones trgicas y sublimes. As como hay alboradas
que sonren a las praderas engalanadas de flores, hay tambin horrorosos abismos, torrentes
bramadores y peascosas cimas cubiertas de negras nubes que, melanclicas, despiden
llanto de lluvias, o que enfurecidas prorrumpen en tempestades.

Ms all del bosque sombro que hemos mencionado, se levantaba un altsimo y
enriscado monte, en cuya cima veanse las ruinas de una ermita.

El sol en el ocaso destellaba un brillo tan melanclico como las solitarias ruinas sobre
las cuales derramaba sus ltimos resplandores.

No se respiraba en aquel lugar esa melancola deliciosa que baa el alma en celestial
ternura en la soledad de los campos a la hora del crepsculo, y que parece que al caer el
roco de la tarde despierta tambin en el espritu una tristeza sublime y una dulce e
irresistible propensin al llanto.

Las lgrimas son el roco de un alma enamorada y afligida.

Experimentbase, en aquel sitio agreste y lleno de salvaje rudeza una emocin indecible
que oprima el corazn como con la losa de un sepulcro. Era la que all se senta tristeza
profunda, pero era la tristeza del terror.

Por una estrecha y tortuosa senda suba a pie, y no sin fatiga, un hermoso joven, cuyo
semblante daba muestras de dolor y de cansancio.

Ya comenzaba a oscurecer cuando el mancebo arrib a la cumbre y se encamin a las
solitarias ruinas. All, como el genio de la soledad, sentado sobre una piedra y con la
mejilla apoyada en una mano, estaba un hombre que era sin duda caballero del Templo de
Salomn, a juzgar por el hbito blanco que vesta y la cruz roja que campeaba en su pecho.

El recin llegado salud respetuosamente al Templario, que le manifest la mayor
ternura, si bien un observador atento habra podido notar que el freile trataba al joven con
cierta reserva. Dirase que se esforzaba por ocultar el vivo inters que el mancebo le
inspiraba.

-Cre que ya no venas, -dijo el Templario.

-No he tardado mucho, me parece.

-Lo bastante para que dudase de tu palabra.

-Lo que yo prometo lo cumplo. Slo la muerte habra podido impedirme venir aqu hoy.

Sonriose el Templario.

-Adems, -aadi el joven-, la cita no era al anochecer? Ya estoy aqu, y a fe que he
sudado como nunca en mi vida subiendo por estos riscos.

-Vamos, dejmonos ya de disculpas. Eres un valiente caballero y un buen hijo.

El joven suspir.

-Ahora, -continu el Templario-, vamos a lo que importa.

-Decid, decid.

-Sintate aqu, junto a m... Muy bien! Estaba impaciente por hablarte, para que me
dijeses si por ltimo el otro da averiguaron algo en la Encomienda. Dime todo cuanto
sobre esto hayas sabido.

-Voy a obedeceros puntualmente. Despus que me dejasteis a la margen del arroyo que
pasa cerca de la torre donde habita Castiglione, me encamin rpidamente a la Encomienda,
y siguiendo vuestros consejos, y haciendo uso de la llave que me habais dado, penetr por
el postigo de la huerta.

-Y no te vieron, eh?

-Felizmente a la sazn se hallaban todos ocupados en buscarme por los subterrneos,
adonde crean que el fantasma me haba conducido para asesinarme.

El Templario no pudo contener una sonrisa.

-Contina, J imeno, contina.

-Yo me dirig hacia el punto en que mayor ruido sonaba, y la sorpresa de los caballeros
y armigueros fue extraordinaria cuando me vieron sano y salvo aparecer por donde ellos
menos podan imaginar. Me preguntaron cul haba sido la causa de que mis compaeros se
hubiesen alarmado y de mi desaparicin por aquellos sitios...

-Y qu les respondiste? -pregunt vivamente el Templario.

-Les dije que todo haba sido pura ilusin de Fortn y de los dems compaeros, que se
haban empeado en hacerme creer que un fantasma apareca todas las noches por aquellos
parajes. -Y cmo Fortn dice que te vio desaparecer con el fantasma blanco? En dnde
has estado hasta ahora? -me pregunt el comendador; porque habis de saber que toda la
casa se haba puesto en movimiento, y caballeros y armigazos haban acudido, sin faltar
uno, para la empresa de libertarme de vuestras manos; y como iba diciendo, hasta el mismo
don Diego de Guzmn vena a la cabeza de los caballeros. Cuando el comendador me
pregunt que adnde haba estado hasta entonces, se me ocurri una respuesta que creo
muy feliz.

-Qu le dijiste?

-Que todos se haban equivocado respecto a creer que a m me llevase ningn fantasma
ni duende ni cosa por el estilo; y que en cuanto a no haber aparecido antes, haba sido la
causa el que la centella pas tan cerca de m, que ca desmayado al pie de un rbol, y que al
volver en mi acuerdo, escuchando gran rumor hacia aquella parte, me haba encaminado
all y encontrdome con todo aquel tumulto.

-Efectivamente, J imeno, es preciso convenir en que hallaste una explicacin muy
plausible.

-Fortn y los dems armigueros se quedaron con tanta boca abierta, y me miraban con
ojos incrdulos, y trataron de hacerme algunas objeciones, reconvinindome porque
intentaba negar lo que ellos mismos haban visto sin que pudiesen abrigar la menor duda.

-Y te descubrieron por fin? Podas haberles hecho sea...

-Me pareci ms oportuno no hacerles partcipes de mi secreto, porque no es la
discrecin la dote que ms campa en ellos, y por lo tanto resolv afectar la ms completa
indiferencia, sosteniendo con imperturbable sangre fra lo que ya haba dicho al
comendador. Afortunadamente don Diego de Guzmn pareca ms dispuesto a dar crdito a
mis palabras que a las de mis compaeros, por lo cual se convenci de que el miedo y la
supersticin haban sido la causa de toda aquella barahnda que los armigueros haban
movido en la Encomienda.

-Y el comendador no tena noticia de la tradicin que se conserva en la bayla desde
tiempo inmemorial, de que un duende se aparece todas las noches?

-Efectivamente, eso se dice en la Encomienda, pero yo ignoro si el comendador lo sabe;
lo cierto es que se dio por convencido de mis razones, nos mand retirar a nuestros
aposentos, y todo volvi a quedar en la misma tranquilidad y sosiego que de costumbre.

-Muy bien, J imeno: en esta ocasin he visto que te has portado con mucho ingenio y
astucia, y esto es cabalmente lo que necesitamos para llevar a feliz cima nuestra peligrosa
empresa.

-Yo estaba temblando, -repuso J imeno- de que volvieseis a la Encomienda por los
ocultos caminos que vos sabis, porque si tal suceda, es muy posible que os hubiese
amenazado algn peligro.

-Por qu?

-Porque os habran disparado un flechazo en el momento que os hubiesen vuelto a ver.

El Templario se encogi de hombros con desdeosa indiferencia, como si quisiese dar a
entender que estaba a cubierto de toda agresin, es decir, que era invulnerable. No dej esta
circunstancia de llamar vivamente la atencin del trovador; pero ya ste se haba
acostumbrado a mirar a aquel personaje como a un ser sobrenatural.

-Yo he tenido mis razones para no ir a la Encomienda durante algunas noches, porque
has de saber, J imeno, que he hecho un viaje desde la ltima vez que nos vimos, y esta fue la
causa de haberte dado la cita para esta noche y en este sitio. Por lo dems, es muy
conveniente a mis planes el que nadie se haya enterado de nuestra entrevista en el
subterrneo de la bayla. Ahora bien, ya es tiempo de que tratemos del asunto para que te he
llamado. La otra noche me prometiste solemnemente vengar a tus padres de la perfidia y
crueldad que con ellos haba ejercido el infame Castiglione.

-Pero ay! tambin me exigisteis que no atentase contra la vida de ese ruin italiano, y os
puedo asegurar, seor, que he necesitado todo el dominio que un hombre puede ejercer
sobre s, para no haberle atravesado el corazn al verdugo de mi familia. Creedme, seor,
nunca como en la ocasin presente me ha sido tan sensible y difcil el cumplir una palabra
que haya empeado.

-Y no comprendes que yo deseo an ms vivamente que t mismo el que nuestra
venganza sea tan grande, tan terrible, tan cruel como Castiglione merece?

-Francamente, no lo comprendo.

-Tal vez porque te he prohibido derramarla sangre de ese hombre, aborto del infierno?

-Precisamente por eso mismo.

-Ya lo sospechaba yo; pero cuando te explique el mvil que para obrar as me impulsa,
estoy seguro de que has de darme la razn.

-Deseara penetrar ese enigma.

-Para eso te he llamado.

-Seor, estoy dispuesto a obedeceros ciegamente. Yo no s qu misteriosa fascinacin
ejercis sobre mi espritu, que conozco me es imposible el dejar de seguir vuestros
consejos, por ms que tenga que combatir conmigo mismo para no entregarme sin freno al
odio inmenso que abriga mi corazn hacia ese hombre criminal y autor de todas mis
desdichas. Oh Dios de las venganzas! La sangre hierve en mis venas, y mi pensamiento
enloquece y se extrava cuando recuerdo que Castiglione fue el seductor de mi madre y
traidor para con su ms fiel amigo, el caballero noble y leal que era mi padre... Si ese
maldito italiano no hubiera existido, cun feliz sera yo a estas horas! Yo, que tan
ardientemente ambiciono la aureola brillante de la gloria; que dara sin vacilar la mitad de
mis aos de vida por ser un hroe en los combates, por ser un genio en las letras, por
impedir a la muerte que extendiese sobre mi nombre el tenebroso velo del olvido, por
hacerme inmortal en fin; yo rayos del cielo! me encuentro ahora sin padres, despreciado de
todo el mundo, envilecido, pobre y oscuro... No es verdad que esto es muy cruel, seor?
No es verdad que esto est clamando venganza contra el villano Castiglione? l,
solamente l, ha sido el origen de tantas amarguras como han emponzoado mi corazn
desde que era nio!

-Conque tanto le aborreces?

-Oh! Deseara tener a mi arbitrio el darle mil vidas, para saciar con mil muertes la
hidrpica sed de mi venganza.

Y as diciendo, el bello rostro del trovador, inflamado en ira, brillaba como la espada de
fuego de un ngel de exterminio.

El Templario por su parte contemplaba silencioso al mancebo; pero su fisonoma, poco
antes de una expresin dulce y cariosa, se haba vuelto tan espantosamente amenazadora y
sombra, que no era posible mirarla sin terror.

Despus de algunos momentos de un lgubre silencio, el Templario exclam:

-Bien, hijo mo! Reconozco con un placer inexplicable que todas las desventuras que el
cielo ha llovido sobre ti no han bastado para amortiguar el noble bro de tu sangre generosa.
La ardiente sed de gloria que abrasa tu pecho me demuestra la elevacin de tu carcter,
porque solamente las almas grandes abrigan esos altos sentimientos de disputar a la muerte
su podero. La inmortalidad es la sublime aspiracin de todos los hombres que llevan en su
frente un sello de la eleccin divina. Si un destino cruel ha hecho insaciable al corazn
humano, slo la inmensidad de una fama eterna es capaz de llenar este vaco que pregona la
alteza de nuestro origen y que nos levanta a las regiones etreas. Una fama gloriosa por
acciones grandes y buenas es en esta vida, a la vez que la recompensa, la imagen anticipada
de la gloria inmortal que en los cielos reserva el Criador a sus criaturas ms predilectas.

-Tal vez porque pensis de ese modo me prohibs que me vengue del infame
Castiglione? Ah, seor, confieso que no soy tan virtuoso como vos!

El Templario baj los ojos sonrojado al or hablar este modo al trovador que revelaba
una bondad angelical y una sencillez encantadora. Aquella naturaleza virgen no saba
disimular ni sus nobles pensamientos ni sus sentimientos menos dignos. Ansiaba con
vehemencia vengarse de su enemigo y por nada en el mundo habra renunciado a su deseo,
que solamente se hubiera atrevido a ocultar en el caso de que esto le conviniese para dar el
golpe ms seguro, para que Castiglione no se escapase de su furor. J imeno, aun cuando
estaba dotado de los ms ricos dones de la naturaleza, tena, como todo hombre, sus
pasiones, sus debilidades y sus rencores. Pero el trovador era capaz de todo, menos de ser
vil e hipcrita.

-Bien sabe el cielo, -aadi el joven-, que me place mucho or vuestras sabias y
generosas palabras, porque me infunden soberano aliento para buscar y adquirir una fama
inmortal: pero conozco que no podr perdonar a Castiglione, aunque vos me lo exijis.

-Yo no te prohbo la venganza, -dijo el Templario con voz sorda.

-Pues no decs?...

-Te he dicho, y te lo repito, que no quiero que derrames la sangre de Castiglione.

-Pues entonces?...

-Esto no se opone a que te vengues.

-Y cmo?

-Concedindole la vida. Las fuiras vengadoras, desmadejada su cabellera de sierpes y
con feroz sonrisa, me han aconsejado el horrendo martirio que merece un hombre tan
inicuo. La muerte! Qu es la muerte? Sera hacerle un beneficio... Yo contemplo la vida
de ese maldito italiano como un blsamo precioso que quiero saborear gota a gota; sera
una insensatez apurar el licor de un solo trago. Demonio de las venganzas! T has
escuchado mis votos, porque me has infundido el pensamiento de una calamidad peor que
la muerte, que pueda desear al infame. Que viva; pero que viva errante y padeciendo todo
gnero de desdichas! l es orgulloso, que sea humilde. l es avaro, que sea robado. l es
valiente, que desfallezca de terror. Aterrado! Comprendes t todo el valor de esta
palabra? Ah! Tu alma joven y cndida no puede adivinar que nada hay ms espantoso para
un malvado que los eternos terrores de su conciencia. Que pida su pan como un mendigo;
que viva perseguido de los hombres como una alimaa carnicera; que su vigilia est
rodeada de angustias; que su sueo sea interrumpido por negras visiones... Oh! As
suceder, siempre que t quieras ayudarme.

-En cuerpo y alma.

-Ser preciso que despleguemos grande astucia, -dijo el Templario despus de algunos
momentos de reflexin.

-Yo har todo cuanto me mandis.

-Te advierto que la menor imprudencia, pudiera perdernos.

-Ser astuto como una serpiente.

-Castiglione, aunque es tuerto, ve ms que un Argos.

-Me permits que os haga una pregunta, seor?

-Pregunta lo que quieras.

-Hace mucho tiempo que habitis en este sitio?

-Hace quince aos.

-Es posible!

-No creo que esto tenga nada de maravilloso.

-Pues yo lo extrao muchsimo.

-Y en qu se funda tu extraeza?

-No es Castiglione uno de los hombres ms astutos que hay debajo del cielo?

-Sin duda alguna.

-En ese caso, cmo, habitando tan cerca de Alconetar, no ha descubierto vuestra
morada?

-Aqu vivo en seguridad, porque de este recinto se cuentan en el pas mil tradiciones
portentosas.

-Perdonad, seor; pero yo no acierto a comprender la relacin que existe entre las
patraas que se cuentan de este sitio y vuestra seguridad.

-Pues yo creo que es muy fcil de comprender...

-Supongo, -interrumpi vivamente J imeno-, que Castiglione no es un cobarde.

-Ya te he dicho que es muy valiente; pero es tambin muy supersticioso.

-Que no se atrevan los campesinos a pisar estos contornos, me lo explico muy bien, a
causa de su rudeza lo mismo a un hombre del temple de Castiglione.

-Ah, hijo mo! Los criminales son siempre supersticiosos. El rudo e inocente pastor
presenta en ltimo caso su pecho a cualquier peligro con el alma serena; pero aquel cuya
conciencia culpable est siempre aterrorizada por los gritos horribles de sus propios
remordimientos, mira con espanto la muerte, y hasta en medio del da ve cruzar ante sus
ojos espectros vengadores.

-Yo no he odo nunca hablar de esos portentos que decs...

-Te he dicho y te repito que es una historia maravillosa en extremo la que se refiere de
esta ermita.

El trovador no pudo resistir a la tentacin de saber aquella historia milagrosa.

-Mucho me holgara de orla, -dijo.

-No tengo ningn inconveniente en referrtela.

-Os suplico....

-Ser muy breve, porque debemos aprovechar el tiempo, aunque no quiero dejar de
complacerte.

-Es tan grande mi aficin a esta clase de historias...

-Ya sabemos que eres trovador, -dijo sonrindose con benevolencia el Templario.

J imeno estaba impaciente por or el relato prometido.

Durante algunos momentos el misterioso personaje permaneci silencioso.

Al fin dijo de esta manera:

-Diz que antiguamente habitaba en esta ermita un santo solitario que con spera
penitencia pretenda ganar el cielo. Una noche de Diciembre oy que llamaban a la puerta
con extraordinaria tenacidad. El fro era intenso y la noche estaba muy tempestuosa.
Muchos aos haca que ningn viviente haba visitado al ermitao, por cuya razn no saba
qu pensar de aquel inslito llamamiento.

-Si sera el diablo? -pens el trovador.

-Sali a abrir el ermitao, creyendo que algn caminante se habra extraviado por estas
breas, y que ganara una buena obra que Dios le acordara en el cielo, ofreciendo
hospitalidad al peregrino. Grande fue la sorpresa del ermitao cuando, en vez de un
viajante, se hall con una hermossima joven, cuyos deliciosos atractivos aumentaba ms y
ms el doloroso llanto que verta. La doncella, tmida y temblando de fro, arrodillose a los
pies del ermitao, y con sentido acento y con irresistibles lgrimas le rog que la amparase
y le diese abrigo aquella noche. Manifest alguna repugnancia el cenobita en recibir a la
doncella bajo su mismo techo; pero al fin cedi, vivamente impresionado por tan peregrina
hermosura y por tan cruel aislamiento. El ermitao procur agasajarlo mejor que le fue
posible a la graciosa viajera, a quien no dejaba de prodigar palabras de consuelo,
prometindole que al da siguiente la acompaara hasta la poblacin ms inmediata.

-Dios libre al ermitao de malas tentaciones!

-La joven le dijo que caminando hacia Cceres su padre y hermano, fueron de repente
asaltados por unos bandidos que dieron muerte a su hermano y a su padre.

-Y cmo la perdonaron a ella?

-Diz que logr escaparse, gracias a la velocidad de su hacanea y a la diligencia de un
criado que le sirvi de gua para libertarla de los ladrones. Llegados al pie de esta montaa
al ponerse el sol, y habiendo divisado la ermita, determinaron refugiarse aqu para pasar la
noche, que se presentaba en extremo fra y lluviosa.

-Y qu fue del criado?

-Favorecido por las sombras de la noche, y ardiendo en impureza, trat de abusar de la
hermosura y debilidad de su afligida seora, la cual, indigna de tanta avilantez, defendi
valerosamente el ms bello adorno de la hermosura.

-Sabis que, en efecto, es gustosa la conseja?

-Luchando contra su ruin enemigo, a la luz de los relmpagos la afligida joven vio un
horrible precipicio a espaldas del villano y licencioso mancebo, puesta su confianza en el
cielo que le mostraba el peligro, se defendi vigorosamente de su adversario, a quien dio un
fuerte empelln para librarse de su violencia. Extendi el mozo los brazos, lanz una
maldicin, y cay de espaldas en el profundo abismo, que le sirvi de sepultura.

-A la verdad que ese es un rasgo magnfico de honor y valenta, por parte de la hermosa
dama.

-Mientras que ella refera su historia al ermitao, ste la devoraba con sus ojos, y
pensaba para s que no dejaba el criado de tener disculpa por su intentado crimen. Cada
mirada de la joven penetraba el corazn del ermitao como un dardo ponzooso. No le era
posible sustraerse de aquella emocin calenturienta, y cuanto ms el solitario la miraba,
ms y ms activo era el veneno que beba en aquellos hermosos y brillantes ojos, a la
manera que el hidrpico experimenta una sed tanto ms abrasadora, cuanto ms bebe. El
ermitao cedi a la hermosa su humilde lecho, y ella no pareca insensible a las cariosas
atenciones de aquel hombre, que senta devorado su pecho por una llama tan intensa, como
grande haba sido su alejamiento del mundo.

-Sabis, seor, que me interesa, vuestra historia? Es todo un poema! Es verdad que vos
sabis narrar de una manera admirable.

El narrador se inclin agradeciendo este elogio, y continu:

-Rendida de cansancio, retirose al lecho la hermosa peregrina; pero el ermitao no poda
conciliar el sueo con las voluptuosas imgenes que le pintaba su ardiente fantasa y con
los tumultuosos sentimientos que la presencia de aquella mujer encantadora haba
despertado en su corazn.

-Adis, vida eremtica! -exclam J imeno.

-Aguijado el cenobita por el frenes que le perturbaba, no pudo contenerse en ir a
contemplar a la hermosa dormida, cuyo seno medio desnudo palpitaba blandamente. Una
niebla humeante cubre los del ermitao; todos sus miembros se agitan trmulos; una
embriaguez inexplicable se apodera de todo su ser, y cae desfallecido a la cabecera de la
joven, exhalando ardientes y profundos suspiros. Despirtase la hermosa, y en vez de
rechazarlo indignada, le sonre con agradable y voluptuoso gesto. De pronto el ermitao
lanza un aullido terrible, una espesa nube de humo cubre este recinto, esprcese en torno un
olor insoportable de azufre, la ermita se derrumba con horrsono estrpito, y el solitario
comprende que en lugar de una mujer de sobrehumana hermosura, ha abrazado a una
serpiente negra y brillante como el plumaje del cuervo, con alas de dragn y con ojos
enrojecidos y ardientes como el fuego del infierno.

-Qu historia tan maravillosa! -exclam el trovador.

-Envuelto en sus negras y crujientes alas llevose la horrible serpiente al ermitao por los
aires. Muchos aos hace que en esta comarca se refiere esta historia, y nadie habr que se
atreva a poner en duda lo que acabas de or. Es una verdad incontestable para las gentes de
estos contornos que el demonio, bajo la figura de una hermossima mujer, quiso tentar la
virtud del santo cenobita, que en un instante perdi el fruto de largos aos de spera
penitencia.

-Es una de esas historias maravillosas que el vulgo supersticioso suele inventar y creer;
pero que no dejan por eso de tener un sentido profundo. Adems, las leyendas tradicionales
que corren de boca en boca entre los pueblos, ostentan tanta frescura, lozana e
imaginacin, que hacen olvidar muchos de sus defectos. He aqu un buen asunto para
hacer algunas trovas!

El poeta se haba entusiasmado con la milagrosa historia que el Templario le haba
referido.

-Otro mrito tienen adems estas consejas, y es que a esta causa he debido el vivir en
esta arruinada mansin sin que nadie haya venido a interrumpirme.

-Y no os ausentis nunca de este sitio?

-Con mucha frecuencia. Creo haberte dicho que hace pocos das he hecho un viaje.

El trovador contemplaba al misterioso personaje con una extraeza siempre creciente.

Y a la verdad que no le faltaba razn a J imeno.

Notbase en el Templario un aire tan singular, que no poda menos de llamar vivamente
la atencin. Eran sus facciones hermosas, muy marcadas y simtricas, y sin ser alta su
estatura, no dejaba de mostrar su cuerpo cierta gallarda y porte distinguido. La expresin
de su fisonoma era profundamente melanclica y pensativa, y algunas veces en sus labios
brillaba una sonrisa de irona, de reserva, de desdn y de amargura. Pero lo que no poda
menos de causar una impresin inexplicable, era el timbre de su voz, dulce, suave,
argentino, y que contrastaba singularmente con sus palabras, casi siempre llenas de odio, de
venganza y de varonil esfuerzo.

Al or hablar a aquel hombre con un acento tan melodioso y con un furor tan
reconcentrado, hubiera podido comparrsele a un arpa eolia en que se tocase un himno
guerrero.

-Ahora bien, amigo mo, -dijo el Templario despus de algunos momentos de
meditacin-; es preciso que durante muchas noches nos veamos para llevar a cabo nuestro
propsito.

-En este sitio!

-No siempre nos veremos aqu.

-Me ser imposible venir muy a menudo a este monte. Ya sabis que no soy dueo de
mi voluntad. Ahora estoy temblando de que el comendador emprenda alguna expedicin
contra los moros, pues corren algunas voces de que de nuevo va a encenderse la guerra...

-Entonces quiere decir que dilataremos nuestro proyecto.

-Al contrario, por no diferirlo, sera capaz de escaparme de la Encomienda.

-En cualquiera ocasin que te suceda algn lance desagradable, ya sabes que aqu tienes
un asilo seguro, a donde a nadie se le ocurrir el perseguirte.

Pero en ninguna manera quiero ni nos conviene el que salgas de la Encomienda.

-Y yo de qu puedo serviros all? Desde que me habis hecho tan funestas revelaciones,
aborrezco de muerte a los Templarios.

-Haces mal, J imeno.

-Si ellos me han admitido en la bayla, y si me han dispensado alguna consideracin,
tambin los he servido con mi sangre.

-Y en tu niez, quin te ampar sino el comendador que precedi a don Diego de
Guzmn?

-Yo no he tenido ms padres que unos infelices pastores que me acogieron en su cabaa.
Durante muchos aos me he considerado hijo de mi propio aliento, y a nadie tengo nada
que agradecer sino al anciano pastor que me adopt por hijo, haciendo que una cabra fuese
mi nodriza.

-Te engaas, hijo mo. Es cierto que unos pastores te encontraron dentro de una cesta
pendiente de un rbol, a una legua de distancia de la Encomienda; pero cabalmente al
mismo tiempo acert a pasar por all el comendador que haba entonces, don Martn Nez,
acompaado de otros caballeros, y habiendo interrogado a los campesinos, stos le
refirieron el extrao hallazgo que la casualidad acababa de ofrecerles. Entonces el
comendador rogoles que no te abandonasen, y para hacer ms eficaces sus ruegos les
entreg una bolsa llena de oro, exigindoles las seas del lugar en que habitaban y
recomendndoles tu crianza, que desde aquel punto corra por su cuenta. Hecho este
ofrecimiento de pagar todos los cuidados que te prodigasen, don Martn Nez mand al
pastor ms anciano que de tiempo en tiempo viniese a la bayla para traerle noticias de la
inocente criatura, a quien en su terrible abandono haba tomado bajo su proteccin.

-Yo ignoraba eso completamente.

-Yo he querido manifestrtelo para que comprendas que entre los Templarios, como en
todas corporaciones numerosas, hay de todo, bueno y malo. La accin que contigo hizo don
Martn Nez no puede negarse que fue digna de mi noble caballero, y eso que tambin la
vil calumnia se ceb en el comendador, afeando e interpretando siniestramente aquel acto
tan desinteresado y caritativo. Hasta los mismos pastores llegaron a contagiarse de las
hablillas que circulaban, suponiendo que eras hijo del virtuoso don Martn Nez.

-Oh noble, caballero! Cun desgraciado he sido en no haber alcanzado a conocer a mi
generoso bienhechor!

-Conoces ahora que debes estar agradecido a los Templarios?

-Solamente conozco que debo inmensa gratitud a uno de ellos.

-No pararon aqu para contigo todas las bondades de don Martn Nez.

-Pues qu hizo?

-A su muerte rog a un hermano suyo que continuase velando sobre ti; pero por tu
desgracia, el hermano del comendador muri a poco en una encarnizada batalla que dieron
los Templarios contra los moros. Luego viviste oscuro y afligido, guardando ganado, hasta
que fuiste admitido de armiguero en la Encomienda. Si el comendador o su hermano no
hubiesen muerto, seguramente tu suerte habra sido muy otra. Tres aos hace que algunas
personas se han interesado por ti, y aun cuando hubieran podido sacarte de tu estado, al
saber que habas sido recibido en la Encomienda han considerado oportuno que
permanezcas de armiguero.

-Y quines son esas personas?

-A su tiempo lo sabrs, si te haces digno de saberlo.

-Y qu es preciso hacer?

-Ser tan prudente como debe serlo una persona que merezca se le confen
importantsimos secretos.

El trovador hizo un ademn que quera decir:

-Descuidad, que ya veris cmo soy un hombre capaz de merecer vuestra confianza.

-Ahora bien, -continu el Templario-; yo conozco muy a fondo a Castiglione, y me
atrevo a decir que veo su alma como debajo de las corrientes se ven las guijas. Ya te he
dicho en otra ocasin que tiene una verdadera mana, cual es la de preverlo, todo, y es
preciso convenir en que no existe debajo de la capa del cielo un hombre que le iguale ni que
se le asemeje siquiera en astucia.

-Entonces, es un enemigo formidable.

-No se puede negar que es as.

-Y cmo luchar con semejante hombre?

-Con sus mismas armas.

-Qu queris decir?

-Quiero decir que si l es previsor, debemos combatirle con la previsin; si l es astuto,
que le aventajemos en astucia; si l es intrigante, que lo envolvamos en nuestras intrigas. Y,
creme, J imeno, yo que le conozco, te aseguro que nada le ser ms doloroso e insoportable
que el ser vencido de esta manera.

-Eso es exactamente el similia similibus de Hipcrates. Las cosas semejantes se curan
con las semejantes.

-Perfectamente. Eso para nuestro propsito equivale a herir por los mismos filos.
Castiglione es muy ambicioso, y el mayor tormento que podemos darle es destruirle todos
sus planes de ambicin. Adems, yo por experiencia s otra manera de atormentarle, y
tengo la seguridad de que con los medios de que yo me valgo le anticipo las torturas que
debe padecer un condenado.

Y esto diciendo, el Templario se rea con un jbilo feroz.

-Y qu haris para mortificarle de una manera tan cruel como decs?

-Seguir al pie de la letra el sistema de ese autor que t has citado...

-Es el principio de un aforismo que dice...

-Puedes excusar tus citas, pues yo no entiendo ms idioma que el castellano. No en
balde se dice que en poco tiempo te has hecho muy letrado; y a la verdad que me place
mucho el ver que tanto adelantes en tus estudios, sobre toda ponderacin admirables, si se
atiende a las condiciones en que te encuentras. Ahora bien, Castiglione te tiene mucho
afecto; acaso eres la nica persona a quien no aborrece ese corazn de hiena, y es preciso
sacar partido de esta circunstancia. Por esto te deca que era conveniente permanecieses en
la Encomienda. Ya lleg la ocasin de que desplegues tu astucia y tu valor para luchar con
ese hombre tan valeroso y tan astuto. No pudieras hacer que te trasladasen a la torre donde
habita el italiano?

-Lo encuentro muy difcil.

-Ser una desgracia, si esto no se consigue.

-Prometo intentarlo con todas mis fuerzas.

El Templario permaneci algn tiempo sumergido en una meditacin profunda.

Cuando despus sali de su distraccin, viendo que ya las estrellas tachonaban el
firmamento, hizo un ademn de impaciencia y, no sin algn sobresalto dijo:

-Es muy tarde! Y yo que esta noche deba ir!... pero... escucha, J imeno, maana en la
noche es indispensable que nos veamos.

-En dnde?

-En las mrgenes del arroyo que pasa cerca de la torre en que habita Castiglione.

-A qu hora?

-A media noche. Por lo dems, te encargo y te repito una y otra vez que respetes la vida
de nuestro enemigo, porque ya comprenders maana el modo que tengo de atormentarle.

-Pues adis, seor, y os suplico que no vayis a la Encomienda, porque si all
penetraseis, en el estado de alarma en que se encuentran los incrdulos armigueros, tengo
para m que os pudiera suceder algn funesto lance.

-Descuida, que ya se har todo segn conviene. Oh! El da de la venganza se acerca!
La venganza ser tanto ms terrible cuanto ms prolongada!

-S, s, le combatiremos con sus mismas armas, -repuso J imeno.

-l a muchos ha hecho vctimas de su astucia y de su crueldad. Seamos, pues, nosotros
ms crueles y ms astutos!




Captulo IX
De cmo el seor de Alconetar se encuentra de repente muy favorecido del rey

Despus que el rey don Alfonso X de Castilla haba merecido justamente el renombre de
sabio, repartiendo su tiempo entre los estudios y los negocios, componiendo versos de una
estructura facilsima y de mrito muy notable atendida la poca, y dando su nombre a las
tablas astronmicas que bajo su protectora colaboracin redactaban los astrnomos rabes y
judos de Toledo, tuvo la debilidad de dejarse seducir por el ttulo que le fue ofrecido de
emperador de Alemania, y que se obstin en conservar hasta el momento en que fue
excomulgado por el arzobispo de Sevilla.

Tales sueos de ambicin fueron en demasa funestos para la Espaa, que no tan slo
tuvo que soportar excesivos y ruinosos gastos, sino que tambin, desatendiendo al enemigo
de casa por poner la mira en una prosperidad lejana e incierta, se vio acometida
enrgicamente por los moros, que poco antes se limitaban a defender y conservar a duras
penas su territorio.

Ya en la Pennsula ibrica haban cado para nunca ms levantarse los antiguos Estados
musulmanes. Los prsperos y gloriosos das de Abderrahamn y de Almanzor haban sido
eclipsados por la memorable batalla de las Navas de Tolosa y por las gloriosas conquistas
del santo y valiente rey Fernando. A tantas victorias de la cruz sobre la media luna haba
resistido, sin embargo, el hermoso reino de Granada, destinado a sobrevivir todava dos
siglos.

Mohamet-ben-Alhamar fue el afortunado fundador del reino cuya capital era para los
musulmanes una nueva Damasco, que entre limoneros y palmenil vease acariciada a porfa
por el Darro y el Genil, escuchando sus plcidos murmurios como la hermosa dama
escucha sonriendo los blandos suspiros de dos galanes que a la vez la requieren de amores.

Ben-Alhamar reuna a las cualidades de un ilustre guerrero una prudencia consumada,
un genio organizador y una aficin apasionada a la artes y a las letras. Hizo prosperar a
Granada, conservando la paz, dando impulso a la agricultura y distribuyendo premios a los
que le presentasen los ms hermosos caballos, la seda de mejor calidad, las armas de ms
fino temple, los tejidos mejor fabricados.

Entre tanto los cristianos iban cada da conquistando ms territorio, tanto en la parte
oriental de la Pennsula como en el Medioda. Alfonso el Sabio intim a Ben-Alhamar que
le prestase ayuda para la conquista de J erez y de Niebla, postrer asilo de los almohades.
Quiso al pronto resistir el moro el prestar su cooperacin contra sus mismos
correligionarios; pero el estado de vasallaje en que le tena el rey cristiano y los tratados
precedentes, le impidieron de todo punto el excusarse. Muy a su pesar peleaba el prncipe
rabe contra sus correligionarios, y en sus accesos de impotente ira exclamaba: Cun
insoportable sera esta vida de miserias si no existiese la esperanza!

Ms adelante sobrevinieron nuevos motivos de disgusto, y para la Espaa cristiana se
encapot terriblemente el horizonte, pues que la amenazaba una tercera invasin como la de
los almorvides y la de los almohades, cuyo poder en el frica haban heredado los
meirinidas. Vindose por todas partes acosado, Ben-Alhamar mand embajadores a
Marruecos para implorar el auxilio de los meirinidas contra las armas cristianas.

En esto sorprendi la muerte al rey de Granada, y le sucedi su hijo Mohamet II, que,
igual a su padre en valor y prudencia, comenz su reinado bajo los ms felices auspicios.

A medida que los musulmanes perdan ms terreno, se aumentaba considerablemente la
poblacin en el reino granadino, y Mohamet se empe en que los que se refugiaban a sus
Estados desde la sabia Crdoba y la industriosa Valencia nada tuviesen que echar de menos
en su hermosa ciudad, recibiendo con favor y agasajo a cuantos hombres instruidos
albergaba la opulenta y culta Andaluca.

Nuevos disturbios y rebeliones suscitadas por los cristianos entre los mismos
musulmanes obligaron a Mohamet a renovar las instancias que ya su padre haba hecho a
los meirinidas, y esta vez el rey de Marruecos acudi al llamamiento del granadino, quien
le prometi darle a Algeciras y a Tarifa.

Con tan poderosas fuerzas sometieron a algunos wales rebeldes, y ambos monarcas
convinieron despus en trasladar la guerra al territorio de los cristianos. As, pues, el rey de
Marruecos se encamin hacia Sevilla y Mohamet hacia Crdoba.

Entonces los mseros cristianos vieron con espanto renovarse los calamitosos das de
Muza y de Tarif.

Por todas partes los mahometanos paseaban victoriosos el estandarte de la media luna.

Talaban los campos, traspasaban sin obstculos las fronteras, conquistaban ciudades y
degollaban sin piedad a los vencidos.

Los valerosos hijos de Pelayo velan con dolor el peligro inminente de perder las frtiles
regiones cuya conquista haba costado siglos regados con torrentes de sangre.

Alfonso el Sabio se hallaba a la sazn en Italia ocupndose en manejos para ceirse la
corona imperial, en tanto que los musulmanes derrotaban a sus soldados y quitaban la vida
a Sancho, infante de Aragn y arzobispo de Toledo.

Vuela el espanto por todas partes, pregona la fama los triunfos del infiel, los ancianos
elevan sus ojos al cielo, los jvenes robustos buscan en vano quien los lleve al combate, y
lgrimas de ira y de vergenza empaan las miradas del guerrero.

No obstante, los espaoles hicieron el ltimo esfuerzo, que, por grande y heroico, no
poda ser intil. Las resoluciones generosas, aun cuando tengan un xito desgraciado,
atestiguan por lo menos que, si hay mala ventura, no es por cobarda.

En las grandes circunstancias, los hombres, lo mismo que los pueblos, son siempre
grandes.

Pero parece que la Espaa ms particularmente desdea la mediana de las proezas.

O calla y sufre, o se levanta y conmueve al mundo.

Esto no es una opinin, es una verdad histrica.

El hijo de Alfonso, Sancho IV, que con razn mereci ser apellidado el Bravo, supo dirigir
tan bien la defensa, y con tan extraordinaria bizarra desafi los peligros y prodig su
sangre y sus hazaas, admirando a los ms valientes, que el rey de Marruecos se vio al fin
obligado a volverse al frica, y la Espaa se vio libre de esta tercera invasin, gracias al
raro esfuerzo de sus hijos capitaneados por el valeroso don Sancho.

Creyendo Alfonso el Sabio que su hermano Federico haba favorecido la fuga de la reina
Yolanda, de Blanca de Francia y de sus hijos desheredados los prncipes de la Cerda, le
hizo dar garrote. Indignado don Sancho de tales excesos, se rebel contra su padre, y en la
asamblea del clero, de la nobleza y del estado llano, le declar depuesto, si bien se content
con tomar para s el ttulo de regente.

Alfonso, indignado a su vez, solicit la alianza del rey de Marruecos, que volvi a
Espaa a la cabeza de un lucido ejrcito.

Entonces don Sancho se vio en gran peligro, asediado en Crdoba, excomulgado por el
Papa y desheredado por su padre. En tan crticas circunstancias don Sancho implor el
auxilio del rey de Granada, quien al punto se le manifest propicio; pero no tuvo que hacer
uso de los ofrecimientos de Mohamet a causa de la muerte de Alfonso, que puso trmino a
estas diferencias.

Las ltimas disposiciones de Alfonso X sumergieron a Castilla en un intrincado
laberinto de bandos, desrdenes y guerras. Haba dejado por herederos a los prncipes de la
Cerda; y si bien stos eran hijos de don Fernando, primognito de don Alfonso, tambin es
cierto que don Sancho, despus de la muerte de su hermano, haba libertado a la Espaa del
yugo de los meirinidas.

No obstante que don Sancho contaba numerosos parciales, costole mucho trabajo el
consolidar su trono.

Las facciones de los Haros y Laras destrozaron el reino, y a mayor abundamiento el
infante don J uan se sublev contra su hermano don Sancho.

Pero al fin el rey consigui varias victorias sobre los parciales de los prncipes de la
Cerda y del infante don J uan, haciendo que muchos se refugiasen en Granada implorando el
auxilio de Mohamet.

Hecha esta resea histrica, slo nos resta aadir que una vez hallndose en Espaa el
rey de Marruecos, que haba venido a solicitud del difunto Alfonso, determin hacer la
guerra a los cristianos en compaa del rey de Granada.

Pero Mohamet en secreto lamentaba el verse arrastrado a hacer la guerra a don Sancho,
al cual se le haba manifestado como amigo dispuesto a auxiliarle durante la guerra que
sostuvo con su padre don Alfonso.

El rey de Castilla a la sazn se ocupaba en levantar un ejrcito capaz de resistir a las
fuerzas reunidas de los reyes de Granada y de Marruecos.

Desde Alcal de Henares, don Sancho se haba adelantado hasta la bayla de Alconetar,
con el fin de hallarse ms prximo al enemigo, si ste se aventuraba a traspasar las
fronteras.

Hallbase el rey muy agasajado en la bayla por el comendador don Diego de Guzmn.

El comendador era un cumplido caballero, muy celoso de la gloria y prerrogativas de su
orden, dotado de un valor a toda prueba y de excelente ndole; si bien por esta misma razn
tena un defecto que le incapacitaba en muchas ocasiones para el mando, siendo vctima de
las maquinaciones de los hombres astutos y perversos. Para mandar no es preciso
confundirse con los malvados; pero es indispensable ser cautos como la serpiente, sin
perjuicio de ser cndidos como la paloma.

El comendador de Alconetar, aunque de nimo sencillo, careca de esa prudente
sagacidad que hace a los hombres circunspectos y aptos para el dominio, sin que degeneren
en hipcritas y sin perder nada de su grandeza.

Habiendo sabido don Sancho el Bravo el peligroso estado en que se encontraba un tan
noble y poderoso caballero como lo era don Guilln Gmez de Lara, tuvo el rey la bondad
de visitar al herido en su mismo castillo de Alconetar, cuya honra agradeci mucho el joven
amante de Elvira.

Dio el monarca este paso, tanto porque estimaba sobremanera a los buenos caballeros,
cuanto porque acaso pensaba utilizar los servicios de don Guilln. Este, a mayor
abundamiento, era muy estimado del comendador don Diego de Guzmn, quien casi todas
las tardes iba a visitarlo, y le haba hablado al rey muy ventajosamente de su joven amigo.

En un suntuoso aposento de la hospedera de la Encomienda se hallaban el rey de
Castilla, el comendador Guzmn, algunos caballeros Templarios y una hermosa dama
acompaada de sus doncellas.

La dama tena por nombre doa Mara, y era madre de un hermoso nio que estaba junto
a ella.

Pareca que la naturaleza se haba complacido en prodigar dotes de belleza y gracia al
nio, al cual el rey acariciaba con risueo gesto.

Uno de los caballeros Templarios hizo disimuladamente una sea al comendador.

Pocos momentos despus don Diego de Guzmn, sali con un pretexto de la estancia, y
fue a reunirse con el que le haba hecho sea de que le aguardaba.

-Perdonad, don Diego, que os haya hecho abandonar por un instante la compaa de su
alteza dijo el disforme caballero con redomada sonrisa.

-He credo que cuando me habis llamado en tal ocasin, tenis sin duda que hablarme
de algn negocio de importancia.

-Como que tengo la fortuna de ser uno de vuestros ms queridos amigos, he credo que
me encuentro en el deber de daros un buen consejo en cambio de la confianza que siempre
me habis dispensado.

-Decid, Castiglione, decid.

-No recordis lo que me babis dicho respecto, a don Guilln Gmez de Lara?

-En este instante no recuerdo...

-Si no tuviera incontestables pruebas del afecto, que me profesis, os digo que me haba
de causar envidia el profundo cario que tenis al joven seor de Alconetar; pero
afortunadamente la amistad no es tan exclusiva como el amor, porque si as fuese, os
aseguro que haba de mirar con envidia a don Guilln.

-Vos y l sois mis nicos, mis verdaderos amigos.

-Pues bien, yo vengo a hablaros en favor del joven Lara.

-Cmo as?

-No recordis que me dijisteis que habais hablado al rey muy favorablemente del seor
de Alconetar?

-As es la verdad.

-No es cierto tambin que el rey ha pensado en el seor de Alconetar para enviarlo de
embajador a Granada?

-Y yo he sido acaso el que ms ha influido para disponer el nimo de don Sancho a que
envo de embajador a don Guilln, y an recuerdo que estando nosotros dos paseando por la
huerta se nos ocurri la idea de que nadie era tan a propsito para llevar el mensaje del rey
como el seor de Alconetar.

-Por lo mismo que se me ocurri pronunciar su nombre con ese motivo, puedo
considerarme hasta cierto punto como el autor de su nombramiento, si es que al fin su
alteza ha consentido en que don Guilln vaya a Granada.

-Es cosa resuelta.

-As se dice.

-Y as se har, supuesto que maana partir don Guilln en compaa de mi cuada, -
dijo el comendador.

-Pero sabe ya don Guilln la misin que se le confa?

-De un momento a otro se la comunicar el rey.

-Luego no habis hablado con el seor de Alconetar respecto a este asunto?

-No por cierto.

-Pues me parece que habis hecho mal en no prevenirlo, porque sera lamentable que
despus de vuestros buenos oficios, no quisiese don Guilln aceptar la embajada.

-Yo no creo que tenga inconveniente.

-Quin sabe?

-De todas maneras, nosotros hemos cumplido con los deberes que nos imponen la
amistad y el honor. El rey, departiendo conmigo del estado de estos reinos, me haba dicho:
Comendador, pensad en un caballero a propsito para llevar un mensaje a los reyes de
Granada y de Marruecos; y supuesto que vuestra cuitada va a reunirse con su esposo, puede
acompaarla el mismo embajador que vos elijis.

-Sin duda don Sancho se ha manifestado con vos en extremo bondadoso.

-Pues bien, hablando con vos acerca de lo que el rey me haba dicho, y recorriendo en
nuestra memoria los nombres de los caballeros ms idneos para desempear esta
comisin, me recordasteis a don Guilln, y al punto reconoc que ninguno era ms a
propsito para el caso. Como embajador, rene las ms relevantes prendas, por su nobleza
calificada, por su elocuencia, por sus conocimientos poco comunes, por su carcter
simptico y hasta por su varonil hermosura; y para acompaar a doa Mara, ninguno puede
encontrarse que ms confianza me inspire que don Guilln, supuesto que es uno de mis
queridos amigos. Por otra parte, yo he querido aprovechar esta ocasin para presentar al rey
a un joven caballero que puede dar a su patria muchos das de gloria.

-Estoy seguro de que as suceder, siempre que el rey sepa utilizar sus buenas
disposiciones; pero volviendo a nuestro propsito, debo deciros que estoy conforme con
vos en todo cuanto decs respecto a que habis cumplido con la amistad y el honor,
prestando buenos oficios al seor de Alconetar. Ahora bien, os ser indiferente que don
Guilln acepte o no la embajada?

-Y esto diciendo, Castiglione clav en el comendador su ojo nico y penetrante como un
pual.

Don Diego mir a Castiglione con extraeza.

-No es don es don Guilln vuestro mejor amigo? -insisti el italiano.

-Quiero a ese joven como un padre a un hijo.

-Pues bien, en ese caso debis procurar que no sea vctima del fuego devorador de las
pasiones de la edad primera.

-Qu queris decir?

-A qu causa habis atribuido la herida que recibi don Guilln?

-No puedo atribuirla sino a lo que todo el mundo dice, incluso el mismo seor de
Alconetar.

-Y qu dice todo el mundo?

-Que dos ladrones trataron de asesinarle.

-Pues todo el mundo, incluso el seor de Alconetar, dice una cosa por otra.

-Castiglione!

-Como lo estis oyendo.

-Sabis vos?...

-S que don Guilln est perdidamente enamorado, y que recibi la herida que le ha
tenido postrado tanto tiempo en un desafo con su rival.

-Es posible!

-Nada hay ms cierto; pero ya os hablar ms despacio de la dama y de los amoros de
don Guilln; por ahora me parece que debemos hacer que a todo trance acepte la embajada
que el rey piensa encomendarle, porque de esta manera tal vez se consiga que el infeliz
mancebo olvide a una mujer indigna, que le engaa villanamente.

Y el italiano exhal un profundo suspiro, como dando a entender que lamentaba
amargamente la desgracia del seor de Alconetar.

El comendador hizo la pregunta sacramental:

-Y quin es ella?

-Una joven que habita en la aldea, y que, segn he odo decir, es muy casquivana.

-Es alguna labradora?

-No, seor; pero de cualquier modo, es una mujer que no es digna de que don Guilln
piense en ella, cuanto ms de ser su esposa, que tales son los deseos de la nia.

-A fe que siento que nuestro amigo est apasionado de una mujer vulgar.

-Qu queris! El amor es ciego y nio.

-Y creis que ser capaz don Guilln de renunciar a la honra que le dispensa el rey por
no alejarse de su amada?

-Tanto lo creo, que sta precisamente ha sido la causa que me ha movido a llamaros.

-Y qu hemos de hacer si se resiste?

-Yo imagino que acaso no se resistir a partir si vos le hablis antes de lo mucho que el
rey le estima, encarecindole que es muy honorfica la distincin que le dispensa
nombrndole su embajador. Mi objeto al llamaros la atencin sobre este particular no ha
sido otro sino impedir que nuestro joven amigo cometa la indiscrecin de escuchar con
poco inters las palabras de don Sancho.

-A fe que eso me disgustara sobremanera.

-Lo mejor es que antes de que entre en la cmara del rey le salgis al encuentro y lo
prevengis acerca de la misin que don Sancho piensa confiarle.

-Decs muy bien, Castiglione; eso es lo mejor que puede hacerse para evitar que don
Guilln rehse los favores del rey.

-Favores obtenidos por vuestra amistosa mediacin.

-Esa es precisamente la causa de que yo sienta que don Guilln se manifieste poco
agradecido al rey, porque ste ha formado un gran concepto de nuestro joven amigo,
gracias a los elogios que yo le he prodigado, y que lealmente creo que merece.

-Ya debe tardar muy poco.

-Vamos a salirle al encuentro.

Los dos Templarios encaminronse hacia la puerta de la Encomienda; pero en el atrio
vieron dos magnficos trotones que pertenecan al seor de Alconetar y a su amigo
inseparable lvaro del Olmo.

Tambin, se encontraba all el halconero Pedro Fernndez, departiendo largamente con
algunos armigueros.

-Mientras nosotros nos hemos estado paseando por la huerta, ha llegado don Guilln, -
dijo el comendador.

-Ira de Dios! -murmur Castiglione.

-Tal vez el rey no le habr recibido todava.

-Vamos a verlo. Vamos!

Ambos caballeros dirigironse rpidamente al aposento en donde se hallaba el rey.

Dos aspirantes se hallaban de centinela en la puerta de la antecmara.

El comendador les pregunt:

-Ha entrado el seor de Alconetar?

-En este mismo momento.

El comendador y Castiglione cambiaron una mirada.

Pero debemos advertir que la mirada de don Diego fue simplemente de disgusto, en
tanto que en el ojo nico del feroz Castiglione haba brillado un resplandor siniestro como
los reflejos del hacha del verdugo.

Los dos Templarios se detuvieron, no atrevindose a interrumpir la audiencia que el rey
conceda en aquel momento al joven seor de Alconetar.

Esta audiencia, sin embargo, no tena un carcter de rigorosa reserva, supuesto que en la
cmara real se hallaba la bella esposa de don Alonso Prez de Guzmn cuando entr don
Guilln Gmez de Lara.

Don Sancho recibi al mancebo con suma benevolencia, informndose cariosamente
del estado de su salud y felicitndole por su completo restablecimiento.

El joven, agradecido a tanta honra como le dispensaba el rey, dijo:

-Seor, casi me alegro de haberme visto postrado en el lecho del dolor, porque a esta
circunstancia he debido la dicha de que ya se haya dignado visitarme en mi castillo.

-Yo estimo en mucho a los buenos caballeros, y vos, don Guilln, sois uno de los que
mejor merecen este ttulo en Castilla.

-Seor, yo agradezco con toda mi alma la bondadosa acogida que V. A. me ha
dispensado sin yo merecerla. Hasta ahora nada he hecho, nada he podido hacer tampoco a
causa de mi extremada juventud; pero desde hoy en adelante, seor, no pasar un solo da
sin que yo no lo consagre al servicio de V. A.

-Y yo aceptar muy gustoso los servicios de un tan cumplido caballero.

-Mi deseo ms vehemente es que lleguen ocasiones en que poder mostrar a vuestra
alteza la lealtad que arde en mi pecho para servir a mi rey.

-Pues ha llegado la ocasin que tanto deseis.

-Es posible! Qu puedo yo hacer en servicio de vuestra alteza?

-Quiero que vayis a Granada para que llevis de mi parte a Mohamet-Ben-Alhamar una
importante embajada.

-Gracias, seor, gracias, porque tan pronto y tan bien ha adivinado vuestra alteza mis
deseos ms ardientes.

Y esto diciendo, el gallardo caballero se arroj a los pies del rey, gozoso y agradecido.

-Alzad, don Guilln, alzad, -dijo don Sancho con apacible gesto.

-Y cundo debo partir, seor?

-Con tal de que sea pronto, a vuestra eleccin dejo el da.

-Maana mismo, si place a vuestra alteza.

Don Guilln pase en torno suyo una mirada que el rey comprendi perfectamente.

Hallbanse en la estancia dos ancianos caballeros, la hermosa doa Mara con su hijo, y
una duea que estaba inmvil y de pie a cierta distancia respetuosa.

Ahora bien, el seor de Alconetar haba juzgado que el rey no le manifestara el objeto
de la embajada en presencia de aquellos testigos.

Don Sancho, segn hemos indicado, ley lo que pasaba en la mente del caballero.

-El objeto de la embajada, -dijo el rey-, no es ni puede ser un secreto, porque toda la
Espaa sabe que el rey de Marruecos vino a hacerme la guerra; pero habiendo muerto mi
buen padre, el rey moro entr con su ejrcito en Granada, donde Mohamet, aunque era mi
aliado, ha concedido al rey de Marruecos la entrada y la permanencia con agasajos tales,
que ya no puedo dudar que ambos de consuno piensan hacerme la guerra. Ya hace mucho
tiempo que abrigo tales temores; el rey de Marruecos contina demasiado en Granada; yo
no puedo intentar ninguna empresa ni vivir tranquilo, porque constantemente estoy viendo
la morisma prxima a precipitarse sobre mi reino; y en tal estado, he resuelto salir de una
vez de la incertidumbre.

-Comprendo, seor. Vuestra alteza quiere saber si los reyes de Marruecos y de Granada
deben ser considerados como amigos o como enemigos.

-J ustamente.

-Y en qu trminos deber formular mi embajada?

-En los ms enrgicos.

-Que me place! -exclam el altivo seor de Alconetar.

Despus de algunos momentos de reflexin, el discreto mancebo aadi:

-Sin embargo, yo estimar a vuestra alteza se digne manifestarme una frmula exacta de
su pensamiento; pues en tal ocasin mi nico deseo debe ser interpretar fielmente las
intenciones de vuestra alteza.

Don Sancho escuch estas palabras en extremo complacido, porque eran una prueba de
la acertada eleccin que haba hecho al nombrar embajador a don Guilln de Lara.

Al fin el rey, con altivo ademn y con voz vibrante, dijo:

-Seor de Alconetar, diris de mi parte a los reyes de Granada y de Marruecos, que en
una mano tengo el pan y en otra el palo. Que elijan, pues, entre la paz y la guerra. Esta es
mi voluntad, y podis repetir estas mismas palabras.

-Descuidad, seor, que as lo har.

-Todava tengo que haceros otro encargo.

-Mandad y seris obedecido.

-Deberis elegir una buena porcin de jinetes bien armados para que os sirvan de
escolta.

-En mi calidad de embajador, me parece que con mis escuderos podr llegar a Granada
con seguridad...

-No se trata de vuestra seguridad, -interrumpi el rey-. A la vez que mi embajador,
seris el caballero encargado de velar por esta ilustre dama, que es la esposa de uno de mis
guerreros ms leales y valientes.

-Gracias, seor, gracias por vuestra benevolencia, -dijo a este tiempo doa Mara,
conmovida y gozosa por las alabanzas que el rey haba tributado a su esposo.

El seor de Alconetar salud respetuosamente a la noble matrona.

-Doa Mara,-dijo el rey-, es cuada de vuestro amigo el comendador.

-Yo me considero muy dichoso en acompaar y servir a la digna esposa del ilustre
caballero don Alonso Prez de Guzmn, -dijo Gmez de Lara.

-Tenis un amigo de confianza? -pregunt el rey.

-Tengo un amigo que es ms bien un hermano.

-Se llama lvaro del Olmo?

-S, seor.

-Ya tengo noticia de la buena amistad que os profesis entre ambos.

-Quiere vuestra alteza que llame a mi amigo? Cabalmente est en la antecmara.

-Ahora no; pero antes de marcharos quiero que vengis los dos a verme.

-Est muy bien.

-Slo tengo que advertiros que llevis en vuestra compaa a vuestro amigo lvaro del
Olmo, a fin de que siga escoltando a doa Mara desde Granada a Tarifa. Esto ser en el
caso de que la respuesta de los reyes moros exija que inmediatamente vengis a darme
cuenta del resultado de vuestra embajada; pero si fuesen pacficas las disposiciones de los
infieles, podis continuar acompaando a doa Mara hasta dejarla en Tarifa.

Con esto el rey don Sancho dio por terminada aquella audiencia.

El seor de Alconetar sali de la cmara real, prometiendo volver al da siguiente, que
era el prefijado para la partida. En la antecmara se reuni con su amigo lvaro del Olmo.

Tambin se encontraban all el comendador y Castiglione, los cuales cambiaron entre s
estas palabras:

-Si nos habr dejado airosos en presencia del rey? -dijo el comendador.

-Ahora es ocasin de saberlo, -dijo Castiglione en voz alta y empujando a don Diego
hacia el seor de Alconetar.

Y el feroz calabrs aadi para su sayo:

-Ay de ti si no has aceptado la embajada!

Aproximronse los dos Templarios a don Guilln, y cuando ste les manifest que
estaba dispuesto a partir al da siguiente, ambos cambiaron una mirada de jbilo, bien que
impulsados por mviles muy diversos.




Captulo X

Donde se habla del esclavo prisionero

Larga haba sido la convalecencia de don Guilln Gmez de Lara a causa de la herida
que recibi en la noche, para l inolvidable, en que por la reja del jardn haba jurado eterno
amor a la hermosa Elvira.

Durante su dolencia, en vano don Guilln haba intentado adquirir acerca de su amada
esas noticias llenas de pormenores que tanto satisfacen, que tanto se comentan y que con
tanto afn procuran adquirir los amantes.

Al doliente caballero le fue preciso contentarse con las poco satisfactorias noticias que
vagamente le llevaba Plcida, quien, como ya sabemos, tena sumo inters en desbaratar
aquellos amores que con tanta pasin y ternura, y al parecer tan indestructiblemente, haban
tenido principio.

A los primeros das no dejaba de ir a visitar al enfermo la redomada duea, la cual
llevaba y traa noticias ms a propsito para disgustar e indisponer a los amantes que para
alentarlos.

Despus de su convalecencia, don Guilln haba tenido muy pocas ocasiones de ver a su
amada Elvira, y siempre que haba conseguido verla, haba sido acompaada de su madre,
cuando iban a la iglesia.

El seor de Alconetar hubiera podido muy bien entrar en casa de doa Fidela, no slo
porque sta le conoca y le estaba agradecida desde la noche en que libert a Elvira de los
brazos de su raptor, sino tambin prevalido de la soberana dominacin que all ejerca como
seor feudal de aquella comarca, pues tambin las tierras de la Encomienda haban
pertenecido en lo antiguo al linaje de los Gmez de Lara, hasta que un ascendiente de don
Guilln hizo donacin de cuantiosos terrenos a la Orden del Temple.

Pero el joven se haba abstenido de prevalerse en ningn concepto de su posicin
elevada, y aun podemos asegurar que ni siquiera tal cosa se le haba ocurrido.

El gallardo caballero se hallaba entonces en esos bellos momentos de la vida en que una
expansin generosa arrastra al corazn humano hacia otro ser hermoso y querido, sin que el
amante vuelva la vista sobre su propio espritu, y abandonndose a la deliciosa
espontaneidad de su adoracin sin lmites, sin reserva, amor puro, amor primero, amor
desinteresado que todos sienten una vez en la vida, al penetrar en la regin, a la vez rida y
encantada, serena y tempestuosa de las pasiones.

Pero don Guilln guardaba su amor en lo ms ntimo de su corazn como en un
santuario, con ese misterio propio de los sentimientos ardientes y profundos.

Este amor platnico y la tierna juventud del seor de Alconetar, hicieron que se
contentase con ver a Elvira de lejos, en su ventana, en la iglesia, en la calle, si bien en todas
partes cambiaba con ella miradas de fuego.

Una sola vez le haba pedido una cita, y la joven se excus manifestando que no quera
que por su causa se expusiese a nuevos peligros, supuesto que enemigos encubiertos lo
perseguan; y que, adems, su madre cerraba la puerta de su aposento, de modo que, aun
cuando ella quisiera, no poda salir a hablarle a deshora.

Las campanas del convento de Nuestra Seora de la Luz tocaban a las oraciones, cuando
don Guilln Gmez de Lara llegaba a su castillo despus de su entrevista con el rey.

Inmediatamente el joven se dirigi a su aposento, escribi un billete y llam a Pedro
Fernndez.

-Qu mandis, seor?

-Al punto lleva este billete a doa Elvira.

-Aguardo contestacin?

-No te vengas sin ella.

El fiel servidor fue a cumplir las rdenes de su amo, y justamente encontr a la vieja
Plcida que sala de la casa de los Vargas.

-Adnde va la seora Plcida?

-Buenas noches, Pedro.

-Me alegro mucho de encontraros.

-Por qu?

-Porque traigo un billete para doa Elvira.

-Y qu tengo yo que ver con eso?

-Vamos, no se haga vuesa merced la mosquita muerta.

-Es que luego doa Fidela, si llega a enterarse, me reir, y con muchsima razn.

-Vos sois demasiado diestra para que doa Fidela llegue a sorprenderos.

-En fin, dadme la carta.

-Hela aqu.

La vieja tom entonces el billete y continu su camino.

-Pardiez! Adnde vais? -pregunt el halconero atajando el paso a Plcida.

-Voy a un negocio asaz importante.

-Es que a m me urge sobremanera llevarme ahora mismo la contestacin.

-Pues ahora no puedo volver a entrar en casa sin inspirar sospechas.

-Fingid algn pretexto.

-Eso es! Vos todo lo componis con mentiras, y el mentir es uno de los pecados que
Dios menos perdona.

-Pues bien, no echis mentiras, -dijo con mucha sorna el halconero.

-Os digo, Pedro, que ahora no me es posible volver a casa. Adems, que lo primero es lo
primero, -dijo la vieja elevando sus ojos al cielo con expresin devota.

-Y lo segundo es lo segundo.

-Y vos sois un bellaco.

-Pero, seora Plcida, -dijo el halconero hacindole una caroca, -tened en cuenta que mi
seor se marcha maana, y que es muy natural que antes quiera ver la hermosa doa Elvira.

-Que se marcha maana! -exclam la vieja sorprendida.

-S, seora.

-Y adnde?

-Eso es lo que no puedo deciros, seora Plcida, y a fe ma que lo siento.

La vieja, tal vez con la intencin de sonsacar al halconero, dijo despus de algunos
minutos de reflexin:

-Pues aun cuando se vaya el seor de Alconetar ahora mismo, no me es posible
complaceros. Antes que los seores de la tierra es el Seor del cielo,

-Quin ha dicho lo contrario? -interrumpi el buen Pedro Fernndez.

-Pues no os la campana del convento?

-Y qu tiene que ver la campana con la contestacin que yo aguardo?

-A ver! Estn tocando al rosario, y han dado ya el tercero y ltimo toque.

-Vamos, seora Plcida, os ruego que no seis tan escrupulosa. Adems, que maana
podis rezar dos partes de rosario y recuperar lo perdido.

La astuta vieja desde luego estaba dispuesta a satisfacer la exigencia del halconero; pero
entraba en su clculo el venderle caro aquel favor, a fin de captarse su voluntad y
confianza.

Sin duda el lector no habr olvidado que Plcida tena inters en conservar relaciones
amistosas con Pedro Fernndez, que poda servirle de mucho para introducirla en el
calabozo del esclavo prisionero.

As, pues, la vieja comenz a manifestarse blanda a la peticin del halconero diciendo:

-Cmo ha de ser! Hoy por ti, maana por m.

-Eso es, acaso maana podr yo prestaros algn servicio.

-No digo que no, Pedro; pero... En fin, voy a arriesgarlo todo por serviros.

-Por servir a mi buen seor.

-A tu buen seor! -exclam la vieja lanzando una mirada de vbora.

-Veo que todava le tenis ojeriza por la aventura de vuestro hijo.

-Una madre nunca perdona.

-Eso es segn y conforme. Adems, no tenis en cuenta que vuestro hijo era...

-No lo digis por Dios! -exclam Plcida con extraordinaria energa.

-Bueno, callar; pero no digis que mi seor es malo.

-Una madre siempre llora la muerte de su hijo...

-Pero no tenis en cuenta que mi seor os regal una buena suma, y que os ha
dispensado muchos beneficios despus de aquel penoso lance.

-S, s, lo conozco todo, Pedro. Soy una ingrata! Yo deba besar la tierra que pisa don
Guilln! Dios me perdone las injustas quejas que algunas veces se me escapan contra un
seor tan bueno y tan dadivoso!

-Eso tampoco tiene nada de extrao, porque el dolor saca de quicio a las almas; pero no
perdamos tiempo, y hacedme el favor de entregar pronto esa carta a doa Elvira.

-Voy al instante, -dijo la vieja poniendo fin a sus lloriqueos y encaminndose hacia la
casa de los Vargas.

Cuando ya estuvo en el umbral, volviose y pregunt:

-Amigo Pedro, no me diris qu milagro es ese?

-Cul?

-El de la repentina marcha de don Guilln.

-Y qu queris que yo os diga?

-La causa de tan extraordinario suceso.

-No creo que sea cosa tan inusitada que un noble caballero emprenda un viaje.

-Como Guilln nunca ha salido de la aldea...

-Alguna vez haba de llegar la ocasin.

-Lo que yo digo es que aqu hay algn, misterio.

-Lo ignoro. Todo lo que yo s est reducido a que, habiendo ido don Guilln esta tarde a
la Encomienda de los Templarios, ha vuelto al anochecer diciendo que se hagan los
preparativos de su viaje para maana.

-Ha ido a la Encomienda!

-S, seora.

-Entonces, habr estado hablando con el rey?

-Mano a mano.

-Dicen que el rey quiere mucho a don Guilln, no es verdad?

-A las pruebas me remito. Os parece que el rey va tan ana a visitar a cualquiera, como
ha visitado a mi seor cuando estaba herido?

-Efectivamente, se conoce que el rey tiene en mucho a don Guilln... Es verdad que es
un seor tan bueno... que todo se lo merece... Voy al punto a entregarle a doa Elvira la
carta... Cunto se alegrar mi seora!

Y la grrula vieja, con ms celeridad que la que sus aos prometan, comenz a caminar
por el atrio de la antigua y suntuosa casa.

-Pcara bruja, -murmur el halconero mientras se paseaba esperando la respuesta de
doa Elvira.

Entretanto el seor de Alconetar, despus de haber dado sus rdenes terminantes para
que al punto se hiciesen los preparativos de su partida, llam a su amigo lvaro y le
pregunt:

-Tienes ah la llave del calabozo?

-Nunca la dejo, sino cuando se la doy a Pedro para que vaya a cuidar del herido.

-Y qu piensas t de este lance?

-Pienso... que las mujeres son muy prfidas.

Y lvaro del Olmo exhal un profundo suspiro.

-Pero Elvira no me engaa, -dijo el seor de Alconetar.

Ojal que as sea!

-Crees acaso?...

-Creo que hay motivos para tener recelos

-Y cules son esos motivos?

-No tengo ms razones que las que t mismo sabes. Yo creo firmemente que doa Elvira
no tiene participacin alguna en el triste lance que te ha sucedido; pero tampoco puedo
creer que ella ignore quines eran los que te acometieron.

-Soy de la misma opinin, -dijo don Guilln.

-Y no te lo dir ella?

-Tampoco podr, porque... No te he dicho lo que ella me refiri acerca del misterioso
personaje que trat de arrebatarla aquella noche?...

-S, me dijiste que era un enemigo encubierto de la familia de los Vargas, y que doa
Elvira casi no le conoca sino por el aire del cuerpo, en atencin a que nunca le haba visto
el rostro:

-Veo que te acuerdas perfectamente. Y qu piensas t de lo que me dijo doa Elvira?

lvaro guard silencio durante algunos minutos, porque estaba profundamente
conmovido al pensar en la hermosa hija de doa Fidela.

El lector no habr olvidado que el triste lvaro adoraba en silencio a Elvira, y que sufra
doblemente al considerar que aquella mujer tan querida, no slo amaba a otro hombre, sino
que acaso tambin lo engaaba.

-Si he de decirte la verdad, amigo mo, debo aconsejarte que desconfes de doa Elvira,
porque repito que es imposible que ella no conozca a tu rival...

-A mi rival! -interrumpi el fogoso Lara.

-Ni por un instante debes poner en duda que tienes un rival muy temible, y que ste, o
por mejor decir, sus emisarios fueron los que intentaron darte la muerte.

-Pero doa Elvira ignora el nombre y condicin del que la persigue.

-Pues eso es lo que yo dudo.

-Luego crees que ella me engaa?

-S, -dijo resueltamente lvaro-, despus de algunos momentos de reflexin.

-Bien, bien, dejemos eso, -dijo el seor de Alconetar con los ojos centelleantes de furor
y plido como la muerte.

lvaro se encogi de hombros y dijo para s:

-Cun amarga es la verdad!

El seor de Alconetar, llevado de su pasin, senta en el alma que le hablasen
desfavorablemente de la hermosa Elvira, a quien adoraba con locura.

-Lo has visto hoy? -pregunt luego don Guilln mudando de conversacin.

-S.

-No est ms aliviado?

-Nada de eso.

-Oh! -exclam el seor de Alconetar con acento reconcentrado por la ira-. Tener que
ausentarme ahora!

-No te aflijas, porque al fin todo se descubre con el tiempo.

-Yo estoy seguro de que ella me ama y de que es incapaz de engaarme; pero la fiebre
de la impaciencia me devora por satisfacer la vehemente curiosidad que ha despertado en
mi alma el consabido lance.

-Tu ausencia, o por mejor decir, la nuestra, no ser muy larga. Tal vez cuando
regresemos lo sepamos todo.

-Ahora es cuando quiero saberlo.

Y as diciendo, el seor de Alconetar tom una lamparilla, y sali del aposento, seguido
de lvaro.

Ceudos y silenciosos caminaron ambos jvenes durante largo rato; atravesaron un
extenso patio; subieron una escalera, y llegaron por ltimo a una galera en donde estaba la
estancia del halconero, a cuya entrada vease una multitud de alcndaras.

Era el aposento de Pedro Fernndez alegre y ventilado, y en aquella galera haba otras
viviendas de la misma extensin y condiciones.

Los caballeros detuvironse en la habitacin contigua a la del halconero.

Don Guilln hizo una sea a su amigo, que inmediatamente abri la puerta.

El aposento estaba opacamente iluminado por una lmpara de hierro que penda de la
bveda.

Pero cuando nuestros caballeros penetraron en la estancia, inundose con el vivo
resplandor de la luz que llevaba don Guilln, y descubrieron a un hombre reclinado en un
cmodo lecho.

El resto del mueblaje consista en algunos sitiales de encina y una mesa sobre la cual se
vean algunos frascos.

El rostro del que yaca en el lecho era disforme, repugnante y de color cetrino. Aquel
hombre perteneca a la raza moruna y a la condicin de esclavo, a juzgar por la marca que
llevaba en la frente; pero por las prendas de su traje no haban podido venir en
conocimiento de quin fuese su dueo.

Sobre este punto haban hecho muchas conjeturas los dos mancebos; pero ninguna de
ellas resolva satisfactoriamente sus dudas.

En efecto, aunque a don Guilln se le haba ocurrido que aquel hombre tal vez
perteneca a la casa del Templo, en donde sola haber muchos esclavos moros, no tena al
fin ninguna razn decisiva para afirmarlo, supuesto que el tal prisionero no llevaba el traje
que acostumbraban los esclavos del Templo.

Por otra parte, era absurdo suponer que nadie que dependiese de los caballeros
Templarios se mezclase en aventuras galantes, ni que por lo tanto hubiese inters en que
asesinasen al seor de Alconetar, amigo y aliado constante de los Templarios.

Adems, era muy frecuente en aquella poca que muchos seores particulares tuviesen
esclavos moros, y por lo tanto don Guilln crey, no sin fundamento, que aquel esclavo
perteneca a algn otro caballero, que tal vez estuviese enamorado de la hermosa Elvira.

Los dos mancebos aproximronse al lecho en que yaca el herido y lo contemplaron
atentamente.

A la sazn pareca hallarse un poco aletargado; pero al ruido de los pasos, de los
caballeros y a la impresin que le caus la proximidad de la luz, abri sbitamente los ojos
y los clav con espanto en los recin llegados.

Quiso hacer un movimiento para incorporarse; pero inmediatamente la ms dolorosa
agona se pint en su rostro, y se llev ambas manos al sitio de la herida, por la cual se le
escapaba la respiracin, cubriendo muy a menudo de sangre espumosa los blancos
vendajes.

Al fin el herido se tranquiliz algn tanto y permaneci con los ojos fijos en el seor de
Alconetar.

El esfuerzo que haba hecho anteriormente para llevarse las manos al pecho, pareca
haberle causado una impresin en extremo dolorosa.

Toda la vitalidad del herido estaba reasumida en su mirada. Sus labios plidos y
delgados dejaban escapar una respiracin entrecortada y ronca, y todo su aspecto anunciaba
que haba sido vctima de una impresin profunda de terror, cuyas seales y estragos an se
vean escritos en su plido semblante.

-Me oyes hablar? -pregunt el seor de Alconetar.

El herido abri los labios, y slo pudo orse que aumentaba el estertor de su pecho.

-Sabes escribir? -pregunt Gmez de Lara despus de algunos momentos.

lvaro observ tmidamente:

-Un esclavo...

-Ah! -exclam el amante de Elvira con acento dolorido-. Tienes razn!... Sera una
casualidad prodigiosa!

Los ojos espantados del herido vagaron a un lado y otro, y al mismo tiempo un
movimiento de cabeza, casi imperceptible, indic a don Guilln que en efecto el prisionero
no saba escribir. Es verdad que aun cuando hubiese sabido, de nada poda servirle,
supuesto que estaba materialmente imposibilitado de trazar una letra.

El seor de Alconetar se desesperaba al considerar que seran intiles todos sus
esfuerzos por saber el nombre de su rival, que a mayor abundamiento era moralmente su
asesino.

-Es imposible por ahora averiguar nada, -dijo lvaro.

-Pero yo tengo que partir precisamente maana... Ira de Dios!

Y don Guilln crisp los puos y dio una patada sobre el pavimento, que conmovi la
estancia.

Hallbase lvaro a los pies del lecho, mirando alternativamente a su amigo y al esclavo;
el seor de Alconetar estaba a la cabecera del herido, y ste continuaba con los ojos
siempre fijos en el amante de Elvira.

As permanecieron largo rato.

Las ondulaciones de las luces, que de vez en cuando agitaba el viento, esparcan sobre
aquella, escena un no s qu de fantstico y lgubre. De repente se agrandaban y se movan
en la pared las sombras de los dos caballeros, a la par que las lvidas facciones del esclavo
se alteraban tambin y se aumentaban o se disminuan, ya retratando la dulce sonrisa del
ngel, ya la satnica expresin de un condenado, ora un jbilo inmenso, ora una
desesperacin sin lmites; y todo esto suceda, o pareca suceder, segn el vario impulso del
viento que agitaba las luces, alterando sin cesar sus trmulos reflejos.

Al fin don Guilln intent de nuevo preguntar al esclavo, a pesar de todos los obstculos
que encontraba.

-Fuisteis mandados para asesinarme?

-S -respondi el herido con un leve movimiento de cabeza, y que pareca causarle
agudsimos dolores a juzgar por la expresin de su semblante.

-Ahora vers cmo adelantamos algn terreno, -dijo gozoso el seor de Alconetar
volvindose a su amigo.

-Veamos, -dijo lvaro-; supuesto que afirma y niega, puede sacarse partido de esta
circunstancia, interrogndole del modo que ltimamente lo has hecho.

El seor de Alconetar, dirigindose al herido, pregunt:

-Vive de aqu muy distante tu seor?

-No, -repuso el esclavo con un ligero ademn.

-Sabes si ama a doa Elvira?

El esclavo se encogi de hombros, como diciendo:

-Lo ignoro.

-Es de mucha edad?

El esclavo no hizo movimiento alguno; sus ojos se iban inyectando, y cada vez respiraba
con mayor dificultad.

Segn ya hemos indicado, el halconero haba herido al esclavo en el momento en que
ste menos esperaba que don Guilln fuese auxiliado, y por lo tanto el herido experiment
una emocin de sorpresa inexplicable.

La sorpresa produjo el terror, y el terror produjo el mutismo del esclavo, que tanta y tan
amarga desesperacin haba causado en el nimo del seor de Alconetar.

-No puedes darme ms seas? -pregunt.

El esclavo continu en la ms completa inmovilidad.

-No me respondes? -insisti furioso Gmez de Lara-. Dame una seal, dime una
palabra por la que yo pueda vertir en conocimiento de quin es tu seor... Ah! No me
ocultes, esclavo, no me ocultes donde habita mi rival. Yo te dar tesoros, si me ayudas a
descubrir este secreto. No me escuchas? Maldito moro!

Y el seor de Alconetar, fuera de s de impaciencia y de ira, trab del brazo al infeliz
esclavo, que se estremeci convulsivamente, y exhalaba roncos aullidos que daban harto a
entender el dolor inmenso que le causaba don Guilln con sus bruscas sacudidas.

-Respndeme, esclavo, responde por piedad, y te dar todo cuanto poseo, -insista el
seor de Alconetar con una agitacin febril y creciente hasta el delirio.

En este momento se abri la puerta y aparecieron dos hombres, uno de los cuales se
aproxim a don Guilln, diciendo:

-Qu hacis, seor?

Gmez de Lara volvi el rostro, y encontrose con Estigio Momo y con Pedro Fernndez.

-Dejad a ese hombre! -grit el mdico-. No veis que est espirando?

-Se morir! -exclam el seor de Alconetar palideciendo.

-Es muy posible.

Por Dios te ruego, Isaac, que salves la vida de este esclavo.

-Nada podr hacer de provecho, si vos no me dais antes palabra de no molestar al
enfermo empeo mi palabra de honor. Adems, que maana mismo partir de aqu, por
cuya razn no me ser posible quebrantar mi propsito; pero antes de abandonar este
castillo, hubiera dado cuanto poseo porque este esclavo me dijese quin es su seor, mi
rival, el que le mand que me asesinase.

-Tened paciencia, seor, si no queris para siempre renunciar a la esperanza de hacer
esas averiguaciones.

-Slo te exijo a mi vez que salves la vida de este hombre.

-Veremos, -dijo el mdico frunciendo las cejas y examinando atentamente al herido.

Despus de algunos minutos de minuciosa observacin, el mdico, dirigindose a don
Guilln, dijo:

-Seor, permitidme os diga que habis cometido una imprudencia imperdonable al
interrogar al enfermo del modo brusco que lo habis hecho... Antes respiraba
trabajosamente, pero ahora...

-Qu sucede?

-Acabo de notar un sntoma funesto. La respiracin difcil se ha convertido en la
espantosa aululacin que ahora escuchis... Por vida de J acob!

En efecto, era horrible el estado en que se hallaba el herido. Haba cerrado
completamente los ojos; sus facciones se haban desencajado, y roncos aullidos salan de su
pecho con angustia horrorosa.

-Pero lo que ms me extraa, -dijo don Guilln-, es que haya perdido el habla por una
herida en el pecho.

-Pues nada tiene eso de extrao, -repuso Estigio Momo-. La herida ha sido muy
penetrante, y ha interesado los gruesos troncos arteriales; y a consecuencia del terror, no
slo en el momento de ser herido, sino despus, al ver muy a menudo que de la herida se
escapa a torrentes una sangre rutilante y espumosa, es muy posible y aun frecuente que
sobrevenga un mutismo accidental, como ha sucedido en este caso.

-Y ese mutismo no cesar? Inventa un medio cualquiera de que este hombre se
encuentre en posibilidad de responder a mis preguntas; consigue esto, y despus, Isaac,
pdeme tesoros, exgeme lo que ms te plazca, y yo te lo conceder.

Los ojos del judo brillaron de codicia.

-Vmonos de aqu, seor, y dejadme hacer, pues todava quizs se consiga salvar al
herido.

-Quizs! Luego lo pones en duda?

-Ya os he dicho que la aululacin es un sntoma funesto, porque en tales casos anuncia
siempre un fin desastroso.

Y el mdico se dirigi hacia la puerta diciendo:

-Salgamos de aqu.

Los circunstantes siguieron a Isaac, que fue a preparar una pocin para el herido.

En la puerta se aventur el halconero a decir a don Guilln:

-Seor, ya he cumplido vuestro encargo.

-Te han dado contestacin?

-Aqu est.

Y el halconero entreg un billete a su seor, el cual inmediatamente ley:

-A media noche os aguardo por la reja del jardn.

No deca ms la breve epstola de doa Elvira.

El seor de Alconetar se encamin luego, en compaa de lvaro, al aposento del seor
Gil Antnez, para darle cuenta de la honrosa misin que el rey le haba confiado.




Captulo XI

Despedida

Era la media noche.

Un hombre cuidadosamente rebozado se desliz a lo largo de la acera de la casa de los
Vargas.

Aquel misterioso personaje no vena del castillo, sino de hacia la cruz de piedra que
estaba ms all de la fuente, a la salida de la aldea.

El embozado se detuvo en la dicha casa, y comenz a llamar a la puerta muy
recatadamente.

-Quin es? -dijo una voz

-Abre, Fidela.

Inmediatamente se abri la puerta, penetr el incgnito, doa Fidela volvi a cerrar, y
luego ambos se encaminaron a un aposento del piso bajo, en el cual haba una luz de
antemano preparada.

Doa Fidela invit al recin llegado a que tomase asiento.

-No me es posible detenerme, -dijo el incgnito-. Pues en ese caso, seor, -dijo doa
Fidela, acentuando de una manera particular la palabra seor-; en ese caso os referir muy
brevemente lo que ha sucedido.

Antes de continuar, advertiremos a nuestros lectores que el misterioso personaje y doa
Fidela reciban mutuamente noticias de tres en tres meses por medio de un fiel criado que
se llamaba Milln, y que era el portador del dinero destinado a la subsistencia de doa
Fidela y su hija.

Hecha esta breve explicacin, se comprender fcilmente el dilogo que entablaron doa
Fidela y el desconocido.

-Por qu le has dicho a Milln que deseabas hablarme? Ha sucedido algo de nuevo?

-Mucho y malo.

-Qu es ello?

-Ay, seor! Es una gran desgracia... Perdonad, seor, que os haya mandado llamar; pero
aun cuando siento mucho que os molestis, era imposible que a nadie sino a vos le confiase
lo que ha sucedido.

-Ni aun a tu mismo esposo?

-Ya comprenderis que mi buen Milln me inspira la mayor confianza; pero como
pudiera suceder que vos no quisierais que nadie tuviese noticia del lance...

-Pero qu ha sucedido? Habla pronto.

-Seor, todo est reducido a que... Castiglione est enamorado de doa Elvira.

-Castiglione! -exclam el caballero levantndose como si una vbora le hubiese
mordido.

Despus de algunos momentos, durante los cuales el caballero dio algunos paseos por la
estancia con ademn iracundo, se detuvo delante de doa Fidela y pregunt con cierto aire
de duda:

-Y ests convencida de la verdad de lo que dices?

-Od, seor, y juzgad.

Y doa Fidela comenz a referir al desconocido todo cuanto ya saben nuestros lectores
respecto a la aventura del rapto y de la oportuna y generosa intervencin del seor de
Alconetar.

-Enhorabuena, -dijo el incgnito-; pero de lo que me has dicho no se deduce que ese
caballero sea Castiglione.

-Pues yo estoy segura de ello.

-Y en qu te fundas para creerlo as?

-En primer lugar, ya sabis que Castiglione persegua a Elvira cuando vivamos en
J araicejo. Maldita la hora en que Milln y yo tratamos con l la compra de la casa!

-Que era de mi pertenencia, -interrumpi el incgnito suspirando.

-Sabis que la orden del Templo comete unas injusticias que claman al cielo? Algn
da pagarn los Templarios los desafueros y despojos!...

-No culpes a los Templarios, a lo menos respecto a lo que han hecho conmigo y con don
Gonzalo, sino a ese infame calabrs, que es un aborto del infierno.

-Y que me parece que os perseguir hasta en vuestros hijos.

-Por desgracia Elvira tiene unos instintos tan perversos... No somos dueos de elegir
hijos ni padres... Paciencia!

Y el incgnito exhal un profundo suspiro y sus ojos se arrasaron en lgrimas.

Despus de algunos momentos de reflexin aadi:

-Luego de nada han servido nuestras precauciones de que traslades aqu tu domicilio?

-Francamente, seor, si he de deciros la verdad, yo me tema lo que al fin ha llegado a
suceder, porque era poco menos que imposible que ese demonio de hombre no descubriese
nuestro paradero habitando tan cerca de la bayla.

-Pues precisamente porque habitabais tan cerca, tena yo la seguridad de que era ms
difcil que acertase a descubriros. Yo saba de antemano que nunca l acostumbraba venir a
la aldea, y por lo tanto hara sus pesquisas en J araicejo; pero en ningn modo era natural se
le ocurriese que habitabais en Alconetar.

-No niego, seor, que as pareca natural; pero desgraciadamente no ha sucedido as.

-Porque vosotras no habris obedecido estrictamente mis rdenes.

-No digis tal, seor, -repuso doa Fidela con acento dolorido.

Por qu dejabas a Elvira que fuese a encender la luz a la imagen de Nuestra Seora?

-Ah, seor! Me rogaba con tanta ternura que la dejase cumplir esta devocin, que se me
haca muy raro no complacerla.

-He ah cmo tu debilidad nos ha perdido, -dijo con viveza el caballero-. De qu han
servido todos mis desvelos por ocultaros a los ojos de todo el mundo? Yo os haba
colocado en las ms favorables condiciones para conseguir cumplidamente mis intentos;
pero vuestra poca circunspeccin ha venido a desbaratar todos mis planes.

La madre de Elvira, o al menos la que por tal era reputada, inclin la cabeza sufriendo
con resignacin la severa reprimenda del incgnito, el cual insisti con una exaltacin
creciente:

-Cuando le ped a mi hermano que me cediese esta casa, tuve en cuenta las funestas
tradiciones que de ella se conservan en estos contornos, y si hubierais sabido aprovecharos
de esta circunstancia, rodeadas de misterio, no consintiendo que nadie hubiese visto el
rostro de Elvira, yo os aseguro que nunca hubiera llegado a suceder lo que me has
referido... Ah! Cun infausta es mi suerte! El cielo se complace en castigarme!... T
sabes, Fidela, t sabes qu horrible arcano se encierra en el amor de ese hombre hacia
Elvira... Mi alma se abruma de dolor bajo el peso de este pensamiento sombro... Qu
horror! Y Dios permitir este crimen tan espantoso? No... no... Dios del cielo y de la
tierra, tened misericordia de ellos!...

Y el desconocido, que se hallaba en una agitacin verdaderamente febril, comenz a
pasearse por la estancia con ademn desatentado.

Luego de pronto se detuvo diciendo:

-Pero ests segura, Fidela de mi alma, de que era Castiglione el que intent arrebatar a
Elvira?

-Segursima, -repuso lacnicamente doa Fidela.

-Y te ha dicho Elvira que llevaba cubierto el rostro con un antifaz?

-S, seor, y esa es una de las pruebas que tengo para no dudar que el raptor de Elvira
era Castiglione.

-Dios mo!... Y sabindolo todo!

-Acaso l sabe?...

-Cuando estabais en J araicejo le escrib una carta manifestndole el horrible misterio
que se encerraba entre esas dos criaturas...

-Y an la persigue! Qu hombre tan malvado! No retrocedera ni aun delante de un
incesto?..

-Qu horror! Qu horror!

Durante algunos momentos, el caballero y doa Fidela permanecieron silenciosos y
como abatidos por el dolor ms profundo.

-Es preciso a todo trance evitar que Castiglione vea a Elvira, -dijo al fin el incgnito.

-Para tratar de eso deseaba yo tener esta entrevista.

-Pues bien, yo te avisar por medio de Milln cundo y adnde conviene que os
trasladis.

-Debo deciros tambin que si al principio Elvira pareca muy enamorada del seor de
Alconetar, no sucede ahora lo mismo.

-Qu necia y qu caprichosa!

-Sin embargo, por lo que he podido juzgar, el seor de Alconetar la sigue amando con la
misma vehemencia. Qu os parecen estos amores?

-Perfectamente.

-Segn eso, no debo contrariarlos?

-En ningn modo.

-Tenis buenas noticias del seor de Alconetar?

-En extremo favorables. En esta comarca he conocido tres jvenes dignos de la mayor
estimacin y alabanza. Los tres se renen con mucha frecuencia para departir discretamente
de letras y de armas, y el seor de Alconetar no tiene inconveniente alguno en reunirse con
los otros dos, a pesar de ser muy desiguales en condicin y fortuna.

-Supongo que uno de ellos sea el generoso lvaro del Olmo.

-No te has equivocado.

-Y cul es el otro de los tres amigos?

-Un armiguero de la bayla.

-Ah! J imeno? Es un lindo mozo y que sabe hacer muy buenas trovas y villancicos.

-Los tres son muy amigos y muy letrados. El seor de Alconetar estima y favorece
mucho a lvaro y a J imeno, aunque ambos sean de un rango inferior, y esto me prueba que
don Guilln Gmez de Lara es asaz discreto y de condicin generosa.

-Sin duda alguna, y por nuestra parte le debemos estar muy agradecidos, pues ya os he
contado lo que hizo en favor de Elvira la noche en que Castiglione trat de arrebatarla.

-En verdad te digo, querida Fidela, que me holgara mucho de ver que el seor de
Alconetar era esposo de Elvira.

-Pues si ella quiere, creo que no habra cosa ms fcil.

Todava el caballero y doa Fidela continuaron algunos minutos departiendo de
diferentes asuntos, hasta que por ltimo se despidieron, quedando el desconocido en avisar
a la madre de Elvira cundo haban de mudarse de la casa de los Vargas.

Entretanto el seor de Alconetar haba salido de su castillo para dirigirse a la reja del
jardn de Elvira.

Ya haca largo rato que el enamorado mancebo se paseaba a lo largo de las tapias sin or
ruido ni seal alguna que le indicase la presencia de su amada.

En efecto, Elvira permaneca en su habitacin entretenindose con la astuta Plcida, que
de ordinario sola divertir a su joven seora narrndole gustosas consejas de aventuras
galantes; dado que aquella noche conversaban entre s de esta manera:

-Y qu pensis hacer? -preguntaba Plcida.

-A fe que estoy dudosa.

-Y sobre qu dudis?

-No s cmo recibir a don Guilln.

-Qu os dice vuestro corazn?

-Dos cosas contrarias.

-Cmo as?

-Mi corazn le aborrece, si recuerdo lo que vos me habis contado respecto a que l y
Blanca estn en inteligencia; pero mi corazn le adora al recordar su valor y al pensar en su
hermosura. Qu me aconsejis?

-Vlgame la Virgen de la Luz! -exclam la vieja-. Qu nias estas tan raras! Cuando yo
era muchacha se amaba o se aborreca separadamente; pero punca se encontraba un corazn
que, como el vuestro, abrigase a la vez amor y odio. Sin embargo, cualesquiera que sean
vuestros sentimientos hacia, don Guilln, yo os aconsejar siempre que a todo trance
procuris ser la seora de Alconetar. Si en efecto amis a don Guilln, seris dichosa, y si le
aborrecis, tampoco seris desgraciada, supuesto que tendris castillos y lugares y vasallos
y galas.

Los ojos de Elvira brillaron como carbunclos.

-Qu os parece mi consejo? -aadi la vieja.

-Excelente!

-Y en el caso de que hubieseis recibido alguna ofensa del seor de Alconetar, tambin
pudierais vengarla muy cumplidamente viviendo los dos bajo un mismo techo.

-S, s, tenis razn, -dijo Elvira con voz ronca.

Despus de algunos momentos, la joven aadi:

-Ya se habr recogido mi madre.

-No hace mucho rato que an tena luz.

-No parece sino que piensa dormirse esta noche ms tarde que de costumbre.

-Voy a ver, -dijo Plcida, saliendo recatadamente del aposento.

Doa Fidela saba que todas las noches Elvira y Plcida, se entretenan algn tiempo en
agradable e inocente conversacin; a lo menos as lo crea la buena seora, que miraba en la
astuta vieja el modelo de todas las virtudes, y en esta creencia la madre de Elvira, temerosa
de que notasen que no estaba en su aposento, haba dejado la luz en el sitio acostumbrado
para que se irradiase por debajo de la puerta, en la cual haba echado la llave, a fin de dar a
entender que se hallaba rezando sus oraciones, mientras que asista a la entrevista que
hemos referido y que tuvo lugar en una habitacin del piso bajo.

Doa Fidela, una vez terminada su conferencia con el desconocido, regres a su estancia
procurando hacer el menor ruido posible y en seguida se recogi en su lecho.

-Vuestra madre y mi seora ha apagado ya la luz, -dijo Plcida, entrando de puntillas.

-Pues entonces ahora mismo voy al jardn.

-Y yo os acompaar, si os place.

-Desde luego.

Ya don Guilln desesperaba de que saliese doa Elvira cuando oy abrirse la puerta de
la reja.

Gozoso como el nufrago que besa la tierra deseada, aproximose el enamorado caballero
adonde ya le aguardaba la hermosa y prfida joven:

-Elvira de mi alma! -exclam con toda la efusin de su amor apasionado-.Gracias a
Dios que te veo en este sitio, en las horas tranquilas de la noche, aqu, sin testigos, donde
podr repetirte mil y mil veces que mi alma te adora!

-Ah, don Guilln! -exclam la joven-. Cun dolorosa impresin me ha causado la
funesta noticia de vuestra prxima ausencia!

Y la prfida Elvira comenz a sollozar con tanta amargura, que nadie hubiese credo
sino que en aquel momento estaba inconsolable.

-Cun lo he padecido por no poder hablarte con frecuencia!... Y esta noche cre que ya
no tendra el placer inmenso de verte...

-Mi madre se ha recogido esta noche muy tarde, y por esta razn no he podido bajar ms
pronto.

-Ya ests aqu! Cun feliz soy!

-Qu tormento tan cruel es la separacin!

-Pensemos ahora en la dicha suprema de que estamos los dos juntos.

-Ojal que fuese para siempre! -dijo Elvira con la habilidad propia del bello sexo.

-A mi regreso...

-Suceder como hasta ahora.

-Yo te juro por mi nombre que si t me amas, no suceder lo mismo que hasta ahora,
pues entonces habitars constantemente en el castillo de Alconetar.

Una llamarada de jbilo inmenso brill en los ojos de Elvira.

Las palabras que don Guilln acababa de pronunciar equivalan a una solemne promesa
de casamiento.

La joven se manifest tan enamorada como afligida por la ausencia de su amante.

Despus de las ms tiernas protestas de amor, el seor de Alconetar se aventur a
preguntar a la prfida Elvira:

-No puedes, amada ma, suministrarme ningn dato para que yo venga en conocimiento
de quin es la persona que desea mi muerte?

-Dios mo! Qu recuerdos tan crueles! Por qu habis querido en este instante traerme
a la memoria aquel suceso? dijo la hermosa joven con tono de dulce reconvencin y con
voz entrecortada por el llanto.

El enamorado mancebo dijo tmidamente:

-Es tan natural mi deseo...

-S, s, tenis razn. Y bien! Qu puedo yo deciros? Vos sabis muy bien que ignoro
completamente el nombre de mi raptor, y que hasta desconozco sus facciones... Yo he
credo lo que naturalmente vos habris tambin pensado.

-Y qu habis credo? -pregunt con viveza el caballero.

-Abrigo la conviccin de que la misma persona que trat de arrebatarme es la que envi
a los asesinos.

-Ah! -exclam el caballero vivamente contrariado; pues al principio abrig esperanzas
de que Elvira le hiciese alguna revelacin-. Ah! Ser preciso resignarse a vivir con el
tormento insufrible de la curiosidad no satisfecha!

-Quin sabe? -dijo Elvira con su acento ms melodioso-. Tal vez cuando menos se
espere, descifraris este enigma! Por ahora, bsteos saber que vos no podis tener rivales, y
creo que debis estar satisfecho... con mi amor, con mi amor profundo y eterno.

-Es verdad! -exclam el seor de Alconetar arrebatado de su pasin-. Es verdad! Qu
me importan todos los enemigos del mundo con tal que t me prometas, Elvira de mi alma,
corresponder tiernamente al amor que te profeso? Hablando de nuestro amor daremos al
olvido todos los pensamientos penosos que perturban nuestra mente!

Durante largo rato los dos amantes permanecieron embebidos en mil dulces coloquios.

Cunta sonrisa! Cunta mirada de fuego velada por una lgrima de ternura! Cunto
suspiro profundo! Cunto juramento de fidelidad eterna!

Sonrisas y miradas, suspiros y juramentos que brotaban de lo ms ntimo de un corazn
generoso y apasionado, y que nunca poda soar que otro corazn corrompido y prfido se
haba de complacer en engalanar sus mezquinos y ruines sentimientos con los colores y
apariencias de las santas emociones de un amor puro.

-Ah, don Guilln! -exclamaba Elvira-. Cun triste voy a quedarme en tanto que ests
ausente! Antes, a lo menos, aunque no nos hablsemos, te vea con frecuencia, y el verte
era para m una felicidad inefable; pero ahora... Qu horroroso vaco rodear mi
existencia!

-Yo siento mucho tambin el ausentarme, amada de mi corazn; pero acaso el mismo
amor que te profeso ha sido la causa de que yo acepte con gusto la misin que el rey me ha
confiado.

-Cmo! Me amas y te ausentas por causa de este mismo amor!

-S, Elvira idolatrado, porque te adoro me ausento. Nunca, hasta ahora me haba
humillado el pensar que mi nombre no era repetido con admiracin por todas las gentes. La
ciencia haba satisfecho todas mis aspiraciones. La gloria no se haba presentado a mis ojos
con el brillante atractivo que ahora se presenta. Ahora morira gustoso en el campo de
batalla, si al morir poda esperar que mi amada repitiese mi nombre con respeto y llorando,
como se pronuncian los nombres de los valientes que mueren por la patria. T, Elvira
encantadora, mujer querida de mi corazn, t has sido la que ha inspirado a mi alma el
generoso ardor de la gloria. Yo quisiera merecerte, yo quisiera hacerme digno de ti,
conquistando laureles y podero, laureles que yo ceira a tu frente, y podero que pondra a
tus plantas.

-Yo te amo por ti mismo.

-Y yo en ti amo la gloria y todas las virtudes.

-Mi alma no necesita verte rodeado de gloria para adorarte hasta morir.

-Pero mi amor necesita el prestigio brillante de la fama para atreverse a decir: Adoro a
Elvira.

-Y mi corazn desfallece de angustia al pensar: Mi amado est ausente.

Al fin los gratos albores de la maana comenzaron a sonrer en el cielo.

-Ah! -exclam el seor de Alconetar-. Ya se acerca el da!

-Da funesto!

-A mi vuelta seremos felices.

-Yo entretanto morir de dolor.

Adis, Elvira de mi alma, adis y piensa en m!

-Adnde vas, Guilln adorado? Espera un momento, espera por piedad. Todava no
amanece, no te vayas tan pronto...

-El rey me espera muy de maana, y todava tengo que hacer muchos preparativos...
Deja, seora ma, que estampe un beso en tu mano y ... me voy.

-Amado mo!

-Oh felicidad!

-Y no me enviars noticias tuyas?

-Siempre que pueda.

-Acurdate de m!

-No me olvides!

-Primero caern las estrellas del cielo, -dijo la desleal Elvira.

-Amor mo! Adis!

-Adis! Adis!

Muchas veces se despidieron, ella cerraba la puerta de la reja y l se alejaba; pero otras
tantas veces, ella volva a asomarse y l retroceda para decirle trmulo de amor:

-Adis, Elvira de mi alma!

Al fin el seor de Alconetar, haciendo un violento esfuerzo sobre s mismo, consigui
alejarse de la magntica ventana.

-Quin poda creer que las amorosas palabras de Elvira no estaban dictadas por el amor
ms puro, ideal y desinteresado?

Cuntas decepciones aguardaban al noble y enamorado mancebo, que penetraba ahora
por el prtico grandioso de la vida, lleno de ilusiones, sediento de gloria y remontndose en
las alas de un amor santo hasta el cielo pursimo de una ventura infinita e inefable!

En la distraccin en que aquella noche se hallaba el mancebo, no advirti que mientras
estaba hablando con doa Elvira, un hombre pas a lo lejos, procurando reconocerle.

Aquel hombre era el mismo que hemos visto departir con doa Fidela, y al cual, hasta
ahora, slo conocemos con el nombre de fantasma, blanco, segn le llamaba el trovador
J imeno, que haba tenido con l ms de una entrevista.

Al da siguiente, el seor de Alconetar parti para Granada, despus de haberse
despedido del rey, que tambin aquel mismo da sali de la Encomienda para Alcal de
Henares.




Captulo XII

Que trata de lo que ver el que lo leyere

La primavera extenda por todas partes su manto de flores.

Magnfico espectculo presentaba la hermosa ciudad baada por los primeros rayos del
luminar del da!

Un esplndido dosel de fuego cubra la encanecida frente de Sierra Nevada, cuyos
elevados picos cubiertos de hielo parecan amenazadores Titanes vestidos con bruidas
armaduras, que despedan mil fulgurantes destellos. Dirase que aquella sierra estaba
formada de gigantescos diamantes.

Un ocano de luz plcida y purprea, como las rosas del valle, se desgajaba por los
declives de la montaa, derramando mil mgicos reflejos y tornasoles sobre esa creacin de
hadas, sobre esa fantasa realizada en piedra por los genios de Las Mil y una Noches, sobre
esa encantadora mansin, semejante al palacio encantado de Aladdn, que se llama
Alhambra. En los preciosos surtidores, que formaban mil bellos dibujos en el aire; en los
bosquecillos de laureles y naranjos, en los elegantes kioskos, en la rica y deliciosa llanura
de la vega, qu efecto tan delicioso e indescriptible producan los primeros albores de la
maana!

Y a todo esto, que lisonjeaba la vista de una manera que no es dado expresar al pincel de
la poesa, a pesar de su magia creadora, a todo esto se una el perfume embriagador de las
flores, el cntico suavsimo de las aves y el apacible murmurar de los dos ros, que parecan
entonar un do de gratitud al omnipotente creador de sus perennes manantiales.

A vista de estos bellsimos cuadros de la naturaleza es cuando el alma humana siente
toda la plenitud de su existencia. En tales momentos, all, en aquellos sitios, copias del
paraso terrenal, en la estacin de las flores, es cuando y donde los amantes se abrasan en
ese fuego divino que se llama amor. All los valientes guerreros y las hermosas doncellas de
Granada iban en las frescas maanas de Abril y Mayo a dar esos paseos encantadores
poblados de esplndidas imgenes, que conmueven el corazn profundamente y que
halagan la fantasa, pero que no pueden explicarse, que no tienen nombre en la tierra, y
cuyo recuerdo, grato y doloroso a la vez, dura tanto como la primera impresin de amor,
tanto como la vida.

Aquella maana salan por la puerta de Elvira dos muy galanes caballeros que opriman
dos magnficos caballos, que parecan hijos del rayo y del viento, segn eran de alentados y
veloces. Ambos jinetes se encaminaron hacia el sitio llamado el Soto de Roma. Los
desconocidos iban departiendo con mucha animacin, si bien en voz tan baja, que harto
daban a entender que se trataba de cosas muy importantes y secretas.

Cuando llegaron a lo ms espeso y solitario del soto, echaron pie a tierra, y tomaron la
actitud de personas que aguardan el momento de una cita.

Ambos personajes eran jvenes como de treinta aos de edad, y en sus modales y
vestido manifestaban la ms elevada alcurnia, si bien la fisonoma de uno de ellos era harto
repugnante. Su color cetrino, sus cejas juntas y en extremo pobladas, sus ojos grandes,
feroces y sanguinolentos, y su falsa sonrisa, que dejaba entrever unos dientes blancos y
disformes como los de un chacal, daban a aquel hombre una expresin siniestra pero
inteligente y astuta.

-Seor don Nuo, es preciso desplegar todos los recursos, porque de otro modo
fracasarn nuestros planes, -deca el cejijunto.

-Vuestro hermano con razn merece el ttulo de Bravo. A la cabeza de sus gentes ha
peleado como un len, y ha logrado quebrantar nuestras fuerzas de manera que, a no
habernos retirado a Granada, acaso el hacha del verdugo habra separado ya nuestras
cabezas.

-Maldito Sancho! La fortuna se ha empeado en favorecerle.

-Y l se ha empeado en aprovechar cumplidamente todos los favores de la fortuna.

-El comendador de Alconetar est ahora en grande intimidad con el rey.

-Don Diego Prez de Guzmn!

-J ustamente. Nuestro ms cruel enemigo es ahora el que merece grande confianza y
estimacin a don Sancho.

-A decir verdad, don Diego no es nuestro enemigo.

-Si no es nuestro enemigo personal, l ha sido por lo menos el que ha desbaratado todos
nuestros planes. Malditos de Dios sean los Templarios!

-De todo hay en la via del Seor. Tambin Castiglione es Templario, y puede ser
nuestro auxiliar ms poderoso.

-No lo niego, -repuso el infante asaz meditabundo.

Despus de algunos momentos aadi:

-Ya veremos el medio de sacar partido de su amistad.

Y en dnde est el rey? -pregunt don Nuo de Lara.

-En la bayla de Alconetar.

-De modo que esos infames Templarios se encuentran en disposicin de hacer que no
volvamos a Castilla en mucho tiempo.

-Es muy doloroso decirlo; pero as es la verdad.

-Y sabis todas esas noticias por un conducto fidedigno?

-De tal manera es cierto lo que acabo de deciros, que vos mismo podis convenceros por
vuestros propios ojos.

Y as diciendo, el infante don J uan entreg a don Nuo una carta que este ltimo ley
con muestras de ira y despecho.

-Sin duda alguna el buen Lope Garca nos sirve con fidelidad, -dijo al fin don Nuo,
devolviendo la carta al infante.

Despus de algunos minutos de silencio, don Nuo continu:

-Ahora comprendo el motivo que habis tenido para dar este paseo, que al principio cre
me lo habais propuesto slo con el intento de solazarnos por estos amenos parajes.

-Yo nunca madrugo sin que graves motivos me lo aconsejen.

-La carta en verdad est escrita con suma discrecin.

-Aun cuando hubiera cado en manos de nuestros enemigos, no habran podido sacar
nada en limpio.

-Yo me he hecho tan desconfiado, que todo el mundo me parece que trata de engaarme,
-dijo don Nuo clavando una mirada aguda como un pual, en el infante-. Estis seguro de
que Lope os servir lealmente?

-Tan seguro, que el hacerlo as entra en su propio inters, y cuando los hombres obran
por su conveniencia propia, hay bastantes razones para contar con su lealtad y discrecin.
El hombre es el ser ms malo que Dios ha criado. Amistad! Es un delirio. Amor! Es una
mentira. Deber! Ridiculeces y trampantojos... No os cansis en buscar nada de esto en el
mundo, porque no son ms que sueos de insensatos. Los hombres usan de ms buena fe y
despliegan mucha ms inteligencia para practicar el mal que el bien. Adems, tengo, como
ya os he dicho, otra razn para fiarnos de Lope Garca, porque ste ha recibido de mi
hermano una ofensa cruel.

-Como Lope ha sido criado de vuestro padre y siempre ha merecido la confianza de don
Sancho...

-No importa eso para que Garca le aborrezca de muerte.

-El rey le ha armado caballero, y acaso le sirva bien por gratitud.

-Al contrario, lo que ha hecho ha sido despertar su ambicin dando alas a su enemigo
para que algn da pueda satisfacer su sed de venganza, porque no hay cosa ms cierta que
aquello de cra cuervos, y te sacarn los ojos.

-Y sabe don Sancho que Lope es su enemigo?

-Afortunadamente lo ignora.

-Entonces est calentando la serpiente en su seno.

-Por lo mismo su mordedura ser ms ponzoosa y mortal, porque daos previstos
fcilmente se remedian; pero asechanzas ocultas e inesperadas, al ms astuto le
desconciertan y aturden, aadiendo al peligro el ms inevitable y cruel de todos los terrores,
el terror de la sorpresa.

-Por Santiago de Compostela que discurrs como un verdadero endiablado. A fe ma que
muy pocos han de aventajaros para esto de embrollar y dirigir una intriga cortesana.

-El infante dio las gracias a don Nuo por tales cumplimientos con una sonrisa infernal.

-Y cul es la afrenta que ha recibido Lope de vuestro hermano, puede saberse?

-La que ms cruelmente suele herir el corazn de un hombre.

-Se ha casado Lope Garca?

-No; pero estaba enamorado de una noble doncella a quien ha seducido el rey.

-Malas hembras! Qu ojos tan delicados tienen!

-Qu queris decir?

-Que son muy pocas las que no se dejan deslumbrar por el brillo de una corona.

-Y eso os sorprende? Hay cosa ms natural? -dijo el infante con indiferencia.

-Pues francamente os digo que me gusta poqusimo eso que os parece tan natural.

-Pues no cre, don Nuo, que fueseis tan cndido.

-Ahora bien, segn dice la carta, debemos venir a este sitio por espacio de tres das.

-Lope es muy circunspecto y sabe tomar sus medidas con notable discrecin. Por eso no
me ha escrito las muchas cosas de importancia que dice tiene que manifestarme.

-A fe ma que tiene razn. Lo escrito siempre parece; pero las palabras vuelan.

-Esa es una gran sentencia para conspiradores, amigo don Nuo.

-Y a quin habr elegido Lope por mensajero?

-Yo no lo s a punto fijo; pero naturalmente habr echado mano de mi esclavo moro.

-Oh! Ben-Ayub es un grande hombre! Sabe Garca el paradero de vuestro africano?

-Si Lope no sabe dnde est Ayub, ste sabe muy bien dnde encontrar a Lope, porque
aquella terrible noche en que estuvimos a punto de caer en manos de don Diego de Guzmn
y de sus Templarios, que Dios confunda, previendo que por cualquier incidente poda
acontecer, como en efecto aconteci, el que nos separsemos bruscamente, le dije: Mira,
Ben-Ayub, si yo me veo obligado a emprender la fuga, t puedes quedarte sin peligro y
prestarme servicios de mucha importancia, siguiendo sin cesar a Lope Garca, a quien
siempre encontrars en la corte de don Sancho. Y al decirle esto le entregu mi anillo para
que Lope no recelase y comprendiese por esta seal que Ayub es mi esclavo de toda
confianza.

-Qu noche tan terrible fue aquella del castillo de Alcntara!

-Como no aguardbamos ser acometidos...

-Si los Templarios hubieran sabido las salidas secretas del castillo, fenecemos all de
seguro.

-Afortunadamente las tinieblas nos favorecieron y, sobre todo, la prodigiosa distancia a
que desembocan los subterrneos.

-No nos libramos de mala.

-Ved lo que son las cosas. Entonces cremos que fue una desgracia el que no se hallasen
all nuestros servidores, y ahora es preciso convenir que esta circunstancia nos ha sido muy
til, supuesto que de este modo Ayub habr podido entenderse con Lope.

-Entonces es posible que mi escudero Ordoo haya corrido la misma suerte de Ayub.
Los dos haban ido aquella noche a Valencia de Alcntara.

-Es verdad. Ayub fue a entregar algunas cartas mas para los prncipes de la Cerda.

-Y Ordoo llevaba el encargo de que hiciese venir al castillo al caballero de la Muerte.

-Ira de Dios! Todos nuestros proyectos salieron vanos con la inesperada acometida de
don Diego de Guzmn.

-El caballero de la Muerte hubiera podido servir a nuestra causa de una manera
maravillosa.

-Es un campen terrible.

-Hasta su mismo escudo de armas inspira terror.

-Por qu?

-Porque lleva pintada la descarnada figura de la muerte, armada con su guadaa y fijos
sus pies de esqueleto sobre un montn de calaveras. Todo esto en campo negro produce un
efecto aterrador; y de aqu sin duda el misterioso paladn ha tomado su lgubre y espantoso
nombre del Caballero de la Muerte.

-Muchos dicen que esa terrible divisa es un emblema de los estragos que hace su espada
en los combates. Yo lo he visto una vez, y en verdad que causa espanto slo el verlo con su
estatura de gigante, con su negra armadura y con su horroroso escudo. Yo lo conozco
bastante ntimamente, -dijo el infante, que hasta entonces haba parecido afectar que no
conoca al terrible y misterioso paladn.

-Sabis cmo se llama? -pregunt con viveza don Nuo.

-Yo creo que no hay en Espaa nadie que sepa su nombre.

-Deseara saber su historia, que sin duda debe ser muy extraordinaria.

-Os dir todo cuanto he podido averiguar... Pero... Od... Me parece que suenan pisadas
de caballos...

-No os habis equivocado... Mirad! Dos jinetes moros se dirigen precisamente hacia
este sitio.

-Sern los emisarios de Lope Garca?

-Yo no alcanzo a conocerlos desde aqu.

Nuestros caballeros montaron a caballo y se apercibieron por lo que pudiese ocurrir;
pues aun cuando se haban refugiado a Granada y usaban el traje e idioma de los moros, no
era, sin embargo, imposible que don Sancho, averiguando su paradero, se pusiese de
acuerdo con Mohamet para que ste le entregase a sus ms terribles enemigos.

Ya estaban muy cerca los dos jinetes, y todava ni don J uan ni su compaero haban
podido conocerlos, por lo que ambos cristianos se pusieron en gran cuidado, al ver que los
desconocidos hacia ellos se dirigan con paso tan seguro, como si de antemano supiesen
que all les estaban aguardando.

-A fe que han sido vuesas mercedes puntuales, -dijo uno de los recin llegados, en el
cual al punto reconoci don Nuo a su escudero Ordoo.

-Ayub! -exclam el infante-. Bien me daba el corazn que t seras el portador de las
buenas nuevas que me anuncia Lope.

-Mi querido seor!... Conque habis recibido la carta?

-Dos das hace que se me present un mercader judo con la epstola de Lope Garca. Yo
quise preguntarle para que me dijese el conducto por donde aquel escrito haba llegado a
sus manos; pero cuando menos acord, el hebreo ya haba desaparecido de mi presencia.

-Leal Benjamn! -exclam el esclavo-. Habis de saber, seor, que yo abrigaba grandes
temores de que esa carta no llegase a vuestras manos, pues no puede uno fiarse de nadie.
Pero la casualidad vino a servirme encontrndome, cuando menos lo pensaba, con un mi
amigo, que es mercader en Granada, hacia cuyo punto me dijo que se diriga de vuelta de
cierto viaje que haba hecho para ver a su hermana mayor que, prxima a morir, deseaba
verlo... Fue el caso que yo aprovech esta ocasin para enviaros la carta de Lope, y aun as
y todo, el buen Garca no se atrevi a deciros todo lo que en vuestra contra se trama en la
corte del rey don Sancho.

-Saben por ventura que estamos en Granada?

-El rey, si no lo sabe, lo sospecha al menos.

-Y qu te dijo el Caballero de la Muerte? -pregunt don Nuo a su escudero.

-Seor, siento decroslo, porque no fue muy grata su respuesta.

-Habla pronto, -dijo don Nuo palideciendo.

-Supuesto que lo mandis, voy a obedeceros, seor. Me dijo que nunca desenvainara su
espada en favor de sbditos rebeldes; aadiendo que vos erais un buen caballero, a pesar de
que os tach de carcter arrebatado, orgulloso y tenaz; pero respecto al infante me dijo...

Ordoo se detuvo como si fuese para l muy penoso el revelar lo que acerca de don J uan
le haba dicho el Caballero de la Muerte.

Don Nuo dirigi al infante una mirada, como si le consultase el partido que deba
tomar, esto es, si deba insistir o no en que Ordoo hiciese aquella revelacin, no muy
agradable, segn todas las seas. Ordoo, habla, -dijo el infante.

-Seor... En fin, me dijo que vos erais un mal caballero y un traidor, y que tan slo
senta el que vuestra infame astucia lograse seducir a algunos buenos caballeros, a quienes
arrastris en vuestras maquinaciones. Os dio el nombre de cruel y de segundo Can, porque
intentabais dar muerte a vuestro hermano...

-Y mi hermano no me habra quitado la vida, si yo hubiese cado en su poder?

-Eso mismo le respond yo; pero el Caballero de la Muerte dice que don Sancho no
trataba de dar muerte a su hermano, sino de castigar a un sbdito rebelde...

-En fin, -interrumpi don Nuo, viendo que aquellas intiles palabras slo servan para
agriar los nimos-; en fin, la cuestin slo se reduce a que no podemos contar con la ayuda
del misterioso campen...

-Ah! -exclam Ayub con acento dolorido-. No es lo peor que el Caballero de la Muerte
no quiera prestarnos auxilio, sino que tal vez se ponga de parte del rey don Sancho... Pero
hgase la voluntad del grande Al! En haciendo nosotros todo cuanto est a nuestro
alcance por libertarnos de nuestros enemigos, no nos quedar despus ningn duelo, aunque
nos sucedan las ms terribles desgracias.

-Bien, bien, dejemos eso y vamos al caso. Qu noticias trais? Qu piensa hacer el rey
de Castilla que pueda redundar en nuestro dao?

-Lope Garca me ha dicho que el rey don Sancho, desembarazado por ahora de los
rebeldes que le acometan dentro de su mismo reino, trata de emprender la guerra contra los
moros y obligar al rey de Marruecos a que se restituya al frica...

Una sonora carcajada del infante y de don Nuo interrumpi el razonamiento del moro.

Ambos caballeros reputaban temeraria y hasta impracticable la empresa de arrojar de
Espaa al poderoso rey de Marruecos.

-A fe, querido Ayub, que nunca poda esperar me trajeses mejores nuevas, -dijo el
infante.

-Es posible, seor!

-J ustamente, si tal intenta mi hermano, esa guerra ser el medio de que otra vez
tornemos a Castilla, alindonos con el rey de Marruecos, quien est muy dispuesto a
favorecer nuestras pretensiones.

-Permitidme, seor don J uan, que en eso no confe yo tanto como vos. Convengo en que
para nuestra causa nada habra ms favorable, sino el que se comenzase la guerra entre don
Sancho y el rey de Marruecos; pero precisamente lo que yo ms dudo es que el moro
admita nuestra alianza, y a fe que si la rechaza, podemos desde ahora darnos por vencidos,
abandonando por ahora la esperanza de tornar a Castilla.

-En cuanto a eso, don Nuo, no debis dudar ni un instante. El rey de Marruecos es mi
amigo personal, y puedo estar seguro de que aceptar gustoso nuestra alianza.

-Si as es, desde luego las nuevas de Ayub nos son muy favorables.

-Y qu se dice de m en Castilla? -pregunt el infante a Ordoo.

-Seor, si he de hablaros con franqueza, no os dan muy buena fama.

Don Nuo hizo una seal a su escudero para que hablase con reserva a fin de no ofender
al infante. Este lo advirti, y volvindose a don Nuo, le dijo:

-No creis que yo pueda ofenderme de lo que de m se diga, por repugnante o falso que
sea. Por la dems, tengo un grande inters en averiguar los mil absurdos que se cuentan en
pblico de cosas que muy pocos saben en secreto. As, yo puedo arreglar ms sabiamente el
plan de mi conducta, y, creedme, don Nuo, no siempre se presentan ocasiones oportunas
para averiguar con exactitud lo que de nosotros se piensa, porque nadie se atreve a
hablarnos de cosas que de cerca nos ataen, creyendo que han de causarnos enojo.

Don Nuo se encogi de hombros, haciendo un movimiento, con el cual dio a entender a
su escudero que hablase lo que quisiere.

El infante, dirigindose a Ordoo de nuevo, pregunt:

-Vamos, qu se dice de m en Castilla? Tiene muchos parciales don Sancho? Nuestra
causa tiene muchos adeptos? Mi nombre goza de aura popular?

-Seor, respecto a esta ltima rebelin, todos los nimos parecen ms inclinados a la
causa del rey, y aun cuando los Haros y los Laras cuentan con muchos amigos y parciales,
todava la generalidad de los ricoshomes y hombres buenos parece estar en favor de vuestro
hermano don Sancho, a quien adems protegen las rdenes de caballera, particularmente la
de los Templarios. Por lo que toca a vuestro nombre, el hecho vuestro, y que ms dura y se
recuerda en Castilla, es aquel que llevasteis a cabo en tiempo de vuestro padre don Alfonso,
cuando, para arrancar a su obediencia a la ciudad de Zamora, cogisteis a un hijo de la
alcaidesa del alczar, y presentndole a su padre, que desde la fortaleza miraba a su hijo
maniatado, le intimasteis se rindiese, lo cual al punto conseguisteis con semejante arbitrio.

Un rayo que se hubiese desplomado sobre la cabeza del infante le habra aterrado menos
que aquella noticia inesperada. Palideci espantosamente, crispronse sus puos de furor, e
hizo un ademn como para acometer al triste escudero, culpable slo de haber dicho la
verdad.

-Infames! Se acuerdan ahora de eso? Vive Dios, que da ha de venir en que, tornando
a Castilla, he de cebarme en la sangre de mi hermano y de su corte ruin, que siempre dice:
Viva quien vence! No decan antes que yo era un hroe?

-Seor, -repuso Ordoo-, me habis exigido que os diga francamente la verdad, y yo no
he podido dejar de obedeceros. Perdonad si mis razones os han afligido; pero la culpa no es
ma, que lo es de vuestro sino, o de la pblica maledicencia.

-Bien est, dejemos eso, y vamos a otra cosa.

-Decid, seor, que mi gusto ser el complaceros.

-Qu disposiciones ha tomado el rey para declarar la guerra a los reyes de Granada y de
Marruecos?

-En cuanto a eso, seor, podr responderos ms cumplidamente que yo vuestro servidor
Ayub, a quien se le alcanza ms de esto de intrigas cortesanas. Por otra parte, yo no he
tratado de lleno en estas cosas, que han sido principalmente dirigidas por Ayub y Lope
Garca.

El infante interrog con un gesto a su esclavo, el cual respondi:

-El rey don Sancho trata ahora de hacerse, o aliado fiel de los reyes moros, o su enemigo
irreconciliable. Para llevar a cabo su propsito, segn me ha dicho Lope Garca, intenta
enviar un mensaje, o acaso ya lo ha enviado, ofreciendo a los moros, o su amistad ms
sincera, o una guerra de exterminio.

-Ira de Dios, cunto camina el rey! -exclam el infante con despecho.

-Lo veis, seor don J uan? Comprendis ahora que no es tan difcil el que los reyes
moros, en esta alternativa, opten por la paz y alianza con que les brinda vuestro hermano?

-En ese caso...

-En ese caso, -interrumpi don Nuo-, es muy posible que el mismo Mohamet, o vuestro
mismo amigo el rey de Marruecos, nos entregue maniatados al rey de Castilla.

-Lgubre estis, don Nuo, en vuestras opiniones.

-Que si no tienen mucho de halageo, les sobra de probable.

El infante permaneci algunos momentos profundamente pensativo, como si las
reflexiones de don Nuo hubiesen hecho grande impresin en su nimo.

Pero muy pronto levant la cabeza como si hubiese encontrado un medio eficaz para
salir airoso de tantos atolladeros.

-En dnde est el rey don Sancho? -pregunt.

-Todava permanece en la baila de Alconetar, -repuso Ayub.

-Y no habis podido averiguar quin sea el mensajero que mi hermano ha enviado o
piensa enviar a los reyes moros?

-Parece que ha sido cosa muy oculta la eleccin de ese embajador, si es que se ha
verificado.

-Segn eso, se duda de que an haya venido a Granada el embajador?

-Cuando nosotros abandonamos las inmediaciones de Alconetar, nadie sabia an quin
fuese el designado para este mensaje. Sin embargo, all se hablaba de un caballero que
estaba muy en privanza con el rey, y no es difcil que este mancebo haya sido el elegido
para esta importante embajada.

-Sabis su nombre? -pregunt Lara.

-No, seor.

-Cerca de Alconetar, -murmuraba don Nuo-, es imposible que no sea l...

Y volvindose a Ayub, pregunt:

-Y conoces personalmente a ese caballero?

-Tampoco le conozco, -respondi el esclavo.

-Yo lo he visto una vez salir de la baila, -dijo Ordoo-, y o decir a los armigueros que
estaban en la puerta que aquel joven caballero era muy estimado del rey.

-Qu seas tiene? -pregunt don Nuo.

-Es de estatura ms bien alta, apuesto y galn por extremo; el semblante hermossimo,
pero un poco plido; cabellos negros y brillantes, nariz aguilea, y tan joven, que apenas
habr cumplido veinte aos.

Don Nuo guard silencio; pero hizo un ademn que equivala a decir:

-Estoy seguro de no haberme equivocado.

Ayub, acercndose al infante don J uan, le dijo:

-Habis de saber, seor, que don Diego de Guzmn pensaba aprovechar la ocasin de
enviar a su cuada doa Mara con la escolta del embajador.

-De veras! -exclam gozoso el infante-. Conque podemos ver en Granada a la bella
esposa de don Alonso Prez de Guzmn? Ah, buen Ayub! Cien doblas zaenes te mando
en albricias de tan agradable nueva!

-Ya saba yo, mi querido seor, que esta noticia os interesaba mucho, porque recuerdo el
ao pasado cunto os hizo penar esa hermosa dama...

-S, s, tal vez ahora se me muestre menos esquiva; tal vez ahora, en la hermosa ciudad
de Granada, en la estacin de las flores, y acaso conmovida por mi constancia. Tal vez
consiga realizar mis deseos!

Y en los ojos del infante brill una llamarada, no de amor, sino de impureza.

Luego pregunt:

-Y adnde se dirige la hermosa doa Mara?

-A Tarifa, donde est su esposo de alcaide.

-Pero entonces no podr acompaarla hasta all la escolta del mensajero.

-Quiere decir que la acompaar hasta Granada. Por lo dems, yo ignoro
completamente las rdenes que tendr el embajador.

Nuestros cuatro personajes, despus de haber resuelto hacer todo lo posible porque
estallase la guerra, como favorable a sus intentos, se encaminaron hacia Granada.




Captulo XIII
En una mano el pan y en la otra el palo

Apenas el infante don J uan y sus compaeros haban salido del soto de Roma, cuando
vieron encaminarse hacia la puerta de Elvira una lucidsima cuadrilla de jinetes cristianos.

Los moros, que por acaso vieron cruzar a los apuestos jinetes, y aun los que observaban
en las atalayas, imaginaron sin duda que aquella tropa se encaminaba a la ciudad para
proponer algn desafo o alguna otra empresa de armas de las que en aquella poca solan
intentar los campeones de la Cruz y los defensores del Corn, entre los cuales reinaba, a la
par que un odio invencible, cierta respetuosa cortesa, como si ambas naciones se estimasen
por su heroica bravura.

El infante don J uan y sus compaeros participaron de la curiosidad general que
despertaba la aparicin de aquellos cristianos paladines.

Y aun cuando todos cuatro iban en traje moro, no por eso dejaban (a lo menos don Nuo
y su escudero) de ser cristianos viejos, y deseaban saber la causa que por aquellos sitios
traa a sus compatriotas, y hasta maldecan su mala estrella, que a esta sazn les obligaba a
cubrir su linaje y su creencia con el aborrecido hbito de los infieles.

En cuanto al infante, debemos manifestar que slo curiosidad experimentaba, ms bien
que confusin ni vergenza, por verse vestido con el traje musulmn. El hermano del rey
don Sancho era descredo y de condicin aviesa y maligna.

Llevaba la atencin de todos el que pareca caudillo de aquel pequeo escuadrn, a cuyo
frente caminaba sobre un trotn overo y vestida una resplandeciente armadura que pareca
hecha de bruida plata, sobre la cual reverberaban los rayos del sol de la maana, mientras
que a merced de los cfiros se mecan las bellas plumas de colores que adornan su dorado
yelmo.

Pero de todos los que atentamente miraban la lucida cabalgata, nadie pudo atinar tan
pronto con la causa y designio que a la oriental Granada la conduca como el infante don
J uan y sus compaeros, quienes al punto adivinaron que aquellos cristianos eran los
embajadores del rey don Sancho el Bravo de Castilla.

Y si todava esta suposicin no hubiese parecido harto fundada, la habran confirmado
de todo punto dos personas que a los lados del capitn caminaban departiendo
cariosamente y contemplando con gozosa admiracin los encantadores paisajes y la rica
pompa de su vegetacin lozana, que por todas partes ofreca a sus ojos atnitos el mgico
recinto de la deliciosa y celebrada vega.

Eran las personas que acompaaban al caudillo una dama y un hermoso nio que casi
llegaba al dintel de la adolescencia. La dama se hallaba en todo el floreciente esplendor de
la edad, pues de seguro no llegaba a los treinta y dos aos, y su belleza era extraordinaria,
reuniendo a los delicados encantos y atractivos de la edad primera, las formas majestuosas
y la grave hermosura de la matrona. Iba la dama cabalgando con gracia sin igual sobre una
hacanea ms blanca que la nieve y enjaezada con maravillosa riqueza. Intil es encarecer
cunto y cun agradablemente cautivaba los ojos aquella peregrina beldad con su traje y
apostura de amazona.

La bella seora no apartaba un punto sus ojos del precioso y vivaracho nio, que le
sonrea con toda la ternura filial, si bien algunas veces la dama palideca por temor de que
le ocurriese alguna desgracia a su hijo, novel jinete, pero que traveseaba sobre una jaca
negra y avispada, echndola de consumado caballista.

A retaguardia de la lucida escolta iban varias dueas, pajes y mozos de mulas que, segn
todas las trazas, pertenecan a la servidumbre de la hermosa dama.

Llegada esta cabalgata a la puerta de Elvira, el que pareca capitn se hizo anunciar
como embajador del rey don Sancho de Castilla.

La hermosa dama, el gracioso nio, casi todos los caballeros y el resto del
acompaamiento se dirigieron a una de las principales posadas o kanes de la ciudad,
mientras que el joven embajador, acompaado de otro caballero, fue conducido por la
espaciosa y clebre plaza de Vivarambla, y subiendo a una pequea colina, penetraron en el
suntuoso y reciente alczar de los reyes moros.

Aun cuando todava no haca muchos aos se haba erigido en el suelo de Granada este
edificio portentoso, maravilla del mundo, con todo, la fama de su magnificencia se haba
extendido ya entre los cristianos, ora porque muchos de stos haban tenido ocasin de
penetrar en la opulenta ciudad de las mil torres, ora porque en aquella poca era muy
frecuente el caer cautivos en la guerra o en las conquistas, por cuya razn los cristianos que
lograban evadirse de su penosa cautividad tornaban luego a sus tierras, contando la magia
oriental de aquella creacin del arte, fabulosamente magnfica y deslumbradora.

Sabedor el hijo de Ben-Alhamar de que el arrogante monarca castellano enviaba a su
corte un embajador, quiso recibirle de manera que dejase atnitos a sus compatriotas
cuando les refiriese las maravillas que haba visto. As, pues, mand que condujesen al
gallardo cristiano por los sitios ms pintorescos, agradables y magnficos de aquella
suntuosa morada.

A la puerta del alczar hicieron detener al caballero que acompaaba al embajador,
permitiendo que slo ste, atendido su carcter, penetrase en el recinto, a la sazn habitado
por dos poderosos monarcas, el de Granada y el de Marruecos.

Los conductores del caudillo cristiano le hicieron atravesar extensas calles de rosales
florecidos, de cndidas y aromosas azucenas, de heroicos laureles, de perfumados
limoneros y de mirtos siempre verdes.

Frescas estancias en cuyas soberbias techumbres de maderas preciosas se notaban
vistosos escaques de mil colores; fuentes de mrmoles exquisitos y de aguas perfumadas;
ajimeces en cuyos caprichosos recortes se revelaba la rica fantasa oriental; suntuosos
divanes de color de prpura bordados de oro; pebeteros que exhalaban los ms preciados
aromas del Oriente; muros adornados con preciosos arabescos de estuco, cuyas caprichosas
labores se vean desempeadas con toda la perfeccin y delicadeza de un nielado; todo esto
llam vivamente la atencin del cristiano, que atravesando el patio de la Alberca, y
siguiendo la margen del estanque, lleg muy pronto a la torre de Comares, donde le
hicieron entrar en la sala denominada de los Embajadores

Contra lo que podan esperar el cristiano y los que le conducan, no hallaron en la sala
todava al rey Mohamet, porque se haba suscitado una duda acerca de cul de los dos
monarcas haba de recibir al embajador.

En esto lleg un moro para informarse con ms pormenores de a quin iba dirigido el
mensaje.

-A ambos monarcas debo manifestar la voluntad de mi rey y seor don Sancho el Bravo
de Castilla.

El embajador pronunci estas palabras con ese tono de valor sereno que tan
caracterstico es en los espaoles.

Mientras que fueron a dar aviso a los reyes, el caballero cristiano psose a examinar
muy detenidamente la suntuosa habitacin destinada a recibir a los embajadores. El
cristiano contemplaba con un verdadero xtasis las ricas y caprichosas labores que ornaban
la techumbre, cuando de pronto sinti que una pesada mano se posaba sobre sus hombros.
Rpido como el pensamiento volvi la cabeza el cristiano, y hallose frente a frente con un
caballero Zegr.

-Cmo has osado poner la mano sobre m para llamarme? Por ventura no tienes
lengua? -dijo con altivez el gallardo caballero.

El moro, al ver aquel ademn, quedose algo turbado, como si le aterrasen las centellas
que lanzaban los ojos negros y vvidos del guerrero cristiano.

La altivez de ste hiri tan en demasa el orgullo del moro, que con mal reprimida saa
contest:

-Vive Al, nazareno, que me has de pagar tu desacato! Mi intencin era solamente
departir contigo un rato acerca de tu religin y de las cosas de tu pas; pero una vez que tan
altivo te muestras en tus palabras, ya veremos si en tus hechos hay tanta bravura como
aparentar pretendes.

-Podas haberme llamado de un modo ms atento y menos brusco. Qu queras
preguntarme?

-Siempre os haba tenido a vosotros los cristianos por hombres de poco seso y en
demasa ignorantes y supersticiosos; pero ahora me convenzo de que a vuestra poca cultura
aads una vana arrogancia que intilmente queris llamar valor.

-An no ha mucho los cristianos os escarmentaron, haciendo que el fundador del reino
de Granada, el padre de tu rey actual, fuese acompaando al santo conquistador de Sevilla,
habindose obligado a pelear contra sus mismos compatriotas. Y si es que habis echado en
olvido las duras lecciones de Alarcos y de las Navas, muy pronto tendris ocasin de no
dudar del heroico esfuerzo de los cristianos.

-A fe que con la lengua defiendes bien tu causa; pero eso es lo nico que sabis vosotros
los cristianos. Dices que los mos han peleado contra los mismos moros; tambin muchas
veces han peleado cristianos contra cristianos; conque en eso nada tenis que echarnos en
cara. Ahora son otros tiempos, y ya veremos si prevalecen las armas que defienden al
sagrado Korn, o las que sostienen la ms absurda de las religiones, que quiere hacer creer
que Mara fue madre de Cristo y que a pesar de todo esto conserv su virginal pureza.
Vive Al que es donoso el tal misterio!

Y as diciendo, el Zegr prorrumpi en una estrepitosa carcajada, haciendo befa y
escarnio de lo ms sublime y bello que encierra el cristianismo, la celestial alianza de la
ternura de una madre y del candor pursimo de una Virgen.

El cristiano caballero, que as oy escarnecer el sagrado nombre de la Virgen Mara, de
la cual era muy devoto, sinti subrsele al rostro toda su sangre, y ardiendo en ira, exclam
sin mirar el grave riesgo a que se expona:

-Perro infiel! Blasfemo y villano! Cmo te atreves a poner tu lengua inmunda sobre la
Virgen sin mancilla?

Y el valeroso cristiano, con su manopla de acero, dio un terrible bofetn sobre la boca
del moro, que comenz a manar sangre.

Furioso el Zegr, dio algunos pasos atrs, y poniendo mano a su corvo alfanje, se
dispuso a vengar su afrenta con la muerte de su ofensor.

Muchos de los ms nobles caballeros de Granada se paseaban a la sazn por la sala de
Embajadores, atrados por la curiosidad de saber el mensaje y conocer al mensajero.

All ostentaban sus ricas y brillantes galas los nobles Abencerrajes, modelos de valor y
de cortesa, y que tiempo adelante haban de ser vctimas de la ms infame calumnia y de la
ms atroz venganza; los Alabeces, oriundos de los Almohades; los Almorades, deudos
muy cercanos de Ben-Alhamar, fundador del reino de Granada; los Gomeles, los Mazas y
Zegres, descendientes de los reyes de Crdoba, entre cuyos varios linajes existan sordas
rivalidades que algn da haban de ser el origen de la ruina y prdida de la ciudad de
Boabdil.

Pero por ms que entre ellos hubiese algunas rencillas y aun enconados odios, propios
de las tribus rabes, con todo, convenan en mirar a los cristianos como a enemigos
comunes. La sangre herva en sus venas al ver a un cristiano en el recinto de la Alhambra, y
todos los que se hallaban presentes, sin distincin de linajes, acudieron en socorro del
afrentado Zegr.

Terrible situacin la del embajador cristiano! El ofendido moro le acometa con su
corvo alfanje, mientras que un numeroso grupo le cercaba con todas las muestras de ayudar
a su compatriota.

El cristiano comprendi que all se encontraba en el caso de hacer valeroso alarde de su
esfuerzo, tanto por su honra propia como por la del rey que le enviaba y la de la nacin a
que perteneca. Desenvainando su tajante espada de Toledo, el embajador apercibiose a la
defensa con temeraria osada. Una muerte inevitable le amenazaba; pero en aquella ocasin
no se trataba ya de defender la vida, sino de morir con honra.

Sin duda alguna el bravo campen hubiera sucumbido al nmero de sus adversarios, si
en aquel momento no hubiesen aparecido en la sala dos personas cuya presencia fue tan
favorable para el cristiano como aterradora para los moros, quienes todos a una, y llenos de
confusin, gritaron:

-El rey! El rey!

Ambos monarcas, en efecto, penetraron en la suntuosa estancia, y maravillados del
cuadro que ante sus ojos se ofreca, Mohamet pregunt:

-Qu es esto? As los caballeros de mi corte reciben a los que llegan con el sagrado
seguro de embajadores? Vive, Al que yo castigar vuestra descortesa!

Todos los circunstantes guardaron el ms profundo silencio para no aumentar el enojo
del monarca.

El Zegr, sin embargo del aturdimiento que naturalmente le produjo la repentina
aparicin de Mohamet, permaneci frente a frente a su enemigo, amenazndole con su
desnudo alfanje.

Mohamet, comprendiendo que no era conveniente manifestar en aquel momento toda la
severidad de que l hubiera querido hacer uso, dio amable gesto a su rostro, y dirigiose a
ambos contendientes, diciendo con voz reconciliadora:

-Paz, caballeros!

El Zegr al punto entreg su alfanje al rey; empero el cristiano no pareca tan dispuesto a
seguir el ejemplo de su adversario.

-Nazareno, -dijo Mohamet-, te ruego que me entregues tu espada. No es una orden cuyo
cumplimiento te exijo; es un favor que te pide el rey de Granada. Yo recibir tu acero como
el regalo de un valiente.

Prendado el embajador de este lenguaje tan digno como cortesano, entreg sin
resistencia su espada a Mohamet. Esta circunstancia favoreci extraordinariamente los
proyectos del embajador, pues uno de los principales encargos que llevaba era entregar
secretamente al rey de Granada una carta de don Sancho.

El embajador, pues, al entregar su espada, dio tambin a Mohamet la carta, y cambi
con l algunas palabras en idioma rabe.

Todo esto se verific con la rapidez del rayo; pero no obstante, al escuchar Mohamet las
palabras del embajador, la ms espantosa palidez cubri su semblante. Esta turbacin se
desvaneci bien pronto, cuando el rey, paseando una mirada escrutadora en torno suyo, se
apercibi de que nadie haba podido observar la rpida escena que acabamos de bosquejar.

En seguida Mohamet, perfectamente tranquilo, tom asiento en compaa del rey de
Marruecos, y ambos se dispusieron a escuchar la embajada del rey de Castilla.

El cristiano caballero dirigiose a ambos monarcas, y con acento de altivez, que cuadraba
muy bien a sus facciones varoniles, dijo:

-El poderoso don Sancho IV de Castilla, cognominado el Bravo por sus hazaas, me
enva para que os haga saber su soberana voluntad. Sus palabras son muy breves, pero en
cambio muy significativas...

-Decid, -interrumpi el rey de Marruecos de mal talante, porque no poda soportar la
arrogancia del mensajero.

-Rey de Granada, rey de Marruecos: sabed que mi rey y seor tiene para vosotros en una
mano el pan en la otra el palo.

Todos los que se hallaban presentes no pudieron menos de admirarse al or aquella
notable embajada, cuyo tono amenazador anunciaba que muy pronto la guerra haba de
comenzar ms encarnizada que nunca.

Mohamet clav sus ojos en el embajador con aire de inteligencia, en tanto que el rey de
Marruecos, bramando de ira, respondi:

-Pues dile a tu rey que nosotros tenemos para 1 en una mano el acero y en la otra el
yago. Anda y llvale esa respuesta.

El embajador inclin ligeramente la cabeza y sali.




Captulo XIV
De la respuesta que secretamente dio el rey de Granada al embajador del rey de Castilla

El infante don J uan y don Nuo de Lara se encaminaron sin perder tiempo al kan donde
haba ido a hospedarse la hermosa doa Mara. Esta noble seora, como ya en otro lugar
hemos indicado, haba sido solicitada por el infante, cuya innoble pasin haba rechazado
ella con toda la dignidad de su carcter. Pero la discreta dama, tanto por no alarmar a su
esposo cuanto por consideracin a la alta cuna de su amante, haba guardado el ms
profundo secreto, limitndose a evitar las ocasiones en que don J uan pudiese hablarle de
sus amorosos devaneos.

La prudente seora, por otra parte, no tena motivos del infante sino de gratitud y
respeto, pues que hasta entonces don J uan siempre la haba tratado con la ms delicada
cortesa, por ms que sus pretensiones fuesen demasiado atrevidas en el mismo hecho de
ser doa Mara, no slo una dama recomendable por su hermosura y decoro, sino, a mayor
abundamiento, la esposa de uno de los ms cumplidos caballeros de Castilla.

Crey doa Mara que con el tiempo el infante desistira de aquel propsito, que nunca
poda calificar sino como un antojo del prncipe, y as continu invariable en el sistema de
dulces repulsas con que una dama discreta sabe enfrenar aun a los ms osados.

Una venerable duea se present en el aposento de doa Mara, anunciando que dos
caballeros moros demandaban el favor de hablarle.

No sin alguna sorpresa recibi la damna esta noticia; pero al fin, entre confusa y curiosa,
concedi el permiso que se le demandaba.

Pocos momentos despus aparecieron en la estancia los dos caballeros anunciados.

-Hermosa doa Mara! -exclam el infante besando galantemente la mano de la dama, -
quin me haba de decir que en el penoso destierro en que me hallo haba de tener la dicha
de veros?

-Ciertamente, seor don J uan, que yo tampoco poda figurarme que me aguardaba
semejante visita.

-Yo sentir mucho que tal vez hayamos venido a interrumpir vuestras horas de reposo, -
dijo don Nuo.

-Nada de eso, caballeros. Yo tengo particular complacencia en que os encontris buenos
y salvos de los peligros que os amenazaban en Castilla.

-Se sabe all por ventura que nos hemos refugiado a Granada?

-Yo por lo menos lo ignoraba de todo punto.

-Acaso no habais pensado en vuestros amigos? -pregunt el infante con tono de dulce
reconvencin.

-S, he sabido con satisfaccin que lograsteis escaparos del castillo de Alcntara, que fue
tomado por las tropas del rey.

-Gracias a vuestro cuado don Diego de Guzmn, que nos atac con un valor
irresistible. All nos toc perder.

-Esas son alternativas muy comunes en los tiempos de asonadas y revueltas.

-Y me permitiris, seor, que os pregunte cul es vuestro objeto al venir a Granada?

-Sabed, seor, que yo me dirijo a Tarifa a unirme con mi esposo, y he aprovechado la
ocasin de venir escoltada hasta aqu por los hombres de armas del embajador de vuestro
hermano.

-Y desde aqu hasta Tarifa vais sin acompaamiento?

-Ir solamente acompaada de toda mi servidumbre.

-Pues y el embajador?

-Tal vez se vuelva al punto a Alconetar, en donde creo que el rey cristiano aguarda la
respuesta de su mensaje al rey moro.

-Sabis si en efecto el rey permanecer en Extremadura hasta el regreso de su
embajador?

-Es posible que don Sancho no abandone la raya de Portugal, con cuyo rey parece que
iba a tener una conferencia en Valencia de Alcntara.

Don J uan pareci en extremo sorprendido de esta noticia.

-El rey de Castilla y el de Portugal tan unidos -exclam al fin.

-As es la verdad. Parece que entre ambos monarcas existe ahora la mejor armona.

Mientras que el infante don J uan y don Nuo de Lara departan con la hermosa dama, el
embajador sali de la estancia suntuosa en donde haba sido recibido, y Mohamet le otorg
el favor de que visitase los principales departamentos de su maravilloso palacio.

El rey de Marruecos, como ya sabemos, acept la guerra que el rey de Castilla ni
buscaba ni hua. El marroqu, pues, se retir a un aposento, en donde se ocup de sus
proyectos, llenos de encono y de ambicin.

Mohamet, por el contrario, quiso agasajar al cristiano de tal manera, que l mismo le
acompa algn tiempo en la excursin que el enviado hizo en los mgicos recintos de la
Alhambra. All el gallardo cristiano se crea bajo el imperio de un sueo encantador. Nunca
su imaginacin, por ms que con sus alas de oro y fuego haba intentado ms de una vez el
traspasar los fuertes muros de la opulenta Granada y del famoso palacio, nunca, repetimos,
su imaginacin haba llegado a soar las maravillas que ahora vea palpablemente.

Era tanto ms profunda la impresin que el cristiano reciba, cuanto era mayor el
contraste que aquel espectculo formaba con todo lo que hasta entonces haba visto. La
arquitectura gtica que hizo brotar el cristianismo, impregnada de una melancola sublime y
de una oscuridad misteriosa, pareca querer representar las selvas sombras y sagradas de
los germanos. En las majestuosas penumbras de los templos cristianos dirase que se
ocultaban como entre msticas nubes de incienso todos los misterios sublimes de la
ESENCIA DIVINA.

Estas formas severas y grandiosas, a que se hallaba habituado el mensajero, eran en
extremo distintas, o por mejor decir, opuestas a las de la arquitectura morisca, y ms
principalmente cuando se trataba de una casa de recreo, de un palacio de filigrana, de una
mansin de encantadoras, semejante a aquellas que la discreta Scheherazada, para
prolongar su existencia, describa al sultn Schahriar.

Los palacios y castillos de los reyes cristianos nunca podan compararse con los de los
moros. Haba en aquellos, por ms que alguna vez no careciesen de magnificencia, y
hermosura, un cierto sello de grandeza y severidad al mismo tiempo que de belicosa rudeza,
que el genio del feudalismo escriba en piedra bajo mil diversas formas, y sin abandonar
nunca los escudos de armas, especie de rtulos guerreros que slo el Blasn sabe explicar.

Muy embebido se hallaba el cristiano en la contemplacin de aquella maravillosa
morada, si bien permanecieron ocultas a sus ojos muchas de sus bellezas tan admirables
como recnditas.

Las costumbres y pasiones exaltadas de los musulmanes, entre las que sobresalen ms
particularmente los celos y la desconfianza, no permitieron al cristiano que viese los
retretes encantadores donde el rey moro tena recatadas sus bellezas. As, pues, no pudo
examinar la sala denominada del Tocador de la reina, en la torre de Comares, desde donde
se dominaba toda la Alhambra, el Generalife y la deliciosa vega. All, en las hermosas
tardes de verano, acudan la reina y sus damas a respirar las frescas y perfumadas brisas de
los vecinos crmenes y a recrear sus ojos con el magnfico espectculo de la frtil vega y de
los dos ros que le prestan jugo y lozana: all las bellas moras se entregaban en las
tranquilas horas del crepsculo a los plcidos y amorosos devaneos de una imaginacin
juvenil y de un corazn apasionado: desde all tambin solan contemplar a sus amantes
cuando escaramuceaban en la vega con los campeones cristianos: all el caballero moro
ostentaba en su lanza el pendoncillo y las divisas que su amada le regalaba como un
poderoso talismn que le infunda generoso aliento.

Aparte de las habitaciones interiores, el cristiano pudo recorrer anchurosos patios
embaldosados de lucientes mrmoles y acotados por galeras y columnatas que sostenan
arcos prodigiosamente enriquecidos de menudas labores, sutiles como el pensamiento, y
entre las que se lean inscripciones rabes.

Tambin nuestro caballero recorri los mgicos jardines de la Alhambra, donde los
limoneros, los rosales y la albahaca y multitud de flores y arbustos odorferos embriagaban
el ambiente con sus perfumes, celestial ambrosa de la primavera.

Despus que el embajador cristiano qued atnito de ver tantas maravillas y riquezas,
que no pueden caber en breve explicacin, sali de los jardines, y lo condujeron a los ms
suntuosos aposentos, incrustados de azulejos de vivos colores, que rivalizaban con los de
las ricas techumbres de cedro, escaqueadas de oro y azul. Entre todas estas magnficas
estancias, llamaban ms particularmente la atencin la sala denominada de J usticia, la de
las dos Hermanas, y la que despus llamaron de los Abencerrajes, porque entonces estos
caballeros, tan valientes como pundonorosos, estaban muy ajenos de pensar que, andando
el tiempo, su sangre haba de enturbiar la cristalina fuente que en medio de aquel aposento
agradablemente murmuraba.

El joven caballero no pudo menos de admirar sobre todas las cosas que hasta entonces
haba visto el suntuoso recinto conocido an con el nombre del Patio de los Leones.
Llmase as por la fuente que hay en el centro, cuyas copas de alabastro estn sostenidas
por doce leones de mrmol.

Dcese que el arquitecto rabe quiso imitar en esta fuente la piscina de Salomn, o el
mar de bronce sostenido por doce bueyes y fabricado para que sirviese de lavatorio a los
sacerdotes de la antigua ley.

Mohamet, que no sin orgullo haba acompaado al embajador, y acaso se lisonjeaba con
la idea de que el rey de Castilla envidiase sus riquezas y su Alhambra, cuando de ello le
hablase el cristiano, dijo en este sitio a los servidores que le acompaaban:

Retiraos.

Obedecieron los suyos, y entonces se quedaron solos el rey de Granada y el embajador de
Castilla.

-Nazareno, -dijo Mohamet-, aprovechemos los instantes, que son preciosos.

-Puedes decir lo que quieras.

Mientras que t te ocupabas en ver mis jardines he tenido ocasin de leer la carta que me
entregaste, sin que nadie me haya visto.

-Yo te sorprend leyndola.

-Quiero decir que ninguno me ha visto que pueda apercibirse de lo que se trata, ni
mucho menos participrselo al rey de Marruecos.

-Y crees que l no sospeche nada?

-Estoy seguro de que est muy ajeno de lo que deseamos tu seor y yo. Sin embargo, es
preciso guardar la ms absoluta reserva, porque de lo contrario todo se habra perdido.

-Pero acaso t no tienes voluntad propia?

Sonrojose el rey moro.

Despus de algunos minutos de profunda reflexin, dijo con cierto acento de altivez:

-Sabe, nazareno, que yo siempre obro por mi propio impulso; pero el tener una voluntad
enrgica en nada se opone a que algunas veces (y esta es una de ellas) sea indispensable
guardar el ms profundo secreto.

-Convengo en ello; pero si el rey de Marruecos sospechase que t estabas en inteligencia
con el rey don Sancho, qu haras?

Al dirigir esta pregunta, el cristiano clav una mirada escrutadora en el rey.

Este respondi:

-Negara absolutamente que yo estaba de acuerdo con el monarca cristiano.

-Y siendo cierto?...

-No lo es, nazareno, -repuso vivamente Mohamet-. No es cierto que yo est en
inteligencia con don Sancho: todo se reduce a que ste me ha enviado una carta, con cuyo
contenido yo puedo no estar conforme.

El embajador conoci que no deba insistir ms, pues que ya haba conseguido su objeto
principal, que era conocer la grande importancia que Mohamet daba al secreto en este
asunto y en tales circunstancias.

Despus de algunos momentos de reflexin, el cristiano pregunt:

-Y bien, qu respuesta me das para el rey mi seor?

-Dile que estoy dispuesto a hacer alianza con l y a no romper jams lo que pactemos.
Por lo dems, asegrale de que en todo favorecer sus intentos, que no son otros que los
mos, pues la presencia del rey de Marruecos me es tambin muy enojosa, y nada hay que
yo desee con ms anhelo que su partida.

-Convendr, oh poderoso Mohamet, que me satisfagas a esta observacin, que no deja
de ser muy importante.

-Di cuanto quieras.

-Supuesto que el rey de Marruecos me ha dado una respuesta tan arrogante y ha
aceptado la guerra, don Sancho de Castilla, mi rey y seor, no puede menos de considerar
rotas las hostilidades. Ahora bien, qu harn tus soldados si don Sancho acomete al rey de
Marruecos?

-Qu quieres que hagan? Permanecern pasivos!

-Pasivos! -exclam el embajador estupefacto.

-Qu te extraa?

-No temes que en ese caso el rey de Marruecos llegue a conocer el verdadero mvil de
tu conducta? Si quieres guardar secreto, ser imposible, pues que te vers obligado a pelear
en compaa de las tropas marroques.

-Pues no lo har

-Y si no lo haces as, qu responders a los musulmanes cuando te pregunte por el
motivo de tu inaccin? Todo al fin tendr que descubrirse.

Mohamet pareci fuertemente impresionado por las poderosas razones emitidas por el
embajador.

Caviloso y perplejo el rey de Granada, no saba qu resolver en este lance, supuesto que
cualquiera de los caminos que a su resolucin se ofrecan, estaban muy erizados de
inconvenientes.

El cristiano, viendo esta confusin, le dijo:

-A qu aguardas? En qu te detienes? No eres t por ventura rey soberano de
Granada? Abuz-Yusuf es un husped incmodo y peligroso. Despus que entr en Espaa,
ha vivido al parecer contigo en muy buena inteligencia; pero yo quiero arrancarte la venda
de los ojos, para que veas con claridad los riesgos que te amenazan. Los que ven
desapasionados tu conducta, comprenden hasta qu punto es tu ndole generosa y buena;
empero tambin lamentan tu excesiva confianza, que puede costarte el trono y aun la vida.
Abuz-Yusuf es ambicioso, de carcter turbulento, amigo de la guerra, valiente y
experimentado caudillo.

Al llegar aqu, el cristiano se detuvo y fij una mirada investigadora en el monarca
granadino, que estaba plido de despecho, ya, porque creyese que deba recelar del rey de
Marruecos, o ya (y esto es ms probable) porque le mortificasen las alabanzas tributadas a
aquel por el embajador, el cual continu de esta manera:

-Pues bien, cuando los prncipes cristianos vieron que, despus de terminada la anterior
guerra, el rey de Marruecos se retir a tu ciudad, y supieron que est habitando tu real
palacio y compartiendo tus honores y riquezas, todos temieron con harta razn que
sobreviniese en tu reino algn penoso incidente... No quiero insistir ms; porque sin duda
alguna a tu buen ingenio se le alcanzar mucho ms de lo que yo pudiera decirte. Es
posible, Mohamet, que en la soledad de tu aposento haya ocurrido alguna vez todo cuanto
muy por encima acabo de indicarte? Abre los ojos, rey de Granada, y comprende y mira
que te encuentras al borde de un precipicio.

Quedose el monarca en extremo confuso y pensativo al escuchar semejante
razonamiento.

-Bien conoci el cristiano el efecto de sus palabras, que no dejaban de ser sinceras y con
harto fundamento pronunciadas. As, pues, se esforz por hacer que Mohamet tomase
alguna enrgica resolucin conveniente a la vez para el hijo de Ben-Alhamar y para el
monarca cristiano.

-Supuesto que al fin ha de saberse, por qu no tomas tu resolucin para que el rey de
Marruecos se ausente de Granada?

Ah! Eso es imposible! -exclam el moro con acento dolorido.

-Y por qu? No puedes t hasta ordenarle que inmediatamente salga de tu territorio?
Acaso sus soldados te lo impedirn? Conoce, Mohamet, conoce ahora que el rey de
Marruecos es el verdadero rey de Granada. T no eres ms que su prisionero!

Efectivamente, nada exageraba el cristiano, pues que el rey de Marruecos, con su
carcter dominante y arrebatado, haba adquirido o pretenda adquirir grande ascendiente
sobre el nimo de Mohamet. Era ste un hombre de condicin apacible, de educacin muy
esmerada, amigo y protector de las letras, corts, agasajador y valeroso. Es cierto que su
exquisita urbanidad le haca parecer de nimo descaecido y de voluntad poco enrgica;
empero, como la experiencia acredit, no convena abusar de su bondad sin exponerse a la
terrible explosin de los caracteres generalmente pacficos, cuya ira es tanto ms temible
cuanto ha sido mayor su benevolencia.

Mohamet, despus de algunos momentos de meditacin, sacudi ligeramente la cabeza
con un movimiento nervioso, y se limit a decir con tono solemne:

-Yo no quiero la guerra, y no la liar; pero tampoco quiero ser traidor, y no lo ser... En
fin, retrate, y dile a tu seor que muy pronto recibir, un mensajero con letras mas.

-Est, bien, rey de Granada. Dios te guarde!

Disponase el cristiano a partir, cuando Mohamet le detuvo, diciendo:

-Toma mi cimitarra en cambio de tu espada, que la conservar como un recuerdo tuyo.

El cristiano acept con reconocimiento aquel arma refulgente y magnfica, cuya
empuadura, toda de oro y marfil, era de inestimable precio.

-Yo te prometo, Mohamet, que en todo tiempo, sabr servirme de este arma de una
manera digna de ti, que me la das, y de m, que la recibo. Si antes era de un rey, no por eso
ahora dejar de pertenecer a un caballero.

-Con gusto escuchaba el moro la caballeresca arrogancia del cristiano.

-Te aconsejo, -dijo al fin el rey-, que al punto abandones la ciudad, porque muy en breve
acaso est convertida en un campo de batalla.

-Pero qu piensas hacer? Convendra que mi rey lo supiese.

-Buen embajador ha elegido tu prncipe en tu persona.

-Yo me intereso por saber...

-Pues anda y no quieras saber ms. Te repito que, si no ests mal con la vida, te ausentes
al punto con los tuyos. Al te guarde!

Estas palabras fueron pronunciadas por Mohamet con un acento tan solemne, que el
cristiano comprendi que no deba despreciar este aviso.




Captulo XV

El milano y la paloma

Al llegar a la puerta del palacio, el embajador encontr a su compaero, que ya le
aguardaba impaciente y receloso.

Ambos se dirigieron al kan donde habitaba la hermosa doa Mara, que a la sazn se
hallaba departiendo con el infante don J uan y con don Nuo de Lara.

La sorpresa de este ltimo fue inexplicable al reconocer al mensajero, que se hallaba
muy ajeno de encontrar en Granada a don Nuo, que era su deudo muy cercano.

-No lo deca yo? Cuando Ordoo me dio las seas del embajador, que era un caballero
de las inmediaciones de la baila de Alconetar, dije para mi sayo: si ser mi sobrino don
Guilln? Vlgame Dios, y qu hermoso mancebo te has hecho en pocos aos!... Solamente
te encuentro un poco plido... Antes tenas muy buenos colores. Ests enamorado?

Y as diciendo, don Nuo tendi cariosamente los brazos a su sobrino.

Mucho se holg el bizarro mancebo de encontrar sano y salvo a su to, cuya suerte
ignoraba despus del completo triunfo que haban obtenido las armas de don Sancho sobre
los rebeldes, capitaneados por el infante don J uan. En breves razones don Guilln inform a
don Nuo de cmo la casualidad de haber ido el rey a morar algunos das a la Encomienda
de Alconetar haba sido la causa de que don Sancho lo eligiese de mensajero para hacer
saber su voluntad a los monarcas musulmanes.

-Seora, -aadi el joven, dirigindose a doa Mara-, con harto pesar mo os anuncio
que no podis tomar aqu ningn descanso.

-Pues qu sucede?

-Acaso a vosotros pueda importaros lo que voy a deciros, -aadi don Guilln,
volvindose hacia don Nuo y el infante.

-Decid, decid.

-Yo he dispuesto, partir al punto de Granada sin la menor dilacin, porque es muy
posible que dentro de breves instantes se halle convertida esta ciudad en un campo de
batalla.

-Es posible!

-As me lo ha asegurado quien tiene muchos motivos para saberlo.

-Hijo mo! -exclam la dama estremecindose de terror.

-No hay tiempo que perder, seora.

-Al punto voy a dar mis rdenes para partir.

Grande sorpresa caus esta alarmante noticia en todos los presentes; pero con ms
particularidad en la desdichada madre, que en todas partes vea peligros para su amado hijo.

Inmediatamente doa Mara sali de la estancia para dar las rdenes a las gentes de su
servidumbre, a fin de que dispusiesen todo lo necesario para su pronta partida.

-Y adnde te diriges con tu escolta? -pregunt don Nuo.

-A Tarifa, seor, -repuso don Guilln.

-El cielo os libre de algn mal tropiezo.

-Yo pienso acompaar a doa Mara por las sendas ms extraviadas, porque mi gente es
poca, y ya desde este momento deben considerarse rotas las hostilidades entre moros y
cristianos.

-Y crees que efectivamente haya peligro en esta ciudad?

-Para vosotros tal vez no. Ese hbito que vests acaso os ponga a cubierto de toda
agresin, al menos entre los musulmanes.

Don Guilln pronunci estas palabras con un cierto acento en que pudo leerse una
reconvencin. En efecto, ni para don Nuo era muy decoroso, ni menos para el infante, el
usar el traje de los enemigos ms implacables, no slo de su patria, sino tambin de su
Dios.

El joven embajador hizo una profunda reverencia al infante, y volvindose a don Nuo,
le abraz tiernamente, y se despidi seguido de su inseparable y carioso amigo lvaro del
Olmo.

Pocos momentos despus la pequea partida de los cristianos con su capitn al frente se
hallaba formada en la puerta del kan donde habitaba doa Mara.

Entretanto el infante y don Nuo no dejaban de comentar la terrible noticia que les haba
dado don Guilln.

-Y qu resolucin pensis tomar? -pregunt la dama.

El infante se detuvo algunos minutos, pero al fin respondi:

-Seora, vacilo entre varios intentos, y a la verdad que no s qu partido adoptar en tan
crticas circunstancias.

-Tal vez convendra, -dijo don Nuo-, que nos marchsemos a Aragn o a Portugal;
siempre es mejor vivir entre cristianos que no entre estos perros.

-No me parece mal consejo; yo, por mi parte, preferira mejor a Portugal.

-Y si por ventura nos sucede all algn percance? No habis odo que ambos
monarcas, el de Portugal y el de Castilla, estn muy unidos?

-Tambin Mohamet trata de ser aliado de mi hermano. En todas partes es fcil que haya
espas y traidores; pero el rey don Dions es amigo particular mo, es adems un cumplido
caballero, y nada importa que est en buena inteligencia con don Sancho para que tambin
se muestre con nosotros atento y hospitalario.

-Efectivamente, seor, yo as lo creo, -dijo doa Mara-. Don Dions es un dechado de
nobleza, y jams puede abrigar en su pecho una traicin.

-Seora, -repuso galantemente don Nuo-, desde luego me doy por vencido al escuchar
vuestra opinin, y mucho ms recordando que don Dions de Portugal es pariente de
vuestro esposo, mi noble amigo don Alonso Prez; y a fe que si el monarca portugus se
asemeja algo, por poco que sea, a vuestro esposo, que debe de ser un espejo de caballera.

-Mucho os agradezco, seor don Nuo, la alta opinin que de mi amado esposo y seor
tenis; opinin que yo creo bien merecida, y que es una de las cosas que causan mi
felicidad, porque una dama participa en cierta manera del mrito y la gloria de su esposo.

Y as diciendo, los ojos de la hermosa y noble matrona brillaban de entusiasmo y de
ternura.

El infante se esforzaba por aparecer tranquilo y ocultar su sonrojo, porque en su interior
no poda menos de reconocer la incontestable superioridad del esposo de la mujer a quien
amaba, pero con un amor rastrero.

Afectaba no tomar parte en esta conversacin, ocupndose en acariciar al travieso nio,
que, lleno de la vivacidad y gracia de sus infantiles aos, jugueteaba con don J uan y
examinaba con cierta familiaridad su traje morisco y la rica empuadura de su cimitarra
damasquina.

Ya se dispona la noble seora a partir, y se hallaba despidindose del infante y de don
Nuo, cuando sbito presentose un paje, diciendo:

-Seora, mucho siento interrumpiros, pero ha llegado un escudero de don Diego de
Guzmn, que con mucha urgencia desea hablaros.

-Que entre al punto.

El escudero entr todo cubierto de polvo y en traje de camino.

-Seora ma! permitidme que bese vuestras manos, -dijo el recin llegado inclinndose
respetuosamente.

-Alfonso! Qu traes de bueno por aqu?

-Seora, en vano he procurado alcanzaros en el camino, por ms que he espoleado sin
compasin a mi cuartago morcillo y corredor ms que un galgo. Mi seor don Diego de
Guzmn me enva a vos para que os entregue esta carta.

Y as diciendo, el llamado Alfonso sac de una bolsita de cuero la epstola, que puso en
manos de doa Mara.

-Si vuesa merced me lo permite, yo deseara partir al punto, seora.

-No aguardas la contestacin?

-Parece que no tenis nada que contestar, segn me dijo mi seor don Diego de Guzmn.

-Y adnde caminas con tanta diligencia?

-A Crdoba, seora, y despus a Montalbn, a Palma y a Sevilla, adonde necesito ir a
toda priesa para entregar ciertos pliegos a los comendadores y alcaides de las bailas y
castillos.

-Supuesto que tanta es la presura con que vienes, parte cuando quieras, y Dios te lleve
con bien al trmino de tu viaje.

-Mil gracias, seora, y os deseo la misma buena suerte.

Rpido como un relmpago despidiose el armiguero, dejando a todos confusos y
cavilosos, y haciendo mil suposiciones y comentarios acerca de aquella carta y de aquellos
pliegos que con tanta urgencia deban comunicarse a los Templarios de Andaluca.

Desde luego se comprende que era un absurdo el darle el mismo origen y causa a la
epstola que a los pliegos, pues naturalmente deban tratar de cosas harto diversas.

La discreta seora, conociendo de cunta importancia puede ser algunas veces la lectura
de un papel, contvose en presencia de aquellos caballeros, por ms que su impaciencia
fuese grandsima e irresistible su curiosidad. Al fin la dama demostr que lo era, no siendo
duea de aguardar por ms tiempo a leer la carta de su cuado.

Pedida la venia de los circunstantes, psose a leer, resuelta a no demostrar por su
semblante ni por ningn otro signo exterior nada que pudiese dar luz a los presentes acerca
del contenido de la epstola, en el caso de que tratase de asuntos reservados.

A medida que doa Mara adelantaba en su lectura, la ms espantosa palidez base
difundiendo por su bello semblante, hasta que, por ltimo, dej caer la carta y un
prolongado sollozo agit su delicado seno.

Todos los presentes se miraron confusos y aterrados, imaginando que muy crueles
nuevas deba contener aquella malaventurada epstola.

El infante don J uan, mas que ningn otro, anhelaba vivamente profundizar aquel
enigma, no tanto por la ternura y compasin que le inspirase la dama, cuanto por el inters
que tena en averiguar los sucesos de Castilla, sucesos que saba utilizar maravillosamente,
relacionndolos con sus intereses propios y con sus cortesanas intrigas.

-Seora, -pregunt afectando un tono pattico-, no os dignaris manifestarnos el motivo
del sbito pesar que os aqueja, trasmitido sin duda por esa carta, en hora menguada venida?

Doa Mara slo poda responder con sollozos.

Cuando la hermosa dama comenz a dar tales muestras de desconsuelo, el agraciado
nio precipitose en brazos de su madre, besndola con sin igual ternura, como si el rapaz
quisiese enjugar con sus rosados labios las lgrimas maternales.

-Madre ma! Por qu lloras? Ah! No me escuchas? Qu pena te aflige, estando yo
contigo? Vamos, no llores, porque si no... me vas a hacer llorar a m tambin.

Y esto diciendo, el amable nio mimaba y acariciaba a su tierna madre, a la vez
sonrindose y llorando.

-Hijo de mi alma! -exclam la dama estrechando a su hijo con un arrebato tan tierno y
apasionado, que casi rayaba en religioso. Los ojos de la triste madre en aquel momento
revelaban a la vez una ternura infinita, un dolor inmenso y una ferviente plegaria. Oh
emocin divina del augusto carcter maternal! Slo el santo fuego de este amor pursimo
puede comunicar a una mirada una expresin tan mltiple como inefable.

Todos contemplaban enternecidos esta escena tan pattica como sencilla y frecuente.

El infante, sin embargo, no olvidaba su negocio, pues para aquel corazn corrompido y
abyecto nada significaban los sentimientos nobles y delicados.

As es que, aguijado por la curiosidad ms bien que por ninguna otra causa, volvi a
preguntar:

-Pero qu mala nueva habis recibido? Acaso... no puede saberse?

-Ah seor! -exclam la dolorida dama-. Bien mirado, no es la que me aqueja ninguna
tan grande y espantosa desgracia, que sea del todo irremediable; pero sin duda alguna, para
el corazn de una madre es la ms cruel de todas.

-Pues qu sucede?

-Tiene algo que ver con vuestro hijo esa noticia fatal?

-Ay, seores! Conozco, no que es una debilidad, sino que de tal la reputaris vosotros,
cuando os diga el motivo de mi afliccin. Ya ha tenido lugar la entrevista de que os he
hablado entre el rey de Castilla y el de Portugal; y como el comendador don Diego de
Guzmn es deudo muy cercano de don Dions, ste, muy prendado de las gracias de mi
hijo, al cual tiene mucho afecto, porque nos dispens la honra de ser su padrino, ha
manifestado los ms vivos deseos de llevarse a su ahijado para educarle en la corte de
Portugal. No es esta la primera vez que el monarca ha tenido la bondad de mostrarse tan en
extremo propicio para con nosotros, habindole escrito a mi esposo en varias ocasiones
acerca de este mismo asunto pero se haba ido dilatando de da en da el enviar a mi hijo, a
causa de sus pocos aos. Ya comprenderis, seores, que por una parte esta exigencia de
don Dions nos es sumamente lisonjera y honorfica; pero por otra es tambin en extremo
dolorosa. Nunca hasta hoy he conocido lo cruel de esta separacin, pues debis saber que lo
que la carta me anuncia es que mi hijo debe partir al punto para Portugal; y no hay remedio,
porque don Diego de Guzmn ha ofrecido a su ilustre pariente que su ahijado esta vez no
dejar de ser enviado a su corte.

-Madre ma! -exclam el adolescente-. Mucho siento dejarte; pero los hombres deben
acostumbrarse a vivir lejos de las personas que bien quieren, cuando su honor se lo manda.
No ha vivido mi padre mucho tiempo ausente de nosotros en Tarifa? Pues bien: del mismo
modo, madre ma, yo tendr valor bastante para soportar esta separacin cruel; pero ya que
as lo quiere mi padrino, a quien yo mucho deseo servir, aceptemos con resignacin esta
ausencia, que ahora parece un contratiempo, pero que algn da podr sernos til a todos.
Vos, no te aflijas, querida madre: yo deseo ardientemente hacerme digno del favor del rey
de Portugal, y ser armado caballero, para que mi espada brille en los combates siempre
vencedora y leal, como es costumbre entre los Guzmanes... Aunque nio, me encuentro ya
en los umbrales de la adolescencia, y muchos de mi edad ya han acompaado a sus padres
en las batallas... No te ras de mis fieros... No parece sino que ignoras cun bien s manejar
un caballo y una espada. No es verdad que ya soy un hombre? Como que pronto, en el
mes que viene, voy a cumplir trece aos! Ya levanto a pulso una lanza cogida por el cuento,
y estoy ms crecido que todos mis compaeros... No te acuerdas que a mi primo Manrique
le aventajo en estatura ms de medio palmo?Y eso que l es dos aos mayor que yo!

Y as diciendo, el tierno joven se pona de puntillas y tomaba una actitud guerrera, pero
con una gracia y sencillez encantadoras.

La noble matrona escuchaba con una complacencia que slo las madres pueden
comprender el generoso ardimiento y los grmenes de virtud y de herosmo que encerraba
en su seno aquella flor lozana que tan sazonados frutos prometa.

De repente un brillo siniestro ilumin los ojos del infante. Acababa en aquel momento
de concebir un proyecto horrible.

El mismo Satans con su inmunda boca sopl en torno de la frente del malvado e
infundi en su espritu un pensamiento infernal. El prfido y cobarde disimulo prest a los
plidos labios del infante su sonrisa ms seductora, hacindole decir con meloso acento:

-Seora, supuesto que, como hemos dicho hace poco, estamos resueltos a salir al punto
de Granada y buscar un asilo en la corte de Portugal, desde ahora nos ofrecemos a conducir
all bueno y salvo a vuestro hijo, cuyas gracias tanto inters me inspiran, y...

-Y yo os digo que ir muy contento en vuestra compaa, seor don J uan, -interrumpi
batiendo palmas de gozo el joven don Pedro de Guzmn.

-Efectivamente, es una casualidad providencial que nos hayamos encontrado en esta
ciudad, -dijo doa Mara.

-Si os parece que podis contar con nuestra sincera adhesin, -dijo don Nuo-, desde
luego estamos dispuestos a partir para Portugal hoy mismo; y yo, seora, os juro por lo ms
sagrado que nunca tendris que arrepentiros de haber puesto en nosotros toda vuestra
confianza.

La infeliz seora dio crdito a las protestas que tambin le hizo el infante don J uan
acerca de la seguridad de su hijo, por la cual deca estaba dispuesto a sacrificar su vida.

En brevsimos instantes doa Mara sali de Granada para Tarifa, despus de haberse
despedido muy tiernamente de su amado hijo, a quien haba encomendado a la nobleza y
lealtad de aquellos dos caballeros.

La desdichada madre no poda soar siquiera que un infante de Castilla procediese para
con ella con la misma crueldad que el carnvoro milano persigue a la cndida paloma.




Captulo XVI

El caballero de la muerte

Nos hallamos en la cumbre del monte donde tena su morada el misterioso personaje a
quien hasta ahora slo conocemos con el nombre de fantasma blanco, a causa de que
usaba el hbito de la orden del Templo.

Sin duda el lector recordar que en aquel sitio convinieron el Templario y el trovador en
tener algunas entrevistas para concertar los medios de llevar a cabo sus planes de venganza
respecto a Castiglione.

El Templario, sentado junto a las ruinas de la ermita, que iluminaban los rayos del sol
poniente, contemplaba con una expresin de inefable ternura al joven armiguero.

-Y bien, -pregunt ste-, qu tenais que decirme?

-Quiero que, desde maana tengis prevenidos algunos instrumentos en la baila de
Alconetar, de modo que te sea fcil sacarlos del lugar en que los tengas ocultos. Puedes t
llenar este encargo?

-Perfectamente.

-Pues bien, maana compras una palanqueta y un pico, y los ocultars en la huerta o en
algn otro lugar en que dichos instrumentos estn a mano.

-Descuidad, seor, que seris obedecido.

El trovador permaneci algunos momentos cabizbajo y meditabundo.

Al fin se atrevi a preguntar:

-Y no me queris decir para qu servirn esos instrumentos?

-Para libertar al ms desgraciado de los hombres, que hace ms de quince aos que gime
emparedado.

-Emparedado!

-En el subterrneo de la torre donde habita Castiglione.

-Qu horror! Y quin es ese hombre?

-Ya te lo dir a su tiempo.

-Me permitiris que os haga una pregunta?

-Di lo que quieras.

-Cmo no habis intentado libertar a ese hombre mucho tiempo antes?

-Porque hace muy pocos meses que he sabido que all gema ese desgraciado.

-Yo no hubiera podido retardar ni un solo instante la libertad de ese infeliz prisionero.

-Yo no sufro reconvenciones de nadie, -dijo gravemente el Templario.

-Seor... perdonad...

-Sin embargo, te dir la causa de no haberlo sacado de su horrorosa prisin al da
siguiente de haber descubierto que se hallaba emparedado en el subterrneo.

J imeno redobl su atencin para escuchar las palabras del misterioso personaje, que
continu:

-En primer lugar, era preciso valerse de otras personas, para que, aprovechando las
ltimas horas de la noche, hundiesen el muro que encierra al prisionero, y no me era posible
encontrar hombres de toda mi confianza. En segundo lugar, yo no haba conocido hasta
hace muy pocos das que el infeliz emparedado es una de las personas a quienes t y yo
debemos tratar con la mayor ternura y con el ms profundo respeto.

-Es posible!

-No pasar mucho tiempo sin que te convenzas de la verdad de lo que acabo de
manifestarte. De todas maneras, yo pensaba en sacar al triste emparedado de la tumba
anticipada en que le ha sumido la crueldad de Castiglione; pero ahora que conozco
personalmente a la vctima, es un deber sagrado el que me obliga a salvarle o a morir en la
demanda.

El trovador tuvo necesidad de hacer un esfuerzo heroico sobre s mismo para no dirigir
un torrente de preguntas al misterioso Templario; pero al fin logr dominarse y slo se
limit a decir:

-En verdad, seor, que no acierto a comprender cmo habis llegado a averiguar que se
hallaba ese prisionero en el subterrneo de la torre.

-Sin duda que te parecer extrao, y con mucha razn, que yo haya sorprendido
semejante secreto.

El misterioso Templario exhal un profundo suspiro, como si un doloroso recuerdo le
atormentase.

Luego continu con voz dulce y triste:

-Has de saber, amado J imeno, que una causa tan poderosa como lamentable me oblig
hace pocos meses a penetrar por el subterrneo para subir al aposento de Castiglione y
dejarle una carta, en la cual le comunicaba que la mujer de quien estaba enamorado era su
hija.

-Su hija! -repiti el trovador lleno de asombro.

-S, J imeno, -respondi el Templario asiendo al joven convulsivamente del brazo; -ese
hombre es un aborto del infierno; pero... dejemos ahora este nuevo crimen de Castiglione.
Baste decirte que, habiendo penetrado en el subterrneo a las altas horas de la noche, divis
al infame verdugo de tu familia que se encaminaba lentamente hacia el extremo del
tenebroso recinto, donde haba un tugurio y una rejilla. Castiglione con spera voz llam al
infeliz que all gema enterrado vivo, y le dej colgado de la reja un cesto con algunas
provisiones. Apenas el brbaro carcelero hubo desaparecido, sal yo de mi escondite y le
anunci al triste emparedado que muy pronto sonara la hora de su libertad.

-Y no le preguntasteis quin era?

-No me importaba saber su nombre, a lo menos as lo crea. Slo pens que all gema un
desgraciado que necesitaba mi auxilio, e inmediatamente trat de buscar los medios de
sacarlo de aquella prisin inmunda y horrorosa. Por otra parte, aquella noche no me sobraba
el tiempo para entretenerme en preguntas intiles. As, pues, me alej rpidamente para
poner mi carta en sitio donde pudiese verla Castiglione.

-Lo ms extrao del caso es que vos hayis podido entrar en los subterrneos de la torre
del Tesoro, -dijo el trovador mirando fijamente al Templario.

Sin duda en la mirada de J imeno pudo leerse algo de incredulidad ofensiva al misterioso
personaje, que dijo con voz desdeosa:

-Por ventura no me has visto penetrar en la casa de la Encomienda?

-S, seor; pero los subterrneos de la Encomienda no estn guardados como los de la
torre del Tesoro. Adems, -continu el armiguero-, se dice que, slo Castiglione, el
comendador y el maestre de Castilla son los nicos que saben las entradas y salidas
subterrneas de las minas de la torre.

-Y aade a todo eso, -dijo con mucha calma el Templario-, aade a todo eso que un
formidable len guarda la entrada del sitio donde estn las joyas de ms estima.

J imeno clav una mirada de admiracin en el Templario.

-Y os habis atrevido a pasar por esos sitios? -pregunt.

-Cualquiera que pasase por all sera despedazado por el fiero len; pero Castiglione y
yo podemos pasar a todas horas impunemente.

-Acaso habis domesticado a la fiera?

-Me hace caricias y me lame las manos como si fuese un perro.

-Seor, -dijo el armiguero estupefacto-, cada vez me convenzo ms y ms de que sois un
hombre extraordinario, y que para vos no hay nada imposible. Quin ha podido revelaros
las entradas secretas de la torre del Tesoro, y cmo habis conseguido amansar la fiereza
del len?

-Hace muchos aos que yo viva muy familiarmente con Castiglione, habiendo
consentido ms de una vez que yo le acompaase por los dilatados trnsitos de los
subterrneos de la torre. Ay de m! Cmo vuelan los aos!... En una noche memorable
quiso la divina Providencia que yo encontrase el secreto de la puerta del subterrneo...

-Pero quin sois? -pregunt de pronto J imeno.

-Algn da lo sabrs!

-Tened piedad de m! Acaso sois mi padre? El corazn me dice...

-El corazn te engaa, -interrumpi el Templario, haciendo un gran esfuerzo sobre s
mismo.

El armiguero suspir tristemente, como si se viese obligado a desechar de su alma un
hermoso pensamiento.

El misterioso personaje anud su interrumpido relato

Por lo dems, -dijo-, he logrado amansar al len hacindole caricias y llevndole por
espacio de muchos das grandes trozos de carne fresca de cordero. Ahora bien; t eres el
nico hombre de quien me fo para que me ayude a libertar al infeliz emparedado. Ests
dispuesto a servirme en esta noble empresa?

-Estoy dispuesto a serviros en cuerpo y alma.

-Pues te repito que en el da de maana compre las herramientas necesarias para llevar a
cabo nuestro intento.

Y as diciendo, el Templario entreg al trovador una bolsa bien repleta de oro.

-No necesito dinero para comprar los instrumentos que me habis dicho, -repuso con
cierta altivez el trovador.

-Haz lo que mejor te parezca, -dijo el Templario guardando su oro-. No hemos de reir
por cosas de tan poca importancia.

-Y en dnde nos hemos de ver?

-Yo ir a buscarte a la Encomienda.

-Cundo?

-No te puedo decir ni el da ni la hora, porque yo mismo ignoro todava el momento en
que ser posible y conveniente dar el golpe; mas descuida, que yo sabr buscarte cuando te
necesite.

-Oh! -exclam el armiguero-. Con cunta impaciencia espero el da en que el malvado
Castiglione comience a sentir el peso de nuestra implacable venganza.

-Puedes estar seguro de que sern tales y tan crueles sus torturas, que le valiera ms no
haber nacido; pero mientras llegue la hora... Sigilo y astucia!

El sol ya se ocultaba en Occidente, y el trovador necesitaba estar en la Encomienda a
una hora fija para no hacer falta a su servicio, por cuya razn el armiguero despidiose del
Templario y encaminose rpidamente hacia Alconetar.

Apenas el trovador haba desaparecido por la senda que conduca al valle, cuando sbito
sali de entre las ruinas un personaje envuelto en un cumplido sayo negro.

Aquel hombre, de extraordinaria estatura, se adelant hacia el fantasma blanco lenta y
misteriosamente.

El Templario le miraba atnito.

-Si fuera l! -exclam aterrado.

El aparecido le contest con una carcajada.

-A fe, -dijo-, que sois en demasa cndidos, vosotros que habis jurado venganza a un
hombre cruel y astuto.

-Pero... Quin sois?

-Me alegro mucho de saber que estis tan dispuestos a satisfacer vuestro encono en
Castiglione.

-Vos le conocis!

-Como a m mismo.


Los ojos del Templario lanzaron un brillo siniestro y desenvain el pual, que llevaba
debajo del manto.

-Vamos, venerable cenobita, pensis ahora en cometer un homicidio?

Y esto diciendo, el encubierto personaje no quitaba ojo al Templario, en cuyo
movimiento se haba notado harto claramente su intencin de acometer al importuno, el
cual, sin embargo, no pareca inquietarse demasiado por la actitud hostil del habitante de las
ruinas.

-Deben de estar de acuerdo vuestras palabras con vuestros hechos.

-Qu queris decir?

-Que aconsejis la astucia, y luego sois muy poco cauto para ocultar vuestros deseos de
asesinarme. Vamos, dejad ese pual, pacfico ermitao.

-Habis odo?...

-Todo, todo..

-Ira de Dios! Toma, insensato!

Y el Templario descarg una furiosa pualada en el pecho del misterioso personaje, que,
impasible o inmvil, comenz a rerse de una manera satnica.

El incgnito llevaba debajo del sayo su armadura, contra la cual rebot el pual como
contra una pea.

-Por quin me habis tomado? -pregunt riendo el semigigante.

-Oh!... Este... no es l!... Ni su voz, ni su estatura... Perdonad, caballero... Me he
dejado arrebatar con sobrada ligereza de un movimiento de furor...

-Estis perdonado; pero no puedo menos de reconveniros por vuestra poca prudencia,
que, segn parece, slo la tenis en la lengua, mas no en las acciones. Qu hubiera sido de
vuestro rencor si por ventura yo hubiese sido Castiglione? De un solo golpe, a no venir l,
como yo, armado, habrais concluido con el ms delicioso de los placeres para un corazn
que odia, el placer de la venganza.

-Oh! -exclam el fantasma blanco-, dadme vuestra mano, caballero, porque nosotros
debemos ser amigos; vuestra alma est templada como la ma. Cun bien se conoce que
vos sabis aborrecer!

-No os engais, y para mayor satisfaccin vuestra, os digo que aborrezco precisamente
a la misma persona que vos, al infame Castiglione.

-De veras!

-Ya veis que no es posible sino que nos entendamos perfectamente, por la misma razn
de que vuestro implacable enemigo lo es tambin mo.

-Desde luego podis contar con toda mi adhesin.

-Y yo os la ofrezco con toda sinceridad.

-Pero deseara que me dijeseis quin sois.

-Un extranjero.

-Segn vuestro acento, parecis italiano.

-J ustamente.

-Y de qu parte de Italia sois, puede saberse?

-De Calabria.

-Compatriota de Castiglione!

-Por mi desdicha.

-Vuestra historia debe de ser muy interesante.

-Muy lamentable.

-Y cmo os encontris en este sitio?

-Porque mi ngel malo me ha conducido a l.

-Enigmtico y lgubre estis.

-Mi venida aqu esta noche haba sido con un objeto muy distinto; pero la conversacin
que os he escuchado ha vuelto a despertar en mi pecho todos los rencores que ya el tiempo
haba adormecido. No parece sino que vuestro aliento, que respira venganza, ha infundido
en mi corazn la misma sed insaciable que os devora.

-Sentaos, caballero, -dijo el Templario.

-Seguir vuestro consejo.

El Templario se puso a examinar ms de cerca y con mayor detenimiento al extrao
personaje que le haba causado una impresin profunda.

De pronto el Templario exclam:

-Ah! Ya os conozco, al menos de reputacin.

-No es extrao, soy ms conocido en Castilla que en mi patria.

-Como usis una divisa tan singular...

-Y tan terrible al mismo tiempo...

-Sin duda. Y cul era vuestro objeto al venir aqu? Acaso me buscabais? A fe que ha
sido grande vuestra osada, porque muy pocos se atreven a penetrar en este recinto, del cual
se cuentan en esta comarca las cosas ms estupendas.

-Ya comprenderis que yo me encuentro por cima de las preocupaciones del vulgo, y
que no es fcil que yo crea en tales hablillas.

-Lo comprendo muy bien, caballero.

-Por lo dems, es cierto que os buscaba, si bien me hallaba muy distante de encontrarme
con un enemigo de Castiglione, que equivale a decir, con un amigo mo.

-Y en qu puedo yo complaceros?

-Ya en nada de lo que antes pensaba consultaros.

-Cmo as?

-Sin embargo, no por eso he perdido el viaje. Podr ayudaros mucho.

-Para qu?

-Para llevar a cabo vuestra venganza, -dijo el caballero en voz muy baja.

-No he entendido bien lo que habis dicho.

-Es preciso usar de muchas precauciones.

-En efecto, todas las medidas que puedan tomarse parecen pocas y suelen ser
insuficientes.

-Como en esta ocasin ha sido intil vuestra prudencia, estando el joven que se ha
marchado en este sitio, en donde probablemente creais que nadie poda escucharos.

-Tenis mucha razn, y no acabo de admirarme de tan extraa coincidencia.

-Ahora os lo explicar todo.

Y el caballero se levant y comenz a escudriar en torno suyo con una minuciosidad
notable.

El Templario tambin le imit, y cuando ambos se hubieron convencido de que nadie
poda escucharlos, el caballero del sayo negro dijo.

-No creis que si vosotros hubieseis hecho lo mismo que acabamos de hacer, nadie
habra sorprendido vuestro coloquio?

-Sin duda alguna, caballero. Es preciso convenir en que sois mucho ms prudente que yo
he sido esta noche.

-Ahora bien, deseis saber por qu causa me encuentro en este apartado recinto, y voy a
complaceros.

-Me holgar mucho de escuchar vuestra historia.

El caballero, exhalando un profundsimo suspiro, comenz su relato de la siguiente
manera:

-Hubo un tiempo en que mi vida se deslizaba tranquila y apacible como el manso
arroyuelo que serpentea entre las flores, como la serena alborada de un hermoso da de
primavera. Ay! No puedo recordar aquella edad dichosa sin que la ms cruel amargura
destroce mi corazn. Yo entonces era inocente como la cndida paloma y feliz como
nuestros primeros padres en el paraso antes de su fatal cada. Tambin por mi desdicha,
tambin yo ca desde la luminosa altura de una conciencia tranquila al horroroso abismo de
crmenes sin cuento. Yo crea en Dios, en la virtud, en la amistad, en el amor, en la gloria,
en todo lo grande, generoso y sublime que existe sobre la tierra. Oh, delicioso aroma de la
brillante flor de la juventud! Abriste tu hermoso cliz al flgido sol de la maana; pero a la
tarde soplaron los rudos aquilones y caste tronchada en el cieno. Mis ilusiones ms
queridas, ay! fueron arrancadas de mi alma como las amarillentas hojas de los rboles que
arrebata el ronco vendaval en las sombras tardes del otoo. En aquel tiempo feliz, casi
todas mis nobles aspiraciones podan satisfacerse, porque estaban a mi disposicin todos
los medios materiales con que entre los hombres se realizan muchos de nuestros deseos,
porque ni aun la generosidad ni el afn de hacer el bien sirven de nada sin las condiciones
necesarias, sin las riquezas. Villas y castillos que posea mi padre haban dado en la
Calabria una grande importancia a mi familia, que era de las ms distinguidas del pas. Mi
buen padre, conociendo la generosa ndole de mi corazn y el fondo de ternura y de
compasin que yo abrigaba para todos los desgraciados, no quiso nunca escasearme los
medios para que esplndidamente pudiese satisfacer mis instintos de prodigalidad, que eran
grandes y nobles, porque se dirigan a enjugar las lgrimas del infortunio.

-Ah! Si el hombre puede considerar las riquezas como un bien, es tan solamente porque
le proporcionan la inefable dicha de ser til a sus semejantes, repartiendo con mano
benfica lo que le ha dado el constante dispensador de todos los beneficios para que, como
sabio y fiel depositario de ellos, sepa repartirlos discretamente.

-No digo yo por mi parte que siempre hiciese noble uso de mis riquezas; alguna vez me
dej seducir por las fascinaciones del mundo y por las apariencias frecuentemente
engaosas de muchas personas que slo deban a su propia culpa su estado lamentable...
As pasaron los primeros aos de mi juventud, hasta que, aguijado por un vehementsimo
deseo de correr tierras, ped permiso a mi buen padre para que consintiese en que me
ausentase de mi patria. La fama gloriosa de los paladines de Castilla haba llegado hasta
Italia, y yo arda en deseos de ilustrar mi nombre peleando contra los moros, enemigos de
nuestra religin. Quince aos estuve ausente, y cuando volv, nadie en mi patria me
conoca. Entonces experiment todas las angustias de la pobreza y de la oscuridad, yo, que
estaba acostumbrado al brillo de las riquezas y a los lisonjeros homenajes de la gloria.

-Y cmo as? Qu se hicieron vuestras villas y castillos?

-Ah es donde entra la perfidia y villana de Castiglione. Este hombre infernal estaba
entonces en una casa de Templarios inmediata al castillo donde habitualmente resida mi
anciano padre... Oh! Es tan cruel la pena que se apodera de mi alma siempre que recuerdo
tan lamentable tragedia, que el llanto se agolpa a mis ojos y quisiera arrancarme la
memoria. Baste deciros en dos palabras que Castiglione, valindose de unas cartas fingidas
con infernal astucia, hizo creer a mi padre que yo haba muerto, y consigui, por ltimo,
que todos los bienes que de derecho me pertenecan pasasen a la orden de los Templarios.

-Qu infamia! Ese es su crimen habitual, la codicia le devora; pero, cosa extraa, es la
codicia en favor de su orden. Y qu acaeci cuando volvisteis a vuestro pas?

-Qu haba de suceder? Mi fisonoma haba variado tan notablemente y mi estatura se
haba acrecentado de una manera tan prodigiosa, que yo mismo no poda menos de
reconocer la dificultad de que me tuviesen por el mismo que quince aos antes haba
partido del techo paterno. En resolucin, debo deciros que cuantas instancias practiqu para
que me restituyesen todos mis bienes fueron intiles.

-Qu horrible injusticia!

-Sumido en la pobreza y llena el alma de hiel por la infamia de los hombres, me dej
arrastrar por mis pasiones turbulentas, pensando hallar desdichado! la tranquilidad que me
faltaba arrojndome a cierraojos por la rpida pendiente de todos los vicios.

El caballero suspir profundamente, como si un doloroso recuerdo torturase su corazn.

Luego continu despus de algunos momentos de silencio:

-Ay! Desde entonces datan todas mis aflicciones, mis crmenes, mis remordimientos.
Un destino cruel e implacable pesa sobre m...

-Pero es posible que nada pudieseis alcanzar de los Templarios? Tan apegados estaban
a las riquezas, que ni una compensacin siquiera ofrecieron de algn modo a vuestros
sufrimientos?

-Eso habra sido confesar que ellos me haban despojado de mis bienes, y los
Templarios, o por mejor decir, el villano Castiglione saba muy bien lo que tena que hacer
para no comprometer a la orden y para que su ruin codicia produjese en mi espritu altanero
todas las angustias de la pobreza y de la desesperacin. Intilmente demand a los
Templarios ante los tribunales...

-Intilmente, decs! No pudisteis probar su injusticia?

-Al contrario, estuve a punto de ser degollado por impostor.

-Qu horror! Es posible?

-Los Templarios presentaron un testamento de mi padre, por el cual ste dejaba a la
orden todos sus bienes.

-Una falsificacin!

-Nada de eso; el testamento era vlido, y estaba en realidad dictado por mi difunto
padre.

-Pues cmo?

-Ya os he dicho que Castiglione haba hecho creer a mi padre que yo haba muerto, cuya
noticia supo confirmar por medio de unas cartas supuestas. De este modo mi padre cay en
el lazo que le haban tendido, dejando a su fallecimiento todos sus bienes a los
Templarios... Pero lo que sin duda os causar tanta admiracin como horror es saber que mi
padre muri envenenado por Castiglione, el cual, impaciente por adquirir tantas riquezas, o
acaso temeroso de que yo volviese a mi pas inesperadamente, se aventur a cometer tan
espantoso crimen. Todo esto lo supe yo despus de algunos aos por un antiguo criado de
mi padre, que haba tenido la debilidad de consentir en administrar el tsigo al autor de mis
das. Por orden de Castiglione yo fui encarcelado en una solitaria torre; y como ya existan
entre ellos, es decir, entre ese infame asesino y el criado de mi casa horribles vnculos de
complicidad, el antiguo servidor fue quien mereci la confianza de Castiglione para que
fuese mi carcelero. Este, sin embargo, no estaba dotado del temple ferozmente
incontrastable que distingue a ese tuerto infernal, y acosado por los remordimientos,
deseaba lavar algn tanto su crimen, dando la libertad al hijo de su buen seor, ya que a
ste lo haba envenenado. Castiglione abrigaba hacia m los mismos proyectos, y me
preparaba un fin idntico al de mi anciano padre.

-Si yo no conociera a ese maldito calabrs, creera que me exagerabais su maldad
inaudita.

-Para llevar a cabo su odioso intento, contaba tambin con la cooperacin de mi
carcelero; mas esta vez no fueron secundados sus deseos criminales. Una noche el antiguo
servidor de mi familia me abri la puerta de mi prisin, manifestndome que, si quera
salvarme de una muerte segura, no deba de perder tiempo en ausentarme de Italia. l
mismo tambin se ofreci a acompaarme, pues no me ocult que su peligro no era menos
inminente si se quedaba. Entonces me resolv a adoptar la fuga que, como nico puerto de
salvacin, se me ofreca. Aquella misma noche partimos para Espaa, y durante algunos
aos aquel hombre arrepentido me sirvi con lealtad extraordinaria. Yo, sin embargo,
ignor por mucho tiempo cul haba sido su conducta para con mi familia. Ambos nos
pusimos al servicio de los reyes de Castilla, y en un encuentro con los moros, mi servidor
fue herido mortalmente. Sobre mi mismo caballo lo retir del sitio del combate, y procur
por todos los medios posibles restituirlo a la vida. Todo fue intil. Pocos momentos antes
de morir me entreg un manuscrito cerrado y sellado, el cual me suplic que no leyese
hasta despus que l dejase de existir. Yo se lo promet solemnemente. Cuando mi criado
hubo muerto, abr el manuscrito, y en l hall trazada muy por menudo la triste historia que
acabo de relataros muy por encima.

El misterioso caballero guard silencio, y hondos suspiros salan de su pecho,
demostrando cunta era su angustia al recordar sus desdichas.

Atentamente haba escuchado el Templario aquella narracin, y no dejaba de admirarse
de la coincidencia que acababa de proporcionarle un nuevo auxiliar para sus venganzas;
pero sobre el gozo que este descubrimiento le haba causado, estaba el deseo vehemente de
saber el motivo que haba conducido a aquel lugar al gigantesco paladn.

As, pues, el Templario se resolvi a preguntarle:

-Recuerdo me habis manifestado que el objeto de vuestra venida era consultarme sobre
cierto punto... Y aadisteis despus: Mi ngel malo me ha conducido aqu. Por qu
habis dicho eso? puede saberse?

El caballero se sonri tristemente.

-Ay! -exclam-. Despus de tantas desventuras, yo me entregu a todos los vicios para
adormecer mis pesares, como el desdichado que busca en el opio un calmante a sus
dolencias. Yo tambin he cometido grandes crmenes, arrastrado, ms bien que por mi mala
ndole, por la impetuosidad de mi carcter y por las contrariedades de mi vida, que haban
exasperado mi corazn. Hace algn tiempo que habito en estos contornos, y habiendo odo
decir que en este monte moraba un santo ermitao, hice mi peregrinacin con intento de
confesarle todas mis grandes culpas y pedirle consejo en mis tribulaciones, para calmar
algn tanto los roedores e implacables remordimientos de mi conciencia. Cunto me
engaaba! Ya sabis todo lo que ha sucedido. En vez de encontrar un alma tranquila y llena
de caridad, ay de m! slo he hallado un espritu turbulento y un corazn desgarrado, y,
como el mo, tambin sediento de venganza. Yo he experimentado lo mismo que
experimentara un hombre que despus de un largo camino, y cuando, ya moribundo de
fatiga, creyese arribar al trmino de su viaje, soando descansar en blando lecho de
mullidas plumas, ay! se reclinase en un punzante y spero zarzal... No creis que tena
razn al decir que el infierno me haba guiado a este sitio, en el cual pensaba beber las
aguas tranquilas de la sosegada paz que tanto anhela mi espritu agitado?

Y esto diciendo, el atltico personaje prorrumpi en una carcajada hueca, irnica,
sombra como la noche, amarga como la cicuta y ms terriblemente dolorosa que el ms
desconsolado llanto.

El Templario baj los ojos y sinti escandecerse sus mejillas, como si se avergonzase de
la mentida opinin de santidad que le daban por aquellos contornos.

Al fin dijo:

-Confieso que me pesa muchsimo el que tal desengao hayis sufrido, cuando la
casualidad ha hecho que sorprendis los secretos de un corazn herido y que slo respira
sangre y venganza en este solitario lugar, en que exclusivamente debera entregarse a la
santa tristeza de la penitencia. Pero ya que no me sea posible daros los consuelos de un
confesor, de un varn justo, consuelos de que yo mismo tambin necesito, a lo menos os
ruego que me digis vuestras amarguras, para cuyo alivio acaso pueda seros til, siquiera
como amigo.

El gigantesco paladn estrech con agradecimiento la mano del Templario y continu:

-Yo viva en las montaas de Len, en un pequeo, pero delicioso heredamiento, de que
el rey me haba hecho gracia por mis servicios. A la sazn los reyes cristianos haban
ajustado treguas con los moros, y yo haba ido a solazarme en la caza en compaa de
varios otros caballeros, mis amigos y camaradas. Estos sucesivamente me fueron
abandonando, unos para arreglar sus negocios, y otros para visitar a sus familias en sus
respectivas provincias, deseando todos aprovechar el tiempo de descanso, que
proporcionaban las ajustadas treguas. Yo entonces ca en una melancola profunda,
vindome privado de mis alegres camaradas. Slo me acompaaban en mi retirada vivienda
una hija del arrendador de mis tierras, que haca poco haba muerto, y mi escudero, joven
fiel y valeroso y natural del mismo reino de Len. Era la joven Isabel tmida como una
gacela, bella como la luz de la aurora y modesta como una sensitiva. Sucedi lo que no
poda menos de suceder, que mi escudero se enamor apasionadamente de la hermosa
muchacha. Yo ignoraba esto completamente; pero, por mi desdicha, tambin me enamor
con frenes de la graciosa Isabel, y este ha sido el principal origen de todas las amarguras
que ahora padezco: porque fcilmente se soportan las privaciones de la mala fortuna; pero
ay! no sucede lo mismo con los remordimientos...

-Acaso es un crimen amar?

-No digo yo eso, si bien muchas veces el amor es causa de grandes crmenes.

-Tambin con frecuencia es origen de virtudes.

-Eso es conforme; pero, por desgracia, en esta ocasin mi amor a Isabel fue causa de un
atentado horroroso. Una tarde pasebame por el huerto, cuando entre una calle de frondosos
tilos divis a la joven, hermosa y lozana como las ninfas de la primavera. La misma
naturaleza pareca convidar con sus encantos a las delicias del amor. Los rosales estaban
floridos, el ambiente embriagado de perfumes, y las aves cantaban al caer el sol,
revoloteando en torno de dos altos cipreses que haba junto a la alberca. Lo que en aquellos
momentos pas en todo mi ser es uno de esos misterios de nuestro corazn, que el hombre
puede sentir, pero que no le es dado conocer ni explicar. Parece imposible que ejerza una
influencia tan ntima y profunda en el espritu del hombre la presencia de una mujer
seductora. Aquella celeste aparicin inund mi alma de una ternura infinita; pero muy en
breve se convirti en furor inexplicable, cuando, aproximndome a Isabel, sta me rechaz,
escuchando con desprecio mis amorosas palabras. Yo furioso la as por los brazos; ella
comenz a gritar, y de repente apareci mi escudero, quien se atrevi a darme una bofetada.
Este insulto, unido al rencor ponzooso que en m produca la idea de que mi escudero era
amado por Isabel, me sac fuera de m, y con frentica rabia me precipit sobre l,
clavndole mi pual en su pecho y atravesndole el corazn... Isabel, cuando se vio libre de
mis brazos, huy despavorida, buscando un asilo en las alqueras inmediatas...

-Luego ella no presenci vuestra lucha?

-No, y en verdad que fue terrible... Ay! Cun breves son los momentos que separan la
inocencia del crimen! Cun fcilmente se traza en una vida la sangrienta lnea que separa
los das tranquilos de las noches tempestuosas!... Yo intent ocultar mi crimen, y cargando
con el cuerpo de mi escudero, sal por un postigo al campo, e inquieto y desatentado corr
por montes y breas, hasta que la negra noche, acompaada de una horrible tempestad, me
sorprendi caminando con el cadver. El plido fulgor de un relmpago me hizo descubrir
un hondo precipicio; yo me detuve, y en medio del horror y de la soledad, que me
rodeaban, trat de arrojar en lo profundo el cadver del escudero. Pero cosa extraa!... no
puedo recordarlo sin estremecerme!...

El caballero se detuvo algunos momentos, como si el terror le impidiese continuar su
relato.

Luego, exhalando un profundo suspiro, prosigui:

-Por ms esfuerzos que haca para desasirme del cadver, me fue imposible separar sus
manos, que haba cruzado en torno de mi garganta.

-Pero an estaba vivo!

-Probablemente en las ltimas crispaciones de su agona, el escudero cruz las manos
fuertemente sobre mi cuello. Su ltimo pensamiento sin duda alguna fue ahogarme, porque
acaso su postrer temor fue el que yo triunfase de la resistencia de su amada. En resolucin,
saqu mi pua1 y cort uno de los brazos del cadver, nico medio que hall de desatar el
horrible nudo que me oprima. Pareciome que se estremeci violentamente aquel cuerpo
exnime; pero, sin embargo, tuve valor para arrojarlo con mpetu sobre el precipicio. En
aquel mismo instante luci un plido y trmulo relmpago, y un trueno formidable bram
roncamente en el espacio. Luego desde el fondo del espantable abismo sali una voz
cavernosa que hizo erizarse mis cabellos y hel toda la sangre de mis venas.

-Qu horror! Y qu dijo la voz misteriosa?

-Articul estas palabras terribles: Cinco aos te he servido lealmente, y has sido injusto
y cruel conmigo. Permita Dios que durante cinco aos padezcas los ms horribles
tormentos, y que temas a cada instante que la tierra va a faltar a tus pies y que el
firmamento va a desplomarse sobre tu cabeza! Que la maldicin del cielo caiga sobre ti,
miserable asesino, y que al fin de este plazo el infierno te abra sus puertas! -dijo la voz, y
la soledad espantosa que me cercaba, y el silencio aterrador que sigui a estas palabras
formidables, me dejaron petrificado de horror.

El caballero guard silencio, exhalando profundos sollozos, mientras que el Templario
no poda volver de la admiracin que le causaba el relato del incgnito.

-Y hace mucho tiempo que os acaeci esa aventura? -pregunt el Templario.

-Maana mismo hace tres aos... Oh! Yo no s qu voz secreta me dice que al cabo de
los cinco aos que prefijaron aquellas terribles palabras, ha de sucederme alguna desgracia
inevitable.

-Tal vez fue una alucinacin de vuestros sentidos; sin duda cresteis or palabras que
nadie pudo haber pronunciado.

-No, no, no... Ay! Ojal fuera como decs!

-Debis esforzaros por alejar de vuestra mente tales recuerdos.

-A mi pesar estn siempre lgubres y sombros sentados en mi memoria.

-Seguid mi consejo, no pensis en semejante cosa.

-Enseadme antes a no pensar.

El caballero suspir profundamente.

El Templario comenz a creer que su interlocutor padeca algunos raptos de demencia.
Y efectivamente, sus palabras y ademanes daban harto motivo para pensarlo y creerlo as.

Durante largo rato los dos personajes guardaron el ms absoluto silencio, y ambos
parecan sumergidos en honda meditacin.

-Ahora comprenderis, -dijo al fin el caballero-, cun grandes son mis pesares, y que la
desgracia me persigue en todo. Mi espritu, agitado por negras visiones, necesitaba esta
noche palabras de paz y de consuelo. Yo vena con la esperanza de orlas de vuestra boca
en este apartado y solitario recinto. Cuando llegu esta tarde di voces y os busqu por todas
partes; pero a nadie vi ni nadie me respondi. Ya haca tres noches que el grato sueo,
regalo de los mortales, no haba posado sobre mis sienes calenturientas su mano perezosa.
Rendido de cansancio al llegar a esta eminencia, y suponiendo que pronto volverais, me
ocult en estas ruinas, y por ltimo mis fatigados miembros se rindieron a una especie de
letargo muy semejante al delirio. Pero desdichado de m! aun entre sueos me perseguan
mil lgubres pensamientos. Acordeme de Castiglione, o, por mejor decir, se me apareci su
figura espantosa, que con una risa infernal contaba el oro arrebatado a mi padre, y me
miraba pobre y errante... Y luego mi escudero oprima con sus brazos mi garganta, y me
oprima como una serpiente enroscada, y quera hablar, y mi lengua se resista, y la fatiga
se aumentaba, y cre ahogarme... Oigo palabras cerca de m; apenas doy crdito a mis
odos; escucho vuestra conversacin; el pasmo me hace creer que estoy en el otro mundo;
nombris a Castiglione, causa primitiva de todas mis desgracias; la sangre hierve en mis
venas, y el espritu de las venganzas derrama en mi corazn todos los furores del infierno, a
la vez que los obstinados remordimientos me clavan sin cesar sus ponzoosas espinas.
Maldicin! Maldicin! En vano busco consuelos; intilmente procuro reclinarme en la
margen florida del arroyo cristalino; el mar espumoso me sale al encuentro y amenaza
sepultarme en sus ondas embravecidas... Y bien! Ya estoy harto de luchar. Ira de Dios!...
No! No ms terrores, nada de debilidad; que salgan mil maldiciones de mil abismos... Ya
no me espantarn! S, estoy condenado, lo s, no me importa; pero quiero condenarme
apurando la deliciosa copa de un placer infernal; quiero embriagarme, como los rprobos,
con el placer de la venganza. Y as diciendo, el gigantesco paladn rechinaba los dientes de
clera y prorrumpa en espantosas blasfemias. Dirase que un verdadero acceso de
demencia le haba acometido. Sbito, como asaltado de una idea repentina, levantose
disponindose a partir.

-Os marchis? -pregunt el Templario.

-Ahora mismo.

-Y no volveris?

-S, s, debemos vernos a menudo, supuesto que sois enemigo de Castiglione... Tomad, y
poned esto en sitio donde ese infame calabrs pueda verlo.

Y el atleta sac una cajita y se la entreg al Templario, no sin vacilar algn tanto. En
seguida el caballero se alej rpidamente de las ruinas, y encaminndose al pie del monte
adonde haba dejado su caballo, negro como la noche, cabalg en l, y desapareci veloz
como un torbellino. El Templario quedose mudo del estupor, si bien aguijado por la ms
viva curiosidad, volvi muy pronto en s para ver el contenido de la pequea caja que el
misterioso caballero le haba entregado.

Aquel personaje era el Caballero de la Muerte, de quien ya se ha hecho mencin en esta
verdica historia.




Captulo XVII

Planes de ambicin

Notbase grande agitacin en la casa de la Encomienda de Alconetar. Todos los
caballeros manifestaban en sus semblantes indicios nada equvocos de inquietud y de
tristeza.

El comendador aquel mismo da haba recibido la nueva de la muerte de don Sancho
Ibez, maestre de la orden de los Templarios en Castilla.

En la iglesia consagrada a Nuestra Seora de la Concepcin celebrose una fnebre
ceremonia en honor del finado maestre, asistiendo el comendador, varios ricoshomes y
muchos caballeros, as seglares como Templarios.

Terminadas, las preces y responsos que en tales casos acostumbraban a rezar en todos
los templos de la orden, el comendador anunci a sus caballeros que dentro de tres das
tendra lugar el captulo que deba celebrarse entre todos los caballeros dependientes de
aquella baila, con objeto de conferenciar y ponerse de acuerdo acerca de la persona que
hubiera de elegirse para el honroso e importante cargo de maestre provincial de Castilla.
Despus de estos captulos parciales que se celebraban en las diferentes bailas, era cuando
se verificaba el captulo general, en que definitivamente quedaba elegido el maestre.

Desde luego se comprender que en aquella ocasin no dejara de asistir a la fnebre
ceremonia Matas Rafael Castiglione, personaje que entre los suyos gozaba de no poca
importancia. Pudo notarse que, al salir de la iglesia, un hombre de extraa catadura
acercose al italiano y le entreg una carta, despus de haber cambiado con l algunas
palabras. En seguida el misterioso emisario traspuso el monte y se encamin hacia la torre
en que ordinariamente habitaba Castiglione.

Ben-Ayub; pues ste era el portador de la mencionada epstola, ocultose entre unos
rboles, y all permaneci largo rato, hasta que, por ltimo, vio aparecer al terrible italiano.
Saliole al encuentro, y ambos penetraban poco despus en el sombro recinto de la antigua
torre.

Cuando el Templario estuvo en su aposento, cerr cuidadosamente la puerta. Segn
todas las trazas, la conferencia que iba a tener con el moro era de grande importancia.

-Estamos seguros de que nadie pueda ornos? -pregunt Ayub.

Castiglione hizo una seal afirmativa.

-Habis ledo la carta? -volvi a preguntar el africano.

-No la he ledo del todo. Aguarda.

El calabrs sac la epstola y se paso a leerla con mucho detenimiento. A medida que el
italiano adelantaba en la lectura, su rostro brillaba con una expresin de inmenso jbilo.

Terminada su tarea, volvi a guardar la carta, diciendo:

-Est muy bien!

-Y os decids a seguir los consejos de mi seor?

-Desde luego.

-El infante puede seros muy til en esta ocasin.

-Y cmo don J uan ha sabido tan pronto la muerte del maestre? Hoy hace nueve das
que falleci.

-Ha habido, sin embargo, tiempo bastante para que semejante noticia haya llegado hasta
nosotros.

-Yo, lo digo con franqueza, deseo ser el sucesor de don Sancho Ibez; pero la cuestin
aqu es encontrar los medios convenientes para conseguir el objeto.

-Cundo se celebrar el captulo?

-Antes de treinta das.

-Y qu dificultades encontris?

-Muchsimas. Prescindiendo del corto plazo de que podemos disponer para plantear bien
nuestro negocio, tocamos el mal de que el infante no puede ayudarme en nada para esta
empresa.

-Y en qu se funda esa opinin?

-En que solamente los Templarios de Castilla pueden elegir a su maestre provincial, si
bien puede servir de mucho la recomendacin del Sumo Pontfice, a cuya aprobacin se
sujeta el elegido.

-Luego los caballeros eligen al maestre?

-Sin duda. El maestre general, que reside en J erusaln, remite al Papa el resultado del
captulo para que apruebe el acto en favor del elegido. Esto se hace de algunos aos a esta
parte, en muestra de una justa y debida deferencia hacia la cabeza de la Iglesia Catlica.
Pero en los primitivos tiempos de nuestra orden todo se limitaba a que el maestre general
aprobase el resultado de la eleccin hecha por los caballeros de la provincia.

-Pero no me negaris que el infante tendr el influjo suficiente para obtener del Papa la
aprobacin que decs; y me apoyo ms principalmente en esta creencia, por la razn de que
el rey don Sancho fue excomulgado por el Pontfice cuando aquel se rebel abiertamente
contra su padre don Alonso.

-Todo eso es muy cierto; pero no me negars que de nada podrn servirme ni la
recomendacin del Papa, ni la aprobacin del maestre, nterin yo no cuente con salir
elegido en el captulo provincial.

-Pero tambin, si sals elegido y no tenis apoyo ni en J erusaln ni en Roma, quiere
decir que nada habris adelantado.

-Lo confieso francamente, si bien es verdad que rarsima vez deshacen ni el maestre ni
el Papa la eleccin hecha por los caballeros.

-Sin embargo, pueden deshacerla.

-No lo niego.

-En cuyo caso, quiere decir que la mejor manera de arreglar este negocio es que os
encarguis vos de que los caballeros os elijan, y que el infante se encargue de que la
eleccin sea aprobada. No es esto?

-J ustamente.

-Vos contis con grandes recursos. No en vano sois procurador de esta baila, y adems
depositario de grandes riquezas de la orden. Por otra parte, vuestro celo en favor del
aumento y prosperidad del Templo es bien conocido en Castilla; as que me parece os ser
fcil obtener lo que pretendis.

-T me aseguras que puedo contar con el apoyo del infante don J uan?

-Os dar cuantas seguridades podis apetecer; pero en cambio es preciso que vos
tambin prometis solemnemente prestarle otro servicio.

-Cul?

-Ayudarle con vuestros caballeros para apoderarse por fuerza del lugar de Monforte,
ddiva que le hizo su padre don Alonso, y que despus le arrebat don Sancho. Que decs?

-Que no es posible que yo le preste semejante servicio.

Pronunci Castiglione estas palabras con un acento tal de resolucin, que Ayub
comprendi desde luego que no conseguira su propsito.

No obstante, se aventur a preguntar:

-Y por qu no pudierais complacer a mi seor en lo que os pide?

-Porque los caballeros Templarios, siempre que desenvainan su espada, es en favor de la
religin y de la patria; pero nunca para ser indigno instrumento de rencillas particulares.

Ayub quedose estupefacto oyendo hablar en tales trminos a Castiglione, quien en esta
ocasin manifestaba hasta qu punto era intensa su adhesin a los Templarios. Entindase,
sin embargo, que aquel lenguaje no era el de la dignidad, sino el del orgullo. La nica
afeccin de Castiglione era la que profesaba a los Templarios, no a este o a aquel caballero
en particular, sino colectivamente a la institucin, a la orden entera. Y al hablar en los
trminos que acababa de hacerlo, no era impulsado por el sentimiento del deber, sino por la
soberbia de que un caballero Templario no se rebajase a los ojos del mundo. He aqu la
diferencia entre el orgullo y la dignidad; la una es horror a la vileza, el otro es amor propio;
la una es un deber, el otro es un vicio.

-Y estis resuelto a llevar a cabo lo que decs? No prestaris auxilio al infante? -
pregunt el africano.

-Por medio de los caballeros, no. Esto, adems de manchar el lustre de la orden, sera
una imprudencia imperdonable, porque nos malquistaramos con el rey.

-Y vos no aborrecais a don Sancho?

-Y lo aborrezco todava. Nadie mejor que t lo sabe.

-Pues entonces?...

-Lo corts no quita lo valiente. Para todo hay remedio.

-Mi seor me manda deciros que olvidis vuestros antiguos resentimientos, pues que en
esta ocasin os conviene sobremanera caminar unidos.

-Francamente, lo creo as, por ms que me haya ofendido el infante don J uan.

Nada ms cierto que aquello de que los lobos no se muerden, lo cual quiere decir que los
malvados, aun cuando alguna vez se contraren atendiendo a sus particulares intereses, no
por ello guardan rencor, y siempre estn dispuestos a unirse cuando su conveniencia mutua
se lo aconseja; en lugar que el hombre honrado jams transige con los perversos, aun
cuando personalmente no le hayan ofendido.

El resentimiento que mediaba entre aquellos dos hombres, a cual ms ruin y malvado,
traa su origen desde la muerte de don Gmez Garca, antecesor en el maestrazgo provincial
de Castilla de don Sancho Ibez, que acababa de fallecer.

Sin duda recordar el lector que Castiglione fingi una carta escrita por su desgraciado
amigo don Gonzalo Prez Sarmiento, el cual apareca como autor del envenenamiento del
maestre don Gmez Garca.

Ahora bien; en la tenebrosa intriga tramada contra el maestre vctima del tsigo,
Castiglione y el infante don J uan haban estado perfectamente de acuerdo; el uno deseando,
como siempre, ser maestre de los Templarios, y el otro ansioso de riquezas.

El calabrs Castiglione, el moro Ayub y el infante don J uan se haban confabulado para
llevar a cima su inicuo proyecto.

El esclavo africano aguardaba una magnfica recompensa, y por ella se ofreci a
confeccionar un veneno sutilsimo y cuyos efectos no fuesen fcilmente conocidos.

Castiglione, soando en la dignidad de maestre, que con tanta ansiedad ambicionaba su
corazn, obligose a suministrar a don Gmez la ponzoa.

Y el infante prometi su proteccin y ayuda a Castiglione, mediante la oferta que ste le
hizo de darle participacin en un riqusimo tesoro.

Para realizar este proyecto, el moro Ayub contaba con sus profundos conocimientos en
botnica y toxicologa.

Castiglione contaba con la confianza y familiaridad que le dispensaba el maestre, por
cuya razn le era fcil suministrar el veneno. En cuanto a las riquezas que sin peligro
alguno poda dar al infante, tomaba en cuenta el manuscrito cuya posesin haba resuelto
adquirir a todo trance, porque en l se contena la descripcin de un sitio en que haba
ocultos inmensos tesoros.

Y por ltimo, el infante contaba con la proteccin y cario de su padre el rey don
Alonso, cario que a la sazn se haba aumentado, o por mejor decir, reconcentrado en don
J uan, atento que el rey haba llegado hasta el extremo de maldecir a su hijo don Sancho,
que se le haba rebelado en guerra abierta, disputndole la corona, por cuya causa el Papa
lanz sobre don Sancho los rayos de la excomunin.

Pero nada hay ms dbil e incierto que los clculos humanos, sobre todo cuando se
dirigen hacia el crimen.

Ayub confeccion su brebaje; pero no recibi la magnfica recompensa que esperaba.

El calabrs suministr la muerte al desdichado don Gmez Garca; pero no consigui la
suspirada dignidad de maestre.

Los Templarios eligieron en lugar de Castiglione a don Sancho Ibez; y aun cuando as
no hubiera sucedido, el infante habra sido completamente intil al italiano, supuesto que la
influencia de aquel se desvaneci como el humo. J oven don J uan a la sazn, no tena an
bastante influjo personal para hacerse or y respetar en Roma, donde era en sumo grado
respetada la voz de su padre don Alonso. Este muri casi al mismo tiempo que don Gmez
Garca, por lo cual el infante nada pudo influir en la eleccin del nuevo maestre de los
Templarios.

Ya comenzaba a despuntar en el infante aquel carcter ambicioso, intrigante y cruel que
con tan negros colores nos ha trasmitido la historia, y a la sazn no era solamente aquella
tenebrosa empresa la que traa entre manos. A la vez que los infantes de la Cerda, disputaba
el trono a su hermano don Sancho. Para llevar a cabo sus ambiciosos planes, manifest a
Castiglione que le suministrase algo de las riquezas ofrecidas, pues en ninguna otra ocasin
podan serle ms necesarias y oportunas para levantar gentes de armas.

Como era natural, negose el italiano, tanto por el despecho que le haba causado ver sus
ms bellas esperanzas completamente desvanecidas respecto al maestrazgo, cuanto por otra
contrariedad no menos dolorosa que haba experimentado en sus infernales cbalas.
Hablamos del manuscrito que posea en calidad de depsito el malaventurado don Gonzalo
Prez Sarmiento.

Castiglione no pudo saber dnde se ocultaba aquel inestimable documento, que
equivala a grandes riquezas.

Hechas estas explicaciones, por ms que ligeramente y de pasada, el lector comprender
el estado de las cosas y el origen de la enemiga que haba mediado entre aquellas dos
naturalezas, cuya perversidad estableca entre ambas el vnculo de una horrible simpata,
fraternidad odiosa, interrumpida por largo tiempo, desde que Castiglione se neg a socorrer
con dinero al cmplice de un crimen entre todos cometido, pero cuyo fruto ninguno
recogiera.

-Ahora no ser como en otro tiempo, -dijo Ayub-; el triunfo sera seguro, siempre que
aceptaseis las proposiciones de don J uan.

-No estoy lejos de esa opinin.

-Y estis resuelto a no aceptar la oferta de mi seor?

-Don J uan quiere recuperar el lugar de Monforte. No es eso?

-J ustamente.

-Pues bien: en dndole los medios necesarios para que se apodere de su antigua
posesin, no tendr nada ms que pedir.

-Ni desear; pero es el caso que los medios que necesita mi seor consisten en hombres
de armas.

-Yo pondr a su disposicin sumas considerables para armar gente que le conquiste a
Monforte. Esto es exactamente lo que desea don J uan, y de esta manera uno y otro
conseguiremos nuestro objeto sin el menor inconveniente.

-Me parece que es muy posible se conforme el infante con el medio que acabis de
proponerme.

-En esto se abri la puerta y apareci un gallardo mancebo, quien no pudo menos de
palidecer espantosamente cuando se hall en presencia del italiano.

El recin llegado era un armiguero de la Encomienda que llevaba un recado del
comendador.

-Qu traes, J imeno? -pregunt Castiglione con una amabilidad que solamente usaba
con el joven trovador.

-Don Diego de Guzmn me enva para deciros que vayis al punto a la Encomienda.

-Ahora acabo de venir.

-En efecto, el comendador juzgaba que estabais all todava.

-Pues dile que al punto voy.

-Creo que es asunto muy urgente.

J imeno desapareci lanzando una mirada indescriptible al italiano. Este le sigui a los
pocos momentos.




Captulo XVIII

La seorita Amalia Molay

Matas Rafael Castiglione comprendi al punto que algn negocio de grande
importancia haba dado motivo a que le llamase el comendador.

Y como las circunstancias en que la orden se encontraba en Castilla eran tan crticas,
sospech si alguna nueva noticia habra llegado, que fuese de un inters general para los
Templarios.

Apenas lleg a la Encomienda, encontr grandsima o inesperada novedad, ocurrida
durante su breve ausencia a la torre en que habitualmente resida.

En los patios vease multitud de apuestos caballeros, de pajes y de corceles de batalla.
Por todas partes notbase el rumor y el bullicio que se advierte siempre en una casa
invadida por numerosos huspedes. No sin sorpresa observ el calabrs que todos los
caballeros que encontraba al paso hablaban un idioma extrao.

Un armiguero avis al comendador de que all se hallaba Castiglione.

En cada Encomienda o casa de Templarios haba un caballero que desempeaba el cargo
de procurador, el cual cuidaba de la provisin de paos, monturas, armas y vituallas que
consuman los caballeros y armigazos.

Castiglione desempeaba el susodicho empleo en la baila de Alconetar.

Don Diego de Guzmn sali al encuentro del procurador.

-Qu sucede? -pregunt ste.

-No cre que tan pronto os hubieseis marchado.

-Ni yo imaginara nunca que tan pronto me necesitaseis. Ya estoy aqu a vuestras
rdenes.

-Es indispensable que dispongis todo lo necesario para regalar esplndidamente a la
lucida tropa que por ac tenemos.

-Son caballeros Templarios por ventura?

-Algunos hermanos nuestros vienen en esta cabalgata: el resto son caballeros
particulares.

-Me han parecido de diversas naciones.

-Algunos son alemanes; pero los ms son franceses, que vienen acompaando al ilustre
caballero monsieur Federico Molay.

-Ah! Ilustre apellido por vida ma! Acaso ese caballero es deudo de nuestro gran
maestre?

-Es hermano de monsieur Santiago Molay, maestra general de nuestra orden.

-Y adnde camina nuestro husped?

Segn he entendido, se dirige a J erusaln para ver a su hermano, que hace muchos aos
abandon la Francia. Pero no perdis tiempo, Castiglione; disponed un banquete que sea
digno de tan ilustres huspedes.

-Descuidad, don Diego, que todo se liar segn y como conviene a su regalo y nuestro
decoro.

-Os advierto que hagis preparar la mesa en los aposentos exteriores, es decir, en la
hospedera.

-Qu decs?

-Ante todo es preciso cumplir rigurosamente con la observancia de nuestra regla. Ya
sabis que no pueden penetrar mujeres en el recinto interior de nuestros claustros.

-En efecto, nuestra regla lo prohbe severamente.

-Monsieur Federico trae en su compaa, a una joven encantadora, hija suya, que tiene
por nombre Amalia.

-Me alegro mucho de saberlo, para dar a nuestro banquete algunos de esos toques
delicados que slo las seoras saben comprender y apreciar.

-Por esa misma razn os lo he manifestado as. Adis!

El comendador torn a la sala de recibimiento, en donde estaban Mr. Federico, su
hermosa hija y varios caballeros de su comitiva.

Excusado parece decir que los opulentos Templarios obsequiaron de una manera
verdaderamente suntuosa a sus nobles huspedes.

Como era natural, el comendador, Castiglione y algunos otros Templarios respetables
por su edad y nacimiento hicieron los honores de la casa y de la mesa con suma discrecin
y cortesana.

Ya era bien entrada la noche cuando todos se retiraron a sus respectivos aposentos.

Verdaderamente que era encantadora la joven Amalia. Nada ms expresivo que sus ojos
garzos y serenos como el lmpido azul de los cielos en un hermoso da de primavera. Su
cuello, de suavsimos contornos, era blanco y erguido como el de un cisne. Tena las cejas
altas y perfectamente arqueadas; su nariz, de extraordinaria pureza, se adelantaba formando
ese recto perfil propio de la belleza griega, y sus labios coralinos describan una lnea
ondulosa, en la cual poda leerse un sentimiento de dignidad, de melancola y desdn a un
mismo tiempo. Aquella graciosa cabeza estaba engalanada por una abundante cabellera de
color castao que caa en flotantes rizos sobre sus hombros, idealmente modelados. Como
una mariposa de esplndidos matices se ostenta radiante en el cliz aromoso de una flor, as
brillaba una magnfica piocha de diamantes entre sus sedosos y perfumados cabellos.

Un traje de chamelote de aguas, flordelisado de oro y ceido por un cinturn de seda
azul, haca resaltar su estatura gentil y su talle esbelto.

Brillaba en sus ojos la ternura, la tristeza en su sonrisa, la discrecin en sus palabras y en
todos sus ademanes algo de orgullo.

Nadie poda contemplar a la ilustre doncella sin experimentar el desptico prestigio, la
magia irresistible de su belleza incomparable.

Varios armigueros vestidos de lujo haban servido aquella noche a la mesa, y por
consiguiente haban tenido ocasin de admirar la peregrina belleza de la seorita Amalia
Molay. Uno de estos armigueros haba sido J imeno, el hermoso e infortunado trovador.

Quin podr pintar lo que sinti el mancebo al contemplar aquella mujer tan favorecida
por la naturaleza? Las miradas de la hermosa fueron flechas agudsimas que traspasaron su
corazn indefenso. Desdichado J imeno! Aquel da memorable fue el que decidi de tu
destino. Un azar present a aquella mujer delante de sus ojos; pero esta circunstancia, al
parecer insignificante, encendi en su corazn la hoguera de un amor inextinguible, mostr
a su alma nuevos y desconocidos horizontes, trastorn los resortes de su vida, cambi la
esencia de su ser, y mil y mil torrentes con mpetu bramador se desencadenaron dentro de
su pecho.

Todo yaca en silencio y soledad.

La blanca luna brillaba en el cielo, seguida de su innumerable coro de estrellas.

Qu suave rumor es el que turba el augusto silencio de la noche? Es el suspiro de las
brisas entre las flores? Son tal vez los murmurios sollozantes de la cristalina fuente? Son
los trinos armoniosos del ruiseor enamorado? Ay! No... Es el eco melanclico del lad
del poeta, que exhala en el silencio de la noche el primer suspiro de su amor.

El triste J imeno, en el patio exterior de la casa de la Encomienda, al pie de las rejas del
aposento de Amalia, entonaba a media voz una cancin de amores. Pulsaba el lad tan
suavemente, con tan recatada timidez por temor de ser odo de sus compaeros, que aquella
encantada msica resonaba a lo lejos dulcsima y vaga, como una meloda desprendida de
las regiones etreas.

El trovador cantaba, o mejor decir, suspiraba la letra siguiente:

Perdido en la noche oscura
De interminable dolor,
Caminaba a la ventura
El msero trovador.
Y sufriendo
Las cadenas
Y las penas
Del vivir,
Triste aguarda
En su desvelo
El consuelo
De morir.

De temor y espanto lleno
Al cielo implora piedad,
Y responde el ronco trueno
Con su voz de tempestad.
Mas de pronto
Sollozante
Brisa errante
Murmur,
Y una estrella
En su camino
Ya el destino
Le mostr.

Qu luz nueva y seductora
Sus pupilas viene a herir?
Son los rayos de la aurora
Que comienza a sonrer?
Son los ojos
Brilladores
En que amores
Pudo ver.
Que es sin duda
Cielo breve
Que conmueve
La mujer...



Aqu llegaba el nocturno cantor, cuando sbito se detuvo, como si hubiera odo algn
rumor, o como si le hubiese asaltado algn recuerdo.

Inmediatamente J imeno se dispuso a ir a la huerta, donde tena preparados los
instrumentos y armas que necesitaba para la expedicin que deba verificar aquella noche.

Cuando ya el amartelado trovador diriga a la ventana del aposento de la hermosa
francesa la ltima mirada de despedida, experiment un placer inexplicable. Detrs de la
reja haba sonado un suspiro, y el mancebo no dud que la bella Amalia haba escuchado su
amorosa cntiga.

Como se arroja el ciervo herido a las frescas aguas del cristalino arroyuelo, del mismo
modo, fuera de s el armigazo, se encamin velozmente a colocarse debajo de la reja de
Amalia, tal vez aguardando en su amorosa locura alguna muestra de gratitud o de cario.

De pronto J imeno volvi su rostro con ademn de profunda sorpresa. El armiguero haba
sentido posarse sobre su hombro una pesada mano.

-Es as, -pregunt el recin llegado-, es as como yo deba encontrarte?

-Perdonad, seor; pero los acontecimientos imprevistos.

-Para los hombres de un carcter enrgico y de una voluntad firme no hay
acontecimientos imprevistos, -interrumpi vivamente el recin llegado.

-Yo no cre que fuese tan tarde...

-Desesperado de aguardarte, y temiendo que algn otro motivo de ms importancia te
habra impedido concurrir a la cita, determin venir a buscarte, muy ajeno de encontrarte en
este sitio y en tal ocupacin distrado.

Y el Templario sealaba al lad que en la mano tena el trovador.

-Sgueme! -aadi el Templario de las ruinas con voz severa.

J imeno obedeci lleno de confusin y sobresalto.




Captulo XIX

Ya es tarde!

Es la medianoche.

Nos hallamos en el subterrneo de la torre donde se ocultaban los tesoros de los
caballeros Templarios en Castilla.

En el lbrego recinto circular que ya en otra ocasin hemos procurado describir, se
estaba verificando a la sazn una escena desgarradora.

Un hombre vestido de blanco y con una lamparilla en la mano, estaba de pie ante la
rejilla que serva de respiradero al atad de piedra en que viva muriendo y muerto para
todo el mundo el msero viviente, vctima de la ms negra y refinada crueldad. Nunca ha
podido escucharse un dilogo en que contrastasen ms rudamente la fuerza y la debilidad,
el crimen y la virtud, la clera y la resignacin. All, en aquel lugar recndito y solitario,
como en el ltimo confn del mundo, se encontraban luchando frente a frente la fuerza que
viene de Dios y la fuerza que viene del demonio. A veces la vctima es capaz de burlarse de
todos los temores con que pretende abrumarla su verdugo. Es verdad que esto sucede slo
cuando la vctima ve en la muerte su nico consuelo.

-S, -deca el emparedado-; s, los tengo en mi poder; pero nunca, nunca tu codicia se
ver satisfecha.

-Yo te dejar libre, si accedes a mis deseos, -repuso Castiglione.

-Calla, serpiente; ya no volvers a seducirme.

-Dudas acaso de mis palabras?

-Por ventura se le puede dar crdito a Luzbel?

-Ira de Dios! Yo derribar esta pared que te separa de m; examinar piedra por piedra
tu infame y hediondo tugurio, y por ltimo ser dueo de lo que ya es intil para ti, de ese
manuscrito, origen de tu desgracia y de mi furor.

-Te cansars intilmente. No recuerdas que al encerrarme aqu me examinaste tambin
minuciosamente? Mucho te has ensangrentado contra m; pero yo te desafo: no me
vencers. Pensabas acaso que las muestras de dolor que me dabas por mi suerte pudieran
seducirte? Tarde, muy tarde conoc la iniquidad de tu corazn; pero despus que ya supe tus
intentos, a lo menos parte de ellos, adivin tambin la causa por que no me habas
asesinado. Esta piedad, inaudita e incomprensible para m durante mucho tiempo, la
comprend al fin con maravillosa evidencia.

-Veamos. Y cul ha sido la causa de esa piedad que no mereces?

Y al hacer esta pregunta, Castiglione, se sonrea.

-T quieres el manuscrito: por obtenerlo me has concedido una vida ms cruel que mil
muertes; pero yo sufrira gustoso mil muertes tan crueles como mi vida, por tal de que tus
intentos te saliesen vanos.

-Pues veremos si sucede as.

-Oh! No lo dudes.

Castiglione fij su ojo de cclope en el emparedado con una expresin tan horriblemente
feroz, que habra infundido espanto al hombre ms temerario.

Por fortuna no hay temeridad mayor que la que inspira la desesperacin, y el infeliz
prisionero era tan temerario como lo puede ser un hombre que ha llegado a perder hasta el
ltimo resquicio de esperanza. As, pues, mientras que Castiglione daba muestras del ms
ardiente furor, el infeliz emparedado le contemplaba con una sonrisa insultante.

Fuera de s el italiano se abalanz a una palanca que haba dejado en el suelo, y que a
prevencin haba llevado aquella noche. En seguida comenz su trabajo de derribar la
hilada de piedras que cubran el frente del miserable tugurio. Ardua empresa pareca para
un hombre solo el intentar siquiera conmover aquellos enormes sillares.

Pero el soberbio calabrs estaba dotado de una fuerza titnica y de una voluntad de
hierro. A cada rudo empuje de sus musculosos brazos se conmova profundamente el slido
muro. De vez en cuando se oa un doloroso gemido que lanzaba el msero emparedado. El
brbaro verdugo no tena en cuenta que lastimaba cruelmente al infeliz anciano, quien, por
ltimo, se acurruc en un ngulo del cubculo, procurando resguardarse lo mejor que le era
posible del dao que le causaba el desplome de las piedras. Entretanto el fiero calabrs
repeta sus golpes ciclpeos, sin cuidarse siquiera de que all se encontraba un dbil y
moribundo anciano.

Al fin descarn completamente el yeso que una el primero de los sillares, y con el
auxilio de la frrea palanca, y haciendo un esfuerzo sobrehumano, Castiglione consigui
derribar la piedra. Sucesivamente fue repitiendo esta operacin hasta dejar franca la salida
de aquella especie de atad, colocado perpendicularmente.

Entonces el italiano asi al prisionero y lo sac de aquel nicho, arrojndolo sobre el
terroso pavimento del subterrneo. El primer movimiento de Castiglione fue maniatar al
emparedado; pero cuando advirti que ste se desplom en el suelo como una cosa sin vida,
consider intil su propsito. El infeliz anciano apenas poda sostenerse. Despus de tantos
aos de tan horrible reclusin, sus msculos se hallaban contrados.

Dcese que en Italia, cuando dominaron a este pas aquellos gobernantes que la historia
conoce con el nombre de tiranos, era frecuente encontrar en los muros de los calabozos
algunos esqueletos en la actitud de un hombre sentado con las mejillas apoyadas en la
palma de la mano. As moran aquellos desgraciados. Tales prisiones hacan tomar a los
prisioneros aquella actitud de desconsuelo, como si all, en aquella estril y hedionda
cavidad, los hubiesen concebido las peas inertes.

Aun cuando vivo, pero muy semejante a un esqueleto, tal era tambin el ademn que
tena el triste emparedado a quien Castiglione dejara arrimado contra el muro.

El prisionero era un enemigo muy dbil e inofensivo para el formidable tuerto. Y aun
cuando as no fuese, toda fuga le estaba cerrada. El hombre ms listo y fuerte no pudiera
escapar de all sin ser vctima del fiero len que amarrado a la cadena guardaba la entrada
del subterrneo.

Con la luz en la mano, el feroz Castiglione escudriaba el inmundo chiribitil, que
exhalaba un olor en extremo nauseabundo y un aire tan meftico, que haca oscilar a la luz
violentamente.

Apart los escombros con mano ansiosa; examin piedra por piedra con ojos hidrpicos;
sacudi algunos andrajos con la curiosidad de un naturalista que observa objetos
microscpicos; husme, rastre, rebusc hasta las ltimas rendijas y escondrijos con la
astucia y ligereza de un raposo. Trabajo intil!

Mientras que Castiglione se desesperaba practicando sus estriles investigaciones, el
emparedado, sobre cuyo rostro esculido iba a caer de tiempo en tiempo un rayo de luz,
contemplaba a su enemigo con una expresin siniestra e inexplicable de ira, de jbilo y
rencor.

De pronto, cansado y mohno de su tarea, Castiglione volviose hacia el prisionero, y al
sorprender en su fisonoma aquel regocijo infernal, sinti que la ira le devoraba las
entraas.

-En dnde, -grit con voz de trueno-, en dnde tienes los manuscritos?

-Ya te he dicho que al principio sospech que tu crueldad no tena otro origen que
satisfacer tu codicia por medio de esos papeles que con tanta ansia buscas...

-En dnde estn? -interrumpi el italiano, azul de ira.

El prisionero continu con la misma calma:

-Te iba diciendo que, sospechando tus intenciones, tom mis medidas para evitar que
tales documentos cayesen en tus manos... Despus me he convencido hasta la evidencia de
que mis sospechas eran harto bien fundadas, y... te lo digo, villano Castiglione, no, no
caern en tu poder esos manuscritos que valen un inmenso tesoro. Lo oyes? Un tesoro de
inestimable riqueza. Ah! Y no lo tendrs!

La clera hizo que durante algunos minutos el italiano permaneciese inmvil y
silencioso, pero con una expresin tan ceuda, que causaba espanto.

Por ltimo, se conoci que haca un grande esfuerzo sobre s mismo, y, logrando
dominarse, dijo con acento en que procuraba manifestar bondadosas disposiciones:

-Vamos, no seas avieso, yo te lo suplico. Mira que as nunca vers el trmino de tu
desgraciada suerte.

-Ni t tampoco tocars el trmino de tus deseos.

-Bien, lo confieso francamente. Conozco tu carcter enrgico, y estoy muy convencido
de que seras capaz de arrostrarlo todo por tal de dejarme derrotado y quedar t vencedor.
No es as?... Pero yo no quiero que te perjudiques; yo deseo tu bien, y en tu mano est el
que todo se acabe entre nosotros, que podamos entendernos, vuelvas a gozar de la vida, del
aire, de la libertad. Yo deseo que esto se verifique, te lo digo en verdad; lo deseo tan
ardientemente como t mismo pudieras desearlo... Vamos, conoce tus verdaderos intereses,
procura vivir, no seas rencoroso, cede a mis splicas, dime en dnde estn esos
manuscritos.

Guard silencio Castiglione.

Nunca la astucia, la perfidia y la crueldad han encontrado acento ms engaoso, palabras
ms insinuantes intenciones ms torcidas.

Harto bien conoci el msero anciano que la serpiente trataba de ocultarse entre frescas
flores a la orilla del arroyuelo; que el tigre intentaba cubrirse con la piel del cordero; que
aquellas palabras melosas eran voz de sirena, llanto de cocodrilo.


Clav el prisionero sus ojos vidriosos en el disforme y fiero rostro de Castiglione, y as
lo estuvo contemplando largo rato con sonrisa irnica, una sonrisa en que hubieran podido
leerse mil maldiciones.

Al fin el anciano rompi aquel prolongado silencio, diciendo:

-La inocente vctima de tu astucia infernal es ahora ms astuta que su infame verdugo.
Piensas acaso que no leo en tu frente de sayn tus intenciones diablicas? Despus de
haberte conocido a fondo, imaginas tal vez que podrs seducirme de nuevo? Me prometes
la vida! Y a qu precio? En cambio de hacerte poderoso, intensamente opulento, ms an
que el mismo rey de Castilla. Esto me pides, esto pudiera yo darte, si t lo merecieras...
Porque ese tesoro es mo, siempre que haya dejado de existir la persona que me dio a
guardar esos manuscritos...

-Esa persona ya debe de haber muerto.

-Para el caso es igual.

-Qu quieres decir?

-Que de todas maneras, nunca sera tuyo el tesoro. El nico medio para conseguir tanta
riqueza ha estado en tu mano, y lo has malogrado miserablemente.

-En mi mano!

-S, Castiglione.

-Yo he hecho cuanto he podido; por tal de conseguir mi objeto, ni aun el crimen me ha
arredrado.

-Te crees muy previsor?

-Nada puede sucederme que me sorprenda.

-Y para adquirir este tesoro, has puesto en prctica toda tu astucia y toda tu crueldad,
no es cierto?

-Y toda mi previsin.

-En verdad que eres muy corto de vista.

-Por qu?

-Dices que para conseguir tu intento no has omitido nada, y que ni el crimen te ha hecho
retroceder... Es mucha verdad! Pero no conoces que has elegido el camino peor para
realizar tu propsito? T habras recibido de mi mano esos papeles por cuya adquisicin
tanto te afanas, y los habras recibido con mano pura, con tu conciencia tranquila, sin
necesidad de haberte manchado con horrendos crmenes, sin haber necesitado otra cosa que
continuar siendo mi amigo sincero, franco, leal, como yo lo era tuyo... Ah! Para conseguir
tus intentos, fuerza es que lo confieses, Castiglione, has elegido el peor camino, porque has
elegido las vas tenebrosas, porque has contado con la mentira, porque has implorado al
crimen en tu ayuda, porque te preciabas de astuto, porque me juzgabas sencillo y que, por
lo tanto, sera juguete de tus cbalas. T creas que todo lo habas urdido a pedir de boca,
que todo lo habas medido y pesado con esa astucia de que ests dotado, con la reserva, con
la previsin de que tanto te envaneces. Insensato! T no habas previsto que a la sencillez
del corazn, que a la nobleza de sentimientos va unida la rectitud de la inteligencia y la
indmita pujanza de una voluntad que tiene conciencia de que obra justamente. Y sabes
por qu no lo habas previsto? Porque eres previsor.

Al or tal razonamiento, Castiglione prorrumpi en una estrepitosa carcajada.

-Pues me gusta el enigma! -exclam-. Conque el previsor es precisamente el que no
puede prever! A fe que es donosa la idea! Te has propuesto entretenerme con
trabalenguas? A lo que imagino, tan prolongada reclusin ha servido maravillosamente para
avivarte el ingenio. Me alegro mucho, seor don Gonzalo!

Y as diciendo, el inicuo Castiglione haca irrisorios saludos al desdichado prisionero,
que escuchaba impasible las burlas de su verdugo.

-Te digo, -insisti el anciano-, te digo que para preverlo todo es preciso antes ser capaz
de saberlo todo, y el entendimiento del hombre es muy limitado. La fuerza que te arrastra
en tu previsin, a ms de humana, y por consiguiente restringida, es tambin despreciable y
digna de castigo, porque la diriges hacia el crimen, porque la alejas del bien, porque la
empleas en practicar el mal. Por cima de tu fuerza de mala ley hay otra fuerza superior y
divina, que por esta misma razn no cabe ni puede caber en el estrecho lmite de tus
pensamientos mundanales. El hombre se lo finge todo a su imagen y semejanza; por su
corazn juzga y mide el ajeno; y si esta necesidad es la gloria ms pura y el goce ms vivo
de las almas grandes, que todo lo ven a su propia altura, tambin este es el castigo de los
corazones ruines y egostas, que en todo no ven ms que a s mismos. Se creen fuertes y
sabios, y son ciegos y dbiles, porque no tienen el valor de hacer un esfuerzo de voluntad
para condenar severamente sus pasiones y vivificar el germen del bien que duerme en el
interior de todos los mortales, aun a pesar suyo. Toda tu previsin est reducida a
conjeturar lo que otros hombres pueden hacer y pensar y prever, en cuyo caso t podrs
luchar con ellos con armas de la misma especie, y unas veces sers vencido y otras
vencedor, pues aun en armas de la misma fbrica cabe que unas salgan de mejor temple que
otras. Pero, por lo mismo que tu previsin es de esta especie, tu no podrs vencer sino a
hombres astutos y previsores, es decir, a tus semejantes. Cuando en tu camino se presente
un hombre honrado, sabio y enrgico, cesar toda tu magia; todas tus facultades quedarn
reducidas a la impotencia, y no hacer otra cosa que desaciertos. Porque entonces estar
frente a frente la fuerza verdadera del hombre contra aquella otra fuerza del hombre que
tiene algo de Luzbel; cuando la virtud es heroica, no la vence jams el crimen, por atrevido
que sea; cuando lucha la fuerza divina contra la fuerza diablica, la victoria no es dudosa
para el bien; el poder del cielo, que es la libre aspiracin del hombre hacia lo bueno,
arrojar una y mil veces a los abismos al poder del infierno. A cada da, a cada hora, a cada
instante se est repitiendo la batalla de los ngeles, la eterna lucha entre el bien y el mal,
entre la virtud y el crimen. T tienes la energa del infierno; pero no habas previsto la
energa incomparablemente ms poderosa de la virtud. He aqu lo que t no habas visto en
el corazn de los hombres honrados, porque tu corazn est encallecido en la perversidad...

-Qu lastima, -interrumpi Castiglione con burlona sonrisa-, qu lastima que no fueras
predicador! Desde luego te digo que habas de convertir a muchos pcaros idlatras... Y
todo eso me lo deberas a m, desagradecido. Ests cubierto de andrajos; tienes la barba
luenga, encanecida y aborrascada; ostentas un rostro larguirucho y macilento, en fin, ests
dotado de una facha eremtica y asctica, y pudieras pasar sin contradiccin por una vera
efigies de San Pablo o de San J ernimo... Te lo repito, qu buenas homilas se pierde el
mundo con no orte!... Lstima grande!

Y Castiglione se rea cada vez ms estrepitosamente.

Aquellas carcajadas, que se dilataban huecas y sonoras por el lgubre mbito del
subterrneo, la actitud fiera y a la vez horriblemente sardnica de Castiglione, la
melanclica y venerable figura del anciano; tan insultante crueldad de una parte, tanto
infortunio y resignacin de otra; la hora, el sitio, la escena iluminada por la oscilante luz de
la lamparilla, todo esto formaba un cuadro repugnante, tristsimo, indescribible.

Aunque exasperado por tan crueles burlas, el msero anciano ahog un suspiro, y se
esforz por aparecer sereno e impasible, como si intentase demostrar a su adversario la
superioridad y firmeza de su carcter.

Como si nada hubiese odo, continu su interrumpido razonamiento:

-S, Castiglione, te lo repito una y mil veces: has obrado, no slo como un hombre ruin y
criminal, sino, lo que es peor para tu vanidad, has procedido tambin de la manera ms
estpida para conseguir tus intentos. Porque era sencillo y generoso, me creas dbil y
cndido, y creste que te sera fcil por los medios ms infames hacerte dueo de
incalculables riquezas. T tienes el orgullo de no equivocarte nunca en tus criminales
cbalas; pero conmigo te has engaado, pese a tu orgullo de demonio.

-Me he engaado! -exclam Castiglione rindose-. Es donosa la idea! Quieres ahora
echarla tambin conmigo de soberbio? Miserable! Te atreves a compararte conmigo?
Inteligencia ruin y mezquina, pobre diablo, estpido topo, quin sino yo sedujo a tu
esposa, os arrebat vuestros bienes y te enga como a un chiquillo?

Aguijado por su amor propio, que crea herido, Castiglione tuvo la horrible crueldad, el
cinismo espantoso de referir al desdichado prisionero todo lo que ya sabe el lector, respecto
a la triste historia de doa Beatriz, a quien, por ltimo, haba seducido el prfido italiano.

-S, s, -aadi-; en esta misma torre yo goc de su belleza, y aquella esposa que para ti
era un tesoro de amor y de ternura, aun cuando te engaaba y se burlaba de tu cario, fue
para m no ms que un objeto de risa y pasatiempo. Dominarme una mujer! A m, a
Castiglione! Qu delirio! Eso se queda bueno para los imbciles maridos como vos, seor
don Gonzalo Prez Sarmiento.

Estas palabras fueron acompaadas de una risa satnica.

Luego aadi:

-Y yo, yo mismo la asesin hallndose encinta. Te convences ahora de que eres un
pobre diablo? Conoces ahora que no me he equivocado tampoco respecto a ti? Porque te
he deshonrado, te he engaado, te he emparedado. A qu, pues, viene ese necio orgullo?
Quieres hacer conmigo alarde de soberbia? Conmigo! Ni el mismo Luzbel se atreviera a
tanto; y si lo intentara, quedara vencido.

Palideci, o por mejor decir, de plido que estaba el infeliz don Gonzalo, se puso lvido
al escuchar tales palabras.

-Todo eso lo haba yo adivinado, -respondi-. Nada de eso me sorprende lo ms mnimo.

Esto fue pronunciado con una calma que dej atnito a Castiglione, quien haba credo
desconcertar con tales revelaciones a su adversario; pero ste se haba propuesto no abdicar
un punto de la firmeza de su carcter en presencia de su cruel tirano.

No obstante, fuerza es decir que las orgullosas palabras de Castiglione le haban
mortificado de la manera ms cruel y dolorosa.

Por su parte, el calabrs se mordi los labios hasta hacerse sangre, cuando vio la
impasibilidad de su enemigo, impasibilidad con que l no contaba, y que por completo
dejaba vencido y derrotado a su orgullo satnico.

Durante largo rato rein en el subterrneo un silencio sepulcral.

Al fin Castiglione lo rompi diciendo:

-Con tu charla inoportuna nos hemos alejado extraordinariamente de nuestro objeto.

-Pues yo no te he dicho todo cuanto quera decirte...

-Ni es necesario. Slo te exijo que me respondas categricamente a lo que voy a
preguntarte. Quieres hacerlo as?

-Pregunta.

-En dnde estn los manuscritos que te he pedido?

-No estn aqu.

-Quieres entregrmelos?

-No.

-Lo haces por vengarte? T, tan virtuoso! Me guardas rencor?

-Desprecio.

-Haces bien, a lo menos en fingirlo as; pero vamos al caso. Por qu no quieres
entregarme el manuscrito?

-Porque no debo.

-Pues yo lo quiero.

-Pues veremos quin puede ms.

-S? En ese caso, el tesoro ser mo, supuesto que yo podr ms.

-De veras! Y por qu?

-Porque te atravesar el corazn con mi pual, si rehsas obedecerme.

-Esas palabras pintan bastante bien tu ruindad y cobarda.

-Quieres explicrmelo?

-La explicacin es muy sencilla. T eres cruel, y piensas que todo cede a la crueldad;
eres cobarde, le temes a la muerte, y piensas que en amenazando con matar, el triunfo es
seguro.

-Muy bien! Muy bien explicado! Pero se me ocurre una dificultad a que no s yo cmo
responders.

-Y es?

-Que siendo dueo de tu vida, he cuidado por muchos aos de que no te mueras.

-Lo has hecho as, en primer lugar, porque me martirizabas ms cruelmente
prolongndome una vida tan horrible; y en segundo, porque jams te ha abandonado la
esperanza de que te entregue algn da el manuscrito que tanto ambicionas.

-Pues bien; lo has acertado, y ahora te prometo dejarte ir libre, si consientes en decirme
dnde est ese tesoro.

-Si tal hiciera, me asesinabas al punto. Mientras guarde mi secreto, guardo mi vida.

-Lo crees as? -pregunt Castiglione con voz reconcentrada por el furor.

-Estoy seguro.

El rostro del italiano se pona cada vez ms ceudo. Nada le mortificaba tanto como el
que leyesen sus ntimos pensamientos.

-Tanto apego le tienes a la vida? -pregunt.

-Si no tuviera esperanza, preferira mil veces la muerte a la existencia que tu ruindad me
concede.

-Esperanza! Es posible que tengas esperanza?

-Cada da mayor.

-Y qu esperas?

-Vengarme un da.

-T vengarte! Ah, diablo predicador! No abominabas de la venganza, hipcrita?

-En ciertos casos, la venganza es justicia.

-Bah! Conque de buena gana me atravesabas el corazn? No es verdad? He ah una
cosa que la creo naturalsima.

-Me guardara, muy bien.

-Diablo! Pues qu haras? Hazte cuenta que esto no es ms que una suposicin... Ya
ves que he destruido tu chiribitil... Vamos, si te vieses libre, completamente dueo de ti
mismo, qu haras?

-No creas que es una suposicin; estoy ntimamente convencido de que ser una realidad
algn da.

-Ests en ti?

-Si yo no creyera en esto, no creera en la justicia de Dios, ni en esos misteriosos
presentimientos que suele enviar al corazn de los mortales, y que nos consuelan como a
las flores el roco.

-Veamos. Y qu presientes?

-Que algn da te he de ver en un cadalso pblico, sirviendo de espectculo a la multitud
y expiando de un modo tan afrentoso todas las afrentas que has hecho.

Estas palabras hicieron, al parecer, grande impresin en el nimo de Castiglione, quien
en vano procur ocultar el estremecimiento nervioso que recorri todo su cuerpo.

-Es posible que tal creas? -dijo.

-Con la misma fe que creo en Dios.

-Yo destruir tu creencia, -repuso Castiglione acariciando la hoja de su pual-; yo te
probar cunto te equivocas al creer que vivirs, slo porque guardas con tesn ese
manuscrito...

-En cuanto a eso, yo te probar que saldrs vencido... No, no te lo dar.

-Ni yo tampoco lo quiero. Conmigo bravatas! En un cadalso!... Presentimientos!...
Quieres hacerme creer en las locas visiones de tu cerebro? Echarla de profeta! Vamos a
ver si tus presentimientos te anuncian lo que va a sucederte esta noche... No me respondes,
adivino?

-Quieres atemorizarme con la muerte? Piensas que no conozco tus ardides? No, no, el
tesoro no ser tuyo!

Y el emparedado comenz a rerse, clavando insultantes miradas en su adversario.

Fuera de s Castiglione, se precipit sobre el msero don Gonzalo, y clav su pual una y
otra vez en el pecho del infeliz prisionero, que extendi sus brazos y cay baado en su
sangre sobre el terroso pavimento, y fijando una mirada tristsima hacia un punto del
subterrneo. No pareca sino que el herido aguardaba algn auxilio en tan angustiosos
instantes, algn auxilio que haba de venir de aquel punto misterioso, en que tan tenazmente
clavaba sus ojos el triste don Gonzalo.

Sbito Castiglione lanz un grito de horror y se precipit en una frentica carrera.

Por el extremo opuesto apareci el fantasma blanco, que llevaba en la mano la armazn
huesosa, el esqueleto, por decirlo as, de otra mano.

-Ah! Sois vos? -murmur don Gonzalo con voz moribunda.

-No os anunci que vendra esta noche?... Pero... Cielos!... Qu miro! Estis baado
en vuestra propia sangre! Dios mo! Quin creyera que el da designado para vuestra
libertad haba de sucederos tamaa desgracia?

-Fatalidad terrible! -exclam el triste anciano.

La blanca figura se arroj sobre el desdichado prisionero, y comenz a besar su rostro
venerable con tan tierna efusin, con tales muestras de dolor y desconsuelo, que no pareca
sino que intentaba infundirle la vida que se le escapaba por las anchas heridas abiertas por
el brbaro pual de Castiglione.

Otro personaje contemplaba esta escena con profundo enternecimiento.

Aquel personaje llevaba vestido el hbito de los Templarios, con la diferencia de que el
manto era negro, segn lo usaban los armigueros, a quienes estaba prohibido llevar el
manto blanco y la cruz roja.

-J imeno! -exclam la blanca figura-. He aqu a tu padre! Gonzalo! He aqu a tu hijo!

-Hijo de mi alma!

-Padre de mi corazn!

El trovador se abraz, llorando amargamente, al desdichado y moribundo anciano.

-Gracias, Dios mo, -exclam el J oven-, gracias porque me habis concedido la dicha
de conocer a mi padre!... Ay! En qu momento tan cruel he llegado a conoceros, padre y
seor mo!... Es posible, Dios del cielo y de la tierra, es posible que slo me hayis
concedido ver espirar a mi amado padre? Oh! En el momento en que venamos a daros
libertad...

-Ya es tarde! -murmur el anciano con apagado acento.

-Ya es tarde! -repiti la blanca figura con voz sombra.

-Por mi culpa ha sido tarde! -exclam el trovador con angustia indefinible-. Malditas
trovas!... Funesto augurio!... Al nacer mi amor va a espirar mi padre!

Este pensamiento destrozaba de la manera ms cruel el corazn de J imeno.

-Saqumoslo de aqu! -dijo el Templario.

-Si, s, hagamos todo lo posible por salvarlo, -aadi el triste trovador.

Enseguida ambos se perdieron en las tinieblas del subterrneo, conduciendo al infeliz
don Gonzalo Prez Sarmiento.




Captulo XX

El sueo del criminal

Apenas se termin la esplndida cena que en la baila de Alconetar haba dispuesto el
comendador, Castiglione fue a recogerse a su solitaria torre, misterioso refugio que nunca
abandonaba, a no ser que gravsimas circunstancias le obligasen a ello. Las razones
aparentes que el italiano tena para seguir esta conducta era la inmensa responsabilidad que
sobre l pesaba, a causa de estarle encomendada la custodia de la mayor parte de las
riquezas y tesoros que en Castilla posean los Templarios.

El empeo de Castiglione en irse aquella noche a dormir a la torre traa su origen
principal del deseo que abrigaba de departir largamente con un husped que se albergaba en
la solitaria mansin.

Fcilmente recordar el lector que este husped no era otro que el esclavo Ayub, el
servidor y agente de todas las maquinaciones del infante don J uan.

Empero antes de hablar con Ayub Castiglione se haba dirigido al subterrneo con la
resolucin irrevocable de intentarlo todo, a fin de obligar a su prisionero a que le entregase
el precioso manuscrito, objeto de sus ms ardientes deseos, y cuya adquisicin en aquella
coyuntura era para l de la ms trascendental importancia, como que con aquellos
anhelados tesoros poda comprar la ayuda del infante y disponer las cosas de modo que sin
ningn gnero de duda se llegasen a realizar sus planes ambiciosos.

El maestrazgo de la orden de los Templarios en Castilla era el sueo dorado de
Castiglione.

Ms que rey, ms que emperador, deseaba ser maestre de su orden, tanto por lo
honorfico de esta dignidad cuanto porque habindose propuesto obtenerla, no estaba en su
carcter el cejar de su propsito. El calabrs estaba dotado de una voluntad de hierro.

Como ya sabemos, aquella misma noche estaban citados J imeno y el Templario a la
margen del arroyo que pasaba cerca de la torre. J imeno se haba detenido algn tiempo
cantando al pie de la reja de la encantadora Amalia Molay, olvidando el universo entero. El
triste trovador haba recibido aquella noche una impresin profunda, que jams se olvida,
que aparece hasta entre las sombras del postrimer instante, la impresin de un amor
primero.

Corta fue la dilacin del joven en asistir a la cita, cuyo recuerdo le hizo suspender
sbitamente su serenata.

Pero aquella detencin, aunque breve, fue lo bastante larga para causarle serios
sinsabores.

Ya hemos visto en qu estado de desorden y turbacin se alej Castiglione del
subterrneo, teatro de un nuevo crimen.

Insensato, aterrado, rodo por los remordimientos, lleg a su estancia, donde se dej caer
en un sitial junto a una mesa, apoyando en ambas manos su frente calenturienta.

Trascurrido algn tiempo, y experimentando con indecible energa la necesidad de
movimiento, se levant como impelido por un resorte, y comenz a pasearse por el
aposento con la misma rapidez y ademn desatentado que el tigre se pasea por su jaula.

Sbito quedose parado delante de la mesa, con los cabellos erizados, con la boca
entreabierta, los ojos inyectados en sangre, lvido como un difunto e inmvil como si
hubiese echado races en el pavimento.

Indudablemente algn extrao objeto haba llamado la atencin de Castiglione, a juzgar
por la intensidad de su mirada, fija tenazmente en la mesa que delante de s tena. Sobre la
mesa vease una pequea caja abierta. En el interior de la tapa haba un retrato que
representaba un anciano de venerable aspecto.

Aquella era la misma caja que el Caballero de la Muerte le haba entregado al Templario
en las ruinas de la ermita.

-El conde Arnaldo! -exclam Castiglione plido y trmulo.

No cabe en humana lengua expresar el terror que experimentaba el italiano.

Aquel hombre a sangre fra era incrdulo, valeroso e inteligente. Pero el crimen puede
hacerlo todo, menos desentenderse de los roedores remordimientos. Es verdad que las
circunstancias extraordinarias que rodeaban a Castiglione infundieran pavor en el corazn
ms temerario. As es que un horror supersticioso helaba la sangre de sus venas.

Quin haba puesto aquel retrato encima de aquella mesa? La venerable figura del
conde Arnaldo, despus de largos aos, se le apareca en las altas horas de la noche, en su
aposento solitario, y en el instante mismo en que acababa de cometer otro asesinato
tambin en la persona de otro anciano dbil e indefenso.

Llam Castiglione al esclavo que constantemente velaba en la antecmara de su
dormitorio.

Presentose el esclavo, diciendo todo aturdido, en vista del acento desentonado con que
su amo le llamara:

-Qu mandis, seor?

-Quin ha entrado aqu? -pregunt Castiglione con voz de trueno.

-Aqu!... Nadie, seor.

-No me engaes, villano, -repuso el calabrs fijando una mirada de vbora sobre su
servidor.

-Yo no he visto a nadie... os lo juro...

-T conoces de quin es este retrato?

El esclavo fij en l sus ojos atnitos.

-No, seor, -dijo-. En mi vida he visto ni aun a quien se le parezca.

Tales fueron las muestras de asombro que daba el esclavo al contemplar la caja y al
escuchar las palabras de su seor, que ste se convenci de que realmente el esclavo nada
saba de la terrible significacin que para l tena aquella caja colocada sobre su mesa.

El italiano, pues, mand retirarse a su esclavo.

Cuando Castiglione se hubo quedado solo se entreg a las ms profundas reflexiones;
pero de ellas solamente resultaban las hiptesis ms absurdas.

-Quin es ese fantasma?-murmuraba-. Es un espritu del Averno! Constantemente me
persigue; por donde quiera se me aparece. Ira de Dios! Es posible que existan espritus?
Es claro! Quin, sino un espritu infernal, ha podido traer aqu la efigie del conde
Arnaldo?...

Sbito Castiglione tom la caja y la arroj por la pequea ventana enrejada con gruesos
barrotes que daba al campo. El calabrs sinti que sus cabellos se erizaban de horror. Le
pareci haber odo que, al golpe que la caja hizo al caer, haba respondido un lgubre
lamento.

Durante algunos minutos Castiglione se pase por su estancia como un insensato,
prorrumpiendo en rugidos de furor. Al fin, quebrantado de fatiga y rodeado de negras
visiones, se dej caer en su lecho.

Entretanto el esclavo, viendo el estado de desorden y delirio en que su seor se
encontraba, corri a llamar a Ben-Ayub, que dorma en un aposento inmediato. El servidor
haba tenido ocasin de or que Ayub era muy docto en la ciencia de Avicena. As, pues,
crey que nadie mejor que el moro poda favorecer en aquellas circunstancias a Castiglione.

Ayub se hallaba profundamente dormido, por cuya razn tard bastante tiempo en
encontrarse dispuesto para seguir al esclavo hasta la estancia del calabrs, donde ambos
penetraron con paso recatado y silencioso. En la antecmara detvose Ayub, mientras que
el esclavo avanz hasta el lecho de Castiglione, al cual vio sumergido en un letrgico
sueo.

-Ya est ms sosegado, -volvi diciendo el esclavo del calabrs.

-Djame que vaya a verlo.

-Seor, os ruego que no le despertis.

-Descuida.

Ayub se adelant de puntillas hasta el lecho de Castiglione. All permaneci largo rato,
contemplando al dormido con la atencin ms minuciosa.

Luego volvi a incorporarse con el esclavo que impaciente le aguardaba.

-Yo no veo, -dijo Ayub-, qu motivo hayas tenido para alarmarte y despertarme...

-Ay, seor!... No digis eso...

-Pues tu seor duerme como un lirn.

-Mejor dirais que se ha quedado completamente desvanecido.

-Su respiracin es igual y tranquila. Ningn sntoma he encontrado que pueda confirmar
tu escandalosa inquietud.

-Muy pronto os convenceris de que tengo muchsima razn. Si supierais las cosas
extraordinarias que hace durante su sueo!

-Pues qu hace?

-Lo que voy a deciros no sucede todas las noches; pero no deja de suceder con bastante
frecuencia.

-Al caso, habla pronto.

-Muchas veces he visto a mi seor que en el silencio de la noche se levanta, se dirige a
aquel armario, lo abre con mucho tiento, saca un pequeo Crucifijo, y comienza a
murmurar algunas palabras con aire consternado y dolorido acento.

-Cosa ms rara! Castiglione aterrado por un Crucifijo! -exclam Ayub en extremo
admirado.

-Luego de pronto arroja el Crucifijo y prorrumpe en hondos y tristsimos sollozos.

-Castiglione! -exclam el moro cada vez ms asombrado. -Ests en ti?

-Es tan cierto como lo digo, seor.

-Es posible! Y l nota si t lo ests mirando?

-No, seor. Lo ms singular es que todo esto lo hace profundamente dormido.

-De veras! He ah un sntoma que indica grande perturbacin en las funciones vitales.
Dormir profundamente y obrar como si estuviera despierto!... Pero sin duda este
sonambulismo es debido a causas morales... Dime, por tu vida, dime todo cuanto hace y
dice.

-Ay, seor! Dice y hace las cosas ms extraordinarias y terribles... Pero vedle ah: ya
sale... Bien me lo tema yo que esta noche iba a soar!

Efectivamente, Castiglione apareci en la estancia, plido como un difunto y con los
ojos abiertos, pero con la expresin de mortuorio reposo propia de un sonmbulo.

Dirigiose el calabrs a la mesa y tom la lamparilla.

-Es extrao, -exclam Ayub-. Para qu le puede servir la luz?

-Nunca permite que me lleve la luz de este aposento.

-Pobre hombre! -murmur el mdico-. Tan pusilnime, y yo le crea un varn fuerte!

Castiglione se dirigi al referido armario, y pocos momentos despus el esclavo y Ayub
le vieron sacar una efigie de J esucristo enclavado en la cruz, y comenz a besarla con un
aire tal de contricin, que cualquiera lo hubiese credo un santsimo anacoreta.

A la verdad que era sobre toda ponderacin extrao el ver al feroz, al insensible, al
siempre cruel y prfido italiano practicar aquel acto a la vez de religiosidad y
arrepentimiento.

Ben-Ayub, que, segn todos los datos que nos ofrece la exactsima crnica que
seguimos en nuestra no menos verdica narracin, tanto crea en el Corn como en la
Biblia, no dejaba de admirarse de los vanos terrores del calabrs, terrores que el moro
calificaba de absurdos y supersticiosos.

-Aunque tiene los ojos abiertos, no ve una gota, -dijo el esclavo.

-Y qu querrn decir esos ademanes extraos?

-No os cmo murmura algunas palabras entre dientes?

-Escuchemos.

Castiglione haba dejado la lamparilla en el suelo, y con ambas manos estrechaba el
Crucifijo con ademn fervoroso y repitiendo sin cesar:

-Cristo! Cristo! Cristo! Madre ma!... Cuando era nio!... Ninguna noche me
entregaba al sueo sin haber rezado mis oraciones... Cristo! Cristo!... Qu horror! Qu
horror!... No perdona! No, no, no...

Y al pronunciar estas frases incoherentes, Castiglione se sonrea de una manera
imposible de describir.

Luego el sonmbulo se encamin haca la mesa, en donde coloc el Crucifijo y la
lamparilla.

El inmenso armario qued abierto, y atrajo por un instante las curiosas miradas de Ayub;
pero cuando ya pensaba satisfacer su curiosidad examinando el interior del armario, el
moro desisti de su intento por no perder de vista un instante a Castiglione, cuyas palabras
y estos le interesaban sobremanera.

-A fe ma que esto es singular! No ves cmo se frota las manos?

El esclavo respondi:

-Yo le he visto en otras ocasiones hacer lo mismo durante largo rato.

-Parece que imita la accin de una persona que se lava las manos.

-Y mientras, dice palabras espantosas.

-Escucha... Ya habla... Oigamos lo que dice.

Ayub y el esclavo quedronse pendientes de los labios de Castiglione, que con un acento
sepulcral, extrao, indescriptible, murmuraba:

-Espritus infernales!... Y t, blanco y aterrador fantasma!.... Y vosotros, espantosos
recuerdos que tomis la figura de ponzoosas sierpes!... Por qu eternamente os ponis
delante de mis ojos? Si no fuerais ms que espritus! Acaso no os temera; pero no...
Adems de vuestra ciencia infernal, os veo, me hablis, me persegus, me ahogis, me
ahogis como dogales inhumanos que oprimiesen mi garganta... La duda... la duda... No me
queda ni aun me queda el consuelo de dudar de lo que siento..La duda!... Este abismo para
el resto de los mortales, sera para mi un blando lecho de plumas, una pradera de flores...
El lecho! Yo no puedo....

Castiglione se detuvo, y durante algunos momentos permaneci mudo e inmvil.

Luego volvi otra vez a murmurar palabras tan suavemente, que apenas eran
inteligibles.

El calabrs haba tomado una actitud suplicante.

Sbito prorrumpi en una amarga sonrisa. La expresin de su semblante era a un mismo
tiempo feroz y tristsima.

-No perdona, -murmuraba-, no perdona, no perdona... Lo que importa es ser maestre...
Un tesoro perdido! Maldito Gonzalo!... Ya no se burlar por ms tiempo... Con este ya se
va aumentando el nmero... Nos lavaremos las manos... Que no se conozca la sangre!
Quin demonios haba de pensar que un cuerpo tan extenuado contuviera tanta sangre?...
Secreto! Secreto! Ay! Lo peor de todo es que yo no puedo ignorarlo... Quin puede
deshacer lo hecho?... Maestre!...

Castiglione guard silencio durante un buen espacio de tiempo.

Entretanto Ayub experimentaba el vivsimo deseo de examinar lo que contena el
inmenso armario que estaba en la estancia de Castiglione, y que ste se haba dejado
abierto. Segn poda divisarse a la plida luz de la lamparilla, el armario contena en sus
diferentes departamentos papeles, vasijas, armas, bridas y algunas espuelas de oro.

Por ms que el esclavo quiso disuadir al emisario de don J uan de su propsito, no pudo
aquel conseguirlo. Ayub se encamin de puntillas hacia el armario, objeto de su
vehementsima curiosidad.

Precisamente en el mismo momento que Ayub crey satisfacer su anhelo, Castiglione
comenz a decir:

-Maestre!... Yo no lo envenen... El moro... El infante... Yo quiero! Yo quiero ser
maestre!

El sentido terrible de estas palabras reson en el corazn de Ayub, en cuyo semblante se
reflej, como en un espejo, una palidez mortuoria, la misma palidez del sonmbulo.

El moro, pues, se detuvo, y espantadores recuerdos y remordimientos crueles turbaron
su corazn.

Sbito un rumor confuso oyose cerca del armario, cuyo misterioso recinto pareca servir
de habitacin a los espritus infernales que, bajo la figura de anfisbenas, se complacen en
torturar a los condenados.

Ayub fij sus ojos atnitos en dos serpientes, sobre cuyas espaldas de oro, salpicadas de
manchas azules, reverberaba la oscilante luz de la lamparilla. Aquellos animales, los ms
terribles y antipticos para el hombre, atravesaron la estancia lanzando de sus bocas
horrendas silbidos pavorosos.

Al mismo tiempo que tuvo lugar la tan repugnante aparicin de los reptiles, Castiglione
gritaba:

-El fantasma! El fantasma blanco!... Ya suena, ya viene, ya est ah... Huyamos!... Al
lecho!... Al lecho!

El calabrs tom el Crucifijo, lo coloc en el mismo sitio de donde lo haba tomado
antes, y cerr el armario precipitadamente.

En seguida se retir a su alcoba y volvi a colocarse en su lecho, dejando atnitos a
Ayub y al esclavo.

Luego pudo orse al desdichado Castiglione, que como entre sueos murmuraba:

-No perdona!... Dios no perdona!

Esta idea terrible era la que causaba todo su desconsuelo y desesperacin. Perder la
esperanza es entrar en el infierno.

Dirase que el infeliz Castiglione, torturado por los remordimientos, no poda ver que el
ngel de su guarda permaneca a alguna distancia del lecho con la faz entristecida, y que en
vano procuraba murmurar en su odo esta palabra arrepentimiento, esta palabra que
encierra un dolor tan amargo al principio como despus el consuelo es inefable.

El negro pavor, la ira impotente, la tenacidad incorregible, el sueo perturbado eran los
que velaban en torno del lecho del criminal.




Captulo XXI

Traicin

La risuea aurora con su guirnalda de encendidas rosas y con su manto brillante de
fuego se ostentaba en el espacio abriendo las puertas del da.

Las auras matinales llevaban en sus alas veloces mil y mil rumores alegres y belicosos.
Gritera de soldados, estruendo de clarines, relincho de caballos resonaban por todas partes.
Un numeroso ejrcito se acampaba delante de los muros de Tarifa.

En medio del campamento se levantaba una tienda suntuosa. En aquella tienda habitaba
el rey de Marruecos Aben-J acob. El rey acababa de hacer la zal u oracin de la maana,
cuando lo avisaron que un caballero espaol quera hablarle. Aquel caballero era el infante
don J uan, a quien recibi el rey con muestras de benevolencia y regocijo.

-Has enviado el mensaje? -pregunt el rey.

-S, repuso don J uan.

-Quin ha sido el mensajero?

-Tu fiel servidor Abenzayde.

-Y qu dice don Alonso?

-Todava no ha vuelto Abenzayde con la respuesta.

-Sabes que no me fo de tu compaero?

-Quin?

-Ese... don Nuo Gmez de Lara.

-Don Nuo es de los nuestros.

-Ms valla que as fuese; pero, por ms que me asegures, yo te digo que me inspira
desconfianza.

-Y por qu?

-Puso ayer muy mala cara cuando se enter de nuestro proyecto.

-Podr suceder muy bien que no le agrade mucho; pero no por eso hay motivo para creer
que nos haga la guerra. A ms de que tampoco puede perjudicarnos en nada, todo en la
ocasin presente est reducido a que don Nuo difiere de nuestra opinin, cosa que sucede
con harta frecuencia aun entre los mejores amigos.

El rey hizo un gesto de incredulidad.

-Y tardar mucho Abenzayde? -pregunt.

-Le aguardo de un momento a otro.

Sbito oyose fuera de la tienda una terrible gritera.

El rey pregunt a algunos de sus oficiales la causa de aquel extrao ruido.

-Has de saber, seor, que los nuestros han cogido en la tienda inmediata a una hechicera.

-Una hechicera! -exclam el infante.

-As dicen nuestros soldados.

-No sea alguna espa...- murmur don J uan.

-Quizs tengas razn, -repuso Aben-J acob.

Y volvindose a los suyos, aadi:

-Que traigan al punto a la hechicera.

Pocos momentos despus una porcin de soldados penetr en la tienda real, llevando, o
por mejor decir, arrastrando a una anciana que intilmente imploraba piedad para que no la
maltratasen con insultos y golpes.

El rey mand que la soltasen; pero la infeliz llevaba los vestidos destrozados y todo el
rostro cubierto de sangre. Los brbaros soldados marroques, juzgndola hechicera, haban
desplegado la crueldad ms irritante contra aquel ser msero y dbil.

-Trazas de bruja tiene la vieja, -murmur don J uan.

-Hola! Quin eres? -pregunt el rey.

-Seor, tened compasin de m; yo imploro vuestro favor, supuesto que sois cristiano.

Y la vieja se abraz a las rodillas del infante, que pareci asaz sorprendido.

Aben-J acob, cuyo carcter era en extremo suspicaz, clav una mirada escrutadora en el
infante.

-Esta mujer es cristiana, -dijo-; t la debes conocer.

-J ams la he visto, -respondi don J uan.

-Vos tal vez no recordaris haberme visto, seor, -dijo la anciana-; pero yo os conozco
muy bien: vos erais muy amigo de mi seor, y os he visto muchas veces en su casa, cuando
todos estbamos en Castilla.

-Y quin es tu seor?

-Don Alonso Prez de Guzmn.

-Pues no dicen que eres una hechicera?

-Eso dicen vuestros soldados, seor; pero... Dios mo! Yo que intentaba hacer una
buena obra!... Quin haba de pensar que Dios no haba de querer ayudarme?... Pobre
doa Mara! Qu angustias para una madre!...

-Esta mujer est loca! En dnde habis cogido a esta vieja? -pregunt el rey a los
suyos.

-Seor, -respondi un moro-, esta hechicera atraves el campamento esta maana muy
temprano, cuando era apenas de da. Yo la vi entre las sombras del crepsculo; pero tuve
una disputa con mis con mis compaeros, los cuales me aseguraron que ellos nada haban
visto. Por m parte yo no poda dudar del testimonio de mis ojos, y sostuve con calor que
haba distinguido cruzar un bulto; mas como estaba de guardia, no me fue posible
separarme de mi puesto, segn lo deseaba, para convencerme de que no me haba
engaado. Apenas fuimos relevados por la nueva guardia, fuime a buscar a mi hermano Al,
a quien encontr muy preocupado, dicindome que no poda detenerse, y que iba a
averiguar quin era una figura de mujer que haba visto pasar ligera como una sombra. Yo
impuse a mi hermano de lo que acababa de sucederme, y ambos emprendimos buscar a la
mgica, a la cual descubrimos a los pocos pasos que hubimos andado. En el camino se nos
reunieron todos estos compaeros, y la hemos seguido hasta verla entrar en la tienda
contigua a sta.

-En mi tienda! -exclam el infante.

-S, en la tuya, -respondi el moro volvindose hacia don J uan.

-Y qu haca all? -pregunt el rey.

-En la tienda de este nazareno hay un rapaz que estaba durmiendo profundamente, -
continu el moro sealando al infante-. Nosotros quisimos saber qu causa conduca a esta
vieja a tales sitios y en tal hora, y entonces observamos que, despus de explorar con una
mirada el interior de la tienda, se resolvi a penetrar en ella y se dirigi muy pausadamente
adonde dorma el nio, a quien comenz a llamar en voz muy baja. Luego, viendo que no
despertaba, principi a murmurar palabras cuyo sentido no podamos comprender, y al
mismo tiempo le frotaba la frente al rapaz, que continuaba siempre sumergido en el ms
profundo sueo. Al ver tal escena, seor, ya no pudimos contenernos por ms tiempo; pues
a pesar de que nada entendamos de su charla, bien se nos alcanzaba que estaba ejerciendo
sus maleficios en el joven que habita en la tienda de tu amigo. Entonces, llenos de
indignacin, nos precipitamos sobre la bruja, y, como has visto, la hemos conducido a tu
presencia, seor.

A pesar de que en aquella poca era muy frecuente entre los cristianos el hablar o
entender el rabe, con todo, la pobre anciana se qued sin comprender la mayor parte de
aquel razonamiento. En esto se oy un ruido no menor que cuando traan a la vieja.

-Dejadme pasar, -gritaba una voz en la puerta de la tienda.

Pocos momentos despus un rapaz ya crecido se precipit en la tienda, exclamando con
singular expresin de jbilo:

-Constanza! Constanza querida!

La vieja corri desalada hacia el nio, y ambos se estrecharon con sin igual ternura.

-Hijo de mi alma!... Ah, seor don Pedro! Seguidme, seguidme, y vamos pronto a
consolar a vuestra pobre madre.

Y la anciana olvidaba sus golpes y sus heridas, besando la frente pura y tersa del
jovencito.

-Vamos, vamos pronto a Tarifa, -deca la buena vieja sonriendo dulcemente, y sin
reparar siquiera en el sitio en que se encontraba y en los sayones que la rodeaban.

-Adnde vais, insensatos? -dijo con voz de trueno el infante, apartando bruscamente a
aquellos dos seres igualmente dbiles e inofensivos, el uno por su extremada juventud y el
otro por su vejez.

Sin embargo, en aquel tierno nio, cuyo aliento prematuro denunciaba su generosa
sangre, produjo tal indignacin la conducta del infante, que encendido en ira el bello rostro,
exclam con un bro muy superior a sus aos:

-A fe, seor don J uan, que habis cometido una accin indigna de un caballero,
maltratando as a la pobre Constanza.

-No os enojis, seor don Pedro, -dijo la anciana con voz dulcsima y procurando ocultar
su turbacin; -eso no ha sido nada, no merece la pena de que os incomodis con estos
nobles y buenos seores.

-Infames! -deca el rapaz indignado-. Pobre Constanza! Mira cmo te han puesto...
Tienes todo el rostro inundado en sangre!

Y el joven don Pedro amenazaba al infante porque tan brutalmente haba tratado a la
anciana. Esta, a pesar de los golpes recibidos y del lamentable estado en que se hallaba, no
cesaba de implorar el auxilio de don J uan.

-Seor, -deca-, seor... Es posible que no sepis de lo que se trata?... Vos deberais
impedirlo, porque siempre mis seores os han profesado la ms sincera amistad.

-Pues de qu se trata?

-Alto y poderoso seor, -dijo la anciana aproximndose al infante-, mi seora doa
Mara sabe ya que los moros, estos nobles seores, intentan dar la muerte a don Pedro, si su
padre el gobernador de Tarifa no les entrega la plaza...

-Hola! Conque doa Mara ha recibido ya la nueva? -dijo el infante con feroz sonrisa.

-Lo sabe desde ayer.

-Desde ayer! Ests en ti?

-S, seor, no tengis la menor duda.

-Pues si el mensajero no har mucho tiempo que ha llegado a Tarifa!

-El mensajero!

-S, un moro a quien llaman Abenzayde.

-Seor, yo no s nada de eso.

-No podis haberlo sabido por otro conducto.

-La prueba es que a media noche he conseguido salir de Tarifa con gravsimo riesgo...

-Pues quin ha podido deciros?...

-Un noble caballero espaol, un buen cristiano.

-Un caballero espaol!

-Sin duda.

-Sabes su nombre?

-Don Nuo Gmez de Lara.

-Don Nuo! Ah, traidor!

-No te lo dije? Y ahora, te convences? -dijo Aben-J acob en tono de reconvencin.

Tanto la exclamacin del infante como las palabras del rey de Marruecos fueron
pronunciadas en arbigo, por cuya razn pasaron sin ser comprendidas por la triste anciana,
que dijo:

-Yo, seor, he venido a salvar a mi querido seor don Pedro, al hijo nico de mi seora
doa Mara, que a estas horas se halla inconsolable.

-Y oste lo que dijo don Nuo a tu seora? -pregunt el infante, procurando disimular
su indignacin.

-S, seor, todo lo o, como que me hallaba presente, es decir, en la antecmara...
Cuando entr don Nuo diciendo que deseaba hablar a doa Mara, yo misma le conduje
hasta el aposento de mi seora. Pocos instantes despus acud a los gritos y lloros de la
triste dama, y entonces supe la causa, a la verdad muy justa, de su terrible afliccin. Don
Nuo haba manifestado a doa Mara el cruel intento del rey moro.

El nio escuchaba este rpido dilogo con expresin tan ceuda, que pareca haber
comprendido la inicua trama de que haba sido blanco.

Sbito exclam:

-Vamos!... Sgueme, Constanza, yo te acompaar a Tarifa... Oh! Si yo hubiese
sabido que nos hallbamos tan cerca!... Cmo no haba de haber ido ms pronto a abrazar
a mis queridos padres?... Pero al fin, gracias a Dios, dentro de brevsimo tiempo tendr la
dicha de verlos... Sgueme! Sgueme!

Y esto diciendo, el rapaz sin ms ceremonias se dirigi hacia la puerta, arrastrando en
pos de s a la buena Constanza.

-Adnde vais?

-Toma! Pues no lo habis odo? A Tarifa!

-All no iris, sino conmigo, -repuso el infante.

-Quiere decir que nos seguiris tambin. As cumpliris como caballero con la palabra
que empeasteis a mi buena madre de conducirme a su poder bueno y salvo.

-Es el caso que hoy no puede ser esa.

Pues ved cmo ser, porque lo que es yo no me separo ya de Constanza; quiero volver a
mi antigua vida; ya estoy cansado de vivir con vos, que me tratis duramente, y de sobra
hemos tenido tiempo, desde que salimos de Granada, para reunirnos con mi querida madre.

Y el rapaz, volvindose a la anciana, aadi:

-Si vieras, querida Constanza, cmo te he echado de menos! Todas las noches he tenido
que dormirme sin que nadie me ayudase a rezar mis oraciones de costumbre... Pues y los
cuentos? Ay, Constanza! No puedes figurarte qu cuesta arriba se me ha hecho
acostumbrarme a dormir sin que antes me contasen historias por el estilo de las que t me
contabas... Desde hoy volveremos a nuestras antiguas costumbres, y me referirs el cuento
de El caballero del cisne... y el de La princesa de los enanos... y el de El castillo de las siete
serpientes... y el de Las siete ninfas del lago... No es verdad? Ay, qu alegra!

-Querido seor...

Vamos, no hay tiempo que perder.

El infante trab fuertemente del brazo al aturdido mozalbete.

-Soltadme, vive Dios!

-Dejadnos volver a Tarifa, nobles seores, -dijo la anciana con acento suplicante.

-Vos permaneceris aqu hasta que yo lo mande.

-No, no.

-S, s.

Furioso el rapaz al verse detenido, asent una terrible bofetada al infante. Este, fuera de
s, dio con el puo un desaforado golpe al aturdido adolescente, que cay en tierra casi
privado de sentido.

En seguida lo maniataron, maltratndole cruelmente sin compasin a su juventud y
belleza.

Quin podr pintar la angustia, la desolacin, el martirio espantoso que esta escena
cruel produjo en el nimo de la infeliz Constanza? Ella haba sido la nodriza de doa Mara
y el aya del joven don Pedro, a quien la pobre vieja profesaba un cario verdaderamente
maternal.

-Por la Virgen Santsima! Por el amor de Dios, seores moros, tened piedad de mi
joven seor!... l es un inocente, no os ha ofendido en nada, es un pobre nio que desea ver
a sus queridos padres.. Hay cosa ms natural?... Matadme a m, si queris, matadme; pero
dejadlo a l.. Dios mo! Dios mo! No habr compasin? Pobre nio!... No os sus
roncos gemidos? Piedad! Piedad! Ay, qu dolor de hijo!

Y la anciana, postrada de hinojos, llorando amargamente, cruzadas las convulsas manos
sobre su pecho, con una actitud tan dolorida como suplicante, se arrastraba a los pies de
aquellos hombres crueles. Pareca la imagen viva de la desolacin. Cansados los moros, as
como el infante, de tanto lamento importuno, maniataron tambin a la vieja, y la
condujeron en compaa de don Pedro a la tienda inmediata a la del rey. All los encerraron,
poniendo una buena guardia que los custodiase, por lo que pudiese sobrevenir.

-Demonio de bruja! -exclam el infante cuando se hubieron llevado a los prisioneros.

-Vaya una vieja alborotadora! -dijo Aben-J acob-. Por Al que me ha dejado la cabeza
zumbando; la estantigua gritaba como una loca. Y ser mgica?

-Creo que tiene sus puntas y ribetes de hechicera... Pero has visto el rapaz? Estos
Guzmanes son unas viborillas. El atrevido! Pues no me ha dado un bofetn?

Al llegar aqu se abri la puerta y apareci un moro que, segn todas las trazas, acababa
de llegar al campamento.

-Vive el grande Al que ya te aguardaba con impaciencia! -exclam el rey.

-Qu hay de nuevo? -pregunt el infante con curiosidad.

-Llegu a Tarifa, seor; me hice anunciar como un mensajero del rey de Marruecos, y al
punto me fueron franqueadas las puertas. Luego, segn costumbre, vendronme los ojos y
me condujeron a la presencia del alcaide... Altivo es el cristiano por vida ma!

-Ya se amansar su altivez, -interrumpi el infante con la feroz arrogancia propia de su
carcter.

Abenzayde continu:

-Yo le dije lacnicamente mi embajada: Si no entregas a Tarifa hoy, maana podrs ver
desde el adarve degollar a tu hijo. Te digo la verdad, Aben J acob, que yo aguardaba
aterrar a don Alonso con semejantes palabras; pero cunto me haba engaado! Por
espacio de algunos minutos, es cierto que nada pudo contestarme. Sin duda estaba muy
lejos de imaginar que tal mensaje le enviabas. A pesar de todo, pasados los primeros
momentos de su sorpresa, apareci tranquilo y sereno, como si de la cosa ms trivial se
tratase.

-Y qu respondi?

-Sin demostrar flaqueza, sin palidecer siquiera, con actitud majestuosa y con voz entera
me dijo: No te mando colgar de una almena, porque eres enviado, y aunque poda muy
bien quebrantar el seguro que como mensajero se te debe, supuesto que vosotros violis
todas las leyes divinas y humanas, con todo eso, Abenzayde, cumple a mi honor obrar
como cristiano, caballero y espaol. En algo se han de diferenciar los nobles y los valientes
de los malvados y cobardes. Dile de mi parte a Aben-J acob que muchas veces en defensa
de mi Dios, de mi patria y de mi rey he derramado mi sangre con prodigalidad, y pues que
mi hijo es sangre ma, no me he de mostrar ahora avaro de ella. Para m ser la gloria, para
l ser la ignominia. Por lo dems, yo bien conozco de quin ha salido ese plan inicuo,
porque no es la primera vez que ya se ha usado de ese innoble ardid para conquistar una
plaza. Dgalo, si no, la alcaidesa del alczar de Zamora en tiempo del rey don Alonso.
Ahora la iniquidad es mucho ms horrible todava, pues mi amada esposa haba fiado al
honor de un caballero la vida de su hijo. Dile, pues, a don J uan que estaba reservado a un
infante de Castilla el violar, no slo la humanidad y la justicia, sino tambin la amistad, el
honor y la confianza. Retrate de mi presencia, y a los que te envan repteles fielmente mis
palabras. As dijo el cristiano; volvieron a vendarme los ojos, sal del alczar, pusironme
en las puertas de la ciudad, y en derechura he venido a darte cuenta de mi embajada.

Call Abenzayde.

Aben-J acob guard tambin silencio largo rato, como si la narracin del mensajero le
hubiese conmovido hasta el extremo de hacerle vacilar en su resolucin primera. El infante
se mordi los labios hasta hacerse sangre, y la vergenza, el despecho y el furor batallaban
encarnizadamente dentro de su corazn prfido y rencoroso.

En aquel momento avisaron a don J uan de que un cristiano deseaba hablarle.

Sali el infante de la tienda del rey, y presentose a sus ojos un joven paje que montaba
un soberbio caballo.

-Qu tenis que decirme? -pregunt don J uan.

-Mi encargo est reducido a entregaros esta carta.

Y esto diciendo, el paje puso en manos del infante un billete.

Don J uan rompi el sello y se puso a leer con avidez.

Cuando hubo terminado su lectura, los ojos del infante brillaron con un jbilo infernal.

-Decidle que estar en el sitio que me indica.

-Est muy bien. Adis, seor.

El infante guard cuidadosamente la carta.

El paje parti al galope.




Captulo XXII

Los dos amigos

Don Nuo Gmez de Lara era ni ms ni menos que un hidalgo del siglo XIII. Queremos
decir que a la nobleza de su alcurnia y numerosos dominios y seoros reuna un valor
extraordinario y las pasiones enrgicas del clima y temperamento de los espaoles. Era
aquella poca fecunda en facciones y revueltas. An no se haba extinguido la lucha entre el
trono y la nobleza, aquella lucha terrible que ms adelante llevaron hasta el ltimo trance
Luis XI en Francia, J uan II en Portugal y don Pedro I en Castilla. Los reyes, apoyados en el
pueblo, deseaban demoler el edificio feudal, que cercenaba las regalas de la corona,
perjudicando a la unidad del gobierno y manteniendo en pie una clase rebelde, altiva,
poderosa e igual al mismo rey en sus respectivas jurisdicciones y seoros. Mas cuando las
fuerzas populares crecieron hasta el punto de ser ya sospechosas a los reyes, stos se
echaron entonces en brazos de la nobleza, que sepult la libertad castellana en los campos
de Villalar. Con la dinasta austraca comenz una reaccin acaso providencial, porque
resumi en sus manos el poder bastante para ahogar en Lepanto la barbarie que habra
trado la conquistadora Turqua a la Europa; reaccin tal vez funestsima, porque por
espacio de siglos dej a la Espaa como a la mujer de Loth, inmvil, convertida en una
estatua de piedra.

En la poca de nuestra verdica historia an no se haban olvidado, o, por mejor decir, no
se haban extinguido las parcialidades de los infantes de la Cerda, ni las disensiones entre
los Haros y Laras, que desgarraron a Castilla, del mismo modo que en tiempo de don
Alonso el Noble haba sucedido entre los Laras y Castros.

Arrastrado por su parentela y tambin por sus miras ambiciosas, don Nuo haba tomado
una parte muy activa en las revueltas de aquel tiempo, llegando a ser uno de los principales
rebeldes que seguan la parcialidad del infante don J uan, siempre inconstante, desleal y
turbulento, que antes haba abandonado a su padre por su hermano y despus abandon a su
hermano por su padre.

Don Nuo, sin embargo, no estaba dotado de mala ndole. As es que no poda llevar en
paciencia la ltima resolucin tomada por el infante.

Poco antes de la derrota que los rebeldes sufrieran en el castillo de Alcntara, haba
recobrado don J uan la libertad de la prisin en que le tena su hermano don Sancho en
Alfaro, a consecuencia de la muerte del seor de Vizcaya, cuyo cmplice haba sido el
infante. Ni el juramento que entonces hiciera de mantenerse fiel, ni las benvolas
disposiciones que hacia l manifestara el rey, lograron detenerle en la senda tenebrosa de
sus intrigas, como la tela de Penlope, interminables.

Alborotose de nuevo, y fue vencido nuevamente; dirigiose a Portugal, y el rey Don
Dions le mand abandonar su reino por consideracin a don Sancho.

Refugiose en Granada, y ya sabemos que pensaba reunirse a Abuz-Yusuf, despus que
el rey de Castilla haba brindado indiferentemente con la paz o con la guerra a los reyes
moros de Granada y de Marruecos.

Abuz-Yusuf eligi la guerra.

Mohamet, luego que el marroqu abandon la ciudad, se puso de acuerdo con don
Sancho, optando por la paz.

Grande era el conflicto en que a la sazn se hallaba la Espaa, invadida por el poderoso
ejrcito de Abaz-Yusuf. Pero concertados Mohamet y don Sancho, se disponan a combatir
contra el comn enemigo.

El infante don J uan y muchos de sus partidarios se unieron al rey de Marruecos.

Felizmente ocurri entonces la muerte de Abuz-Yusuf, con lo que Granada y Castilla
quedaron libres del gran peligro que les amenazaba. El sucesor de Abuz-Yusuf llam
inmediatamente a Marruecos al ejrcito de Espaa.

Pero el infante, que en sus cbalas no cont con que la muerte poda destruir sus
proyectos, qued expuesto ms que nunca a la rigorosa persecucin de su hermano y a la
justa enemistad de Mohamet, a quien villanamente haba engaado y vendido.

Retirose, pues, a Tnger, y all ofreci sus servicios al nuevo rey de Marruecos Aben-
J acob, que al fin tambin se determin a encender la guerra contra el rey de Castilla.

Aben-J acob recibi al infante con grande honor y cortesa, y le envi con su primo Amir
al frente de cinco mil jinetes, con los cuales pasaron el Estrecho y pusieron cerco sobre
Tarifa.

Vanamente trataron de comprar la lealtad del alcaide cristiano, ofrecindole tesoros, si
entregaba la plaza. La vil propuesta fue desechada con indignacin.

Despus atacaron la villa con todos los artificios que en aquella poca el arte de la
guerra les ofreca, y que el rencor implacable y su firme propsito pudieron sugerirles; mas
los moros fueron rechazados esforzadamente por los castellanos.

Dejaron pasar muchos das, creciendo a cada instante el peligro de los sitiados. Amir y
don J uan advierten al alcaide el desamparo en que le dejan los suyos, y pretenden
atemorizarlo con los socorros que ellos pueden recibir de hombres y bastimentos. Le
proponen, que pues haba despreciado las riquezas que le daban, si l comparta con ellos
sus tesoros, levantaran el asedio.

El hroe Guzmn dio esta respuesta sublime:

-Los buenos caballeros ni compran ni venden la victoria.

Furiosos los moros, se aprestan nuevamente al combate, intentan un asalto, los cristianos
pelean como leones, y los sarracenos se retiran escarmentados, contando entre sus muertos
al caudillo Amir.

Mas no por esto desisten de su resolucin irrevocable. Aben-J acob se haba empeado
en que Tarifa fuese suya, y pocos das despus del ltimo combate, el campo de los moros
recibe un gran refuerzo de soldados, a cuya cabeza viene Aben-J acob en persona.

Entonces el infante recurre a una traza que slo pudo infundir en su corazn el mismo
Satans.

Desde que sali de Granada llevaba siempre consigo al nio Guzmn. Ya sabemos que
la hermosa doa Mara haba entregado su hijo al infante para que lo condujese a Portugal,
y all se lo entregase a su deudo el rey don Dions. La triste seora ignoraba que el infante
haba sido lanzado de Portugal, y que le estaba prohibido volver a aquel reino.

Tambin hemos indicado en otro lugar que las gracias de doa Mara haban infundido a
don J uan una pasin abrasadora. Pero la discreta dama haba rechazado siempre las
indignas proposiciones del infante, si bien con el decoro y la conveniencia que exiga el alto
nacimiento de aquel hombre malvado.

A los ojos de la dama, el inicuo pasaba solamente por desafortunado en sus empresas, y
muchas veces en su corazn se haba lamentado de la enemiga que mediaba entre los dos
hermanos. Nunca doa Mara pudo sospechar que existiesen tales monstruos de maldad
entre los hombres.

Por su parte don J uan haba disimulado profundamente la ira y el rencor que le causaran
las repulsas de la noble matrona. Pero haba jurado vengarse, y ya desde Granada haba
empezado su obra de horrible iniquidad. Al principio slo haba pensado tener en rehenes al
hijo para obtener criminales favores de la madre. Ahora el despecho le tena fuera de s, y
deseoso de quebrantar la entereza de don Alonso Prez de Guzmn, comunic al rey de
Marruecos su proyecto espantoso. Aben-J acob lo aprob con entusiasmo, pues no slo
anhelaba conquistar la villa, sino tambin tomar venganza de la muerte de su primo Amir.






Entonces resolvieron enviar al hroe el atroz mensaje que ya hemos referido.
Antes que Abenzayde comunicase a don Alonso la cruel alternativa en que su mala
estrella le haba puesto, ya haba sabido doa Mara la horrible extensin de su desgracia.
Don Nuo Gmez de Lara, dado que turbulento y nada estrecho de conciencia, no era
tampoco tan inicuo, que no reprobase tan atroz atentado. As, pues, aunque recatndose de
su amigo el infante, vol a dar aviso a la dama, ya para ver si ella encontraba algn remedio
a su angustia, ya para probar que l no tomaba parte alguna en crimen tan horrendo.
La noche comenzaba a extender sus sombras.
Un caballero armado de todas armas y jinete sobre un poderoso caballo atraves la lnea
del campamento.
Apenas habra caminado media milla, cuando se detuvo a la entrada de un bosque de
encinas situado en una pequea eminencia. Desde all se descubra la extensa superficie del
mar. Sin duda que la hora convidaba a tiernas meditaciones; el sitio estaba solitario y el
paisaje era bello y majestuoso. Empero nuestro personaje no pareca dar mucha importancia
al magnfico espectculo que la naturaleza presentaba en aquellos momentos. Ni el bosque,
ni el mar, ni el cielo llamaban su atencin.
El caballero ech pie a tierra, y tom la actitud de una persona que aguarda el instante
prefijado para una cita.


















Ya comenzaba a impacientarse, cuando son el ruido de algunos pasos.
El que aguardaba vio detenerse a alguna distancia tres personas. Eran stas dos
caballeros y una dama.
Doa Mara cambi algunas palabras con los que la acompaaban, y en seguida ech pie
a tierra, hizo una sea a los suyos para que se alejasen algn tanto, y se dirigi hacia el
infante.
Frente a frente permanecieron durante algunos minutos, sin atreverse ninguno de los dos
a romper el silencio.
La dama estaba trmula como la hoja en el rbol y plida como la muerte.
El caballero contemplaba a su vctima como el avaro a su tesoro, como el tigre a su
presa.
-Quin haba de pensar que nos habamos de ver en este sitio, y que vos habais de ser
la causa de mi dolor inmenso?
-Ciertamente, seora, que nunca cre llegase este caso.
-Ni he sido yo la que ha hecho que llegue.
-Ni yo tampoco.
La triste madre fij una mirada imposible de describir en el infame caballero. Aquella
mirada de odio, sin embargo, espir en una sonrisa.
-Pues entonces, seor don J uan, yo espero que todo al fin podr arreglarse.
-Habis encontrado algn medio?
-Vos sois tan generoso, que no dudo lo aceptaris.
-Seora...
-S, don J uan, vos sois de carcter impetuoso y de voluntad firme; pero estoy segura de
que vuestro corazn es compasivo y generoso.
-Veamos el medio.
-Yo tengo inmensos tesoros que sern vuestros, es decir, que pondr en vuestras manos
para que se los entreguis al rey Aben-J acob.
















-El moro no quiere otra cosa sino la plaza.
-Pues no quisieron no ha mucho que mi esposo les diese sus riquezas?
-Tambin hace poco tiempo que el desgraciado Amir le ofreci grandes tesoros en vez
de pedrselos.
-Pero debis conocer el carcter de don Alonso.
-En ese caso, ya sabis que l ser el verdugo de su hijo.
La dama estuvo a punto de desplomarse en tierra.
-Yo misma, seor, que he venido a buscaros para haceros esta proposicin, me vera
obligada a huir de la presencia y del furor de mi esposo, si a saber llegase que me he
rebajado (as lo llamara l) hasta el punto de ofrecer dinero a los moros. Pero si me he
atrevido a dar este paso, ha sido confiada en vuestra cortesa, que no dejar de prestar ayuda
a una dama afligida tan cruelmente como yo me veo. Vos sois un noble caballero, llevis
espuela de oro, vuestro padre era un rey, y nadie me convencer de que vos, infante de
Castilla, me dejaris abandonada en tan doloroso trance. Ay, seor! Supuesto que el rey
moro tanto os estima, no podais hacer que mi querido Pedro fuese rescatado? Ofrecedle
oro, seor, no tengis cuidado; yo podr hartar su codicia... Ah!... No me respondis?
-Ya es tarde, doa Mara.
-Ya es tarde!... Y no lo intentaris siquiera? Ved, seor, que de rodillas os lo pido...
Tened compasin de m! Haris una obra de caridad, y yo... os bendecir, s, os bendecir
como al libertador de mi hijo... Ay, seor don J uan! No haris por m este favor?
El infante guardaba profundo silencio.
Su rostro daba muestras de haberse conmovido algn tanto, y contemplaba a la dama,
cuya hermosura se aumentaba con su dolor. Qu duro pecho no se ablandara al ver tanta
desventura pintada en rostro tan divino?
-Levantaos, seora, -dijo el infante con un acento que revelaba el ms inmenso jbilo.
Levantose doa Mara, abriendo su corazn a la esperanza, como las flores abren sus
corolas al beso de las brisas.
-Ah, seor don J uan! Yo os vivir constantemente agradecida; ahora comprendo que
era verdad lo que en otro tiempo me decais acerca del cario que yo os haba inspirado...
Decid, seor, decid lo que debo hacer.
-En vuestra mano est el salvar a vuestro hijo, hermosa doa Mara.
-Qu felicidad! Al fin podris conseguirlo?












-Yo no, seora, vos sois quien lo ha de conseguir... Ya sabis que nada es ms cierto que
lo que acabis de decirme... Siempre os he profesado el ms ardiente amor...
Don J uan se detuvo, clavando sus ojos en la triste dama.
Durante largo rato los dos guardaron silencio. Al fin doa Mara sinti encendrsele el
rostro de ira, de dolor, de vergenza. Nada era comparable con la angustia de su alma en
aquellos momentos; pero una santa indignacin le prest fuerza bastante para contener las
lgrimas que se agolpaban a sus ojos.
-Sois el ms infame de los hombres! -dijo la dama, y llena de tristeza y de amargura se
alej.
Y cuando el infante vio que en compaa de los dos caballeros desapareci rpidamente
doa Mara, se mes la barba y los cabellos en seal de desesperacin.
-Cun insensato he sido! La he dejado ir!
El demonio le haba inspirado un nuevo crimen, o por mejor decir, el pesar de no
haberlo cometido.
Los dos caballeros que acompaaban a doa Mara no eran otros que el seor de
Alconetar y su inseparable amigo lvaro del Olmo, a quienes la ilustre dama haba
suplicado que la escoltasen hasta el lugar en que tuvo la cita con el infante.
lvaro del Olmo, sin participarlo a su altivo compaero, haba mandado que
secretamente les fuesen siguiendo a lo lejos los hombres de armas que haban acompaado
a don Guilln desde Alconetar. Esta medida fue muy acertada, pues que todo se deba temer
de un hombre tan malvado como el infante, el cual desde luego poda pensar en apoderarse
tambin de la hermosa cuanto infeliz doa Mara.
Ya hemos tenido ocasin de observar que el infante pens en ello desde el punto en que
crey que la esposa de Guzmn haba ido solamente acompaada por dos caballeros.
Por su parte don J uan no haba credo conveniente, puesto que se le ocurri de
antemano, el llevar a cima semejante proyecto, en atencin a que lo juzgaba impracticable o
muy peligroso; pues desde luego imaginaba que la esposa del alcaide no dejara de venir
muy bien escoltada.
Doa Mara y los caballeros caminaban silenciosos, y aun cuando la hermosa alcaidesa
no les haba manifestado los pormenores de su designio al ir aquella noche a las cercanas
del campamento de los infieles, con todo, bien se les alcanzaba a los generosos mancebos
que el xito de la empresa haba sido muy poco satisfactorio para la triste dama. No
obstante, el seor de Alconetar y su amigo respetaron el silencio de doa Mara, y ni
siquiera le dirigieron una pregunta que pudiera parecer indiscreta.









La dama y los caballeros llegaron todava en las primeras horas de la noche a los muros
de Tarifa. En las inmediaciones de la puerta les sali al encuentro el jefe de la guardia, que
de antemano se haba puesto de acuerdo con doa Mara para favorecer su salida de la
plaza.
Habiendo reconocido el jefe a los recin llegados, los dej pasar sin dificultad alguna,
as como tambin a los que llegaron algn tiempo despus, que eran los hombres de armas
del seor de Alconetar. La triste dama entr por una puerta secreta en el alczar, despus de
haberse despedido de los dos caballeros, a los cuales dio las gracias en los trminos ms
cariosos.
Inmediatamente los dos jvenes se encaminaron a la puerta principal del alczar, a fin de
presentarse a don Alonso, y que este no pudiese advertir que haban estado ausentes de
Tarifa; pues el alcaide haba cobrado mucha aficin a don Guilln y a su amigo, y ningn
da dejaban de verse. Por otra parte, nuestros jvenes caballeros abrigaban razones muy
poderosas para no dejar de presentarse a don Alonso Prez, el cual en varias ocasiones
haba encomendado al seor de Alconetar y a su amigo difciles y honrosos encargos
militares. Esta distincin por parte del alcaide les impona el deber imprescindible de no
faltar a ninguno de los continuos lances que tenan lugar durante el cerco de la plaza.
Adems, en casos tales todas las fuerzas se utilizan, y desde los ms tiernos jvenes hasta
los ancianos casi decrpitos se vean obligados a prestar algn servicio, conforme con sus
aos y aptitudes. Ahora bien, atendidas las circunstancias, el seor de Alconetar y su amigo
haban tenido necesidad de asistir como guerreros a los puntos designados por el alcaide.
Aquella noche el infortunado cuanto valiente caudillo se hallaba celebrando un consejo
con los capitanes ms ancianos de la guarnicin, a fin de determinar si convena o no hacer
una salida de la plaza para acometer de improviso a los infieles.
Por esta razn, ni don Guilln Gmez de Lara ni su amigo pudieron ver a don Alonso;
pero su lugarteniente les manifest que el alcaide haba preguntado por ellos, y que en la
distribucin del servicio de aquella noche se haba contado con los hombres de armas del
seor de Alconetar para que despus de la hora de prima guardasen una de las puertas de la
ciudad.
Afortunadamente an no haba llegado la hora en que deba comenzar el servicio de las
gentes de don Guilln, y por lo tanto ni haban podido notar su ausencia, ni mucho menos
pensar que esquivaba las ocasiones de servir a su patria.
Los dos caballeros, seguidos de sus gentes de armas, volaron al sitio que se les haba
designado.
Era cerca de la media noche, y todo yaca sumergido en silencio y tinieblas, cuando los
dos amigos se hallaban guardando la puerta de la ciudad y departiendo con voz recatada de
sus amigos ausentes y de su patria.
Tambin se haban reunido con nuestros mancebos algunos jefes de los puestos y
guardias prximas. Hablose all del consejo que se estaba celebrando, y vertironse
opiniones diversas. Unos juzgaban que lo ms acertado sera permanecer a todo trance en la
plaza; los ms fogosos pensaban que era ms digno de la valenta espaola el salir del
recinto de las murallas y acometer a los enemigos en su mismo campamento; y por ltimo,
todos convenan en la necesidad de enviar mensajeros al rey de Castilla para que, enterado
del conflicto en que se hallaban, les enviase el ansiado socorro.





Al fin cesaron las plticas, y slo quedaron don Guilln y su amigo con las lanzas
empuadas y pasendose por las inmediaciones de la puerta, que daba al campo y frente por
frente de la tienda de Aben-J acob.
El seor de Alconetar recordaba en aquellos momentos a su hermosa, cuanto adorada
Elvira, que era la luz de sus ojos y el alma de su alma.
El amor apasionado es el compaero inseparable de la gloria inmarcesible.
El seor de Alconetar, soando con los laureles del guerrero para ceirlos a la frente de
la virgen de sus amores, exclam dirigindose de pronto a su compaero:
-A fe que sera una hazaa de las ms gloriosas!

-Qu quieres decir?

-Estoy pensando en que a m poda estarme reservada la gloria de hacer pagar muy cara
su audacia a los infieles.

-Cmo as?

-Mira el silencio y la calma que reinan ahora en el campo enemigo. Ya solamente se
distingue alguna que otra hoguera moribunda; y la noche est oscura y convida a llevar a
cabo la empresa difcil que ha concebido mi mente.

-Veamos qu es ello.

-Todos los caballeros que se encuentran en Tarifa desean salvar al tierno hijo de don
Alonso de la muerte cruel con que el brbaro enemigo le amenaza; y en ltimo caso, ya que
esto no sea posible, al menos que tampoco sea estril el inmenso sacrificio que al fin don
Alonso est resuelto a hacer, antes que entregar la plaza a los infieles.

-A la verdad que sera muy doloroso que el buen alcaide perdiese la plaza despus de
haber sacrificado a su hijo.

-A lo menos, el hijo de Guzmn ser vengado, y quiero que mi brazo sea el que tome
esta venganza. He aqu, lvaro, lo que deseaba decirte.

-Y es posible, amigo mo, que hayas pensado en llevar t solo a feliz cima tan
temerario intento?

-Escchame y vers cmo no es temeraria mi empresa. En un lugar oculto dejo mi
caballo, y con precaucin me adelanto hasta la tienda de Aben-J acob, donde me ser fcil
penetrar a favor de las tinieblas; y degollando al rey de Marruecos, maana podemos hacer
una salida de la plaza, y el triunfo ser seguro, porque los enemigos estarn aterrorizados
con la nueva de la muerte de su monarca. Y aun cuando yo no consiguiera privar al rey
moro de la vida, al menos podr llevar a cabo una empresa gloriosa para un hombre solo, y
de la cual tal vez depende la salvacin de la plaza.

-Qu piensas hacer?

-Atravesar el campamento moro, encaminarme a Castilla, dar parte al rey de mi
embajada...

-No le enviaste una carta a don Sancho, cuando salimos de Granada? -interrumpi
lvaro.

-En aquella carta le comunicaba las respuestas que haban dado los reyes moros; pero
quin sabe si el buen Martn Galindo habr llegado bueno y salvo a Castilla? Adems, yo
podr decirle al rey de palabra muchas cosas que no era discreto confiar a una carta.

-No lo niego; pero el resultado principal de la embajada ya lo sabe el rey, por cuya razn
no veo la necesidad de que te expongas al peligro de una muerte poco menos que
inevitable, sin ms causa ni motivo que manifestarle al rey el xito de su mensaje, que ya
sustancialmente lo sabe don Sancho.

-Es que mi pensamiento no es slo el hablarle al rey de lo que en secreto me dijo en la
Alhambra Mohamet, sino anunciarle al mismo tiempo los sucesos que han tenido lugar en
Tarifa, manifestndole que urge socorrer la plaza.

-Oh! Si t pudieras llevar esa noticia!... A fe que sera un hecho glorioso!...
Cabalmente, segn tengo entendido, los capitanes ms experimentados de entre todos los de
la guarnicin se ocupan en este momento de la necesidad de hacer una salida, no slo por
escarmentar al enemigo, sino principalmente porque, a favor del tumulto de la pelea, ser
fcil que puedan atravesar el campamento de los moros algunos jinetes cristianos que ya
estarn designados, a fin de que lleven al rey la triste nueva de lo que acaece en Tarifa.

-Yo creo que don Sancho debe saber el estrecho cerco que Aben-J acob ha puesto sobre
esta plaza, porque es imposible que despus de seis meses que llevamos de sitio no haya
tenido el rey noticias del intento de los infieles; pero tambin imagino que ignorando
nuestro monarca la iniquidad del infante, no habr credo necesario enviar socorro,
confiado en la entereza y bravura del alcaide.

Efectivamente, el seor de Alconetar y sus hombres de armas llevaban cerca de siete
meses de residencia en Tarifa, pues que a los pocos das de haber llegado a la plaza
escoltando a la esposa del alcaide, haba tenido lugar la aparicin de los infieles, cerrando
todos los pasos para que no pudiesen los cristianos dar aviso a los suyos, ni menos recibir
auxilios de hombres o bastimentos.

-Seguramente, -dijo lvaro-, cuando el rey no ha enviado socorro, ser porque no le
habr sido posible disponer de hombres de armas; pero en ningn modo puede creerse que
el rey no sepa el cerco de Tarifa, porque a lo menos los pueblos comarcanos y que estn
situados en esta costa, no habrn dejado de sufrir las crueldades y vejaciones de los infieles;
de modo que a punto fijo puede asegurarse que las nuevas de esta invasin han llegado
hasta Castilla.

-Pero habrn llegado de manera que a estas horas el rey no sabr pormenores del asedio,
ni tampoco la horrible iniquidad que medita su hermano el infante, supuesto que don
Alonso no ha podido enviar mensajeros a don Sancho.

-Sin duda tienes razn.

-Pues bien; yo, que merec el honor de que el rey me eligiese para llevar su mensaje a
los reyes de Granada y de Marruecos, yo quiero ahora probar que soy digno de la
predileccin de don Sancho, llevndole noticias de lo que por esta tierra sucede, y
contribuyendo de este modo a que se salve la plaza, ya que por desdicha tal vez no pueda
evitarse la muerte del nio Guzmn.

lvaro del Olmo guard silencio, no atrevindose a contrariar el intento de su amigo por
lo que tena de heroico, ni osando tampoco aprobarlo por lo que tena de peligroso.

-No te parece, -insisti Gmez de Lara-, que sera un hecho por dems hazaoso y
digno de m, el atravesar el campamento enemigo, degollar al rey de Marruecos y llevar a
Castilla las nuevas que ninguno hasta ahora ha podido llevar de Tarifa?

lvaro del Olmo, reconociendo el noble bro del valeroso caballero, exclam lleno de
jbilo:

-Querido amigo, bien se conoce que tienes un gran corazn, supuesto que tales hazaas
intentas! Pero cundo, querido Guilln, cundo has notado en mi flaqueza, para que t
solo quieras emprender tal hazaa sin contar conmigo? Nunca cre que me hicieses tan
grande ofensa!

-No, querido lvaro, yo no te ofendo por querer que permanezcas aqu, mientras que yo
me lanzo a empresa tan peligrosa.

-Por lo mismo yo quiero acompaarte.

-Por lo mismo yo quiero que me sobrevivas.

-Qu har yo si t mueres?

-Escucha, querido amigo: si mi destino adverso hubiese decretado que yo pierda la vida
en el peligroso lance que intento, rugote que, si te es posible, adquieras mi cuerpo, y haz
que lo sepulten al lado de mis mayores en el castillo de Alconetar; y si por desdicha ma
permite el cielo que mi cadver quede insepulto en el campo moro, toma esta trenza de
cabellos que mi adorada Elvira me envi cuando yo estaba herido, y entrgasela, dicindole
que nunca sus hermosos cabellos se apartaron de mi corazn, y que si he desafiado tantos
riesgos, ha sido solamente impulsado por el santo fuego de su amor y por hacerme con mis
acciones gloriosas ms y ms digno de sus amantes miradas... Y dile tambin que al exhalar
el ltimo suspiro mi ltima palabra fue su nombre.

Esto diciendo, el seor de Alconetar entreg a su amigo una trenza de cabellos
primorosamente sujeta por un torzal de seda azul.

lvaro, no queriendo aceptar aquella fnebre comisin, dijo:

-Guarda tu trenza, querido Guilln, y no pienses que he de consentir en que mi suerte
sea distinta de la tuya. Desde nios hemos vivido juntos, y juntos tambin quiero que nos
sorprenda la muerte. Yo no me separar ni un instante de ti, querido amigo!

Y lvaro ech los brazos al cuello de Gmez de Lara, que tambin cariosamente lo
estrech contra su seno.








-Oh noble abnegacin de la amistad! El infeliz lvaro procuraba ocultar a todo trance
la angustia inmensa que oprima su alma. Ya sabemos que el sobrino de Gil Antnez estaba
tambin enamorado de Elvira, y al recordar que sta amaba a don Guilln, el infeliz Olmo
sufra torturas inexplicables; pero las devoraba en silencio, por no afligir a su amigo.
-Yo no quisiera, lvaro, que por mi causa te expusieses al peligro de una muerte
segura...
-De una muerte gloriosa. Acaso piensas que yo no tengo tambin ambicin de
renombre? Adems, que si vamos los dos juntos, ser ms fcil que salgamos con nuestra
empresa adelante.
-Yo acepto tu compaa, lvaro, porque t eres digno de mi amistad.
Los dos mancebos mandaron a uno de sus servidores que al punto les llevase sus
caballos, que los tenan all cerca en el mismo puesto de la guardia.
Luego se encaminaron rpidamente al alczar, a tiempo en que an estaban reunidos los
experimentados capitanes que haba convocado a consejo el hroe Guzmn. Este, sabido el
nombre de los que a tales horas le buscaban, mand que inmediatamente fuesen
introducidos en la sala del consejo.
Los jvenes saludaron respetuosamente a los ancianos guerreros, y dirigindose al noble
alcaide, el seor de Alconetar dijo:
-Ilustre don Alonso, perdonad si venimos a interrumpir vuestros cuidados por salvar la
honra de nuestra fe y de nuestra patria; pero confo, valientes capitanes, en que nos
escucharis sin enojo, supuesto que nosotros tambin venimos estimulados, por el deseo de
hacer alguna cosa en favor de nuestra patria querida. No juzguis temeridad lo que es fruto
de madura reflexin, que tambin en almas juveniles puede caber razonable discurso.
Hemos tenido ocasin de reconocer las avenidas del campo enemigo, y hemos visto con
gozosa sorpresa que hay un lugar a propsito para pasar sin grande riesgo por entre los
reales de los infieles. Si nos dais licencia, nosotros nos atrevemos, no solamente a pasar
ms all del campamento moro y llevar las nuevas al rey de Castilla de lo que en Tarifa
acaece, sino que tambin de camino pudiramos intentar la salvacin de vuestro tierno hijo,
o al menos su venganza, degollando sin piedad a todos los que encontremos al paso.










El noble alcaide y todos los guerreros que se hallaban en su compaa escucharon con
jbilo el razonamiento del valeroso Gmez de Lara.
-Cun grande gozo es para m, -exclam don Alonso Prez-, contemplar que hay en
Tarifa tan buenos caballeros que, movidos por la honra de la patria, se anticipan a ejecutar
nuestros mandatos y deseos! Habis de saber, esforzados paladines, que en este momento
mismo estbamos pensando en quines seran a propsito para llevar a cima la misma
empresa gloriosa que vosotros por vuestra propia voluntad habis venido a proponernos. Si
antes os estimaba, nobles caballeros, ahora os admiro, y si pertenecieseis al vulgo de los
soldados, yo os ofrecera riqusimos premios; mas ya que os movis por el solo amor de la
patria y de la gloria, yo me contento con deciros: Partid, amigos de mi alma, partid, y que el
cielo os ayude en vuestro empeo generoso -dijo el noble alcaide; y, enternecido, abraz a
los dos mancebos.
Todos los capitanes que contemplaban esta escena se sintieron conmovidos por el amor
de la patria y por la virtud de los hroes.
-Nosotros, -dijo el seor de Alconetar dirigindose a Guzmn-, nosotros no queremos
otra recompensa que la estimacin de los buenos caballeros.
-Las nobles palabras que nos habis dirigido, seor alcaide, son para nosotros la gloria
cumplida, -aadi lvaro con el acento della ms viva gratitud.
Los dos jvenes salieron de aquel recinto, despus de haber estrechado la mano de todos
los guerreros que all se encontraban, y que hacan ardientes votos porque los dos fieles
amigos llevasen a cabo felizmente su arriesgada empresa.
Salen por fin de la plaza, atraviesan los fosos, y a favor de las tinieblas avanzan hacia el
campo enemigo.
Llegan hasta escuchar la respiracin de los infieles, que dorman descuidados.
-Los dos amigos cambian algunas palabras con recatado acento.
-Convendra, -dijo Lara-, que echsemos pie a tierra y nos introdujsemos en la tienda
de algn jefe enemigo. Tengo sed de sangre!














-Espera, -repuso lvaro detenindose y mirando en torno suyo, como si buscase lugar
adecuado para su intento.
Despus de algunos minutos de observacin, el sobrino de Antnez dijo:
-Por este lado, a la izquierda, hay un bosque cuya espesura podr favorecer nuestra
marcha. Aqu y entre aquellas encinas, podremos dejar los caballos. Esprame aqu un
momento.
Y, lvaro dej los caballos en lugar seguro, y tomando bien las seas del sitio, fue a
incorporarse con su amigo.
Habiendo logrado no encontrar ninguna de las guardias avanzadas, penetraron hasta la
tienda de Ismael, guerrero de agigantada estatura, y que dorma sobra cojines, teniendo al
lado su corva cimitarra. Un negro estaba atravesado a la entrada de la tienda y tambin
estaba sepultado en profundo sueo.
-Entra en la tienda inmediata, -dijo el seor de Alconetar-, y degella todo cuanto
encuentres al paso, mientras que yo hago lo mismo.
Los dos se estrechan las manos, cada cual se dirige a una tienda, y para el caso de algn
contratiempo se dan por punto de reunin el sitio donde han dejado sus corceles.
Como en la oscura noche el len hambriento se precipita en el redil, del mismo modo el
valeroso Lara penetra en la tienda de Ismael y degella rpidamente al esclavo que
guardaba la puerta.
En seguida se dirige hacia donde estaba Ismael, a tiempo que, abra los ojos atnitos;
pero no tuvo ms lugar que el necesario para ver la sangre de su esclavo y la espada del
fiero campen que, brillante y rpida como un relmpago, se hunde tres veces en su pecho.
Muri Ismael como en el terror de una pesadilla, medio despierto, medio durmiendo. La
espada del cristiano cort de un solo golpe su sueo, su terror y su vida.
Gmez de Lara se apodera de la cimitarra de Ismael, y pasa a la tienda contigua, y divisa
el blanco alquicel de un moro que sala desatentado. Era el rabe Al-Asshari, que, huyendo
de la espada de lvaro, se encontr con la muerte que le dio el seor de Alconetar. Quin
puede oponerse al destino?
Al-Asshari lanz un grito y cay inundado en su sangre. Por encima del cadver salta
otro guerrero hacia el cual don Guilln asestaba su espada, cuando reconoci a su amigo.
-Huyamos! -exclam lvaro.
-Tan pronto!













-A cuatro he quitado la vida en esta tienda; pero ese que sala, y a quien diste muerte,
nos ha descubierto gritando... Mira, algunas sombras se distinguen al incierto resplandor de
aquella hoguera moribunda... La prudencia no est reida con la valenta. Sgueme!
-Todava no.
-Querido amigo, no seas temerario, y piensa que la patria an necesita de nuestros
servicios. Qu ganaremos con sucumbir ahora en desigual combate? Acurdate de que
somos portadores de un mensaje de importancia!
El seor de Alconetar guard silencio y se dej conducir por su amigo.
Las sombras que antes haban divisado en torno de la hoguera casi extinguida eran
algunos soldados que se despertaron al grito de Al-Asshari; pero como estaban soolientos
en demasa, volvieron otra vez a recostarse sobre la hierba, juzgando que algn compaero
pretenda burlarlos, haciendo que se alarmasen con aquel grito lastimoso.
Entretanto los dos amigos caminaban libres y seguros hacia el sitio donde tenan los
caballos.
El alba comenzaba a sonrer en el cielo cuando ya los dos caballeros haban logrado
abrirse paso por entre los infieles. Ambos iban ms gozosos que los pajarillos que con sus
arpadas lenguas comenzaban a entonar el saludo al nuevo da.
De repente por una de las encrucijadas del bosque apareci una pequea partida de
moros a caballo, que llevaban antecogidos algunos bueyes y corderos, y que sin duda
haban arrebatado a los mseros labradores de la comarca.
-Eh, deteneos! -grit una voz imperiosa.
Los dos amigos clavaron los acicates a sus corceles, y con rapidez increble se
internaron por lo ms espeso de la selva.
Por su desdicha encontraron un arroyo cuyo cauce era muy profundo y peascoso. El
seor de Alconetar consigue salvar el obstculo, y se escapa de los moros que los
perseguan con bulliciosa algazara; pero lvaro no fue tan afortunado.
Gmez de Lara crea que su amigo le iba siguiendo, y en esta inteligencia clavaba sin
compasin las espuelas a su corcel. Al fin, no escuchando el galope del caballo de Olmo, se
detuvo, y tornando la cabeza, lanz un grito de horrible angustia. Al saltar el arroyo,
caballo y caballero haban cado en la margen opuesta, de modo que los infieles haban
tenido tiempo de aproximarse al desdichado lvaro, el cual a pie sostena un desigual
combate con seis moros Gmez de Lara, rugiendo de ira, volvi las riendas y se lanz en
defensa de su caro amigo.
El valeroso lvaro haba dado ya muerte a dos moros; pero no haba podido menos de
sucumbir al nmero de los contrarios. El que pareca jefe de aquella partida haba derribado
de un golpe en la cabeza al triste lvaro, que, con la vista turbada por la sangre que manaba
de su frente, vacil algunos instantes como un hombre beodo, y al fin se desplom en tierra.
Al caer el cuerpo membrudo, reson la armadura como cruje el tronco del cedro gigante
que cae tronchado al impulso de la segur del leador. El brbaro moro tena ya levantada en
alto su corva cimitarra para degollar al triste lvaro; pero en este mismo momento llega el
fiero Gmez de Lara y se precipita con mpetu sobre el moro, por cuyo semblante se
difunde la ltima palidez de la muerte.










Captulo XXIII
La madre
Oh! Quin pudiera pintar el noble bro y la marcial belleza del invencible paladn! En
aquel momento Gmez de Lara estaba posedo del genio de Marte, de la inspiracin del
valor, inspiracin sugerida por el santo sentimiento de la amistad. Sus golpes son seguros,
su fuerza titnica, su bravura irresistible.
Los tres infieles que restaban, asombrados de la pujanza del guerrero, apelaron a la fuga
para salvarse.
Entonces Gmez de Lara ech pie a tierra y limpi la sangre del plido y hermoso rostro
de su amigo.
-An vive! -murmur.
El seor de Alconetar pase en torno suyo una mirada de mortal inquietud, como si
temiera la aparicin de nuevos perseguidores. En efecto, no era infundado el temor de
Gmez de Lara, pues los que poco antes haban huido no dejaran de llevar la alarma al
campamento de Aben-J acob.
Al considerar el lamentable estado de su amigo, los negros ojos de Lara se empaaron
de lgrimas.
Luego, con mucho tiento, con mucho cuidado, con la misma ternura de una madre para
con su hijo, el seor de Alconetar coloc a su amigo sobre la delantera de la silla de su
caballo. En seguida Lara cabalg, sujetando entre sus brazos al amigo de su corazn, al
compaero de su infancia.
Ya el sol brillaba en el Oriente, esparciendo sobre la tierra jbilo y vida, y a lo lejos se
escuchaban los instrumentos blicos de los infieles.
El valeroso paladn, lleno de tristeza, clav los acicates al noble bruto y parti al galope.





Encerrado en su aposento el triste alcaide se entregaba a su dolor, y como varn
esforzado procuraba ocultar su angustia a la esposa y a los servidores.
De pronto llamaron a la puerta.
Don Alonso, con semblante casi risueo, sali a abrir, imaginando que acaso sera
alguno de sus capitanes.
Al ver a su esposa, el valeroso alcaide frunci el ceo; pero fue para disimular mejor la
grande tristeza que rodeaba su alma como una noche de tempestad en el desierto.
-Infeliz! -pens-. Suframos en paciencia sus lloros!
Y volvindose hacia la desolada esposa, pregunt:






-Qu queris, doa Mara?

-Y me lo preguntis, seor!

Rein un prolongado silencio.

-Amado esposo y seor, -dijo al fin la triste madre-, no me permitiris que os pregunte
lo que pensis hacer?

-Y no pudierais excusar esa pregunta?

-Ah! Tenis mucha razn... Deba acordarme que vuestra alma es de hierro, y que en
vuestro feroz orgullo seris capaz de sacrificar brbaramente a vuestro tierno hijo... No es
as, seor?

-No es as, seora; y sin embargo, ser as.

-Cmo?

-No es el orgullo, es el deber lo que me hace sacrificar a mi hijo.

-Qu horror! Y tenis entraas?

-Tengo patria y tengo honor.

-Considerad... En qu peligra la patria? No podis entregar la villa, salvar a vuestro
hijo y conquistar despus cien ciudades? Quin, amado esposo y seor, quin se atrever a
echaros en cara vuestra conducta? El ms noble, el ms valiente, el ms cumplido
caballero, en semejante caso no vacilara un momento en salvar a su hijo. Ah! Seris
capaz de permitir que a nuestra vista degellen ay! a nuestro hijo esos infames sayones?

-Y queris que yo me iguale con ellos, transigiendo con su infamia?... Decidme, doa
Mara, apelo a vuestra misma sentencia, vos misma vais a dar el fallo en esta causa; en esta
ocasin conocer si verdaderamente me amis, porque supongo que no podris estimar a
vuestro esposo, si llega a deshonrarse por un acto de culpable debilidad. Mi religin, mi
patria, mi rey me imponen la obligacin, tal vez dura y terrible, lo confieso, pero obligacin
al fin, de tratar como enemigos a los moros y defender la villa encomendada a mi custodia.

-Pero esa obligacin no se entiende sacrificando a vuestro hijo.

-Eso, seora, es decir que las obligaciones cesan desde el punto en que su cumplimiento
comienza a ser penoso.

-Vuestro deber como padre es defender a vuestro hijo, a un nio inocente y abandonado
de todos.

-Ay, seora! Antes que padre soy hombre...

-Hombre! -interrumpi indignada la afligida madre-. Hombre! Cun hinchados de
orgullo estis con la prerrogativa de hombres! Mejor dirais que sois fieras, y aun peores;
pues a lo menos las fieras defienden a sus pequeuelos.

-Ellas no conocen a Dios ni tienen patria.

-Y manda Dios que los padres asesinen a sus hijos?

-Seora! Pero os perdono vuestras palabras... Es posible que no comprendis que
demasiado comprendo vuestro dolor?

El valiente don Alonso dirigiose a la puerta, la cerr cuidadosamente, y en el camino se
enjug dos lgrimas que abrasaron sus mejillas.

Luego se volvi y dijo:

-Esposa ma, no seas injusta, no vengas a desgarrar mi pecho con tus quejas
importunas... Piensas acaso que yo tambin no padezco? Has llegado a imaginar que mis
entraas no se parten con tamaa desventura? Qu piensas que haca yo retirado en lo ms
oculto de mi aposento? Ay, esposa ma! Delante de mis guerreros no me es permitido
derramar una lgrima siquiera, don Alonso de Guzmn no dar motivo a ningn viviente
para que lo tache de flaqueza, cuando se trata de cumplir el ms sagrado de los deberes...
Aqu estaba, te lo digo ahora que nadie puede ornos, amada esposa, aqu estaba llorando,
llorando mi desdicha. Si t pudieras comprender cuntas angustias han destrozado mi
corazn de padre! Si t supieras cun terrible cosa es tener el alma inundada de dolor y no
poder siquiera exhalar una queja ni un gemido!... Ah! Entonces, yo estoy seguro de que me
tendras compasin y lloraras sobre mi seno, siempre que no fueras la ms cruel y egosta
de las mujeres.

-Esposo mo! -murmur doa Mara exhalando sollozos profundos.

Y la desolada madre extendi los brazos al esposo, y reclin la cabeza sobre el hombro
del afligido padre, y llor sobre su seno.

Y as permanecieron largo rato unidos en su dolor y confundiendo sus lgrimas, como
otras veces haban confundido sus sonrisas al recrearse gozosos en el tierno y hermoso
nio, que en torno de ellos jugueteaba.

-Oh, Dios mo! -exclam al fin doa Mara-. Grande ha sido nuestra desventura! La
adversidad nos ha asaltado de repente como ladrn oculto en la orilla del camino...

En este instante llamaron a la puerta.

-Seora, -dijo don Alonso con voz rpida-, os ruego que procuris ocultar vuestra pena
delante de mis soldados.

Segunda vez llamaron con tal precipitacin, que los esposos cambiaron una mirada
imposible de describir.

-Ah! -exclam doa Mara-, tal vez nos traigan alguna buena noticia.

-Tal vez.

Don Alonso, despus de dar a su rostro una expresin de completa calma, se dirigi a
abrir la puerta.

-Amados seores mos! -exclam una voz doliente y entrecortada por sollozos.

-Constanza!

-De dnde vienes?

-Del campo de los moros.

-Qu nuevas traes?

-Y mi hijo?

La anciana vena plida como la muerte, y ostentando todava en su rostro y en sus
brazos las seales del cruel tratamiento que le haban dado los moros.

Constanza, pues, refiri a sus amos la dolorosa escena de que haba sido testigo en la
tienda de Aben-J acob.

Doa Mara prorrumpi en tristsimo llanto.

El alcaide permaneca impasible, al parecer, pero no fue dueo de ocultar la palidez
mortuaria que se difundi por su semblante.

La fiel nodriza haba ocultado a su seora el atrevido, el insensato proyecto que haba
concebido de ir al campo de los enemigos para libertar o ver al menos a su joven seor;
pero doa Mara adivin al punto el origen de la desaparicin de Constanza.

-Ahora slo me resta deciros,-aadi la anciana-, que me han dado libertad para que os
anuncie este mensaje.

-Habla, di pronto.

-Si al salir el sol no habis resuelto entregar la villa, don Pedro infaliblemente ser
degollado.

Doa Mara lanz un grito desgarrador.

Don Alonso ahog un rugido de rabia.

Y la nodriza permaneci silenciosa y como aterrada por las palabras que ella misma
acababa de pronunciar.

Antes de que doa Mara saliese de su estupor, el alcaide sali de la estancia. Tal vez
quiso evitarse la amargura de or las quejas de su esposa; tal vez sali a dar alguna orden
importante a sus soldados.

Cuando hubo salido el alcaide, la fiel Constanza se aproximo a su seora, y con acento
dulce y dolorido le dijo:

-An no os lo he manifestado todo.

-Hay ms!


-Parece que vos habis hablado esta noche con el infante.
-S.

-Pues en seguida don J uan fue a buscarme y me dio un recado para que a vos sola os lo
manifestase.

El rostro de doa Mara se encendi de ira y de vergenza.

-Qu te dijo?

-Que an es tiempo de que se salve don Pedro, si queris ir a ver a don J uan esta noche...
Dice que se le olvid manifestaros una cosa...

-Bastante me ha dicho ya el infame.

-Por qu no vais?

-Infeliz! T no adivinas un crimen horrendo oculto detrs de esas palabras?

-Es posible!

-Estoy segura de ello. He ah la causa por qu me alej tan repentinamente de su
presencia. Si me detengo algunos instantes ms, no slo nos arrebatara a nuestro hijo, sino
que tambin habra intentado mancillar mi honor y el de mi esposo.

-Me parece que tenis razn, seora, -respondi Constanza meneando tristemente la
cabeza.

Y luego pregunt:

-No os acompaaba nadie?

-Queras que hubiera ido sola? Llev en m compaa a don Guilln Gmez de Lara y a
su amigo lvaro del Olmo.

-Ah! Si hubieseis llevado una buena escolta!... Tal vez... Estoy segura de que s... No
hay duda!

-Qu ests ah murmurando?

-Si hubieseis llevado con vos algunos valientes, habrais salvado a vuestro hijo.

-Ests en ti?

-Digo la verdad. Bastaba que algunos de los vuestros se hubieran precipitado sobre el
infante y le hubiesen aprisionado mientras que hablaba con vos, y... era asunto concluido.
No haba sino haberle trado prisionero a Tarifa, y despus decirle: Seor mo, ahora se
han vuelto las tornas: os mandaremos poner maniatado sobre el adarve, y si los moros
quieren matar a don Pedro, los cristianos darn muerte a don J uan. Oh! Si esto an
pudiera hacerse!... La cabeza del uno habra guardado la del otro.

Call Constanza.

Es indecible el efecto que estas palabras causaron en el nimo de la desolada doa
Mara.

Experiment una cosa parecida a lo que experimentara un hijo a quien se le
convenciese de que su padre haba sido enterrado sin haber fallecido realmente, sino a
consecuencia de haberse credo as por hallarse en un estado catalptico.

Durante largo rato doa Mara continu silenciosa e inmvil, pero con una expresin
espantosa de fra desesperacin. Dirase que se maldeca a s misma por no habrsele
ocurrido aquella idea, tan practicable a juicio de Constanza.

-Oh! no es posible! -exclam por ltimo-; no era posible haber realizado semejante
proyecto... Estbamos a muy corta distancia del campo, y el infame don J uan ni siquiera se
ape de su caballo... Al menor movimiento que hubiese advertido, le habra sido muy fcil
el escaparse, y entonces era cerrar completamente las puertas de la esperanza, y... triste de
m! cuando yo fui a hablarle, an esperaba todava.

-Dudis de la posibilidad de mi proyecto?

-Ay, Constanza! No me hables de ese plan, que juzgo imposible, y quiero creerlo as...
Me asesina el pensar lo contrario. Adems, aun cuando fuese una cosa segura y hacedera, l
es un infante de Castilla, hermano del rey... l es dueo de ser la ignominia de su sangre
real; pero nosotros! Para intentar semejante infamia era preciso ser tan villanos como l...
En fin, no hablemos ms de eso, Constanza, porque me vuelvo loca.

De repente doa Mara advirti que su amada nodriza, de plida que estaba, se haba
puesto lvida, y acudi en su socorro. Ya era tiempo. La infeliz anciana, a no ser por el
auxilio de su seora, se habra desplomado en el suelo. Constanza, fatigada de cansancio,
desfallecida de hambre y atormentada por el mal tratamiento de los moros y por el
desconsuelo que helaba su corazn, se hallaba a punto de sucumbir vctima de sus
padecimientos fsicos y morales.

Doa Mara llam a sus gentes y se apresuraron a prestar socorro a aquella pobre mujer,
modelo de adhesin y fidelidad para con sus seores.

La triste madre no pudo gustar en toda la noche las delicias del sueo, y no poda
resolverse a creer que fuese cierta e irremediable su desgracia. Oh prodigios de la
esperanza, cuyo encanto mgico slo puede extinguirse con la vida!

Imaginbase que todas aquellas amenazas las hacan con el intento slo de intimidar a su
esposo, a fin de que cediese ante exigencias tan crueles, entregando la villa a sus enemigos.

Y se aferr a este pensamiento con la misma tenacidad que el nufrago se aferra a la
combatida tabla que le ofrece alguna esperanza de salvacin.

Entretanto el msero alcaide, en la torre ms alta que daba al campo de los agarenos,
contemplaba el cielo azul tachonado de estrellas, testigos de su dolor. Y fijaba sus ojos
tristes en el recinto donde se encontraba el hijo de sus entraas, nico vstago de su linaje,
es decir, que don Alonso no haba tenido hasta entonces ms hijo que al infeliz don Pedro.

Y el triste padre lloraba recatndose de los suyos y depositando sus lgrimas en el
oscuro seno de la melanclica noche.

Y rendido de fatiga y de tristeza, el inexorable sueo, que pudo ser bienhechor en aquel
instante, cerr sus llorosos prpados.

Pero su sueo fue interrumpido por negras visiones. Le pareca ver a su amado hijo
delante de los muros de Tarifa, y que su tronco palpitaba sobre la tierra inundada con su
sangre, y que su cabeza, separada de los hombros, fijaba en l una mirada de reconvencin
por su inexorable dureza.

Ya comenzaba a sonrerse el alba en el Oriente, cuando el triste alcaide despert
despavorido y lanzando gritos horrendos.

Y habindose tranquilizado algn tanto, asomose al adarve para mirar al campamento de
los moros, y all a lo lejos divis un jinete que a todo el galopar de su caballo dirigase a
Tarifa.

Detvose el jinete delante de los muros, y detrs venan las huestes agarenas, levantando
hasta el cielo polvorosa nube. Era el intento de los moros dar el asalto que haba de decidir
de la suerte de la ciudad sitiada.

Don Alonso reconoci fcilmente al jinete, quien, ponindose a distancia en que pudiera
ser odo, le salud respetuosamente y le dijo:

-Alcaide de Tarifa, el alto y poderoso rey Aben-J acob, mi seor, me enva a ti para que
te anuncie su soberana voluntad, y es que, deseoso de usar contigo de misericordia, te repite
por ltima vez que an ests a tiempo de salvar a tu hijo, si te resuelves a entregar la villa.
De lo contrario, te advierte que ahora sin remedio ser ejecutada la sentencia a vista de los
muros de Tarifa. Hecha esta notificacin, nada me resta por decirte sino que aun despus de
yo haberme alejado estars a tiempo de resolverte, hasta tanto que oigas el tercer toque de
los atabales y clarines. A esta seal vers correr la sangre de tu hijo. Ahora, -aadi
Abenzayde-, aguardo tu respuesta.


Al or tal mensaje, las lgrimas vinieron a los ojos del triste padre, en cuyo corazn
trabaron horrorosa lucha el deber y la naturaleza; empero con nimo esforzado el alcaide
procur dominar su dolor, mostrndose entero contra la iniquidad de los hombres y el rigor
de la fortuna.

-No engendr yo hijo, -prorrumpi-, para que fuese contra mi patria, sino contra todos
los enemigos de ella. Si don J uan y Aben-J acob le diesen muerte, a m darn gloria, a mi
hijo verdadera vida, y ellos se mancharn con eterna infamia en el mundo y condenacin
eterna en el infierno. Y para que vean cun lejos estoy de rendir la plaza y faltar a mi deber,
all va mi cuchillo, si acaso le falta arma para completar, su atrocidad y cobarda.

Y diciendo esto, sac el cuchillo que llevaba a la cintura, le arroj al campo y se retir al
castillo.

Apenas el triste don Alonso haba entrado en su aposento, despus de haber hecho un
esfuerzo tan sobrehumano, cuando se abri la puerta y apareci la plida figura de la
desolada esposa.

Largo rato permanecieron ambos inmviles y lgubres como estatuas sepulcrales.

Sbito levantaron la cabeza y se estremecieron.

Acababa de sonar el segando toque en el campo moro.

Cuando otra vez sonasen los atabales y clarines, la ltima esperanza habra desaparecido
como nave que se pierde en los dilatados horizontes del anchuroso mar.

-Seor! Seor! -exclam la dama retorciendo de dolor sus manos-. Qu pensis hacer?
Mirad que dentro de poco ya no nos quedar ningn remedio. Es un pobre nio!

-Haceos cuenta, seora, que era un gallardo mancebo, y que conforme a su linaje ha
muerto en la batalla, peleando como bueno.

-Ha muerto asesinado!

-Esa muerte es honrosa para l y para m.

-Es vuestro hijo!

-Y por ventura los padres no estn en la obligacin de dar sus hijos a su patria?
Recordad, seora, cuntas madres habrn perdido sus hijos en los asaltos que nos han dado
los moros. Queris que digan que exijo de los dems lo que no soy capaz de hacer yo
mismo?

Doa Mara no dej de reconocer la eficacia de esta razn poderosa; as es que durante
algunos minutos guard silencio.

Pero al cabo su cabeza se agit con un ligero estremecimiento, como si una voz ms
poderosa que todas las razones del mundo hablase muy alto dentro de su corazn.

-Mi hijo! -exclam al fin-; yo no tengo nada que ver con eso; todas vuestras razones no
sirven sino para matar al hijo de mis entraas. Os lo repito, seor, yo nada tengo que ver
con eso; que mueran los guerreros, que se entregue la plaza; pero que me entreguen a mi
hijo.




Don Alonso fij una mirada severa en su esposa; pero al ver la expresin de dolor y
amargura que nublaba su semblante, el esforzado guerrero no pudo menos de murmurar:

-Infeliz! Cunto ms no le hubiese valido ser estril, que no concebir un hijo para verle
morir tan desastrosamente!

-Qu decs, seor? Qu resolvis?

-Cumplir con mi honor.

-El honor!... Ese honor es una blasfemia.

-Seora! Qu harais si un caballero os propusiese faltar a vuestro deber de esposa?

-Mi honor...

-Permitidme, seora, que dude de vuestro honor; creo que serais digna de m, en tanto
que no se tratase de vuestro hijo, pues por l serais capaz de sacrificar vuestra honra y la
ma.

-Caballero! Habis podido creer?...

-Nada creo, seora, sino que reflexionis en lo que harais en semejante caso.

La dama comprendi hasta qu punto era justa la observacin de su esposo, quien
pareca haber adivinado la escena que el da anterior haba tenido lugar entre el infante y
doa Mara. sta permaneci largo rato sumida en la ms honda afliccin y murmurando
entre sollozos:

-Hijo mo, Pedro! Pedro, hijo mo! Ojal me fuese dado morir en tu lugar! Pedro,
hijo mo! Hijo mo, Pedro!

Sbito la triste madre lanz un grito desgarrador.

La seal se haba repetido por la tercera vez. Los dos esposos en aquel momento se
abrazaron estrechamente, y el uno lloraba sobre el seno del otro. La carne se despegaba de
sus huesos, y sus lenguas atadas por el dolor, no encontraron ni una palabra siquiera. La
angustia de su alma era tan inexplicable, que no caba en palabras. Slo prolongados
gemidos, como un eco lejano, podan dar una idea, aunque plida de su angustia terrible. En
esto oyose aunque fuera del aposento grande algazara. Don Alonso se desprendi
rpidamente de los brazos de su esposa, y al punto encaminose al adarve. Informado el
caballero de la causa de aquel alboroto, supo que era producido por la indignacin de los
cristianos que desde los muros de Tarifa haban sido testigos de la muerte cruel dada al nio
Guzmn.

El alcaide dijo a los suyos con notable entereza:

-Cre que los enemigos entraban en la ciudad.

Don Alonso volviose a acompaar a su esposa, y acaso tambin para desahogar algn
tanto su pena, que con gran trabajo poda disimularla en aquellos momentos delante de los
suyos, a los cuales no quera dar muestras de flaqueza. Viendo el noble alcaide el
abatimiento de doa Mara, que casi desfallecida se hallaba reclinada en un sitial, con el
rostro cubierto con ambas manos, como si temiese que la luz del da insultase su dolor,
dijo:

-Amada esposa ma, no te aflijas fuera de trmino; la vida no es ms que el camino de la
muerte...

-Mi hijo! -solloz la madre.

-Ya que Dios ha querido probarnos en el crisol de la adversidad, suframos con paciencia
y resignacin este doloroso golpe. Abraham no vacil un instante en sacrificar a su hijo...

-S, -interrumpi vivamente doa Mara con acento de desesperacin-, s; pero a
Abraham le envi Dios un ngel que le detuviera el brazo.

-Pero al fin, el triste padre obedeci... Yo tambin he cumplido con lo que debo a mi
Dios y a mi patria.

-Ojal que no existiesen deberes ni patria! Ojal no hubieseis admitido este cargo de
alcaide, que tan funesto ha venido a sernos! Ojal que nunca vuestra ambicin de gloria,
de esa gloria cruel y sanguinaria del guerrero, os hubiera hecho salir de nuestro castillo, en
donde vivamos tan felices!

-No me atravieses el corazn con tus palabras, esposa ma; procura consolarte
respetando la voluntad de Dios, y no quieras aumentar la cicuta de mi afliccin. Milicia es
la vida del hombre sobre la tierra, y como das de jornalero son sus das. Como el ave ha
nacido para volar, as el hombre ha nacido para las penalidades. Partamos la carga y ser
menos pesada, que los esposos que han partido sus alegras deben tambin compartir su
congoja en la hora de la tribulacin.

A estas palabras, la esposa procur reprimir el llanto de la madre.




Captulo XXIV

Conversacin en la fuente

Don Guilln y su inseparable amigo llegaron a la casa de los Templarios en Sevilla sin
otro contratiempo que la herida que lvaro del Olmo haba recibido en la frente. Cuando
Gmez de Lara se hubo alejado de los moros y crey que nada poda ya temer de ellos, se
detuvo en la margen de un arroyuelo, examin minuciosamente la herida de su amigo, y
reconoci que no era peligrosa, por ms que le hubiese causado un desvanecimiento que le
dur largo rato; pero al fin el aire fresco y salutfero de la maana le hizo recobrar
fcilmente el uso de sus sentidos.

El seor de Alconetar lav la herida a su amigo, y despus se la vend hbil y
cariosamente. Por fortuna, el caballo de lvaro, que era muy querencioso, haba seguido
la rpida carrera del corcel de Gmez de Lara, de modo que, como el herido se hallaba en
disposicin de montar a caballo, pudieron continuar su marcha con mayor celeridad.

En la casa de la Encomienda de Sevilla descansaron dos das, hasta que lvaro se hall
completamente restablecido. Luego emprendieron su marcha hacia Castilla, y llegaron, por
ltimo, a Alcal de Henares, en donde a la sazn se hallaba el rey don Sancho. El seor de
Alconetar dio cuenta al rey muy por extenso de su embajada, as como tambin del estado
en que a la sazn se encontraba el infeliz alcaide de Tarifa. Inmediatamente el rey trat de
enviar socorro a los sitiados, y manifest a los dos jvenes caballeros que se daba por muy
bien servido de ellos, aunque las noticias que le haban llevado fuesen para l en extremo
dolorosas. Tambin don Sancho mand a los mancebos que se alojasen en su propio
alczar, dndoles inequvocas muestras de su afecto; pero entonces don Guilln Gmez de
Lara pidi al rey muy encarecidamente que le permitiese abandonar la corte por algunos
das para ir a visitar su castillo, habitado a la sazn por la hermosa Blanca y por el buen Gil
Antnez, a quien tanto Gmez de Lara como lvaro profesaban un afecto verdaderamente
filial. El rey no tuvo inconveniente alguno en conceder el permiso que le pedan los
caballeros; antes por el contrario, manifest que se holgaba mucho de esta circunstancia,
que le ahorraba el trabajo de enviar un mensajero al comendador de Alconetar. En efecto, el
rey entreg a Gmez de Lara una epstola para que la pusiese en manos de don Diego de
Guzmn.

Los dos amigos despidironse del bondadoso monarca, y en seguida partieron para el
castillo de Alconetar.

Pocos das despus, a la hora en que aparece la primera estrella, caminaban por las
inmediaciones de la baila de Alconetar dos caballeros muy embebidos en sus
pensamientos. Ambos contemplaban los lugares de su pas natal, sitios consagrados por mil
y mil recuerdos de la infancia.

-Pronto har un ao que salimos de aqu! -exclam Gmez de Lara.

-Y en ese ao, cuntas mudanzas pueden haber ocurrido! -exclam lvaro del Olmo.

Elvira ma! -murmur el seor de Alconetar.

-Elvira quiere a mi amigo! -pens lvaro-. Ah! Quin sabe? Las mujeres...

Y ambos jvenes suspiraron a la vez, el uno de amor y el otro de amargura.

En esto llegaron a la Encomienda, y desde luego se comprende el jbilo indecible que
experimentara el comendador Guzmn, al ver, cuando menos lo esperaba, al seor de
Alconetar, al cual profesaba el afecto ms entraable.

Pero muy pronto el jbilo del buen comendador trocose en ira y pena, cuando supo la
horrible alter nativa en que se hallaba su hermano al tiempo de partir los dos mancebos de
Tarifa.

En la epstola que llevaba el seor de Alconetar manifestaba el rey a don Diego que, si
le era posible, enviase al punto algunos caballeros a Sevilla, para que all se reuniesen con
las gentes de armas que mandaba Hernando de Olea, a fin de que todos juntos marchasen
cuanto antes a socorrer a los sitiados.

Con la velocidad del rayo, don Diego de Guzmn aquella misma noche dio las rdenes
necesarias para que todos los caballeros de su Encomienda se dispusiesen a la partida.
Gmez de Lara y Olmo despidironse con mucho amor y sentimiento del buen
comendador, y en seguida se dirigieron al castillo pero no pareca sino que cada uno de los
dos amigos se esforzaba por ocultar al otro el vehemente deseo de lanzar al galope su
caballo, como si cada cual temiese ofender a su amigo, demostrando impaciencia por llegar
a la aldea.
Nuestros caballeros a la sazn llevaban su mente fija en un mismo pensamiento, es
decir, que ambos recordaban la aventura del rapto de Elvira, as como tambin la noche en
que el seor de Alconetar estuvo a pique de ser asesinado. Igualmente ambos abrigaban la
bien fundada esperanza de que, ya restablecido completamente el prisionero, se hallara en
estado de responder a las preguntas que se le dirigiesen.
-Y quin ser el infante que intent arrebatar a la hermosa Elvira? -dijo don Guilln,
que no poda continuar ms tiempo sin hablar de su amada.
-En vano he agotado todo mi discurso por dar en ello.
-Te aseguro que respecto a esto me devora la ms viva curiosidad.
-Dentro de poco podremos satisfacerla.
-Estaba pensando en lo mismo.
-Ya estar completamente restablecido el esclavo.
-Cabalmente. En ese hombre se funda toda nuestra esperanza de descifrar el enigma.
-Pues acortemos la distancia, y as ms pronto cesar nuestra impaciencia.
-Tienes mucha razn. Al galope!
Pocos momentos despus, nuestros caballeros se hallaban en el castillo de la aldea de
Alconetar.













El seor Gil Antnez, la encantadora Blanca y el Pedro Fernndez salieron a recibir a
los recin llegados con todas las muestras del ms acendrado afecto.
La enamorada doncella sinti palpitar su casto seno al ver al gallardo Lara, cuya adorada
imagen nunca se apartaba de su memoria. Dos lgrimas de gozo y de amor se agolparon a
sus hermosos ojos, y una sonrisa de ngel, la sonrisa de la felicidad, entreabri sus labios de
clavel.
El viejo Antnez estrech en sus brazos a los dos jvenes con la efusin de su cario
verdaderamente paternal.
Atentos nuestros galanes a satisfacer cuanto antes sus deseos ms vehementes, apenas
pasaron los primeros momentos de aquellas mutuas protestas de cario, cuando don
Guilln, dirigindose a su halconero, pregunt:
-Vamos, Pedro. Y tu prisionero?
-Seor... -murmur Fernndez.
-Ay, don Guilln! -exclam Gil Antnez con triste acento.
-Qu ha sucedido?
-Una gran desgracia! -exclam el halconero.
El anciano Antnez torn la actitud de un hombre que se dispone a hacer una larga
narracin.
-Habis de saber, -dijo-, que despus de vuestra partida...
-Perdonad, seor Antnez; pero, si gustis, luego podis referirme la desgracia acaecida,
porque ahora en verdad os aseguro que estoy impaciente por ver al prisionero.
El viejo Antnez y el buen Fernndez, al or estas palabras, cambiaron una mirada de
inexplicable angustia.
-Vamos, vamos a interrogar al preso -aadi lvaro del Olmo, no menos impaciente que
don Guilln.
-Pero, seor... Sacad vuestra espada y atravesadme el corazn!
-Ests en ti?
-Yo he tenido la culpa de todo, -continu el halconero con voz en extremo dolorida-.
Perdonadme, seor!

















-Te han robado los gerifaltes? Se han perdido mis sabuesos? O por ventura has
atravesado impensadamente con una flecha mi potro ruano?...
-No es nada de eso, seor.
-Pues bien, sea lo que fuere, ests perdonado... Pero aligera, y guanos adonde est el
prisionero... Est ya mejor?... Ahora que me acuerdo, qu es de Isaac?
-Como siempre, habita en su chiribitil, haciendo experimentos, examinando plantas y
disecando animales, -respondi el seor Antnez.
-Ahora estar durmiendo, porque no hace otra cosa desde que amanece hasta que
anochece, -dijo el halconero-. Parece un murcilago, segn le teme a la luz del da, y
duerme como un lirn... Ya pronto se levantar, porque l de noche es cuando registra sus
librotes o se entretiene en cavilar, estrujando hierbas o inventando jarabes.
El halconero, que le tena alguna ojeriza, porque siempre que estaba enfermo le recetaba
purgantes, se haba complacido en hablar de las extravagancias de Estigio Momo.
-Habr cuidado con mucho esmero a nuestro cautivo, no es verdad?... Yo se lo
encargu as muy eficazmente, porque la vida de ese hombre es para m de un precio
inestimable.
-Seor, -murmur Fernndez temblando-, el prisionero... Vlgame Dios!... Fue que...








-Rayos del cielo! Acaba, que ya ests en extremo pesado.

-Ya no le veris ms...

-Ha muerto por ventura?

-No, seor.

-Pues entonces?..

-Se ha escapado! -exclam el rollizo Pedro Fernndez, haciendo pucheros de la manera
ms trgica.

Nada poda darse ms ridculo que el aspecto del halconero lloriqueando, y nadie
hubiera podido contemplarlo sin desternillarse de risa.

Desde luego se supone que todo el que se hubiera redo habra debido ser indiferente a
aquella fatal revelacin. Por desgracia, nuestros caballeros no era posible que oyesen con
indiferencia semejante noticia.

As es que un rayo que se hubiese desplomado sobre el castillo de Alconetar, no los
habra aterrado tanto como el ver desvanecida su esperanza de satisfacer la curiosidad que
les devoraba.

Durante largo rato ambos jvenes permanecieron mudos de furor.

El primer movimiento de don Guilln fue atravesar con su espada al desventurado
halconero, y es seguro que por lo menos habra sufrido la ms tremenda paliza que jams
seor feudal diera a su siervo, a no haber interpuesto sus canas y autoridad el respetable Gil
Antnez.

Y hasta el pacfico y bondadoso lvaro del Olmo, a no temer disgustar a su buen to,
habra dado de la mejor gana del mundo una buena mano de torniscones al halconero para
castigar su incuria imperdonable.

Cuando ya don Guilln logr tranquilizarse algn tanto, pregunt:

-Y cmo ha logrado ese hombre evadirse del castillo? De qu sirven mis hombres de
armas? Para qu se han hecho los altos muros y los puentes levadizos? Es esta la
vigilancia que se usa en mi fortaleza? As se cumplen mis rdenes? No te dije, villano y
ruin perrero, que cuidases con toda eficacia y pusieses a buen recaudo al que intent
asesinarme? Ira de Dios! Que merecas que los lobos te comiesen despus que mis
halcones te hubiesen sacado los ojos...

Toda esta retahla, que a manera de torbellino sala por la boca del iracundo mancebo,
produjo en el desdichado Pedro Fernndez una confusin extraordinaria, un terror pnico
que le oblig a guarecerse entre el seor Antnez y su graciosa sobrina.

-Seor, procurad no afligiros por cosa que ya no tiene remedio, y tened en cuenta que
vuestro enojo puede ser perjudicial a vuestra salud, que Dios conserve. Adems, el buen
Pedro ha sido engaado de la manera ms inesperada, y harto castigado que da con el pesar
que le ha causado su falta de precaucin, debida, ms bien que a descuido, a su ndole
sencilla y nada maliciosa. Perdonadlo, seor!

Pronunci Blanca estas palabras con tan irresistible acento de dulce persuasin, que don
Guilln no pudo menos de deponer sus iras en presencia de aquella intervencin suplicante,
cariosa y razonable. He aqu el efecto de la belleza y la ternura! La mujer es el placido
cfiro ante cuyo apacible rumor se da por vencido el tronante huracn de la ira en el
corazn del hombre.

Sin embargo, los dos mancebos se afligieron notablemente por la desaparicin del
prisionero, del cual esperaban obtener noticias acerca del encubierto amante de Elvira.

-Y cmo ha logrado ese hombre escaparse? -volvi a preguntar don Guilln despus de
un largo rato de silencio.

-Seor, -respondi Pedro Fernndez-, la duea que serva a doa Elvira tuvo la culpa de
todo.

-De veras! -exclam lvaro lleno de admiracin.

-Luego estaban en inteligencia? -pregunt Lara palideciendo espantosamente.

El halconero se detuvo algunos instantes, como si no hubiese comprendido la anterior
pregunta.

-Qu decs, seor?

-Estaba la duea de acuerdo con el prisionero? Responde pronto, Fernndez.

-No, seor; si por poco no la mata...

Don Guilln respir y sintiose resucitar. Haba temido que la fuga se hubiese verificado
por industria de Plcida, en cuyo caso sta no poda menos de estar de acuerdo con Elvira,
quien tal vez tendra empeo en que Lara no averiguase nada concerniente a su rival.

-Poco tiempo despus de vuestra partida, -continu el halconero-, se present aqu la
seora Plcida, lamentndose de que no haba podido venir en muchos das por estar
enferma. Pues, seor, ya recordaris que cuando estabais recin herido, todas las maanas
vena la duea, y como era tan curiosa y amiga de saber y husmear, me hizo varias veces
que la guiase adonde estaba el prisionero, porque deca que deseaba verle para darle a su
seora las seas del que trat de asesinaros. Pues bien, como iba diciendo, una maana vino
muy temprano, despus de or misa, y me manifest que acababa de saber grandes cosas
relativas a doa Fidela y su hija, quienes se haban ausentado de la aldea sin darle aviso a
Plcida, y por esto creo que estaba muy resentida...

-Qu ests diciendo! -exclam fuera de s el seor de Alconetar.

-La verdad, seor... Virgen Santa de la Luz! Por qu me miris as?

-No estn en la aldea doa Fidela y su hija?

-No, seor.

Los dos jvenes cambiaron una mirada, y por ltimo ambos fueron dueos de reprimir la
explosin de su clera y de su amargura, gracias a la presencia del seor Gil Antnez y su
sobrina.

-Contina, Pedro, contina tu narracin, -dijo al fin el seor de Alconetar con voz
reconcentrada por la ira, que procuraba ocultar en vano.

-Pues, seor, -continu el halconero-, como iba diciendo, la duea estaba o pareca estar
muy enojada, porque la madre y la hija se haban marchado sin despedirse de ella...

-Pues no estaba Plcida en casa de doa Fidela? -interrumpi vivamente lvaro.

-S, seor; pero la duea haba pedido licencia por tres o cuatro das a sus seoras para ir
a J araicejo a ver una comadre suya que estaba muy malita y que la dejaba por heredera. La
seora Plcida, llena de agradecimiento por esta obra de caridad, quera tener el gusto de
asistir en los ltimos momentos a su comadre para convencerse de que sin duda ninguna se
quedaba muy bien muerta; pero Dios quiso que la comadre no se muriese, y que adems
Plcida no encontrara a sus seoras cuando volvi a la aldea...

-Vamos al caso, y suprime circunstancias intiles.

-Ya se marchaba la duea, despus de haberme entretenido ms de una hora con sus
chinchorreras, cuando me pregunt por nuestro cautivo. Yo le respond que ya estaba
mejor, y que haba recobrado completamente el seso y el habla. Ay! -exclam la vieja-;
pues entonces quisiera volver a verlo. Sabe Dios quin ser! Vaya! Vaya unos misterios
que hay en todas estas cosas de los amores de doa Elvira! En fin, seor, Plcida comenz
a darle a la taravilla, y me dijo que deseaba mucho hablar al preso, para ver si poda rastrear
algo acerca de la inesperada desaparicin de su seora. Yo no tuve inconveniente en
acceder a este deseo, curioso tambin por mi parte de or lo que ella averiguaba. Pero ay
seor! todo en este mundo padece por donde ms peca. Esta es una verdad como un
Evangelio, y yo se la o decir muchas veces a mi padre, que de Dios goce...

-Ahorra palabras, Pedro, que ya me cansas, -interrumpi don Guilln.

-Esto no tiene duda, -continu el cachazudo halconero-. Y en prueba de que es tal como
digo, hasta los animales nos lo demuestran. El nebl ms atrevido, por la misma razn es
tambin el ms zahareo; y el caballo ms voluntario y fogoso est por lo mismo ms
expuesto a ser vctima de su generosa ndole. El otro da en la caballeriza estuvo en nada
que no se lastim de los pechos el potro ruano al saltar la valla que le separaba de la jaca
pizarrea. Y cul fue la causa? La extraordinaria viveza del potro, que bufa, brinca, piafa y
corvetea con slo sentir un mosquito. Y el otro da por poco atravieso con una flecha a
Len, el mejor sabueso de toda la jaura; pero tambin el ms inquieto y vivaz cuando
descubre la pieza. Pues, seor, la vieja Plcida, por ser tan curiosa, pag bien cara su
curiosidad. Mientras que yo fui a dar de comer a los perros, que hacan un ruido infernal,
ella se qued hablando con el prisionero, que le puso malsima cara. El picaronazo abrigaba
las ms ruines intenciones...

-Ira de Dios! Acaba pronto tu cuento, si no quieres que te mande colgar de una almena.

-Amado seor, -repuso todo turbado el halconero-, yo no s contar las cosas as de
sopetn, porque me parece que de este modo nadie puede enterarse convenientemente;
pero, en fin, voy a hacer un esfuerzo... He aqu en dos palabras lo que sucedi: cuando
volv, me encontr atada a la vieja, que pareca un Lucifer...Ay seor! Si la hubierais
visto! De seguro os echis a rer, ni ms ni menos que le sucedi al hijo de mi padre...
Plcida estaba desnuda y junto a ella estaban los vestidos del prisionero, el cual con el traje
de la vieja atraves el patio del castillo sin que nadie reparase en l. La vieja entonces me
refiri cmo el villano asesino, apenas yo sal de la estancia, la haba acometido y obligado
a despojarse de sus vestidos, con los cuales disfrazose el esclavo, despus de dejar a la
seora Plcida maniatada y puesto un pauelo a manera de mordaza para impedirle que
gritase...

-Y por qu no perseguiste al prisionero?

-Inmediatamente, seor, sal acompaado de varios hombres de armas, tomamos todos
los caminos y senderos; mas todo fue intil, pues no pareca sino que la tierra se haba
tragado al infame asesino... En fin, seor...

-Calla! Tan malandrn eres t como el fugitivo. A quin se le ocurre abandonar al
preso y dejarlo solo con una vieja, para que hiciese lo que al fin hizo!

-Como los perros ladraban tanto... y todava no les haba dado de almorzar... y me da
una lstima cuando allan...

-Slo eres bueno para tratar con animales.

-Seor, confieso que esa es la verdad. Todos tenemos una hora de tontos, y yo la tuve
aquel da.

-Yo creo que eres un imbcil a todas horas.

-Me parece que no va vuesa merced muy descaminado. Eso mismo se me ha ocurrido
ya, algunas veces. Los hombres se aturrullan a la mejor ocasin, y no dan pie con bolo.

En medio de su furor, ambos jvenes tuvieron que hacer un esfuerzo heroico para no
rerse de la simplicidad con sus puntas de socarronera del halconero.

Despus de algunos momentos, don Guilln pregunt:

-Y Plcida est en la aldea?

-Yo no lo s a punto fijo, porque ya hace muchos das que no la he visto.





-No sirves para nada.
-Pero, seor... Por la Virgen de la Luz!... Yo no s qu se ha hecho de la vieja... Si yo
fuera profeta, lo adivinara. Es una calamidad!
-Retrate de mi presencia!
El halconero no aguard a que le repitiesen esta indicacin, y diose por muy contento de
haber salido tan bien librado.
El seor Gil Antnez y su sobrina dejaron solos a los dos jvenes, conociendo que stos
deseaban departir con libertad acerca del funesto lance de la evasin del prisionero, evasin
que haba contrariado y desvanecido de la manera ms dolorosa las bien fundadas
esperanzas de nuestros caballeros.














Pocos momentos despus, el seor de Alconetar y su inseparable amigo salan del
castillo, y recorrieron intilmente la aldea en busca de la cotarrera Plcida.
Cansados de sus pesquisas, que ningn resultado les prometan, encaminronse hacia la
fuente rodeada de chopos, que en otra ocasin hemos dicho estaba a la salida de la aldea,
poco distante de una cruz situada enfrente de la casa de los Vargas. Los dos amigos
sentronse detrs de unos setos, departiendo sin cesar acerca de las hablillas que corran por
la aldea respecto a la susodicha casa de los Vargas y a sus misteriosas habitantes.
Igualmente se lamentaban de la fuga del prisionero y de la desaparicin de Elvira.
No bien se hubieron colocado en aquel sitio, los dos jvenes oyeron el ruido de pasos
que se acercaban.
Pocos minutos despus descubrieron dos zagalas que hicieron alto en la fuente para
llenar sus cntaros.
Al principio miraron este incidente con bastante indiferencia; pero muy pronto se
convencieron de que la conversacin de las jvenes poda interesarles demasiado.
-Oye, Menga, -deca una de las zagalas-, sabes que me da temor venir tan tarde a la
fuente?
-Y por qu, Maruja?
-No sabes lo que se cuenta por el lugar?
-Yo estoy todito el da en el cercado, y no vengo hasta la noche... Qu buena vida te
llevas! T pasas toda la tarde asomada a las bardas del corral haciendo seas a Antn... Y
cundo te casas?
-A la otoada, cuando engorda el ganado.
-Y Antn tambin engorda entonces, porque en los inviernos se pone como una nutra.
-En el verano se pone flacucho. Como pasa tantas calores! Pero el Agosto que viene, ya
lo cuidar yo mejor.
-Y le va soplando la fortuna.
-Mucho que s; ya tiene cuatro verracos, un tinado, un pajar, un cercado, y con el buey
de su padre y la vaca de su ta, ya rene una yunta, y otra que nos da mi padre, ya son dos,
y poquito a poco se va lejos.



















-Para estar del todo aviados, una borrica es lo que os hace falta.
-Para qu?
-Para acarrear el hato.
-Bah! La falta de la burra, yo la puedo suplir muy bien, que gracias a Dios no soy renga
para llevarle todos los das la comida.
-No haba yo cado en ello. A ms que Catalna te puede prestar su rucha mohna.
-Hoy he visto a Catalna. Qu amarilleja est! Tiene la cara pajiza como la flor de la
gayomba.
-Dicen que le ha dado por comer yeso.
-Antn barrunta que est opilada.
-Pues si no se mejora, pronto las la, y la pobreta jipa y se aperrea tanto, que la desazn
se la come.
-Con eso se quita de penas, si Dios se la lleva cuanto ms pronto al descansadero.
-Oiga! Parece que le tienes alguna ojeriza.
Todava recuerdo las rabietas que con ella me hizo pasar Antn. La boquirrubia se
quedaba mirndolo en misa, y no creo que se le antojaba ningn tiesto. Y a m me daban
unos soponcios! Vamos, un da estuvo en un tris que no le arrancara las greas.
-Pero vamos a tu decir: Por qu temes llegar a la fuente de noche? Qu cosas son las
que se cuentan por el lugar? Me has abierto las ganas de saber. Qu slo est este sitio! No
se ve un bicho viviente. Aos pasados Bras Palomino me asombraba con decirme que haba
duendes en aquella casa frontera. Sera verdad?
-Vaya! Desde pequeuela he odo contarlo as.
-Y las seoras que el ao pasado se vinieron a habitar en esa casa? Ya hace tiempo que
no las veo.
-Pero t no sabes nada?
-Yo! Nada he odo.
-Pues cabalmente de esas seoras iba a hablarte.
-Cuenta, Maruja, cuenta.





-Mi cntaro ya est lleno; pon el tuyo, y mientras se llena, te contar grandes cosas.
-Vamos, ya est. Desembucha pronto.
-Has de saber que ya hace algunos meses que se ausentaron de la aldea las seoras que
habitaban en esa casa; pero, Menga de mi alma, son tan estupendas las cosas que de ellas se
dicen... Vamos, si en este mundo no hay como vivir para ver. Quin la creyera de unas
seoras tan encopetadas!
-Pues oye, Maruja, a m me parecan muy buenas, porque eran muy llanas. La madre y
la hija vivan muy retiradas, y all puedes ver una prueba de su cristiandad; mira cmo
ahora no estn encendidos los faroles de Nuestra Seora de la Luz. La nia era muy devota
y muy bonita.
-Y tambin muy amiga de amoros.

-Eso nada tiene de particular. Ahora recuerdo que decan que el seor del castillo se
haba enamorado de la nia...

-Es mucha verdad; pero yo creo que don Guilln es el que menos parte ha tenido en la
torta. Yo no s cmo un seor tan rico y tan galn se ha enamorado de una damisela de tan
poco seso.

-No digas tal, que a m me pareca muy bien. Es verdad que la vi muy pocas veces; pero
un da, no lo olvidar nunca, doa Elvira me dej asombrada con su belleza. En aquel
entonces iba todas las maanas a misa de alba, y cuando ella entraba en la iglesia, pareca
que la llenaba de claridad.

-Pero los domingos y das de fiesta se adornaba con muchas galas, y se pona tan
presumida, que no miraba a nadie.

-Como era tan nia...

-Pues para otras cosas saba ms que una vieja.

-Y por qu dices que ha engaado a don Guilln?

-No soy yo quien lo dice; pero as lo han asegurado varios mozos de la aldea, que han
visto entrar a deshora un hombre por la puerta del jardn de doa Elvira.

-Sera el seor del castillo.

-Don Guilln estaba entonces herido muy malamente.

-Luego ella tena otro amante?

-Sin duda alguna; y se dice que la seora Plcida haca el oficio de echacuervos.

-Parece mentira! Quin lo dijera!

-El diablo es muy sutil, y siempre est aascando que la estopa se ponga junto al fuego.

-Y cmo se sabe que doa Elvira haya sido tan liviana?

-Si me guardas el secreto, yo te lo contar todo.

-No soy yo de fiar? Pues me gusta!

-No te enfades, que esto es un decir. Has de saber que la seora Plcida fue a pedirle a la
Majuelo, la tabernera, que le diese unas bayitas de laurel o de enebro, y ambas a dos
estuvieron cuchicheando mucho rato, y a la postre le pidi tambin simiente de mastuerzo y
otras cosas que yo no entend; pero de todo ello, lo que pude sacar es que la seora Plcida
se dio por muy bien servida de la Majuelo, a quien le entreg algunas monedas. Como la
Majuelo es de la parentela de mi Antn, muchos das me voy a hacer calceta a su casa, y
aquella tarde tuvo ocasin de ver y or todo lo que acabo de contarte.

-J ess, amiga, que me dejas lela!

-Si vieras, despus de todo esto... yo me qued con un reconcomio por saber a fondo lo
que aquello quera decir, que mil veces estuve tentada por preguntarle a la tabernera para
que me refiriese todo aquel lo; pero ella, sospechando que yo habra odo algo, por ms
que me hice la desentendida, me llam aparte, sac un jarro de moscatel, y cuando ya se
puso contentilla, me lo dijo todo, todito, en confianza.

-Yo me hago cruces! Quin haba de pensar que tan jovencita y tan hermosa?... Y una
dama de tan alto copete!

-Ah vers, hija ma. No es todo oro lo que reluce, que a veces la gente pobre sabe mejor
guardarse.

-Y pareca tan inocente!

-Esas mosquitas muertas, as a la chita callando, son peores que las muy habladoras y
rabisalseras. Qu te parece? Quin haba de creer que tan nia como era y tan recatada
como pareca, guardara ya en su seno el fruto?... Vamos, ni ms ni menos que te lo digo,
doa Elvira tendr dentro de poco quien sea para ella lo mismo que ella es para su madre.

-Pobre seora!

-Anda, hija ma, que no merece tanta compasin... Ay! Ay! J ess! -exclam de pronto
la empedernida zagala-. J ess sea en mi ayuda!

-Qu sucede?

-Sgueme! Sgueme!

Y la atortolada aldeana, que haba puesto en el borde del piln su cntaro, lo derrib en
el suelo, hacindose estrepitosamente menudos tiestos.

-Buena hacienda has hecho, Maruja!

-Corramos de aqu, Menga.

-Has perdido el seso?

-No has odo? El duende! El duende!

Sbito Menga exhal un agudsimo grito, abandon su cntaro, y tambin, como su
amiga, pareci en extremo asustada.

El caso fue que el desdichado don Guilln no pudo contenerse por ms tiempo, y lanz
una horrorosa blasfemia, despus que el triste lvaro haba exhalado un doloroso y
profundsimo gemido.

Las zagalas, creyendo que se les haba aparecido el duende de la casa de los Vargas,
huyeron despavoridas, sin comprender cun cruelmente haban herido con su conversacin
dos amantes corazones.




Captulo XXV

La segunda heroicidad del alcaide de Tarifa




Al inmenso dolor que como una losa sepulcral oprima el alma del alcaide, sigui bien
pronto la sed de sangre de sus enemigos. Hasta entonces no se haba atrevido a hacer
ninguna salida, porque adems de ser escasa la guarnicin, haba llegado a disminuirse ms
todava con los obstinados asaltos de los moros. Por otra parte, no era prudente salir a la
campaa sin tener fuerza bastante para custodiar la plaza. Pero en aquel memorable da, el
alcaide resolvi hacer pagar muy cara a sus enemigos la horrible atrocidad que cometieran.
Por toda la ciudad cundan el espanto y el furor a la vez, cuando los cristianos supieron
la trgica muerte del desgraciado nio. Desde los adarves denostaban furiosamente los
espaoles a los africanos, y a grandes voces pedan al alcaide salir al campo para saciar en
la pelea su hidrpica sed de venganza.
Ya repuesto de su turbacin, don Alonso Prez de Guzmn apareci de repente sobre los
muros con el rostro centelleante de furor como un ngel de exterminio.
-Espaoles! -grit-. Hoy demostraremos a esos infames que la sangre de la inocencia
clama al cielo; rayos del cielo sern hoy vuestras espadas. Al combate!












Seis meses haca que duraba el asedio, y en vano los espaoles haban pedido socorro.
Con heroico valor y constancia haban resistido a las armas de los agarenos. Aquella era
la primera salida que intentaban los cristianos. Los moros tambin por su parte se
preparaban al asalto, furiosos de la tenaz resistencia del hroe Guzmn.
Aben-J acob haba resuelto a todo trance apoderarse de Tarifa.
Sbito clamoreo se levanta por los aires, y rumor de armas, de caballos e instrumentos
blicos hierve y resuena por los confines de los campos.
Desde las torres de la ciudad prorrumpen los cristianos en gritos de jbilo. Cual rpido
torrente se desgaja del monte al valle, as lucidos escuadrones de caballeros cristianos se
precipitan sobre los moros.
El sol brillaba suspendido en la mitad del cielo. Al travs de una polvorosa nube
descbrense los mantos blancos y las rojas cruces de los caballeros Templarios.
-El socorro! -exclaman los de Tarifa llorando de gozo.
El alcaide reconoce a su hermano. El comendador don Diego de Guzmn es el caudillo
de los caballeros del Templo, que hacen horrible carnicera en el ejrcito de Aben-J acob.
Apresranse tambin a salir los de la plaza, y cogidos los moros, como suele decirse, entre
la espada y la pared, llevan lo peor de la batalla, y huyen despavoridos.
Don J uan y Aben-J acob se retiraron con ignominia, porque siempre los crueles son
cobardes.
El prfido infante a la sazn tena en sus manos el hilo de muchas tramas. Pero todas sus
maquinaciones haban salido fallidas, como si un genio enemigo se complaciese en
mortificarle con una y otra derrota. Ya sabemos el proyecto que abrigaba don J uan respecto
a la eleccin del maestre de los Templarios, y las proposiciones que de su parte haba hecho
Ayub a Castiglione.
El ejrcito enviado por don Sancho a socorrer la plaza se compona de mil y quinientas
lanzas al mando del valiente caballero Hernando de Olea, y de trescientos caballeros
Templarios bajo la conducta del comendador don Diego de Guzmn. Ciertamente que este;
ejrcito era muy inferior en nmero al de los infieles, pero en cambio a los cristianos les
sobraba la bravura. Los caballeros del Templo, que a la fe religiosa reunan el belicoso
entusiasmo, ostentaban siempre un valor fabuloso en los combates. El Templario jams
retroceda. Cundo empuaba la lanza o esgrima la espada, era para alcanzar la victoria o
la muerte.
Los cristianos recibieron gozos en Tarifa a los que en su socorro haba enviado el rey
don Sancho. Pero aquel regocijo estaba dolorosamente contrabalanceado por la tragedia
lamentable que haba tenido lugar delante de los muros de la plaza.










La fama con sus cien bocas incansables fue repitiendo por toda Espaa aquel hazaoso
hecho, y lleg hasta los odos del rey, que a la sazn se hallaba enfermo en Alcal de
Henares.
Muchos caballeros, parientes y amigos partan de toda Espaa ex profeso para dar al ilustre
alcaide el parabin y psame de su hazaa, a la vez tan brillante como dolorosa. Aquel
suceso caus grande ruido, y atrajo sobre don Alonso el respeto y la admiracin de todas
las gentes.
Empero Guzmn, en medio de tantas felicitaciones, se hallaba triste, y en medio de tan
grande acompaamiento se encontraba solo, como piedra abandonada en el desierto. Doa
Mara, tambin inconsolable, no haba querido salir de su aposento desde el da de la
muerte de su hijo.
Don Diego procuraba consolar a su hermano y a su cuada, y para distraerla algn tanto
le propuso celebrar un convite, al cual asistieron varias nobles matronas y muchos
caballeros. Sentados ya todos a la mesa, avisaron a don Alonso que haba llegado un
mensajero del rey. Hzole entrar el alcaide, y portador del mensaje, al ver a don Alonso, se
prostern en tierra, se descubri con respeto y salud casi con adoracin al hroe
castellano. Noble privilegio de la virtud y de la gloria!
Levant con bondad el alcaide al mensajero y le pregunt:
-Podis decir vuestro mensaje en presencia de estas damas y caballeros?
Y don Alonso se dispona a salir, caso de que se tratase de algn asunto reservado.
-Seor alcaide, el rey me enva a vos solamente con el objeto de que os entregue esta
carta. Y aun me atrevo a aadir que su contenido es pblico y notorio en la corte del rey
don Sancho.
Diciendo as, el mensajero entreg la epstola al alcaide, que ley:
Primo don Alonso Prez de Guzmn: Hemos sabido lo que por servirnos habis hecho
en defender esa villa de Tarifa de los moros, que os han tenido cercado seis meses, y os han
puesto en la mayor estrechura y congoja; y principalmente hemos sabido y estimado en
mucho lo que habis hecho de dar vuestra sangre y ofrecer vuestro hijo primognito por mi
servicio, y el de Dios delante, y por vuestra honra. En lo uno imitasteis a Abraham, que por
servir a Dios lo daba su hijo en sacrificio, y en lo otro quisisteis semejar a la buena sangre
de donde vens. Por lo cual merecis ser llamado el BUENO, y yo as os llamo, y vos as os
llamaris de aqu en adelante, porque justo es que el que hace la bondad tenga nombre de
BUENO y no quede sin galardn de su buena obra; porque si a los que hacen mal les quitan
su hacienda, a vos, que tan gran ejemplo de lealtad habis mostrado y habis dado a mis
caballeros y a los de todo el mundo, razn es que con mercedes mas quede memoria de las
buenas obras y hazaas vuestras. Y venid vos luego a verme, porque si no estuviera tan
postrado como me tiene mi enfermedad, nadie me hubiera impedido que yo no hubiese ido
a socorreros; mas vos haris conmigo lo que yo no he podido hacer con vos, que es veniros
vos luego a m, porque quiero hacer en vos mercedes que sean semejantes a vuestros
servicios. -A la vuestra buena mujer nos encomendamos la ma y yo, y Dios sea con
vosotros-. De Alcal de Henares a dos de Enero. Era de 1333 aos. -EL REY.










Al concluir su lectura, las lgrimas se rodaban de los ojos del hroe; pero aquel llanto
ahora estaba mezclado de gozo, porque a los nobles corazones les place que se reconozca
por los hombres los grandes sacrificios que cuesta el ser hroes. No buscan los buenos por
recompensa el oro. Despus de la aprobacin de su conciencia en el interior, la gloria es el
bien extrnseco que puede satisfacerles algn tanto, porque la gloria no es cosa que la
tributan las manos, sino que la dan las almas, ofreciendo a los hroes admiracin y respeto.
No quiso don Alonso dilatar un instante los deseos del rey. Al punto sali de Tarifa,
acompaado de su esposa y del comendador don Diego y de muchos deudos y amigos. El
viaje de don Alonso puede con razn decirse que fue una marcha triunfal. Por todas partes
salan las gentes a recibirle y aclamarle en los caminos; le hacan honrosos recibimientos en
las ciudades; sealbanle con el dedo por las calles, los caballeros se lo presentaban a sus
hijos como un modelo que deban imitar, y hasta las tmidas y recatadas doncellas pedan
permiso a sus padres para ir a ver al insigne Guzmn.
Cuando lleg a Alcal, sali a recibirle toda la corte a gran distancia por mandado del
rey.
Don Sancho, como hemos dicho, se hallaba a la sazn postrado en su lecho, por lo que
no pudo salir al encuentro del noble alcaide.
Al recibirlo el rey delante de un numeroso concurso, se volvi a los caballeros y
donceles que estaban presentes, y les dijo:
-Aprended, caballeros, aprended a sacar labores de bondad; aqu tenis el dechado.
A estas palabras de favor y de gracia aadi el rey mercedes y privilegios magnficos, y
entonces fue cuando le hizo donacin para s y sus descendientes de toda la tierra que
costea la Andaluca entre las desembocaduras del Guadalquivir y Guadalete.

En aquellos mismos instantes acaeci un suceso que prob maravillosamente hasta qu
punto era noble y elevada el alma de don Alonso, que con tanta razn haba merecido el
renombre de Bueno.
Varios caballeros, amigos de don Alonso y deudos de su desolada esposa, aparecieron
plidos de ira en la cmara del rey, en tanto que en la parte de afuera sonaban sin cesar
desaforados gritos, que indicaban algn sanguinario intento.
Todos los circunstantes mirronse consternados, no sabiendo a qu atribuir tan sbita
mudanza de los himnos de triunfo en voces de ignominia y vituperio.












-Muera el infame! Muera! Muera!
-Qu sucede? -pregunt el monarca dirigindose a los recin llegados.
-Seor, -repuso el de ms edad de los caballeros-; habiendo salido al encuentro del
nclito don Alonso, que est presente, para felicitarle por la ilustre hazaa con que ha
sabido sublimar su nombre, nos dirigimos hacia la parte de Carmona, por donde deba pasar
el noble alcaide de Tarifa. Cuando llegamos all, supimos que ya don Alonso nos llevaba
dos jornadas de delantera. Apresurmonos a encontrarle, cuando he aqu que al da
siguiente, ya el sol traspuesto, vimos cruzar por un camino a un caballero seguido de un
esclavo africano. El caballero pareci querer recatar el rostro de nuestras miradas; empero,
a pesar de sus precauciones, uno de nuestros compaeros consigui reconocerle. Por grande
que fuese nuestra sorpresa, tratamos de disimularla, y, dividindonos en dos partidas,
logramos cortarle el camino, sorprenderle y aprisionarlo. Y en verdad afirmo a vuestra
alteza que en el mismo punto habra dejado de existir, segn nuestra indignacin, a no
haber tenido en cuenta que al fin era vuestro hermano; pero hemos querido traroslo para
que vuestra alteza disponga lo que ms le plazca. En este momento acabamos de llegar...
El narrador fue interrumpido por un coro de voces que estall gritando:
-Muera! Muera!
Cada vez ms se aproximaba el ruido, hasta que sbito apareci en la cmara real un
hombre plido y desencajado, que fue a colocarse tras el lecho del rey, diciendo con voz
trmula y suplicante:
-Asilo! Perdn! Perdn!
El rey hizo un movimiento como si hubiese visto brotar del pavimento una vbora, y
todos los circunstantes pusieron mano a las espadas con la irrevocable resolucin de dar
muerte al perseguido.
Al mismo tiempo una multitud furiosa apareci en la puerta con las espadas desnudas.
Igualmente entre la turba iban algunas mujeres del pueblo gritando:
-Al asesino! Al asesino! Ese es el que arrebata a las madres sus pequeuelos y los
sacrifica brbaramente! Muera! Muera!
Debemos advertir que las mujeres eran las que ms encarnizadas se mostraban contra el
fugitivo, lo que era muy natural, pues slo ellas podan comprender hasta qu punto haban
sido crueles las angustias de la infeliz doa Mara.
El mismo rey se hallaba a la vez embargado por la sorpresa y la indignacin, y no
pareca muy dispuesto a proteger al intruso, antes por el contrario, era fcil leer la sentencia
de muerte del infante en los ojos del monarca.









Don Alonso se puso espantosamente plido al ver al asesino de su amado hijo, vctima
inocente del ms atroz atentado. El alcaide, como todos los dems que se hallaban
presentes, sac la espada con actitud amenazadora; empero luego hizo un ademn como si
procurase dominar su rencor, tornando a envainar su acero.
Un caballero joven quiso asir al infante y sacarlo de la cmara real, en donde haba
encontrado un asilo contra la muerte segura que le amenazaba. Sin duda alguna el infante
no poda evitar su perdicin desde el momento en que diese un paso fuera de la cmara,
lugar sagrado que fue respetado por todas las espadas, a pesar de hallarse desnudas y en
manos que se agitaban convulsivamente de clera y rencor.
El inicuo don J uan se hallaba ahora a merced de sus enemigos, sin encontrar siquiera ni
una palabra de consuelo, ni una mirada de simpata. Todos le abandonaban como si
estuviera tocado de la peste, aversin bien merecida por sus negras iniquidades. El ruin
caballero, sin embargo, se hallaba en una situacin tan crtica, que inspiraba compasin
profunda.
El noble alcaide no pudo menos de conmoverse cuando vio al infante en tan inminente
peligro dirigir en torno suyo una mirada de desconsuelo, implorando una proteccin que
nadie le habra concedido sin creerla un sacrilegio.
Don Alonso, interponindose entre el infante y el joven que a viva fuerza pretenda sacar
de la cmara, dijo:
-Dejad que Dios le castigue, porque solamente la divina justicia tendr poder bastante
para castigar debidamente crmenes tan horrendos. Por nuestra parte, dmosle ejemplo para
que vea cmo se portan los buenos caballeros, perdonando a los que les ofenden sin que
jams le hayan dado motivo alguno de disgusto. Respetemos, pues, su persona, porque es
hermano de nuestro rey.
-Bien dicho, hermano mo, -dijo un caballero Templario que se hallaba en la cmara, y
en el cual fcilmente habrn reconocido nuestros lectores al comendador don Diego Prez
de Guzmn. ste salud a su hermano con una expresin en que a la vez se revelaba
fraternal ternura y religioso respeto.
Tienen tal poder las acciones generosas, que aquellos mismos que pocos momentos
antes ansiaban enfurecidos la muerte de don J uan, sintieron en aquel acto el mgico
prestigio de la virtud, e irresistiblemente fueron arrastrados a imitar el noble ejemplo del
hroe Guzmn.
Los caballeros, deudos de doa Mara que tan implacable encono abrigaban hacia el
infante, conocieron que su rencor flaqueaba y se deshaca como se derrite la nieve a los
rayos del sol. La virtud es la voluntad de Dios ejecutada libremente por el hombre. Cun
inmenso en su poder! A los vvidos rayos de la virtud, ninguna inteligencia permanece
oscura, ningn corazn deja de presentir que puede elevarse hasta el cielo.










Captulo XXVI
La rueda de la fortuna
Retrocedamos un poco en nuestra historia.
El rey don Sancho era de carcter noble y generoso, y en ms de una ocasin haba
perdonado magnnimamente a su hermano, que sin cesar fomentaba en el reino asonadas y
conjuraciones. Pero en el caso presente haba sido tanta su indignacin, que sin duda alguna
le habra mandado quitar la vida, al no ser por el rasgo asombroso de incomparable
generosidad que tuvo el alcaide de Tarifa, generosidad, que conmovi profundamente el
nimo del monarca e hizo descender la clemencia a su corazn, por lo que dej a don
Alonso la gloria de que fuese el libertador del mismo que le haba ofendido de la manera
ms cruel o inicua.
Toda la multitud gritaba entusiasmada:
-Loor eterno a los hroes! Gloria a los buenos!
-Verdaderamente que merece don Alonso llamarse el Bueno, -decan los caballeros que
haban aprisionado al infante para que expiase su crimen, que haba llenado de horror a toda
Espaa.
El infante cay sobre su rostro, humillndose a los pies del hroe que como un ngel
custodio le protega, aborreciendo al crimen y cubriendo al criminal con el radioso manto
de la virtud y la gloria.
Don Alonso levant a don J uan, y pidiendo permiso al rey para retirarse, sali de la
cmara sirviendo de egida a su mismo ofensor, a quien luego le facilit los medios de
fugarse y sustraerse al rencor universal que inspiraba.
Por las galeras, por los patios, por las calles se apartaban las gentes con respeto,
dejando libre el paso al virtuoso caballero. Y a tal punto llegaba la veneracin que le tenan,
que nadie se atrevi a insultar al inicuo infante mientras que fue acompaado del ilustre
Guzmn. Cuando ste hubo salido de la real cmara, don Sancho, volvindose a los
caballeros que le acompaaban, dijo:
-En verdad que me ha dejado atnito don Alonso y que ha dado hoy un ejemplo que
admirar a los futuros siglos. No encontris que esta segunda heroicidad es mayor an que
la que hizo en Tarifa?





Cuando el terrible Castiglione, arrebatado de clera y terror, arroj el retrato del conde
Arnaldo por la ventana, oyose al pie del muro un doloroso gemido. El misterioso Templario
haba colocado en el aposento de Castiglione la caja que en las ruinas de la ermita le haba
entregado el caballero de la Muerte. El blanco fantasma conoca perfectamente todas las
entradas y salidas de la torre, a la vez que saba muy a fondo las costumbres de sus
habitantes; por lo cual le fue muy fcil introducirse en la estancia del italiano a hora en que
nadie lo advirtiese. El Templario y J imeno sacaron en sus brazos al triste emparedado,
cruelmente herido, habiendo buscado una oculta salida que desembocaba no muy lejos de la
torre. Luego sentronse en una pea para descansar y vendar la herida de don Gonzalo, que
por instantes se desangraba, perdiendo el aliento vital. En este tiempo fue cuando
Castiglione arroj la caja, que casualmente fue a herir el rostro del moribundo anciano, que
exhal un prolongado gemido.
El Templario se arroj sobre aquel objeto, y examinndolo, reconoci la caja que
contena el retrato del conde Arnaldo; y explicndose todo lo que poda haber sucedido,
guard cuidadosamente aquella prenda, como si presintiese que tiempo adelante haba de
servirle de mucho el conservarla.
No sin algn trabajo condujeron el Templario y el trovador a don Gonzalo hasta unas
chozas de pastores, desde donde, provistos de bagajes, se encaminaron a la villa de
J araicejo, en cuyas inmediaciones aguardaron al da siguiente que se hiciese de noche. Ya
las tinieblas envolvan al mundo sumergido en sueo, cuando nuestros tres personajes
penetraron en la villa. Detvose la cabalgata delante de una casa cuya fachada, algn tanto
suntuosa, atendido el lugar, era de piedra berroquea, y sobre cuya puerta se divisaba un
escudo de armas. El Templario sac un silbato, y aplicndolo a su boca, hizo salir tres
puntos agudos, prolongados y en diverso tono.
Inmediatamente y como por encanto abriose la puerta.
El Templario exhal un profundsimo suspiro... Dirase que el aspecto de aquella casa
despertaba en su alma tristes recuerdos de mejores das.
Un anciano de barba y cabellos blancos como la nieve, pero cuyos miembros an
conservaban agilidad y robustez, fue el que sali a abrir, saludando al Templario con cario
y respeto.
-Querido Milln, -dijo el Templario-, mucho me huelgo de hallarte bueno y salvo.
-Yo tambin, seor.
El llamado Milln se detuvo, como un hombre que se reporta a tiempo para no cometer
una indiscrecin revelando un nombre que, por lo visto, el Templario tena inters en
recatar. El fantasma blanco, pues, hizo una sea que al punto fue comprendida por el buen
viejo.
Apenas entraron en el patio, el trovador y el Templario descendieron de sus
cabalgaduras y se aproximaron a don Gonzalo, a quien bajaron de su caballera, en donde









haba venido colocado entro dos haldas de paja, y se dispusieron a conducirlo al interior de
la misteriosa casa.
-Cierra la puerta, Milln.
Obedeci el anciano, y en seguida fue a llevar las cabalgaduras a la caballeriza; mas
impidiselo el Templario, diciendo:
-Luego puedes cuidar de las caballeras; ahora lo que importa es que vayas delante y
alumbres, porque este buen caballero se encuentra en muy mal estado, y ante todas cosas
necesita descansar.
Provisto de su linterna, Milln comenz a caminar delante, y subiendo la escalera
principal, condujeron a don Gonzalo a un aposento ricamente amueblado y en el cual se
vea un suntuoso lecho.
Milln encendi otra luz que dej sobre una mesa, y al punto volvi a salir para aderezar
la cena a los recin llegados.
Entretanto J imeno y el Templario colocaron a don Gonzalo en el lecho. Tales eran el
cansancio y la debilidad del infeliz caballero, que al punto quedose dormido, no sin fijar
antes una mirada sublime de gratitud y contento sobre el armiguero y el Templario.
Volvi a entrar Milln y pregunt:
-En dnde queris que os sirva la cena?
-En la cocina. Tienes buena lumbre?
-Media encina arde en el hogar.
-La noche est muy fra.
-Y a fe, seor, que habis llegado a muy buena hora... Od!
Un ronco trueno retumb en aquel instante.
-Os habis escapado, -aadi Milln-, de una furiosa tormenta.
-El blsamo! -exclam el Templario.
Milln le mir con extraeza.
Entonces el caballero se dirigi al lecho, destap a don Gonzalo y mostr a Milln los
andrajosos vestidos de aquel, todos empapados en sangre.
El viejo servidor desapareci rpidamente, haciendo un gesto que quera decir:



















-Entiendo.
Pocos instantes despus volvi Milln con una vasija llena de un blsamo oloroso y con
una buena porcin de hilas.
Inmediatamente entre los tres curaron a don Gonzalo, quien durante esta operacin
apenas dio seales de sentirla.
Cuando Milln se aproxim con la luz y pudo examinar de cerca el rostro de don
Gonzalo Prez Sarmiento, es imposible describir la expresin de asombro que se pint en el
semblante del anciano escudero. No pareca sino que un espectro del otro mundo se haba
presentado ante sus ojos.
-Dios mo! -exclam con extraordinaria energa.
-Es l?




















-S, Milln.
-Es posible!
-No lo ests viendo?
-Infeliz! Cun demudado est! Cunto estrago hacen los aos!
-Ms estragos hacen las desdichas.
-Amado seor de mi alma!
Y Milln hizo un movimiento como para precipitarse sobre don Gonzalo y estrecharle
contra su corazn.
-Detente, Milln, -dijo el Templario-. Est herido y cansado, y necesita reposo.
Cualquiera recuerdo de lo pasado pudiera asesinarlo en este momento. Se halla muy dbil,
hasta el extremo de que no ha conocido la casa en que se encuentra.
-Pobre seor!
-Maana le hablars.
-S, s, tenis razn. Dios quiera aliviarlo!... Dejmosle que duerma, y vamos a disponer
la cena.
-Eso es lo que ms importa.












Poco tiempo despus el Templario y J imeno se hallaban en la cocina delante de una
mesa cubierta con sencillez, aunque con limpieza. Formaban el cuerpo principal de ataque
tres platos, esto es, una soberbia perdiz, un rollizo pollo y una dilatada cazuela que contena
adorable porcin de delicadas truchas. Todo esto exhala a un olorcillo asaz lisonjero para
los caminantes. El inteligente Milln tampoco haba olvidado poner sobre la mesa dos
panzudas botellas de rico clarete de Cazalla. Escancibales el viejo servidor con actitud
respetuosa, mientras que J imeno y el Templario despachaban su cena con tanto apetito
como silencio.
Terminada su refaccin, ambos caminantes se retiraron a sus respectivos aposentos.
El trovador aquella noche se entreg a las ms extraas reflexiones, y ciertamente que su
situacin era tan complicada como extraordinaria. Un tumulto de ideas y sentimientos
encontrados se agitaba en su corazn y en su mente. A la vez que haba conseguido la dicha
de encontrar a su padre, por quien tanto tiempo haba suspirado, el triste poeta haba
recibido tambin una herida que deja en el corazn calma dichosa a la par que inquietud
inexplicable. Experimentaba ese fuego glacial, ese placer doloroso, esa risuea tristeza que
se llama amor, caos monstruoso de ilusiones encantadoras, flor de matices esplndidos que
encierra en su cliz mortal ponzoa.
J imeno en vano procuraba apartar de su mente el recuerdo y la imagen de la bella
Amalia Molay, que, acompaada de su padre, se haba quedado en la Encomienda de
Alconetar. El amor y la ternura filial haban brotado en un mismo instante dentro del pecho
del trovador. Perdido se hallaba en estos pensamientos, cuando se abri la puerta de su
estancia y apareci el Templario.
-Apenas es de da. Cunto madrugis! -exclam J imeno.
-Es necesario, hijo mo.
-Yo no he dormido nada en toda la noche.
-Poco ms o menos me ha sucedido lo mismo.
-Habis visto a mi padre?
-Duerme tranquilamente.
-Padre de mi alma! Ya que Dios ha querido que conozca y estreche entre mis brazos al
que me dio el ser, juro no separarme ni un momento de su lado.
Al decir esto, el trovador pareci inmutarse. Dirase que se apresuraba a hacer aquel
juramento para obligarse a s mismo a permanecer en aquella misteriosa casa. Esta
resolucin no dejaba de serle costosa, supuesto que as renunciaba a ver a la encantadora
Amalia, que se haba enseoreado de su corazn.






-No es posible por ahora, J imeno, que permanezcas al lado de tu padre. En este mismo
momento debes disponerte a partir a la Encomienda, a fin de que no te echen de menos. Si
Castiglione comprendiese lo que ha sucedido, en ninguna parte estaramos seguros.
-Y cmo lo ha de comprender? Es de todo punto imposible ni aun que sospeche que mi
padre vive.
-Ests en ti? En el momento en que baje al subterrneo, ver que ha desaparecido el
cadver...
-Ira de Dios! Cuando pienso en la infamia de ese maldito italiano... Oh! Pero lo que es
ahora no quedar til para cometer ms villanas.
Y los ojos del poeta lanzaron un brillo siniestro.
El Templario clav una mirada severa en el joven, como si le desagradasen en demasa
aquellas disposiciones hostiles.

-Es as como un hombre de honor cumple sus palabras?

-Qu queris decir? -pregunt con altivez J imeno, que comenzaba a impacientarse de
aquel aire de superioridad que se tomaba el Templario.

-Digo que has empeado tu palabra de no atentar contra la vida de Castiglione.

-Y pensis que yo puedo vivir sin pensar en matarlo?

-Solo pienso que ests en la obligacin de cumplir tu palabra empeada con juramento.

-Mas yo no puedo menos de recordar sus innumerables infamias, y la ltima de todas, la
de asesinar a un pobre anciano, desvalido, prisionero...

-Y que adems, -interrumpi el Templario-, ha estado sufriendo durante muchos aos un
suplicio horrible, el suplicio de la gota de agua...

-Oh! Nunca, nunca ser tan villano, que deje a mi padre sin venganza de sus afrentas.

-Y digo yo lo contrario?

-Pues entonces?...

-Te has olvidado completamente de lo que me prometiste...

-Seor, -interrumpi el poeta algo amostazado-; yo no s quin sois; pero por lo que os
habis dignado hacer, tengo motivos para deducir que sois amigo de mi familia.

-Y no te has equivocado.

-Pues bien; en ese caso, no comprendo cmo ahora deseis que el infame Castiglione
contine impunemente en sus maldades. Es verdad que yo os promet no atentar contra su
vida; pero entonces yo ignoraba hasta qu punto de inaudita crueldad haba llevado su
encarnizamiento contra mi padre, a quien encuentro por la primera vez anciano, moribundo
y revolcndose en su sangre, vertida por la mano de ese odioso Castiglione...

-Y bien! Te contentars con atravesarle el corazn?

J imeno clav una profunda mirada sobre el Templario.

-Ahora, -dijo-, me parece que os comprendo. Efectivamente, conozco que para l la
muerte debera ser un beneficio, y sobre todo... Es tan rpido el morir! Yo necesito que
Castiglione, como mi padre, saboree gota a gota la hiel de todas las angustias de la muerte
sin abandonar la vida... Venganza, y venganza cruel, lenta como la suya!
-Muy bien! Ahora nos entendemos perfectamente, -dijo el Templario estrechando la
mano del trovador. Este comprendi que en materias de odio y de venganza era un pobre
diablo en comparacin de aquel personaje singular, cuya conducta era tan extraa como
misteriosa.


Quin poda ser aquel Templario? Pertenecera realmente a la orden del Templo de
Salomn? Tal vez se cubra con aquel hbito para ocultar mejor sus intentos o disfrazar su
persona? Ciertamente que no era fcil atinar con una respuesta satisfactoria a ninguna de
estas preguntas, que a s mismo se diriga sin cesar J imeno. Su curiosidad era
vehementsima; pero, por ms que aguzaba su ingenio, nada poda sacar en limpio. Por otra
parte, el misterioso caballero era tan reservado y ejerca un influjo tan poderoso sobre el
joven armiguero, que ste con frecuencia bajaba los ojos delante del Templario, que
tambin posea a las mil maravillas el arte de permanecer inaccesible, por ms que fuesen
sumamente diplomticos los rodeos que usaba el poeta para averiguar el origen y condicin
del fantasma blanco, segn haban convenido en llamarle los armigueros de la baila de
Alconetar.

Pero el buen J imeno de plegaba en vano toda su diplomacia.

-Sabes en dnde te encuentras? -pregunt el Templario.

-En una casa de J araicejo.

-Esta casa es tuya.

-De veras!

-En ese mismo sitio que ahora ocupas fue en donde tu padre hiri a su esposa creyndola
infiel: mira el balcn por donde penetraron Castiglione y tu padre el anciano Milln, que
anoche nos sirvi la cena, es un antiguo servidor de tu familia...

-Pues no me habis dicho que todos los bienes de mi familia pertenecen a los
Templarios?

-As es la verdad, gracias a la felona de Castiglione; pero esta casa fue algunos aos
despus vendida por los Templarios y comprada por Milln, el cual desde entonces habita
constantemente en ella. Ahora bien; desde hoy ya eres un noble caballero; mas debes tener
en cuenta que, para recuperar tus bienes de que te han despojado, es indispensable
conservar la vida de Castiglione, el cual tendr que responder ante los tribunales...

-Ah, noble caballero! Con qu podr yo pagar la tierna solicitud que me dispensis?

-Por ahora slo quiero que guardes la ms absoluta reserva, pues todos mis planes seran
desbaratados a la menor indiscrecin que cometieses. Te convences por fin de cunto nos
conviene el prolongar la vida de ese infame calabrs? Y eso que no te digo otras mil
razones que tengo, aparte de mi venganza, para desear que viva.

-Os prometo seguir fielmente todas vuestras instrucciones.

-Inmediatamente debes partir a la Encomienda de Alconetar.

J imeno se ruboriz como una doncella al pensar en la hermosa Amalia. Nada hay ms
tmido que el amor primero, sentimiento pursimo que guarda el alma como un precioso
tesoro, que nos acompaa en la vida como un ngel protector, y que hasta en la hora de la
muerte nos sonre con dulzura como una deidad cariosa.

-Y he de abandonar a mi padre? -pregunt tmidamente J imeno.

-Es indispensable; pero podrs visitarlo a menudo, supuesto que J araicejo no est muy
distante de la Encomienda.

El Templario dej al trovador y encaminose a la estancia de don Gonzalo Prez
Sarmiento. Este se hallaba en muy buen estado. Dirase que la luz, el aire y el mullido lecho
en que a la sazn descansaba, le haban hecho rejuvenecer sbitamente. Tal era la expresin
vivida de sus ojos y de su semblante, en el cual, sin embargo, no era difcil leer un
sentimiento de profunda tristeza que le haba inspirado el aposento en que se encontraba. Al
despertar don Gonzalo haba reconocido los muebles, el lecho, la figura de la habitacin en
que tantas veces su alma se haba derretido en celestial ternura en el seno de la amistad, del
amor, de la felicidad que en este valle de lgrimas est al alcance de los mseros mortales.
Don Gonzalo haba tenido necesidad de hacer un grande esfuerzo para volver al
sentimiento de la realidad. Cuando despert, en esos primeros instantes en que ni se duerme
ni se vela, crey que viva como siempre y que dorma y se despertaba como en otro tiempo
y en el mismo sitio. Todas las negras y espantosas imgenes de su horrible cautiverio, de su
cruel suplicio, desaparecieron durante algunos minutos, no conservando otro recuerdo sino
el que deja una horrorosa pesadilla. Ese estado inexplicable de confusin, tinta media entre
el sueo y la vigilia, entre la vida y la muerte, caos informe de ideas y sentimientos,
conduce al espritu a una especie de limbo intelectual en que nada se define, en que todo se
confunde, en que no hay luz ni tinieblas; fantasmagora indecisa de recuerdos que cruzan
revoloteando, imgenes sin contornos, contornos sin imgenes, sombras del pasado,
tinieblas del presente, crepsculo, en fin, de sensacin y de vida.

Tal fue la situacin en que por algunos momentos se encontr don Gonzalo.
Imaginbase que aquel era el da siguiente a la ltima noche feliz que haba pasado en
compaa de su amante esposa, y que aquel parntesis de dieciocho aos se haba deslizado
en una noche durante la fascinacin de un ensueo.

Cuando apareci el Templario en la estancia del caballero, acababa ste de sacudir el
mgico influjo de aquel areo misterioso velo de alucinaciones que haba hecho oscilar la
luz de su espritu, como la vahosa nube oscurece y hace que tiemblen alterados y
desfallecidos los rayos del sol.

Largo rato estuvieron hablando el Templario y don Gonzalo.

Y a la verdad que fue misteriosa y recatada la conferencia que tuvieron, pues que el
Templario haba cerrado muy cuidadosamente la puerta.

Entretanto J imeno ya se haba levantado y se hallaba dispuesto a partir de J araicejo.
Solamente aguardaba que el Templario saliese del aposento de don Gonzalo, porque
J imeno juzgaba con fundamento que no se le haba de imponer la dura condicin de
marcharse sin despedirse de su padre amado.

Por fin, el caballero del Templo sali de la estancia y fue a dar aviso al trovador de que
su padre le aguardaba.

J imeno no entr, sino se precipit en el aposento.

El anciano comenz a sonrerse extendiendo los brazos a su hijo. Este, con los ojos
baados en lgrimas, abraz a su padre.

-Cmo estis, seor? -pregunt J imeno.

-Oh! Muy bien, hijo mo, muy bien.

Durante algunos minutos ambos guardaron silencio.

Al fin don Gonzalo exhal un profundo suspiro.

-Cunto siento, hijo mo, que tengas necesidad de ausentarte!

-Yo deseara permanecer aqu.

-No es posible, por desgracia.

-En ese caso yo vendr a visitaros frecuentemente.

-Pero con precaucin, hijo mo.

-Descuidad, seor.

-No temo por m, sino por el peligro que t pudieras correr. Ahora bien, hijo mo, es
necesario que yo te comunique un secreto importantsimo, y, por lo que pueda suceder, no
quiero dilatarlo. Ya he sabido las penalidades que han afligido tu existencia; pero
felizmente hoy ya se ha aclarado para ti el misterio de tu origen. Eres un noble caballero, y
la gloria y la fortuna te aguardan.

-Puedo aseguraros, padre mo y seor, que yo procurar hacerme digno de vuestro
nombre.

-No lo dudo, querido J imeno. El cielo, adems, ha querido concederte las ms brillantes
cualidades; algn da tu nombre resonar en el mundo con gloria... Ah! Yo no te ver
entonces, hijo mo, porque mi vida se acerca a su fin...

-Querido padre, os ruego que desechis de vos tan lgubres pensamientos. Es verdad
que habis padecido mucho, y que vuestra salud se encuentra muy quebrantada; pero ahora
podis gozar larga serie de das bonancibles, y el cielo os conceder la dicha que para
siempre cresteis haber perdido.

-Cun feliz sera yo si el cielo escuchase tus votos!... De cualquier manera que sea, no
puedo prescindir de hacerte una importante revelacin, y te ruego que me escuches muy
atentamente.

-Ya escucho, padre.

-He sabido que no ignoras la triste historia de tu familia. Tambin recordars que en
gran parte el origen de mis desgracias ha sido la noticia que yo mismo comuniqu a
Castiglione acerca de ciertos papeles que me dej en depsito un amigo mo al partir para
J erusaln.

-De todo eso tengo noticia.

-A este amigo, que ciertamente fue uno de los hombres ms sabios de su tiempo, haba
yo tenido la dicha de prestarle un gran servicio, libertndole en cierta ocasin de la muerte
que le amenazaba a consecuencia de que algunos enemigos suyos haban logrado
malquistarle con el rey don Alonso. Yo deshice la calumnia, y desde entonces estrechose
ms todava nuestra antigua amistad. Ahora bien; mi amigo, al partir para la Palestina,
empeose en que yo fuese depositario de los papeles referidos, en los cuales se contena la
relacin del sitio en que haba sido ocultada una gran suma de dinero. Yo no tuve
inconveniente en aceptar el depsito de aquellos papeles que mi amigo me confiaba,
atendiendo a que era muy fcil se le extraviasen durante la penosa y larga peregrinacin
que iba a emprender. Por lo dems, quedamos convenidos en que, si pasados diez aos no
volva a demandarme su depsito, era seal infalible de que la muerte le haba impedido
regresar a Espaa. Ya han pasado veinte aos y por consiguiente, me asiste el derecho de
disponer de la inmensa riqueza oculta en un monte de la sierra de Granada.

-Y cmo habis salvado el manuscrito?

-Una inspiracin del cielo hizo que no cayese en manos del prfido Castiglione. Cuando
en mal hora pens retirarme al Templo en calidad de hermano casado, segn la costumbre
de la orden, hice mi testamento, dejando la mitad de mi hacienda a los caballeros
Templarios; pero como no me era lcito disponer de un tesoro que no me perteneca, trat
de ocultar los papeles, ponindolos a buen recaudo, a fin de entregrselos a su dueo
cuando me los demandase. A no haber sido por esta circunstancia, estas riquezas habran
ido a parar a manos de los Templarios, del mismo modo que consiguieron la posesin de mi
hacienda.

-Y en dnde ocultasteis esos papeles?

-En esta misma habitacin.

-Aqu! -exclam admirado J imeno.

-Precisamente detrs del respaldo de mi lecho.

-Y estis seguro de que no habrn desaparecido?

-Creo que no habr sido fcil que hayan atinado con el escondite.

-Me parece que tal vez...

-Pronto hemos de saberlo, -interrumpi, don Gonzalo haciendo un esfuerzo para
incorporarse en la cama; pero encontrose tan dbil, que se vio obligado a tomar la misma
posicin en que antes estaba.

-No es preciso que os levantis, -dijo el trovador.

-En efecto, hijo mo, aun cuando el espritu est fuerte y despejado, el cuerpo est dbil
y enfermo... Puedes hacer una cosa: aparta el lecho y saldremos de dudas.

-Comprendo perfectamente.

El vigoroso mancebo retir el lecho de manera que entre ste y la pared qued un
espacio como de una vara.

J imeno psose a examinar muy cuidadosamente todo aquel lienzo del muro de la
habitacin; empero la pared presentaba una superficie tan lisa e igual por todas partes, que
en ningn punto aparecan vestigios de que all se hubiese practicado hueco alguno. -En
verdad, seor, -dijo el joven-, que es imposible atinar con el sitio que decs, a juzgar por la
apariencia.

Sonriose el anciano.

-Saca la espada.

J imeno mir a su padre con extraeza.

-Qu vais a hacer?

-Saca la espada y lo vers.

El joven obedeci.

Don Gonzalo tom la espada que le present J imeno con cierta timidez. En seguida el
anciano comenz a medir el acero con la mano extendida desde el plice hasta la
extremidad del dedo meique.

-Muy bien, -dijo-, esta espada es exactamente del mismo tamao que la que me sirvi de
medida. Tiene cinco palmos... Ahora desde el rincn mide horizontalmente dos espadas.

J imeno hizo lo que se le haba mandado.

-Haz una seal.

-Ya est.

-Pues bien, en la misma lnea de esa seal mide ahora diez palmos desde el pavimento.

El trovador coloc la punta de la espada en el suelo y rozando contra la pared. En
seguida midi perpendicularmente la misma distancia que antes haba medido en sentido
horizontal. Con la extremidad de la empuadura hizo una raya en la pared.

-Da algunos golpes en ese punto, -dijo don Gonzalo.

J imeno con el pomo de la espada comenz a golpear en la pared, pero intilmente.
Todos los golpes despedan ese sonido sordo que produce siempre la percusin sobre
cuerpos slidos y macizos.

-Golpea exactamente en el mismo punto en que has hecho la raya. El recinto del hueco
es muy pequeo.

-Suena siempre lo mismo.

-Es porque el hueco est macizado.

Por ltimo, J imeno dio con grande fuerza algunos golpes, y entonces comenz a
desquebrajarse la pared en un recinto pequesimo, un crculo no mayor que una cobertera.
A los reiterados golpes descubriose un ladrillo redondo que tapaba un agujero como el
corcho tapa la boca de la botella. En seguida con la punta de la espada fue separando la
juntura hasta que el ladrillo se desprendi completamente.

J imeno hall el hueco ocupado por un grueso canuto de lata que entreg a don Gonzalo,
el cual, despus de haberle examinado, hall dentro el precioso manuscrito.

-Ves cmo se ha conservado? -exclam gozoso el anciano.

-Efectivamente, no ha sido poca fortuna.

-Ahora ya estoy tranquilo, hijo mo; cualquiera que sea la suerte que Dios nos depare,
me consuela la idea de que sers inmensamente rico. Cun grato es para un padre pensar
que su hijo queda a cubierto de la pobreza, y que al brillo de sus cualidades personales
rene el esplendor de la fortuna!... Pero cuidado, hijo mo, que te ruego encarecidamente
que guardes secreto... Oh! Si llegasen a descubrir que t poseas ese manuscrito, cuntos
peligros te amenazaran! Castiglione sera capaz de asesinarte por arrebatrtelo... No te fes
de nadie!...

-Me parece que llaman a la puerta! -exclam J imeno-. Quin ser?

-Probablemente nuestro protector.

No bien hubo don Gonzalo terminado estas palabras, cuando apareci el Templario.

El trovador hizo un movimiento como para ocultar el precioso depsito que le haba sido
entregado. Empero ya era tarde.

Sin embargo, el anciano no pareci inquietarse lo ms mnimo por la llegada del
caballero. Este advirti la inquietud del joven, y cambi una sonrisa con don Gonzalo.

-Hijo mo, todos mis consejos acerca de que guardes las ms exquisitas precauciones no
se entienden con este caballero.

-Yo no digo... -murmur J imeno algo cortado.

-Est bien, -dijo el Templario-; me gusta que seas prudente sin excepcin alguna.

Y volvindose al anciano, aadi:

-He venido a interrumpiros, porque se hace muy tarde y es preciso que J imeno vuelva al
punto a la Encomienda.

-S, s, tenis razn... Cunto siento el que nos separemos tan pronto! Cmo ha de ser?

-Padre mo!

-Me parece, -dijo el Templario-, que es muy peligroso para J imeno el que se lleve esos
papeles.

-He credo oportuno revelarle...

-Est bien, seor, -repuso el caballero-; mas no olvidis que en la Encomienda no le ser
fcil hallar oportunidad de guardar, como conviene, su tesoro... Por qu no lo habis
dejado en donde estaba?

-Y si yo muero.

-No lo permita Dios! Pero no quedaba yo aqu?

-Y si por algn incidente no podais revelrselo? Tened en cuenta que ha estado en muy
poco que este secreto no se haya sepultado conmigo en la tumba. Vos mismo, si bien
sabais la historia del manuscrito, ignorabais hasta hace pocas horas el sitio en que estaba
oculto. Adems, ha sido necesario convencernos de que no haba desaparecido el depsito
que hace veinte aos confi a esa pared.

-Ms seguro es fiarse de las paredes que de los hombres.

El anciano suspir.

Y J imeno clav una mirada de extraeza en el Templario, cuyas escpticas palabras
hicieron una impresin tan profunda como dolorosa en el alma cndida y pura del mancebo.

Despus de algunos momentos de silencio, el Templario dijo:

-Lo mejor que puede hacerse es colocar otra vez ese manuscrito en donde estaba.

Y volvindose a J imeno, aadi:

-Ya lo sabes; cualesquiera que sean los acontecimientos que sobrevengan, puedes estar
seguro de encontrar aqu tu fortuna. Yo cuidar de que todo vuelva a quedar como antes.

Por espacio de algunos minutos, J imeno mir alternativamente a su padre y al
Templario. Haba tal vez brotado en su mente alguna sospecha? Slo Dios poda saberlo;
mas lo que s era fcil de adivinar es que contemplaba con admiracin y extraeza al
misterioso caballero. Hasta entonces no haba tenido tiempo de preguntar a su padre quin
fuese aquel extrao personaje. Es seguro que si el trovador en aquel instante se hubiese
encontrado a solas con don Gonzalo, no habra dejado de importunarle hasta que no hubiese
satisfecho su curiosidad.

-No pierdas tiempo; tu presencia es muy necesaria en la baila, -dijo el Templario.

-Supuesto que es preciso partir, no quiero dilatarlo; mas yo prometo venir muy
frecuentemente.

-S, s, hijo mo.

El bello joven y el venerable anciano se estrecharon cariosamente, formando un tierno
grupo y mezclando sus lgrimas, a la manera que se mezcla un lmpido arroyuelo con un
caudaloso ro.

Los sollozos ahogaban sus palabras; pero en sus ojos brillaba el alma de ambos
confundida en el santo fuego del amor filial y del paternal cario.

El Templario sali a despedir a J imeno acompandole hasta el patio donde aguardaba
Milln con un caballo del diestro.


-Y cundo nos veremos? -pregunt el trovador despus de haber cabalgado.
-Siempre que tengas la seguridad de que nadie podr advertir ni el lugar adonde te
diriges, ni la persona a quien vienes a visitar. Entretanto no pierdas de vista a Castiglione.

-Descuidad, seor.

El joven parti al galope. Durante su camino iba pensando en su padre, a quien jams
crey conocer, y en su amada, a quien debera encontrar en Alconetar.

-Ayer, -murmuraba-, era pobre, oscuro y sin nombre. Hoy tengo padre, amor y riquezas.
Nunca se detiene la rueda de la fortuna!




Captulo XXVII

Quid pro quo

Quin no ha sentido alguna vez y recordado ms tarde el indecible encanto de los
primeros das en que un amor puro llena toda nuestra alma? Qu gratas emociones
experimenta el corazn juvenil al vislumbrar como en perspectiva los bellos ojos y las
dulces sonrisas de una mujer adorada! Y cuando el joven, en su ilusin primera, mira
reflejarse en los ojos de su amada el mismo fuego que le devora; cuando conoce que su
amor es correspondido, aunque ambos hayan permanecido en esa pudorosa reserva que
caracteriza los afectos verdaderos y profundos, entonces no hay sobre la tierra felicidad
comparable a la del enamorado mancebo, el cual nunca da al olvido los primeros das de la
primera conquista.

En esta felicidad incomparable, vivi algunos meses el trovador J imeno. Su buena
estrella haba hecho que monsieur Federico Molay prolongase en Alconetar su permanencia
por ms tiempo de lo que al principio creyera el armiguero y aun el mismo padre de
Amalia.

Una dolencia, que hubo momentos en que se crey mortal, atac repentinamente a
madama de Sanancourt, cuada de monsieur Federico y ta de la joven Amalia, a quien
siempre acompaaba, desempeando para con ella los oficios de madre, y no pocas veces
de madrastra, supuesto que su carcter no estaba exento de impertinencias y
preocupaciones.

Sucedi, pues, que gracias a este incidente, el trovador tuvo la dicha de estar
contemplando todos los das y casi a todas horas la bella imagen de la gentil Amalia. Y
J imeno crea, dado que tal vez se engaase, que tambin la hermosa doncella haba
reparado en su agraciada persona, en sus dulces cntigas y en su amor inextinguible.

Dirase que el destino ahora se complaca en prodigar felicidades a manos llenas sobre el
trovador, que tan infortunado haba sido en los primeros aos de su vida. J imeno a la sazn
estaba gozoso y posedo de dos sentimientos profundos y santos: el afecto que profesaba a
su padre y el amor que le haba inspirado la sobrina del gran maestre del Templo. Slo
faltaba que don Guilln regresase a su castillo para que la dicha del trovador fuese
completa. Ya hemos indicado en otro lugar que J imeno era muy amigo del seor de
Alconetar y de lvaro del Olmo, los cuales se complacan sobremanera oyendo al
armiguero departir acerca de filosofa escolstica unas veces, y otras escuchando sus
melanclicas endechas.

Y en efecto, si a la sazn los tres amigos hubiesen estado juntos celebrando en el castillo
sus antiguas conferencias, frecuentemente favorecidas con la presencia del respetable Gil
Antnez, entonces nada habra faltado al corazn de J imeno, henchido con las dulces
emociones de la amistad, del amor y del santo afecto filial. Sin embargo, durante la
ausencia de sus amigos, no dejaba el trovador de tener algunos das felices, das marcados o
por una sonrisa halagea de Amalia, o por una visita hecha a su anciano padre.

El mismo da en que Gmez de Lara y Olmo llegaron a la Encomienda, tuvo ocasin
J imeno de hacer una visita a don Gonzalo, por cuya razn no pudo ver a sus amigos. Estos
precisamente, sin quererlo, fueron la causa de que el comendador advirtiese que el
armiguero no se hallaba en la Encomienda. Aquella noche no le tocaba estar de servicio al
trovador, y por lo tanto le era fcil, sobre todo favorecido por sus compaeros, ausentarse
del convento sin que el comendador lo advirtiese. J imeno aprovechaba siempre estos turnos
para ir a J araicejo, y hasta entonces no haba llegado a descubrirse que haba pasado
muchas noches fuera de la Encomienda.

Pero en la ocasin a que nos referimos, el seor de Alconetar y lvaro del Olmo
preguntaron por J imeno al comendador, y ste mando inmediatamente que le llamasen;
pero el trovador no pareca, y sus compaeros no encontraron medio hbil de disculpar o
encubrir su desaparicin.

No lejos de la Encomienda, en una cabaa de pastores, donde se haba criado J imeno,
tena ste siempre dispuesto un caballo para hacer sus rpidas excursiones a J araicejo, de
modo que ni aun necesitaba sacar su caballo de guerra de la baila, operacin no poco
ruidosa.

El trovador pas aquella noche en compaa de su amado padre, que era adems para l
un sabio maestro. Don Gonzalo y su hijo departan frecuentemente acerca de astronoma y
de trovas, dos materias tan importantes como diversas.

Tambin aquella noche, aunque ya muy tarde, presentose en casa de don Gonzalo Prez
Sarmiento el misterioso Templario hacia el cual experimentaba el trovador tanta gratitud
como respeto. El fantasma blanco manifest al joven que importantes sucesos,
recientemente acaecidos, le obligaban a estar ms que nunca avizorando todos los pasos del
calabrs, y que por lo tanto l, es decir, J imeno, tampoco debera perderle de vista ni un
solo momento. El joven prometi que as lo hara, y a la maana siguiente, despus de
haberse despedido con la mayor ternura de su padre y del misterioso Templario, parti para
la baila de Alconetar.

Cun feliz era el trovador en aquella poca! Su existencia y su dicha se encerraban
entonces desde la casa de la Encomienda hasta la misteriosa casa de J araicejo. Aqu estaba
su padre, all viva su amada. Lleno el corazn del joven de tan dulces sentimientos,
experimentaba con extraordinaria energa las venturas del vivir, y hasta su inteligencia
pareca tomar otro vuelo ms atrevido y otras galas ms poticas.

Rpido como una exhalacin volaba en su caballo el venturoso J imeno. El horizonte de
su vida se dilataba, el campo de la esperanza le ofreca perfumadas flores, y acariciaban su
mente dorados sueos de amor.

El da estaba nebuloso, bramaba el huracn, la lluvia caa a torrentes, toda la naturaleza
pareca cubierta con un velo fnebre.

Pero el alma del trovador estaba radiante como el lacero de la maana. Todo hombre
enamorado es poeta, pero un poeta que ama es un semidis. Qu le importaban las negras
nubes que encapotaban el cielo, ni que la naturaleza se desquiciase? J imeno, con su
imaginacin ardiente y con la vvida llama de su amor, habra sido capaz de esparcir
ocanos luminosos e imgenes brillantes sobre la noche del caos. El recuerdo de Amalia no
le dejaba un momento, le segua a todas partes, y se imaginaba que el ngel de los santos
amores bata sin cesar en torno de su frente sus alas de oro y armio.

Y los ojos del poeta brillaban con un fuego divino, y fijaba sus miradas en el cielo
surcado por rpidos relmpagos, ms perezosos, no obstante, que el pensamiento del
hombre. El ronco fragor de la tempestad sublimaba el espritu de J imeno hasta el Dios del
Sina.

J ams haba tenido una conciencia ms enrgica del numen sagrado que le agitaba. En
aquellos momentos, fuertemente impresionado por el espectculo sublime que la naturaleza
le presentaba, a la vez que por el sentimiento de un amor pursimo, su espritu se remontaba
a otras regiones. La naturaleza en sus momentos trgicos inspira un terror sublimemente
religioso. El amor es para el alma como el roco para las flores.

Y el alma del poeta se derreta en algunas magnficas estrofas que rebosaban religin y
amor.

Entregndose al frentico galopar de su caballo, caminaba J imeno, veloz como un
espritu de las nubes.

Por ltimo divis a la derecha el castillo de Alconetar y a la izquierda las torres de la
baila, veladas por la niebla. Al mismo tiempo llegaron a su odo los ecos, ya fuertemente
sonoros, ya vagos y espirantes, de las campanas del convento de Nuestra Seora de la Luz.
Era la hora de vsperas, y las vrgenes del Seor entornaban en el coro no solamente sus
oraciones vespertinas, sino que tambin haban aadido el Magnificat a causa de la furiosa
tormenta.

Ocurriole una idea a J imeno. Bajo la mstica impresin en que se hallaba su espritu, no
pudo permanecer insensible al aspecto del monasterio y al melanclico taido de las
campanas, que se perda en la llanura como una voz del cielo que convidaba a la oracin a
los hijos de la tierra. Un amor inocente y puro acrisola el alma que le recibe. Los
sentimientos religiosos no son ms que amor limpio de las fragilidades terrenas. El que sea
capaz de sentir una pasin noble y profunda, de seguro que no podr ser nunca un impo.
Alma candorosa y apasionada, el buen J imeno era todo amor, y en la situacin en que se
encontraba, no poda menos de tributar adoracin y gratitud al constante dispensador de
todos los beneficios, al que haba libertado a su padre, casi milagrosamente, de su horrible
emparedamiento.

J imeno, pues, dirigiose rpidamente hacia la aldea, con intento de orar en la iglesia de
Nuestra Seora de la Luz; pero a los pocos pasos se detuvo, mirando atentamente a un
caballero que le sala al encuentro.

-Pardiez!... Eres t, o eres alma del otro mundo? -exclam con grande asombro el
desconocido, deteniendo su caballo.

-Yo soy. No me ves?

-Deja que me convenza de que no eres una sombra.

Y as diciendo, el desconocido se aproxim a J imeno y comenz a palparle, como si an
temiera que fuese una visin.

-Apuesto, -dijo el trovador-, a que vienes de casa de la Majuelo, amigo Fortn.

-No ser el hijo de mi padre quien te apueste, en contrario. Con ese talento que Dios te
ha dado, todo lo adivinas.

-Para adivinarlo no se necesita talento, pues basta y sobra con tener narices.

-Vamos. Querrs tal vez convencerme de que estoy... contento? Pues mira, ha sido un
compromiso... Ya sabes que la Majuelo es aragonesa y se imagina que es parienta de un
medio pariente de mi padre, y con este motivo siempre que me ve se empea en
convidarme... Vers!... Hoy, cuando caa el chubasco ms grande, quiso el cielo que me
encontrase en su casa, y de all vengo, verdaderamente... Pues, seor, figrate que comienza
a relampaguear y a tronar como si fuera acabamiento de mundo... J ess! La ta Majuelo
comenz a persignarse muy de prisa, muy de prisa... y luego comenz a rezar muy
despacio, muy despacio... Mira, vamos all, que lo vas a catar, hombre.

Y as diciendo, el armiguero Fortn hizo un movimiento para volver hacia la aldea,
instando a J imeno para que hiciese lo mismo.

-Precisamente voy a la aldea, -respondi el poeta, visiblemente disgustado de este
encuentro que le haba contrariado su proyecto. La oracin, como el dolor y como el amor,
anhelan la soledad y el misterio.

-Y adnde... es decir, qu pensabas hacer en la aldea?

-Te lo voy a decir francamente, Fortn. Pienso ir a la iglesia de Nuestra Seora de la Luz
a rezar una salve.

-Muy bien! A m con mucha frecuencia se me ocurre hacer otro tanto, y cuando a uno
le coge en medio del campo una tormenta, no le queda otro remedio sino rezar... Voto a
bros!

-Y quin te ha enviado hoy a la aldea? -pregunt a su vez J imeno.

-T has sido la causa.

-Cmo?

-Ya te lo explicar... Lo menos pensabas que haba venido no ms que por visitar a la
Majuelo... lo estoy leyendo en tus ojos; pero ya te convencers que la amistad que te
profeso ha sido la causa de todo...

-Vamos, acaba.

-Te voy a parecer pesado; pero el orden de los hechos exige que te lo cuente todo como
te lo iba contando... Estbamos... eso es! estbamos en que la Majuelo rezaba durante la
tormenta. Afortunadamente tena a mis pies un gigantesco jarro de lo ms aejo. Pues bien,
mientras que la vieja rezaba, yo no me iba a estar ocioso. Ella hilaba rezando, en voz alta;
yo beba rezando, en voz baja. La ociosidad es madre de todos los vicios. As, cada cual
estaba ocupado honradamente en su quehacer. No te ha venido nunca a las mientes beber
en un da de tormenta? Pues es un verdadero placer, un pasatiempo muy delicioso. Hay
cosa ms grata que or tronar y llover, y mientras, todo el mundo se moja, estar al abrigo
del agua humedecindose el tragadero con vino? Una cosa hay algo semejante a sta, y es
dormirse en buena cama al ruido de la tempestad...

-Pero acabars de contarme por qu hoy has venido a la aldea?

-Voy al caso. An no haba concluido de trasegar mi jarro entre pecho y espalda, cuando
llama a la puerta de la ta Majuelo. En seguida o una voz que deca: Tened cuenta con
este caballo... Aquella voz me hizo temblar como un azogado, el sobrino de la Majuelo
tom las riendas del corcel, y en seguida o el ruido de las espuelas del caballero que se
alejaba. Salto ligero como un corzo, me asomo a la puerta, y vi a nuestro hombre que
entraba muy rebozado en su capa en el convento de Nuestra Seora de la Luz. Aunque l
iba disfrazado, le haba conocido por el metal de la voz.

-Disfrazado!

-S, no llevaba el manto...

-Pero quin era l?

-Segn todas las apariencias, un caballero cualquiera; pero yo reconoc en l al seor
procurador de la baila.

-A Castiglione!

-Al mismo que viste y calza.

-Y qu ira a hacer en el convento?

-Eso es lo que yo no puedo adivinar.

J imeno se qued muy pensativo. Luego su deseo de ir a la iglesia se hizo ms vehemente
todava que antes. El poeta se fiaba mucho de sus presentimientos; as es que no poda
menos de mirar como un aviso del cielo aquel deseo vehementsimo que de pronto haba
experimentado por ir al convento. Resolvi, pues, partir al punto, supuesto que el fantasma
blanco le haba recomendado con mucha eficacia que no perdiese de vista ni un solo
instante al italiano.

Y como para J imeno el misterioso Templario era una especie de semidis, un ser casi
sobrenatural, comprendi que muy poderosas razones deban existir para que se le hubiese
dado aquella orden tan terminante.

-Apenas se ausent don Matas, -continu Fortn-, determin salir de casa de la
Majuelo; pues ya sabes que nos est prohibido muy rigorosamente entrar en donde se vende
vino, y que ms de una vez me ha producido serios disgustos este parentesco que dice la
Majuelo tener con mi padre; mas cuando ya pensaba salir de la taberna, temiendo que por
arte del diablo llegasen a verme, hete aqu que otra vez sonaron las espuelas de nuestro
caballero, alargo unas monedas al sobrino de la tabernera por el servicio que le haba
prestado, mont a caballo desapareci como un torbellino.

-Pues oye, Fortn, yo voy a la aldea; luego nos veremos y hablaremos ms despacio.

-En efecto, conviene cuanto antes quitarnos del camino, porque va a descargar muy
pronto un gran nublado. Pero quiere decir que te acompaar, haces tu oracin, que es lo
primero, despus descansaremos un rato en casa de mi parienta, y en seguida nos
volveremos juntos. As como as, en la Encomienda no hago gran falta.

-Pues en marcha.

-Hola! Qu magnifico caballo te has echado! No digo yo? T eres un prncipe
disfrazado por lo menos... Tu caballo de guerra est en la baila; por cierto que yo lo he
cuidado durante tu ausencia...

Y ahora te vienes con un corcel que vale media ciudad!... Tu desaparicin ha dado mucho
que decir, y por eso al verte ha sido tanta mi sorpresa... Yo creo verdaderamente que te ha
hechizado el fantasma.

-Ests en ti?

-Vaya si lo estoy! Te acuerdas de aquella noche que comenz a hablarte el duende?
Cuando luego fuimos por los subterrneos de la armera a buscarte, y despus te apareciste
a nuestras espaldas, manifestaste con la mayor sangre fra que todo haba sido ilusin de
nuestros sentidos...

-Y no fue as? -pregunt J imeno impasible.

Fortn clav una mirada inexplicable en su compaero. Pareca como si creyese que
J imeno haba perdido el juicio. Despus que le estuvo contemplando atentamente, Fortn
dijo al fin:

-Tu te has imaginado quizs que somos algunos bolos?... Aquella noche nos dejaste por
embusteros o supersticiosos delante del comendador don Diego, y nosotros callamos; pero
he aqu lo que t no nos agradeces.

-Por qu os debo yo gratitud?

-Por qu! Y lo preguntas? Ha llegado el caso de que hoy hablemos con franqueza...
Acaso no has conocido que si nosotros hemos guardado profundo silencio, ha sido slo
porque hemos comprendido que t tenas grande inters en que no se hablase ms acerca de
tu aventura? Yo bien s que t tienes mucho ms magn que todos nosotros juntos, y que
alguna cosa traes entre manos con el fantasma... Quin sabe? Lo que te suplico es que no
te dejes seducir, y que por si acaso en todo este entruchado hay algo de maleficio, procures
llevar siempre contigo una cruz y un escapulario.

Sonriose J imeno.

-Ahora bien, -continu Fortn-, como anoche no parecas, se habl mucho de ti en la
Encomienda. Ayer sucedieron grandes cosas, y el comendador ech pestes contra ti,
manifestando que de sus tres armigueros, t, que antes eras el ms servicial, te habas
tornado ahora el ms flojo y menos asistente. Si llegas a entrar anoche en la baila, te ganas
un magnfico sermn. Por supuesto que hoy tampoco te escapars de llevar tu consiguiente
reprimenda; pero al fin no ser tan sensible, porque es mi seor don Lope de Haro quien
est encargado de reirte.

-Don Lope!

-Como ya va entrado en aos, y a ms de eso le atormentan unas tenaces cuartanas, no
ha permitido don Diego que le siga.

-Se ha ausentado el comendador!

-Esta maana al romper el da.

-Es posible!

-Como lo ests oyendo.

-Y adnde ha ido?

-Ayer tarde llegaron a la Encomienda el seor de Alconetar y su amigo lvaro, y, segn
o decir, parece que don Guilln entreg unas letras del rey al comendador. Pocos
momentos despus todos los caballeros estaban ya listos aguardando las rdenes de don
Diego. Segn he podido traslucir por algunas palabras que he odo a mi seor, los cincuenta
caballeros que han salido de Alconetar van a reunirse con otros doscientos y cincuenta que
saldrn de las bailas de Crdoba y Sevilla, en donde adems aguardan mayor refuerzo de
tropas del rey don Sancho. En la Encomienda slo han quedado doce caballeros y don Lope
de Haro, como lugarteniente del comendador.

-Y no ha quedado nadie ms? -pregunt J imeno con voz trmula y plido semblante.

-Toda la guarnicin ha quedado reducida a veintisis hombres, es decir, trece caballeros
y otros tantos armigueros.

-Y los caballeros franceses?

-Monsieur Federico Molay parti ayer seguido de su comitiva.

Un rayo que se hubiese desplomado sobre su cabeza no habra aterrado tanto al infeliz
J imeno como aquella funesta noticia. Su desesperacin fue tanta, su amargura tan cruel, que
entonces comprendi el inapreciable tesoro que haba perdido, su sosiego.

Disimul, sin embargo, su pena, y slo se limit a preguntar:

-Y adnde han ido?

-Quines? Los franceses o los espaoles?

-Unos y otros.

-Los espaoles van a socorrer a Tarifa, que dicen se halla apretadamente cercada por los
moros. En cuanto a los franceses, dicen que van a Italia y despus a J erusaln.

Durante algn tiempo el trovador guard silencio profundo.

-Y qu dijo don Diego de Guzmn respecto a mi desaparicin? -pregunt al fin.

-Hizo mil comentarios y conjeturas, y hasta lleg a sospechar si te habra sucedido
alguna desgracia, despus que a todos, uno por uno, nos pregunt por ti.

-Y qu le respondisteis?

-Nos guardamos muy bien de decirle nuestras sospechas de que algn negocio con el
fantasma te haba hecho ausentarte, y que... no era la primera noche que te quedabas fuera
de la baila.

-Pero eso...

-Descuida, querido J imeno, los amigos son para las ocasiones. Nada le revelamos de
nuestras sospechas, y nos limitamos a decirle lisa y llanamente que ignorbamos tu
paradero.

El poeta estrech la mano de Fortn con cariosa efusin.

-Como aquella noche de marras omos ciertas cosas... y nosotros te queremos tanto... en
fin, respetamos y respetaremos siempre tu secreto.

-Francamente, confieso mi delito, Fortn. Tanto a ti como a los dems compaeros los
haba credo menos discretos y ms curiosos...

-Ahora te convencers de que no es as.

-Tambin ahora me complazco en atestiguaros mi gratitud sin lmites, y mi estimacin a
toda prueba.

En esto llegaron a la aldea.

-Oh! Lo que es hoy se va a ganar la Majuelo dos magnficas visitas... Ah! Se me
olvidaba!

-El qu?

-Decirte por qu haba emprendido este viaje. Como yo saba la buena amistad que te
profesa don Guilln de Lara, dije para mi capote: J imeno quizs se haya ido a pasar la
noche en compaa de sus amigos, para echar buenos prrafos sobre trovas y libros; tal vez
lo encuentre en el castillo de don Guilln. He aqu la idea que me hizo salir esta maana en
tu busca. Llegu al castillo, pregunt por ti y me dijeron que no te haban visto. Entonces
comenc a creer que te habas perdido como un muchacho de tres aos. Si vieras qu pena
me caus el no encontrarte!... Al fin, como llova a cntaros, como ahora, dije: Pues
vamos a ver a la Majuelo.

-Creme, Fortn, que te agradezco en el alma el inters que por m te tomas.

-Bah! Eso no merece la pena. Lo mismo haras t por m.

-Sin duda alguna.

-Y ahora, qu vamos a hacer?

-Yo voy a entrar un rato en la iglesia. Necesito orar. Quieres acompaarme?

-Que te haga buen provecho.

-Despus voy a visitar a don Guilln. Cuntos deseos tena de verlo!... Unos se van y
otros vienen! -aadi el trovador recordando la ausencia de su amada.

-Pues en casa de la Majuelo te aguardo.

-Hasta luego.

-Mira, -dijo Fortn-, los caballos podemos entrarlos en casa de mi parienta.

-Tienes razn.

J imeno ech pie a tierra y abandon las riendas de su caballo a su compaero, quien se
dirigi al templo de Baco, de cuya alegre deidad era ardientemente devoto.

El trovador, rebozado en su manto, penetr en el templo, en cuyo centro arda una
lmpara que chisporroteaba a causa de la humedad del ambiente. Ni un alma se vea en el
sombro y majestuoso recinto de la iglesia. Solamente se escuchaba el rezo de las monjas en
el coro, junto al cual fue a colocarse el mancebo.

All, apoyado contra la reja, inmvil y ardiendo el alma en religin y amor, fijaba el
hermoso J imeno sus ojos en la imagen de la Virgen. Un momento antes se haba credo el
ms dichoso de los hombres, pensando en que el cielo le haba devuelto a su padre y haba
presentado en su camino una doncella encantadora que haba herido su alma de amores.

Y el triste poeta, al pensar en la desaparicin de Amalia, llor.

Era, a la verdad, muy cruel mirar tan pronto desvanecido su hermoso sueo. Como la
amorosa tortolilla que vuelve al caro nido, y en lugar de sus polluelos encuentra escamosa
serpiente que los ha devorado, y en el dolor que la atormenta exhala roncos y tristes
arrullos, como si demandara al cielo su tesoro perdido, as tambin desolado y triste el
mancebo no saba sino suspirar, exhalando la angustia de su alma en una fervorosa plegaria.
Ligera tinta de carmn velaba la dulce palidez de su bello semblante, y en las tinieblas de su
destino imploraba auxilio a Nuestra Seora de la Luz.

Arrebatado en un xtasis divino, que participaba de esa santa tristeza que tanto
ennoblece al corazn del hombre, el religioso J imeno se elevaba hasta el mstico y areo
dosel de la Reina de los ngeles.

Pero de pronto le sac de su arrobamiento un incidente no pensado, que le hizo
descender desde la altura como piedra arrojada con fuerza.

Sonaron las pisadas y el ruido de las espuelas de un caballero que atraves lentamente la
silenciosa nave.

J imeno exhal un ligero grito. El recin llegado era Castiglione, que fue a colocarse
junto a un confesonario enfrente de la lmpara, cuyos rojizos y trmulos rayos heran
crudamente el rostro disforme del italiano. Este, de vez en cuando, lanzaba una mirada
ansiosa hacia la puerta.

El joven, oculto en la oscuridad, no perdi un solo movimiento de Castiglione, quien, al
parecer, se hallaba muy impaciente.

Al cabo de largo tiempo de espera, hizo un ademn de ira e inquietud, y volvi a salir
precipitadamente. Grande fue la sorpresa del armiguero al ver en el templo a Castiglione.
Ya le haba dado mucho en qu pensar la noticia que le comunicara Fortn, y con lo que
ahora haba visto, se confirm en su primera idea de que all sin duda aguardaba una cita.

Apenas haba formado su plan de espiar todos los pasos de Castiglione, y cuando para
llevar a cabo su proyecto se dispona a salir de la iglesia, llam su atencin un bulto negro
que con silencioso pie, como la muerte, entraba en el sagrado recinto.

La negra figura pase una mirada escrutadora en torno suyo, y durante algunos
momentos permaneci inmvil como suspensa o vacilante en la resolucin que debiera
adoptar. Sbito se dirigi con paso firme hacia donde se hallaba el mancebo. Sin duda
acababa de divisarlo entre las tinieblas.

J imeno entonces distingui que era una beata la que se le acercaba, y procur cubrirse el
rostro todo lo ms que pudo con el manto.

La beata se le aproxim, y le dijo:

-Dispensad, seor; no he venido antes porque la lluvia me lo ha impedido, y porque
adems he credo conveniente aguardar a que oscurezca un poco para que no me conozcan
en la aldea.

Y con notable disimulo la vieja entreg un papel a J imeno.

La beata, sin decir ms palabra, se alej rpidamente.

El trovador guard cuidadosamente aquel billete, muy convencido de que en l se
encerraba la solucin del enigma que antes haba llamado su atencin y despertado su
curiosidad.

En un minuto se agolp a su mente todo un mundo de pensamientos, y la fiebre de la
impaciencia le devoraba.

Su primer movimiento fue lanzarse fuera de la iglesia; pero luego reflexion que deba
dar tiempo a que la vieja se alejase.

Cuando le pareci que ya haba trascurrido el tiempo necesario, sali del templo y se
encamin adonde le aguardaba su compaero. Apenas presentose en la puerta el trovador,
cuando apareci Fortn, diciendo atropelladamente:

-El procurador ha vuelto a venir, y se ha repetido exactamente la misma escena que
denantes te he referido.

-Ya lo s todo.

-Le has visto quizs?

-En dnde?

-En la iglesia.

-Y qu piensas t de todos estos misterios?

-Que son tales, y que, por lo tanto, no debemos empearnos en averiguar lo que no est
a nuestro alcance. Lo nico que me parece prudente es que al instante marchemos de aqu.

-Creo que tienes razn.

-Pues saca los caballos.

Fortn sigui el consejo de su amigo; ste por su parte no se atrevi a abrir el billete,
temeroso de que por acaso Castiglione apareciese y pudiera apercibirse del quid pro quo
que acababa de cometer la beata.

Los dos jvenes cabalgaron y se dirigieron hacia la Encomienda. Cuando ya estaban
muy prximos, J imeno, que hasta entonces haba guardado un tenaz silencio, dijo:

-Voto a Santiago! Con ese maldito encuentro nos hemos atortolado, y no he visitado al
seor de Alconetar, a quien tengo muchos deseos y aun necesidad de ver.

-Mira, J imeno, yo en tu lugar hara una cosa.

-El qu?

-Tienes ganas de sermn?

-Qu quieres decir?

-Que en cuanto entres en la baila, don Lope de Haro te va a echar una seversima
reprimenda.

-Maldita la gana que tengo de or reconvenciones.

-Pues en ese caso, como ya va anocheciendo, puedes volverte y hablar con tu amigo sin
gran riesgo de que te vean ni te conozcan.

J imeno apenas pudo contener su alegra al ver cmo Fortn sencillamente secundaba sus
intentos.

-Pues voy a seguir tu consejo, -dijo.

-Es lo mejor que puedes hacer.

-Lo malo es que tengo que regresar muy tarde.

-Repasata ms o menos. De todas maneras no te has de escapar; conque as...

-Es cosa decidida, -interrumpi J imeno-. Me voy!

-El cielo te acompae.

-Pues hasta luego, querido Fortn.

-Hasta despus, J imeno.

El poeta volvi riendas y parti al galope hacia la aldea.

Cuando se hubo alejado un buen trecho, volvi la cara y se convenci de que Fortn
haba ya entrado en la baila.

Seguro de no ser visto, y dando un pequeo rodeo, clav los acicates al noble bruto, que
se lanz a una frentica carrera por el camino de J araicejo.




Captulo XXVIII

Desaliento

Desde la funesta revelacin que don Guilln Gmez de Lara tuvo en la fuente, cay
sobre su corazn una losa fra como un sepulcro. La conversacin de las zagalas que haba
sorprendido le hizo conocer el origen de la desaparicin de la prfida cuanto hermosa
Elvira.

Encerrose don Guilln en su castillo, y se disculp con el rey pretextando que se hallaba
gravemente enfermo, por cuya razn no poda regresar a Alcal de Henares, como haba
prometido. Y a la verdad que no menta el noble Lara al decir que estaba enfermo; pues le
aquejaba la dolencia ms cruel que puede afligir a un mortal. Estaba enfermo del corazn.
Haba en el dolor de don Guilln algo de terrible y de satnico. Ciertamente que nadie, a
excepcin de Elvira, le haba ofendido; pero el celoso Lara, de bueno y generoso que antes
era se haba vuelto ahora maligno, rencoroso y cruel para con todo el mundo. Hubiera
querido tener en su mano el secreto de envenenar el corazn de todos los hombres de la
misma manera que lo estaba el suyo.

Tambin con el mismo golpe haba sido herida otra persona. El triste lvaro del Olmo
afligase al pensar en la liviandad de Elvira, no porque l hubiera de ser en algn tiempo
amado de ella, sino porque adorndola como a una creacin divina, lvaro senta ver a
Elvira mancillada, del mismo modo que sentimos ver la tierra cubierta de crmenes. No
porque personalmente le perjudiquen las maldades se aflige el hombre en presencia de
ellas, sino porque se mancha el cndido manto de la pureza ideal, porque la fe que tenemos
respecto a los dems nos abandona, porque la virtud llora desamparada.

Durante muchos das ambos amigos permanecieron abismados en sus tristes reflexiones
y encerrados obstinadamente en el castillo.

Una sola persona haba sido recibida alguna que otra vez por los dos mancebos. Esta
persona era el trovador, a quien trataban sus dos amigos con la mayor ternura y confianza.

Era una tarde al caer el sol.

Don Guilln estaba asomado a la ventana de su aposento, y contemplaba exttico el
bello cuadro que la naturaleza presentaba ante sus ojos.

Largo rato permaneci en esta actitud, perdido en sus pensamientos como una navecilla
en medio del Ocano.

-Oh! -exclam de pronto-. Lmpido azul de los cielos! Moribunda luz del sol
poniente! Blando murmurio del ro! Dulce encanto de la selva! Ronco hervir de los
volcanes! Sonante estrpito de los torrentes! Perfumadas flores que engalanis el manto
de la primavera! Antorchas de la noche, flgidas estrellas, capitaneadas por la luna!
Tempestades bramadoras, magnfica y formidable orquesta del Criador!... Ah! Por qu, a
vuestro aspecto, mi alma permanece ahora insensible, como la piedra abandonada en el
desierto arenoso? Qu he hecho yo, Dios mo, qu he hecho yo para que aquella fuerza
sublime que dentro de m pensaba y senta, se haya evaporado como un riqusimo aroma de
una vasija destapada? Antes, mi pensamiento se paseaba gozoso por todas las bellezas del
universo, como el guila que mide el ter con sus alas, teniendo el sol por corona y los
montes y los mares bajo sus plantas... Un dulce y plcido sentimiento se una a mi
existencia. Yo era feliz de ser! Ahora mi espritu se agita dentro de mi cuerpo, y me
atormenta y me punza como si llevase un vestido de espinas... Una soledad espantosa me
cerca, la tristeza ha penetrado hasta la mdula de mis huesos, un fnebre crespn cubre toda
la naturaleza, el inerte desaliento se ha apoderado de mi espritu, y ha lanzado sobre mi
cabeza una montaa de hielo... Es posible que una mujer encontrada al azar pueda tanto
sobre el corazn del hombre? De dnde dimana tan extraa y poderosa influencia?
Elvira! Elvira! Yo conozco que eres indigna de mi recuerdo siquiera, cuanto ms de mi
amor... He aqu los misterios del alma humana! Yo amaba antes al amor mismo, y mi ser
abrigaba por la creacin entera un sentimiento santo y pursimo, un sentimiento que, como
un preciado tesoro, tuve la debilidad de encerrarlo en una mujer indigna y prfida. Yo no la
eleg el acaso la present en mi camino, y ella fue el aura fecundante que hizo brotar la flor
de mis amores, ella fue el mgico tridente que, como el de Neptuno, embraveci el mar de
mis pasiones. Estas existan antes, es verdad; pero no se reconcentraban en un objeto, sino
que se esparcan sobre el universo, como la luz y el aire se difunden en la inmensidad del
espacio... Poner en ella mi amor fue arrojar al mar mi tesoro! Y ahora, adnde ir?
Cunto valen las primeras impresiones! Un encuentro casual arrastra en pos de s toda una
existencia! Una esperanza desvanecida deja al hombre ciego y triste, como quedara la
tierra si el sol se despease en los abismos de la mar!... Oh! El desaliento... El desaliento
es la muerte ms cruel que puede afligir la vida humana! Es vivir para el dolor! Morir
para la alegra!...

Y el mancebo se enjug dos lgrimas, que no fue dueo de contener en sus ojos
enrojecidos.

-Ira de Dios! -exclam como avergonzado de su llanto-. Es posible que un
acontecimiento semejante haya trastornado mi naturaleza hasta el punto de no conocerme
yo mismo? Quin haba de pensar que la perfidia de la mujer haba de influir tan
portentosamente en el alma del hombre? Ah! En esto han venido a parar mis proyectos de
perfeccionar cuanto fuese posible mi naturaleza?... Ilusiones!... Maldito sea el refulgente
velo de la fascinacin que engaa al alma!... Maldito sea el amor, el ms grave de todos
los pasatiempos, la ms dulce de todas las mentiras, la ms amarga de todas las verdades!
Malditas sean la fe y la esperanza que ponemos en las mujeres!

El noble mancebo exhal un profundsimo suspiro, y las lgrimas corran hilo a hilo por
sus mejillas. Luego, como cediendo a la agitacin que le devoraba, comenz a pasearse a
grandes pasos por el aposento.

Al fin se detuvo otra vez en el mismo sitio, y volvi a fijar sus miradas melanclicas y
errantes sobre las encinas del bosque, cuyas copas aparecan como de oro, suavemente
heridas por los moribundos rayos del sol.

-Cmo! -exclamaba-. Cmo tan pronto huisteis, hermosos ensueos de amor? En
dnde est el plcido sosiego de mi alma? Ah! Mi ventura fue un brillante meteoro que
cruz rpidamente los espacios, dejando en pos de s tristeza y oscuridad... Y, sin embargo,
infeliz de m! dos almas habitan dentro de m mismo, y la una sin cesar propende a
separarse de la otra. Por una parte, los movimientos ciegos e impetuosos del sentimiento me
encadenan a este mundo, y los sentidos me prometen saborear una a una todas las
voluptades de la tierra... Oh, vana esperanza! En lugar de placer slo he hallado dolor!...
En cambio, el espritu que piensa, sacudiendo violentamente la negra noche de los sentidos,
se arroja osado a las regiones de lo infinito....Oh! Es posible que en ese espacio magnfico
y luminoso que media entre la tierra y el cielo, en donde continuamente se agita un diluvio
rutilante de astros, es posible que no habiten slfidas y espritus? Genios del aire, venid a
m y arrebatadme en nubes de oro y conducidme a una vida nueva y luminosa donde mi
espritu gigante pueda saciar su hidrpica sed en los ocultos manantiales de la verdad
eterna! Cunto el deseo de saber me devora! Cunta desesperacin me causa la ley fatal
de la materia inexorable! Si yo pudiera vencer tantos imposibles! Que no tuviese yo una
alfombra encantada, como la de Hussan, para que me condujese al travs de los espacios
inmensos!...

Don Guilln qued sumergido en una profunda meditacin y fijos los ojos en la bveda
azul de los cielos, que ya comenzaba a vestirse de estrellas.

Aquel espritu impetuoso, ya que en la tierra haba encontrado tan amargas decepciones,
se abalanzaba ahora con curiosidad sublime hacia los misterios de la creacin, que a s
mismo pretenda descifrarse.

-Cunto me engaaba! -exclam el mancebo-. El sentimiento es todo! Esta era mi
creencia!... Mentira! Mentira!... Es verdad que el sentimiento se desarrolla siempre
paralelo a la inteligencia; pero es preciso confesarlo, la inteligencia va delante. En este
momento, no lo estoy experimentando yo mismo? Ah! La aspiracin sublime hacia la
verdad vale mucho ms que el amor. Mas qu digo? Si el vuelo audaz de mi espritu me
complace, no es tambin porque tributo a la verdad una adoracin santa? Siempre el
sentimiento! Siempre el amor! Si no adoramos a una mujer, amamos a una idea; si no es a
una idea, nos enamoramos hasta de nuestras mismas ilusiones... Se ha dicho que la ilusin
es mentira. Qu absurdo! La ilusin es mentira porque no tiene existencia real... Por
ventura, no es tambin naturaleza el interior del hombre? Las ilusiones, pues, son una
verdad innegable, a la vez que la actividad ms necesaria de la naturaleza humana... S, s,
es preciso que yo salga de este letargo que ha paralizado todas las fuerzas de mi
pensamiento... La vida del hombre es una peregrinacin hacia lo infinito... Y bien!
Atravesar llanuras, salvar montes, surcar mares, y despus otros montes y otras
llanuras... Mi corazn fogoso necesita una actividad sin lmites!

Don Guilln quedose abismado en este profundo pensamiento, en el cual se encierra
todo el secreto de la insaciable ansiedad de la vida humana.

El gallardo cuanto afligido joven dejaba ahora volar su imaginacin hacia desconocidos
horizontes que le prometan nuevos paisajes, pasiones nuevas y diferentes y bellas
ilusiones. Este es el gran secreto! Mientras a una ilusin desvanecida pueda reemplazar
otra ilusin naciente, quin se atrever a contrastar el indomable bro, la aspiracin
constante, el febril arrebato del corazn humano?

El amor, el odio, la venganza, la generosidad, la ambicin, la gloria, el placer, la tristeza,
la ciencia, todos esos hilos de fuego, en fin, que se anudan y entrelazan, ahogando,
afligiendo, recreando y ennobleciendo al hombre, se encerraban en el pecho de don Guilln
con increble fuerza, y trabando en su interior una lucha espantosa y semejante a la del caos
antes de que el mgico poder de la palabra divina crease los mundos.

El seor de Alconetar quera saberlo y gozarlo todo. Espritu inmenso como e1 Ocano,
voluntad de bronce, personalidad enrgica, orgullo indomable, don Guilln posea todos los
dones sublimes del genio humano. En cambio, en su altiva independencia se encontraba a
un mismo tiempo el germen de su pequeez y de su grandeza. Aquella criatura poderosa,
que encerraba en s misma de la manera ms enrgica todos los elementos de la vida y
todas las condiciones del bien y del mal, era una especie de ngel cado, porque, como
Luzbel, no reconoca otra ley que los impulsos de su voluntad soberana.

A la sazn el mancebo an no tena conciencia de s mismo. Intrpido guerrero, mas no
veterano, ignoraba l mismo todava cmo se haba de conducir en el fragor de los
combates.

Tal vez aquella primera decepcin, la liviandad de la prfida Elvira, era la que haba
acumulado sobre el corazn del mancebo tanta amargura, que con ella haba para llenar de
hiel y de veneno a la humanidad entera.

Largo rato permaneci el joven sumergido en su meditacin, comprendiendo que entre
otras cosas necesitaba amar y viajar; pero quin sera el objeto de su amor?

Sbitamente, como para responder a esta secreta pregunta, se abri la puerta del
aposento y apareci una doncella de maravillosa hermosura.

-Blanca! -exclam don Guilln.

La candorosa virgen estaba trmula como la azucena agitada por el viento. Su abundante
y blonda cabellera caa sobre su ebrnea espalda como una lluvia de oro, como una
brillante aureola. Su anglico semblante revelaba profunda tristeza, que, sin embargo,
aumentaba el encanto de aquella beldad divina. La joven iba vestida de blanco y pareca
una sacerdotisa de Vesta.

Don Guilln clav una mirada escrutadora en la hermosa virgen.

Y al punto record la tierna solicitud de Blanca durante todo el tiempo que l estuvo
enfermo de resultas de la herida que recibi en la ventana del jardn de la prfida Elvira.

Ah! El ingrato no sospechaba siquiera el dulce, sentimiento que haba inspirado a la
inocente Blanca.

Sbito el carmn del pudor ti las mejillas, poco antes plidas, de la enamorada
doncella.

Y haciendo un esfuerzo sobre s misma, se dispuso a hablar al hermoso caballero.

-Quieres decirme alguna cosa? -pregunt don Guilln.

En vano la virgen se esforzaba por responder. Durante algunos minutos guard silencio.
La turbacin le impeda el uso de la palabra.

Por ltimo, toda confusa y sonrojada, la joven balbuce:

-Es cierto, seor, que pensis ausentaros de Espaa?

-Lo he pensado.

-Oh, Dios!

-Pero todava ignoro si llevar a cabo mi pensamiento.

-Si permanecieseis aqu!

-Quin te ha dicho mi proyecto de viajar?

-Mi hermano.

-J ustamente he hablado de eso con l y con J imeno.

La virgen guard silencio por algunos instantes. Luego asi la mano del joven y la bes
con una expresin de profundo respeto, como pudiera haber besado la mano de un
sacerdote.

Don Guilln no dejaba de admirarse de todo lo que le pasaba.

-Pues bien, seor, -dijo la joven-, necesito revelaros un secreto...

Blanca se detuvo.

-Habla, hermosa nia, habla.

-Si os ausentis... tomar el velo de las vrgenes del Seor en el convento de Nuestra
Seora de la Luz... Adems, estoy segura de que no vivir mucho tiempo despus de
vuestra partida. He aqu todo cuanto tena que deciros!... Adis!

Y la virgen, cubrindose el rostro con ambas manos, ahog un sollozo y desapareci
rpidamente, dejando atnito a Gmez de Lara.




Captulo XXIX

Las dos copas

Era por la maana. Don Guilln, segn su costumbre, despus de levantarse haba ido a
pasar revista a sus perros, halcones y caballos. Ordinariamente le acompaaba en esta
inspeccin matutina el buen Pedro Fernndez.

En uno de los patios, en el cual vease un magnfico picadero, estaba don Guilln
haciendo caracolear a un soberbio caballo rabe, que el ao anterior le haba regalado don
Diego de Guzmn. Es de advertir que los Templarios posean los mejores caballos que en
aquella poca haba en Europa, porque se los enviaban los Templarios de Oriente.

Despus que el joven caballero hizo marchar a su corcel al paso, al trote, al galope, y
aun a la carrera, le oblig a saltar y hacer corvetas. Luego entreg el caballo a un
palafrenero, felicitando a Pedro Fernndez por el buen estado de instruccin y lozana en
que se encontraba el arrogante kochlan.

Era extremada la habilidad de don Guilln en equitacin. Otra persona, a ms del
palafrenero y Fernndez, haba sido testigo del gentil donaire con que el mancebo manejara
el caballo: Blanca, desde una ventana de la torre principal, no haba perdido de vista ni un
momento al gallardo y diestro jinete.

En seguida Lara fue a la perrera. Los fieles animales, acostumbrados a aquella visita
diaria, comenzaron a saltar y latir de contento, como si quisiesen saludar a su dueo
agradecindole la visita. Haba all perros de todas clases, lebreles, perdigueros, sabuesos,
galgos, zarceros. En un sitio aparte, y mucho mejor cuidados que los dems, estaban
aquellos que amaestrados con ms esmero los llaman quitadores. De stos haba uno de
cada especie, y formaban como un cuerpo de preferencia.

Don Guilln haba concertado aquel da salir de caza con su amigo lvaro. Este prefera
la caza menor; pero Lara era ms aficionado a la montera y volatera. El mancebo, pues,
siempre acompaado del inteligente Fernndez, fue a revisar las alcndaras, y l mismo
cuid por su mano algunas aves que por su maestra y bravura merecan la predileccin de
su dueo. En las alcndaras veanse varias especies de aves cazadoras. Haba halcones,
gerifaltes, azores, sacres, nebles, alcotanes y esmerejones. En el mismo sitio se vea
tambin abundante provisin de guantes de gamuza, de capirotes y de otros efectos
indispensables para la caza de cetrera.

Terminada esta requisa, ocupacin muy importante para un caballero de aquella poca,
don Guilln volviose a su aposento, y en el camino se encontr a la hermosa Blanca.

Esta aparicin no sorprendi al joven, supuesto que se verificaba todos los das.

Sin embargo, la doncella estaba ms plida que de costumbre, y sus hermosos ojos
daban muestras de haber llorado.

Todos los das la joven sala al encuentro del caballero; mas siempre pasaba por su lado
rpida y silenciosa. Es verdad que nada haba ms elocuente que la mirada pursima y
suplicante que la amorosa Blanca diriga al ingrato.

Aquella maana no sucedi as.

Blanca se detuvo delante de don Guilln, que la contemplaba seducido por tan
extraordinaria belleza.

Debemos advertir que ya haban mediado varias conversaciones entre ambos jvenes, y
que don Guilln haba hecho ciertas exigencias a la candorosa virgen, exigencias que
Blanca haba rechazado con indignacin. La infeliz lloraba porque amaba con locura al
hermoso caballero, y un corazn que ama siempre cede a la irresistible aspiracin de su
ternura.

Conoca Blanca la dureza de su amado, y no obstante, su amor pareca crecer con los
desdenes. No hemos dicho bien: Lara no se manifestaba desdeoso; al contrario, trataba a la
joven con la ms exquisita galantera y hasta con cario; pero este afecto, en el sentido que
don Guilln lo experimentaba, era culpable para l e injurioso para ella. Los ms crueles
desdenes no habran mortificado tanto a la doncella como la pasin que don Guilln le
haba manifestado, por ms que esta pasin fuese, como realmente lo era, incontrastable,
ciega, volcnica.

La joven permaneci algunos momentos inmvil delante de don Guilln.

Al fin exhal un profundo suspiro.

-No hars lo que te he suplicado? -pregunt don Guilln.

-Oh! No os burlis de mi amor, -dijo la doncella con timidez y sonriendo
melanclicamente.

-Burlarme!

-Tened piedad de m!

-Hablo de veras.

-Seor!

-Ya te he dicho lo que quiero.

-Lo queris absolutamente?

-Lo exijo.

-Pero...

-De lo contrario, creer que no me amas.

-Que no os amo!... Ah! No digis semejante blasfemia.

-Si eso fuera cierto...

-Qu?

-No te opondras tan tenazmente a mis deseos. Yo no comprendo el amor sino como una
completa abnegacin. Cuando yo me convenza de que eres capaz de sacrificrmelo todo,
mi amor ser ms grande que el tuyo.

El orgullo egosta pronunciaba estas palabras sonrindose.

El amor desinteresado las escuchaba gimiendo.

Largo rato estuvo Blanca silenciosa, vctima de una lucha cruel, y con la cabeza
inclinada, como el dbil tallo de una flor que se doblega al rudo impulso del huracn. El
amor de Blanca era el suspiro de las brisas, la luz de una estrella, el perfume de una flor, la
meloda inefable de un arpa eolia.

El amor de don Guilln era un volcn de deseos.

Cuando Blanca levant la cabeza, sus ojos estaban inundados de lgrimas y sus mejillas
coloradas con el ms vivo carmn. La joven clav una mirada profunda en el hermoso
caballero.

-Pues bien, -dijo Blanca atropelladamente-, supuesto que lo queris, sea.

-Y cundo?...

-Al anochecer os aguardo en mi aposento.

Blanca desapareci ligera como una mariposa.

Una sonrisa de triunfo se dibuj en los labios de don Guilln. Este en seguida se ausent
del castillo, acompaado de lvaro del Olmo, para llevar a cabo su proyectada cacera.

Lleg por fin la hora de la cita entre Blanca y su amado.

lvaro del Olmo se fue, como sola hacerlo muchas noches, a casa de su cuado el
mayordomo de las monjas, con el cual se entretena jugando a las tablas.

Don Guilln, devorado por la fiebre de la impaciencia, se dirigi al aposento de la
hermosa nia que tan tiernamente le amaba.

Muellemente reclinada en un sitial, vestida con el ms cuidadoso esmero, apoyada la
hermosa cabeza en una mano, con una expresin de vaga melancola, hallbase Blanca en
su aposento aguardando al seor del castillo.

Don Guilln qued deslumbrado a vista de la maravillosa belleza de Blanca, que le
recibi con la ms dulce sonrisa.

La joven se levant y cerr cuidadosamente la puerta. Nada poda compararse con
aquella pequea estancia, cuyo aspecto seduca y cautivaba la atencin ms que un
suntuoso palacio. Qu atmsfera de candor se respiraba all! Cunto orden, qu buen
gusto en la colocacin de los muebles! Era verdaderamente una taza de plata aquella
habitacin, en la cual don Guilln pensaba ver realizados los voluptuosos ensueos que le
inspiraba la diosa de la hermosura y del amor.

El aposento se hallaba situado en una galera, y componase de una salita y de una
alcoba, en la cual estaba el lecho de la doncella. La sala tena una ventana que daba al
campo. Sobre el alfizar se vean algunos bcaros con flores, a las cuales era muy
aficionada la joven. Tambin haba all una jaula de metal dorado que serva de crcel a un
ruiseor, cuyos trinos melodiosos eran menos suaves que la voz de su duea. Un bello rayo
de luna penetraba por los vidrios de la ventana, y, como una sonrisa del cielo, vena a
iluminar la tersa y nacarada frente de la graciosa y tmida virgen.

Al observar todo esto, don Guilln pareci muy conmovido; pero lo que ms llam su
atencin fue una mesa colocada en el centro, y sobre la cual se vean algunas pastas y
almbares, dos copas y una botella. Todo estaba colocado con la ms exquisita pulcritud y
simetra sobre los manteles de blanqusimo lino.

Don Guilln comprendi que su amada quera obsequiarle con una ligera refaccin, muy
oportuna en aquellos momentos en que acababa de llegar de la cacera.

-Buenas noches, hermosa nia, -dijo Lara-; a fe que ests encantadora.

-Yo bendigo mi hermosura, si ella acierta a complaceros.

-Quin podr verte sin adorarte?

Y don Guilln estamp un beso de fuego sobre la nevada frente de la doncella, que se
ruboriz como la rosa de mayo.

-Oh! Cun feliz soy! Decs que me amis!

-Como las flores al roco.

-Y yo tambin, seor, os adoro con toda mi alma.

El mancebo permaneci algunos minutos silencioso, contemplando con xtasis a la
hermosa Blanca.

Al fin rompi su silencio, impetuosamente.

-Ah! -exclam con voz apasionada-. Por fin ser una realidad la ventura suprema que
haba soado, la ventura de estrechar contra el tuyo mi corazn y confundir mi alma con la
tuya...

-Deteneos, don Guilln, -dijo la joven apartndose un poco y tomando una actitud entre
grave y risuea-. Ante todos cosas es preciso que hagis honor al banquete que os he
prevenido.

Una llamarada siniestra y rpida como un relmpago brill en los ojos de la joven.
Luego aadi:

-A la verdad que es muy parca esta cena; pero no es el don lo que debe estimarse, sino la
voluntad y la intencin de quien lo hace. No es as, seor?

-Sin duda alguna; y en prueba de ello ahora mismo voy a brindar por nuestro amor y por
las delicias que esta noche nos promete.

-De veras creis que vais a ser muy feliz?

-Mi mayor felicidad es estar a tu lado y beber en tus miradas de fuego el nctar
calenturiento del amor.

Y as diciendo, Gmez de Lara se aproxim a la mesa, y llenando de vino una copa, se
dispuso a honrar los manjares de Blanca y a celebrar de antemano los placeres que su
amoroso delirio le pintaba.

La joven palideci espantosamente cuando vio a don Guilln tomar la copa; empero
antes que ste la hubiese llevado a sus labios, Blanca le detuvo el brazo, diciendo:

-Aguardad, seor, os suplico.

-Pues no me invitabas a participar de tu convite?

-S, s; pero antes es preciso que hablemos.

-Pues no estbamos hablando de cosas muy lisonjeras, y me interrumpiste?

-Sois muy vivo de genio, seor... Ahora no se trata de cosas lisonjeras.

Don Guilln mir con extraeza a la joven, y dej intacta la copa sobre la mesa.

-Pues de qu se trata? -pregunt frunciendo el ceo.

Blanca, toda plida y temblorosa, estuvo a punto de desmayarse al contemplar la
expresin soberanamente altiva que haba tomado el rostro del seor de Alconetar.

Pero haciendo un esfuerzo sobrehumano, la doncella se atrevi a decir:

-Seor, se trata de cosas muy importantes.

-Se me hace tarde el saberlas.

-Tened la bondad de tomar asiento.

-Ya ests complacida.

-Habis de saber, seor, que en vuestro castillo he aprendido muchas cosas. Ya sabis
que soy muy amiga de la soledad; ay! la soledad es la nica que no interrumpe su silencio
para venir a insultar mis dolores. Pues bien, una maana haba subido al torreoncillo que se
llama del viga, desde el cual, como sabis, se descubre un dilatado horizonte que recrea los
ojos y el alma con los variados accidentes de la luz en los edificios, en el monte, en la
llanura. Todos los das a la hora del alba me gustaba subir a contemplar tan delicioso
paisaje. Desde el torren divisaba el campanario del convento de Nuestra Seora de la Luz,
y al concierto mstico de las vrgenes del Seor, que entonaban sus oraciones matutinas en
el coro, mezclbanse en el exterior los ecos gozosos de las aves que revolaban en torno de
la torre, a la par que bulliciosas bandadas de jilguerillos cruzaban los aires con direccin al
ro, cuyas riberas se ostentaban a mi vista cubiertas de verdes tarayes avasallados por altos
chopos. A la otra parte se vean el convento de los Templarios y las gallardas torres de la
Encomienda. Aqu y all cruzaban algunos caballeros del Templo, que de dos en dos, con
su pintoresco traje y cabalgando en sus ligeros caballos, salan a dar sus paseos hacia las
mrgenes del ro Almonte, cuyo blando murmullo traan a intervalos las auras matinales.
Yo me hallaba embebecida en la contemplacin de este bellsimo cuadro que despertaba en
mi pecho mil suaves emociones de celestial ternura. Esto suceda en el tiempo que vos,
seor, estabais herido, y ya recordaris con cunta eficacia vuestro mdico Isaac procur
salvaros con el auxilio de los brebajes que l mismo confeccionaba.

-Ciertamente, -dijo don Guilln-, que en esa ocasin el buen Estigio manifest una
habilidad rara en su arte, as como t tambin, amable nia, me diste entonces las ms
lisonjeras pruebas de cario.
La joven, despus de fijar una mirada de ternura en el caballero, continu:
-De pronto sent ruido de pasos; volv la cara, y con grande sorpresa ma halleme frente
a frente con vuestro mdico. Le pregunt si tal vez iba a buscar all tambin el recreo de
aquellas hermosas vistas. Entonces me manifest que se diriga a la celdilla que hay junto al
torreoncillo, y cuya puerta, constantemente cerrada, me haba ya de mucho tiempo antes
llamado la atencin y despertado mi curiosidad. Aquella maana supe que aquel cubculo
era el laboratorio adonde se retiraba Estigio a estudiar y a confeccionar sus medicamentos...



-Sin duda que ese judo es un hombre extraordinario, -dijo don Guilln maquinalmente.
Conocase que el joven se atormentaba por adivinar adnde Blanca ira a parar con tan
largo razonamiento.
La joven continu:
-Invitome Isaac a que penetrase en su extrao gabinete de estudio, y no pude menos de
admirarme al considerar tantas vasijas, hierbas, animales disecados, libros y otros mil
trebejos que yo nunca haba visto. Sobre la mesa haba una redoma que contena un licor
rojo de un matiz tan delicado, que imitaba todos los cambiantes de un encendido rub. Yo
dije al mdico que si aquella bebida tena el sabor como el color, deba ser un nctar
deliciossimo.
-Hermosa Blanca, -dijo don Guilln algo impaciente-, yo no acierto a comprender por
qu dilatas mi ventura con tan prolijo razonamiento. Durante todo el da no he dejado de
pensar en tu hermosura, encantadora nia, y en que habas sido tan amable que, me habas
dado una cita esta noche en tu aposento. Nunca, hermosa Blanca, nunca la fiebre de la
impaciencia ha devorado mi pecho con tanta energa; hoy yo hubiera querido, al contrario
que J osu, empujar al sol en su carrera para que el da slo hubiese durado algunos
minutos; yo aguardaba la noche con la felicidad, y... Ahora te atreves a mortificarme con
tan crueles dilaciones!
La joven, con una expresin inexplicable, mir en silencio al gallardo y altivo caballero,
que la devoraba con sus miradas de fuego.
-Tened la bondad de escucharme, seor, -dijo Blanca con su voz de querubn-. Isaac me
respondi: Veis este lquido tan agradable a los ojos? Pues con lo que esta redoma
contiene habra bastante para envenenar a una ciudad entera, por muy populosa que fuese.
Y Blanca guard silencio.
Don Guilln qued asaz confuso con semejantes palabras.
Pero al cabo de algunos instantes encogiose de hombros, y con el aire resuelto y altivo
que le era peculiar y que daba a su hermoso semblante una expresin irresistible de
soberana autoridad, pregunt:
-Has concluido ya, hermosa nia?
-S, seor; he concluido por ahora.
-Por ahora!
-Eso depender de vos.
-An tienes ms que decirme?













-Tal vez.
-Pues bien, sea ello lo que quiera, vamos a lo que importa.
Don Guilln guard silencio durante algunos momentos, como si reflexionase
profundamente. Despus se levant y cogi entre las suyas la blanca y torneada mano de la
gentil doncella.
Y con un arrebato casi delirante, exclam:
-Vencido por tus miradas, hermosa nia, veo que encadenas mi corazn y despiertas en
l furiosas tempestades. Apuremos hasta el fondo con ansia ardiente la deliciosa copa, aun
cuando en ella se encuentren escondidas mil y mil muertes. Djame que en blanda nube de
oro y azul me remonte contigo por los brillantes espacios de ilusiones seductoras. Evcalas
con tu lnguida sonrisa, con tus suspiros de amor y con las delirantes miradas de tus ojos,
que robaron su color a los cielos.
Nunca el hermoso Adonis se present ms seductor a la diosa nacida de las cndidas
espumas del reino de Neptuno. Don Guilln lanzaba de sus ojos vvidos rayos de amor,
voluptuoso incendio que con sus magnticas miradas supo trasladar al pecho de la tmida
Blanca, a la manera que el hirviente volcn arroja desde la cima destructores tormentos de
lava sobre la llanura.
-S, s, -exclam arrebatada la virgen-. Yo no s qu fuerza superior me domina cuando
oigo el acento de vuestra voz y contemplo vuestros ojos radiantes que me abrasan con su
fuego.
-Hermosa ma!... Yo te adoro!
-Y yo os amo con todo mi corazn.
-Oh ventura inexplicable!... No has visto jams, hermosa Blanca, a la amorosa paloma,
menos cndida que tu nombre y tu alma, cuando su ardiente compaero la requiere con
blandos arrullos? Dulcemente enlazados los picos, baten las trmulas alas palpitantes y
embriagados de amor...
-Ay! Yo conozco, don Guilln, yo conozco que nada puedo negaros. Cruel! Por qu
me exigs tales pruebas? No comprendis que aun cuando sea para arrojarme al abismo,
con tal que me ofrezcis vuestros brazos, no vacilar en arrojarme a ellos?
-Y qu nos importa perdernos en el abismo, con tal que nuestras miradas se
encuentren?
-Ah! Yo presiento que me olvidaris despus... Quin soy yo, Dios mo, quin soy yo
para merecer la ventura de encadenar vuestro corazn insaciable? Pluguiera a Dios que
nunca os hubiese conocido!













-Preciosa nia, desecha tales supersticiones. Vas a creer en vanos presentimientos?
-Ellos son una voz divina que nos enva el cielo.
-Y renunciars a las voluptades inefables que nos promete la tierra?
-Por piedad, seor; tened en cuenta la amarga afliccin en que me ver sumergida
cuando, despus de todo, me mire abandonada y sola sin tener a quin volver los ojos en mi
cruel quebranto.
-Es posible que tal creas? Yo siempre te amar.
-No, no; yo conozco que vuestro corazn se me escapa. Hay en vos un no s qu de
grandeza y de altivez, que me aterra al mismo tiempo que me seduce. Adems... Vuestros
primeros amores...
La doncella se detuvo casi asustada. Don Guilln haba fruncido las cejas con la misma
soberana expresin que el J piter de Homero.
Reinaron algunos instantes de silencio.
-Perdonadme, seor, -dijo Blanca al fin-; perdonadme si acaso mis palabras han podido
disgustaros. Slo quisiera deciros... Ah, don Guilln! Muchas mujeres os amarn. Quin
podr veros sin amaros? Pero yo os digo que aun cuando cada una os ame todo cuanto
pueda, os amar menos que yo, porque no es posible que haya ninguna que sienta como yo
siento... Ay, Dios mo! Tal vez mientras que os digo sin rebozo los sentimientos que me
dominan, tal vez os estar moviendo a risa con mi ignorancia y mi franqueza.
-No, no, ciertamente que no.
-Y cuando pienso que proyectis ausentaros!...
-Tambin pienso volver.
-Y mientras...
-Yo pensar en ti.
-Ah! Si vos pensaseis en m como yo pensar en vos!... Por qu no abandonis ese
proyecto?
-Volver ms amante que nunca. Por lo dems, casi es una necesidad imprescindible
para mi corazn. Los viajes desarrollan el entendimiento, ensanchando el crculo de
nuestras ideas, y para esto es necesario aprovechar los aos de la juventud. Visitar la Italia,
la Grecia, la Palestina, y ver otras costumbres, otros edificios, otros campos, otro cielo,
otros hombres...
















-Y otras mujeres, -murmur tmida y tristemente la dolorida Blanca-. Ah! Mientras que
vos en remotos pases estaris gozando mil placenteras emociones, yo infeliz de m! yo
saldr todas las tardes a aguardaros, y sentada en la cruz del camino cantar tristes
endechas, y preguntar a los pasajeros: habis visto a mi amado? Y tal vez nadie me
responda, o acaso me cuenten que os han visto alegre y risueo hablar de amores con
alguna hermosa y noble dama...
La triste doncella comenz a sollozar con tan amargo desconsuelo, que parta el corazn.
Don Guilln la contemplaba con aire satisfecho.
-Oh! -exclam sbitamente la joven-. No! No ser as.
Y clav una mirada sombra en la botella que estaba sobre la mesa, y levantndose llen
la otra copa.





El caballero, que observaba atentamente todos estos movimientos, volvi a sus
primitivas sospechas; pero haciendo un esfuerzo por aparecer tranquilo, y, sobre todo,
arrastrado por sus vehementes deseos, comenz a decir:

-No acabars, hermosa ma, de hacerme dichoso con tu amor?

Blanca prorrumpi en una estrepitosa carcajada.

Don Guilln crey que se hallaba bajo el dominio de una espantosa pesadilla. El furor
comenzaba a ocupar en su pecho el lugar que pocos momentos antes haba ocupado el
amor. Por ms que a primera vista le pareciese imposible, lleg a creer que Blanca haba
intentado burlarse de su presuntuosa credulidad. Aferrose a este pensamiento, y psose azul
de ira.

Ciertamente que no era temeridad el que don Guilln se recelase de la joven, en vista de
su extraa e incomprensible conducta. No poda suceder muy bien que Blanca, cruelmente
ofendida por la ingratitud e indiferencia del caballero, tratase de vengar su amor
despreciado? Todas las apariencias, por lo menos, hacan esta opinin altamente probable.
A la manera que por momentos se ennegrece la nube prxima a estallar en rayo y trueno,
as se iba oscureciendo el altivo semblante de don Guilln, que acaso en su recndita furia
imploraba de la venganza que le iluminase con la ms cruenta de sus inspiraciones.

Sin embargo, en el mismo momento en que iba a dejarse dominar por el furor, Lara
pareci ms admirado y confuso.

Blanca haba prorrumpido en el ms doloroso llanto.

El caballero lleg a sospechar que algn rapto de demencia extraviaba la razn de la
enamorada y triste doncella, la cual, despus de haber dado algunos paseos por la estancia
con todas las muestras de la ms cruel agitacin, se detuvo delante del mancebo, y clavando
en l sus ojos hermosos y suplicantes, dijo:

-Seor! No comprendis que deseando vuestra dicha, queris tambin mi muerte?

-No lo comprendo.

-Queris absolutamente?...

-Buena pregunta!

-Pues bien, seor, -dijo Blanca con tono resuelto-, vos lo habis querido.

-Y qu cosa ms natural?

-S, s, amado mo; tu voluntad es la ma.

Y reclin lnguidamente su cabeza en el hombro del caballero, que a la vez la
contemplaba con extraeza y placer.

Luego Blanca, sealando a las copas, dijo con voz solemne:

-Tomad, seor, y bebed. Ahora es la ocasin de que brindemos alegremente por nuestro
amor eterno.

-Verdaderamente, Blanca, que te has manifestado esta noche bajo tantas faces, que no
acabo de comprenderte.

-Ahora lo comprenderis todo.

-Explcate.

-Vos cresteis tal vez que la visita que os refer haba hecho al gabinete de Isaac era
extempornea o extravagante? Pues bien, seor, yo me he proporcionado una gran cantidad
de aquel lquido rojo que vuestro mdico me dijo ser uno de los venenos ms activos, y yo
s por experiencia que Isaac no menta.

-Por experiencia lo sabes!

-S, seor. Venid y os convenceris.

Blanca asi de la mano al caballero, que la sigui sin resistencia. La joven condujo a
don Guilln a la alcoba en donde estaba el casto lecho de la hermosa virgen. En un rincn
de la alcoba se vea una pajarera o jaula grande, primorosamente construida y pintada,
dentro de la cual haba diversas especies de trtolas y palomas.

-Mirad! -dijo Blanca sealando a la jaula.

Don Guilln vio que todas las aves estaban muertas.

-Una sola gota de aquel vino echada en el vaso en que beban estas inocentes avecillas
ha bastado para matarlas instantneamente. Ahora comprenderis que tengo razn para
decir que el veneno de Isaac es en efecto de los ms activos.

-Y bien?

-Seor, os repito que vuestra voluntad es la ma. Slo os impongo una condicin...

-Cul?

-All tenemos servido nuestro banquete nupcial. Venid!

Blanca volvi a conducir al caballero a la sala, y ambos se sentaron a la mesa, don
Guilln mudo de asombro, Blanca radiante de alegra, con el semblante sereno, feliz y
seductora.

-Ahora bien, -continu la doncella con encantadora sonrisa-, no diris que no os amo;
soy capaz hasta de sacrificaros mi vida, por un instante de efmero placer. Yo no puedo
resistir a vuestro amor; pero tampoco quiero que la deshonra manche mi nombre, ni humille
a mi hermano, ni afrente las canas de mi buen to... Por fortuna, el morir no me espanta,
supuesto que puede complaceros mi muerte.

Un rayo que se hubiese desplomado sobre el castillo no habra aterrado tanto a don
Guilln como aquella extraa resolucin de la joven, que tan gozosa y serena se
manifestaba.

Por otra parte, las ltimas palabras de Blanca hicieron profundsima impresin en el
nimo del mancebo. Es verdad que despus de la ponzoosa espina de la ms cruel
decepcin, que Elvira haba clavado en el corazn de Lara, la ndole de ste se haba
radicalmente modificado, y que con la primera ilusin, desvanecida al soplo del desengao,
dirase que al mismo tiempo haba penetrado en su alma un soplo satnico. No obstante,
aquel elemento de perversidad nuevamente implantado en su carcter no haba echado
todava tan hondas races, que permaneciese insensible a los ms santos deberes que le
imponan la amistad de lvaro y el respeto a su maestro, el venerable seor Gil Antnez.
As es que cuando la joven nombr a su hermano y a su to, el altivo don Guilln Gmez de
Lara comprendi que haba cado muy bajo y se avergonz de su vileza, porque haca
traicin a los ms nobles sentimientos que hasta entonces haba abrigado. Todas estas
consideraciones se agolparon en tropel a la mente del joven; pero a pesar de todo, era tan
indomable su orgullo, que le repugnaba sobremanera desistir de su empeo y no conseguir
su propsito, aunque hollase la amistad y el honor. Ya su carcter comenzaba a revelarse
con aquellas gigantescas proporciones que ms adelante hicieron del seor de Alconetar,
ora un Satans, ora un Ariel, grande en sus crmenes y grande en sus virtudes.

-La nica condicin que os impongo es que apuremos la copa de muerte, que nos
brindan los placeres, -repiti la joven.

Don Guilln permaneci algn tiempo profundamente pensativo.

-Acaso no os atreveris, valeroso caballero? -dijo Blanca con un acento de irona que
hiri en lo ms vivo el corazn de Lara.

-Blanca! Ests en ti? Eso es una locura!

-Eso es miedo!... Venid, tomad la copa que yo misma os ofrezco; no, no la rehusaris...
Yo aguardo con impaciencia vuestras caricias, hermoso caballero; yo deseo verme
sumergida en ese delicioso delirio que me han pintado vuestras palabras, mucho ms
ponzoosas que este vino que nos brinda la muerte entre las supremas voluptades de la
vida. Tomad y bebed!

Y as diciendo, Blanca alargaba la copa a don Guilln, que la contemplaba con ojos
atnitos.

Ciertamente que la doncella haba encontrado el secreto ms poderoso para obligar al
joven a no retroceder ante aquella prueba terrible. Le haba atacado por el amor propio, y
los hombres como don Guilln, por orgullo, son capaces de prender fuego al universo, aun
cuando ellos sean los primeros que hayan de convertirse en pavesas.

Blanca, en la febril y demente excitacin de que era vctima, se arroj delirante en los
brazos del seor de Alconetar y estamp en su frente un beso de fuego. En seguida retirose
por un movimiento rpido como una exhalacin, y alargando la copa a Lara, ella se dispuso
tambin a apurar la mortfera bebida.

Don Guilln, por un arranque involuntario, no pudo menos de sujetarle el brazo a la
aturdida y desesperada doncella.

-No creas que es por m, encantadora nia, por lo que yo no accedo a tus deseos; pero yo
no puedo consentir que a la vez cometas una locura y un crimen. La vida...

-Oh! Y pensis en la vida?

-En la tuya.

-Eso no merece la pena... Y para que veis hasta qu punto soy capaz de amaros sin que
mi afrenta me sobreviva, os hago gracia de la condicin que os impuse... Yo ser vuestra
esclava, seor, y tambin yo sola morir. Podis pedir ms a un corazn amante? Ah! Y
no estaris contento todava?...


Y as diciendo, la amorosa Blanca llev a sus labios la homicida copa; empero don
Guilln le detuvo el brazo, diciendo:

-Qu haces, Blanca? Yo necesito que t vivas...

En aquel momento llamaron a la puerta.

Ambos jvenes quedaron sobrecogidos de terror.

Ni uno ni otro tenan la audacia bastante para aparecer culpables sin que el
remordimiento royese su corazn y sin que la vergenza sonrojase sus mejillas.

Segunda vez llamaron a la puerta ms fuertemente que al principio.

-Dios mo! -exclam la joven-. Qu hacemos?

-Qu hemos de hacer, sino abrir? -respondi Lara.

-Si nos ven juntos!

-Me ocultar.

-Oh! S, s... Eso es lo mejor... Venid! Venid!

Blanca tom de la mano al caballero y lo condujo a la alcoba.

-Quin piensas que pueda ser? -pregunt don Guilln.











-Mi to.
-Gil Antnez!
-Tiene la costumbre de venir a verme todas las noches a estas horas. Yo haba
olvidado...
Don Guilln baj los ojos. Se avergonzaba de s mismo por haber ido tan lejos en la
conquista y galanteo de Blanca.
Tercera vez volvieron a llamar con extraordinario bro.
Blanca abri la puerta esforzndose por aparecer tranquila.
-Querida Blanca, -dijo el seor Gil Antnez-. Estabas tal vez dormida?
-S, seor, -murmur la joven avergonzada de tener que mentir.
-Hola! Parece que t tambin te regalas aparte de la cena en comunidad. Ests mala,
hija ma?
-No, seor... Como os esperaba... Os tena preparada una sorpresa.
-Y yo la acepto, porque es muy agradable, querida Blanca. Qu rico almbar! Vaya un
color que seduce! Qu trasparencia!















Y el buen eclesistico, que a la cuenta deba de ser un tanto goloso, se aproxim a la
bandeja para gastar el exquisito almbar.
-Has confeccionado t estas delicadas compotas? -pregunt con la boca llena el buen
eclesistico.
-No, seor; son regalitos de las monjas.
La triste Blanca se encontraba en una situacin difcil de describir. Temblaba porque de
un momento a otro esperaba sucediese una cosa muy natural; esto es, que el anciano hiciese
una libacin del zacarino clarete de Cazalla. Beber de aquel vino era beber la muerte.
Blanca estaba trmula como la hoja en el rbol, y se hallaba a punto de desmayarse. En
el aturdimiento que la devoraba se le ocurri una idea luminosa.
Entretanto el seor Gil Antnez se limpiaba los labios con el mantel, y sin duda alguna
aquel era el momento crtico, solemne, aterrador. Antnez alargaba la mano a la funesta
copa.
Por un movimiento rpido como el rayo, Blanca se abalanz hacia la mesa con el objeto,
al parecer, de servir a su to; pero consigui tan admirablemente su intento, que, sacudiendo
la mesa con violencia, derrib la botella y las copas, quebrndose stas y vertindose en el
suelo el ponzooso licor.
El anciano al principio hizo un ademn de asombro y de atortolamiento; pero despus
prorrumpi en estrepitosa risa.
-Gentil modo de servirme tienes! -exclam el buen Antnez en su acceso de hilaridad.
-Querido to!... -murmur la sobrina toda cortada y sin necesidad de hacer grandes
esfuerzos por aparecer en extremo confusa, pues realmente haba experimentado la ms
cruel tortura durante algunos momentos.
Blanca, sin embargo, despus de haber salvado a su to de una muerte inevitable, sinti
que su pecho se dilataba como si le hubiesen quitado de encima una montaa de hielo.
Pero aquella alegra se desvaneci muy pronto.
-Qu lstima! No tienes un poquito de vino? Me habra sentado tan bien ahora!
Y esto diciendo, el anciano se dirigi hacia la alcoba, en donde al mismo tiempo sintiose
un rumor ligero.
-Qu es eso? -pregunt con viveza el anciano.





-Son los palomos, que oyendo hablar y viendo luz, no tienen un momento de reposo.
-En efecto, son aves muy inquietas.
Blanca estaba que, como se suele decir, poda ahogarse con un cabello.
-Perdonad, querido to, mi aturdimiento; pero ya que ha sido ma la culpa de que no
hayis podido satisfacer vuestro deseo, yo me encargo de serviros de un vino ms delicioso
que el nctar. Sentaos aqu.
El anciano se apresur a complacer a su sobrina, la cual entr en la alcoba y de un
pequeo armario sac una botella. Cuando sali Blanca, estaba completamente tranquila.
Haba observado que don Guilln haba tomado sus precauciones para no ser descubierto.

Una vez satisfecho el goloso capricho del buen Gil Antnez ste se despidi de su
sobrina, diciendo:

-Adis, querida Blanca! Siento haber interrumpido tu sueo... Pero como no nos
habamos visto despus de la hora de comer, estaba ya impaciente... Adis, hija ma!

Apenas sali Gil Antnez, cuando Blanca corri a la alcoba. Al mismo tiempo sala don
Guilln plido y sombro.

-En dnde os habais escondido, seor, que no os vi cuando entr estando aqu mi buen
to? -pregunt Blanca.

-Me ocult detrs de tu lecho.

Y as diciendo, el joven se sonri con amargura. Indudablemente le mortificaba el estado
de bajeza en que haba cado. No sabemos si era por orgullo o por virtud; lo que s podemos
asegurar es que sobremanera le repugnaba mentir a un hombre de carcter tan altivo como
lo era don Guilln de Lara.

Por su parte, Blanca estaba tambin avergonzada por las supercheras que se haba visto
obligada a usar para no ser causa de la muerte de su buen to.

En situacin tan delicada y dolorosa se encontraban ambos jvenes, cuando sonaron
pasos en la galera.

Los pasos se aproximaban cada vez ms, hasta que por ltimo oyeron clara y
distintamente la voz de lvaro, que pareca venir departiendo con otra persona.

Durante algunos minutos, Blanca tembl, temerosa de que a su hermano se le ocurriese
la idea de entrar, como algunas veces sola, en su aposento. Ambos jvenes guardaron el
mismo lgubre silencio del reo que aguarda su sentencia de muerte. Al fin respiraron como
si les quitasen del corazn un peso enorme. lvaro y su compaero haban pasado de largo.
Don Guilln haba conocido la voz del que acompaaba al sobrino de Gil Antnez.

-Oh! -exclam-. Me interesa mucho hablar con ese joven.

-Creo que van a vuestro aposento.

-Sin duda irn a buscarme. Adis! Adis!

Y don Guilln, al despedirse, estamp un beso en la mano de Blanca, que, exhalando un
suspiro, contempl a su amado que se alejaba.




Captulo XXX

Modelo ideal

Cuando el seor de Alconetar lleg a su habitacin, ya le estaban aguardando lvaro del
Olmo y su compaero. ste era tambin un ntimo amigo, y excusado parece advertir a
nuestros lectores que el recin llegado no era otro que el trovador J imeno. Saludole don
Guilln con esa efusin propia de todos los afectos de la juventud.

-Voto a tantos! Ya te aguardaba con impaciencia para echar un prrafo, mi querido
trovador. Has olvidado nuestros proyectos por ventura? -pregunt Gmez de Lara.

-No en verdad; antes ahora ms que nunca deseo se realicen.








-Yo tambin abrigo grandes deseos de partir, -dijo lvaro.
-Y adnde pensis que nos dirijamos?
-Ante todas cosas, a Italia.
-Y despus?
-A Grecia.
-Y luego?
-A J erusaln.

-Perfectamente!
-Visitaremos la antigua Roma, madre del imperio ms grande que ha existido.
Respiraremos all el ambiente de las ruinas, que trasporta el espritu del hombre a otros
siglos, cuyos areos mantos slo pueden vislumbrarse al travs de las grietas de los
antiguos monumentos, que tienen cierto sabor de eternidad, y a cuya contemplacin los
horizontes del espritu se dilatan, y el impalpable tiempo se nos refleja en las obras de los
hombres. La accin! La accin! He aqu la gran palabra, centro y origen de todo!...





El seor de Alconetar quedose algunos minutos profundamente pensativo, como si la
ltima frase que acababa de pronunciar reclamara toda la atencin de su espritu, inmenso
como el Ocano y elevado como el cielo.
Despus continu:
-Los actos de los hombres son los que dan la medida y el color de los siglos. Por
ventura el tiempo no es siempre el mismo? El tiempo es un lago inmvil, un lago infinito,
que si se agita, es porque cruza por sus aguas el misterioso bajel de la humanidad. Ahora
bien, en las cristalinas ondas veremos trasparentarse, no el tiempo pasado, sino los hijos de
Rmulo que pasaron, las naves latinas, que mulas de Neptuno se enseorearon de todos
los mares conocidos... Visitaremos los campos en que lloraban las sabinas en brazos de sus
raptores; pisaremos el recinto de la sagrada fuente Egeria y pediremos a su Nyade nuevos
orculos, y en el monte Aventino an nos parecer or el sonante clamoreo de los famosos
juegos circenses...
-Tienes razn, mi querido amigo, -interrumpi J imeno, dirigindose a Gmez de Lara-;
slo el pensar en ese viaje hace palpitar mi corazn de gozo. S! Saludaremos a la soberbia
Roma, y en medio de la noche silenciosa veremos cruzar por sus calles las augustas
sombras de Bruto, de Cassio, de Csar, de Catn... Escucharemos el murmurio del Tber,
que arrastr en sus ondas las lgrimas de Virgilio, cuyos divinos acentos repetirn todava
las auras suaves de los campos de Mantua. Y nuestras miradas ansiosas se fijarn en la
nevada cumbre del Soractes, y tal vez en la cima an podremos encontrar las ruinas del
antiguo templo consagrado al dios de la poesa. Ah! Cun magnfico espectculo nos
presentar la ciudad! An creeremos ver al desgraciado Ovidio, cuando en aquella
tristsima noche, al moribundo fulgor de la luna, saludaba por ltima vez a su patria, y con
lento paso y ojos llorosos se encaminaba a su destierro.Con cunto placer saludaremos a la
madre de tantos hroes, a la cuna de tantos ilustres poetas!
-Verdaderamente que el proyectado viaje merece tambin mi aprobacin y mi
entusiasmo, -dijo el severo lvaro, que hasta entonces haba permanecido silencioso-.
Roma es la gran ciudad destinada en el universo a no ver nunca el ocaso de su soberana. Es
verdad que despus de las virtudes de Publcola, de Fabricio y Cincinato, vinieron los
vicios y crmenes de Nern y Mesalina. Mas luego el suave aroma del Cristianismo
rejuveneci la ciudad, as como tambin vivific al mundo. All podremos visitar las
catacumbas, refugio un da de los tristes y de la religin perseguida; nuestras oraciones
resonarn tambin en el recinto de la gran Baslica de la humanidad; nuestros ojos se
elevarn al cielo con tristeza, recordando los horrores del anfiteatro de Vespasiono, y en las
augustas y sublimes ceremonias de la Semana Santa besaremos los pies del sucesor de San
Pedro. Roma, personificacin del gnero humano, comenz primero por tener el podero
material; pero despus ha obtenido la dominacin ms bella y sublime que jams pudo
soar en los das de sus hroes, que la cubrieron de gloria mundana. Hoy posee la
dominacin de los ngeles, que mandan sobre los espritus. J ams ha existido un poder
semejante entre los hombres, el de la persuasin y la doctrina. Despus del imperio por la
fuerza de las armas, Roma se ha vestido el manto soberanamente imperial del pensamiento,
siendo as el poder mediador entre todos los poderes. Roma es la reina de los reyes, la
sacerdotisa del universo.




-Y despus iremos a Grecia, -dijo don Guilln como siguiendo el hilo de sus reflexiones.
-La patria de Homero, de Fidias, de Helena y Aspasia; la cuna de las artes, de la belleza
y de la poesa. Oh placer! -exclamaba J imeno entusiasmado-. Visitaremos tambin las
ruinas de Troya, y nos parecer ver en la playa al terrible Paladin y al desdichado
sacerdote de Neptuno, castigado por ser el ms prudente de todos los Teucros, el solo que
lleg a sospechar la astucia de los Dnaos, y que parece que por lo mismo el hado se
complaci en castigarle, enviando las serpientes de Tnedos que le devoraron, como
tambin a sus hijos. Buscaremos el sitio donde estaba el Templo de Minerva, en que muri
el desdichado amante de Casandra; la fantasa nos representar al anciano Pramo en medio
de su esposa y sus cien nueras, viendo espirar a su hijo Polites a manos del brbaro Pyrro al
pie del laurel sagrado; al piadoso Eneas sacando de entre las llamas a su padre sobre los
hombros y conduciendo a su hijo de la mano, y las angustias del hroe al perder a Creusa...
Famoso Simos! Sombro Erimanto! Mrgenes risueas del Alfeo y del Cefiso! Isla un
tiempo flotante de Delos! Campos ilustres de Platea y Maratn! Excelsa cumbre del
Pindo, consagrado a las Hipocrenydes! Yo os saludo, sitios hermosos, bellos recuerdos y
risueas ficciones de la Grecia! Tus ruinas son sagradas para el poeta... S! S! Volemos
pronto a escuchar en los festines de Alcinoo los divinos ecos de la lira del ciego de
Esmirna, el de los cnticos inmortales... Ondas tranquilas del mar Tyrreno, que retratis las
estrellas refulgentes del cielo ms azul que existe sobre la tierra; vosotras que enlazis a los
hijos de Rmulo con los descendientes de Argos; vosotras que llevasteis las naves de
Idomeneo a la hospitalaria costa de Salento; ondas azules, sobre cada una de las cuales
cabalga una Nereyda, muy en breve sobre vuestra espalda cristalina conduciris nuestro
bajel a la patria de Alejandro, de Temstocles y de Trasbulo! All nuestros ojos gozosos se
recrearn en la regin de Lymnos, famosa por sus fiestas a Diana, y a la par que creeremos
ver las areas danzas de las vrgenes de Creta, y or la voz de Eurpides y Demstenes, se
nos aparecern las sombras venerables y sagradas de Filopemen y Scrates, apurando la
cicuta. Aqu, con la cabeza descubierta, saludaremos los sepulcros de Epaminondas, de
Licurgo y de Lenidas. All, en la lide, buscaremos el Poecilo que repeta por siete veces
el eco de la voz de los estoicos, y al atravesar el Archipilago saludaremos a Lesbos,
entonando algunas trovas en loor de la encantadora y desdichada Safo, que muri de
amores.
J imeno, al pronunciar estas palabras, tena el rostro centelleante de entusiasmo, y su
pecho se agitaba de impaciencia por realizar el proyectado viaje. De esta manera el corcel
de generosa raza hiere impaciente la tierra con sus cascos y puebla el aire de fogosos
relinchos, cuando ganoso de triunfos para su seor, anhela ostentar su pompa guerrera al
escuchar alborozado el estruendo de blicos clarines.
-Cuntos placeres nos ofrecer Partnope en la Italia, y Chipre entre las islas de la
Grecia! -exclam don Guilln-. En Partnope an se le tributa adoracin y culto a la diosa
de la hermosura. All en danzas voluptuosas veremos agitarse las doncellas, que con risuea
boca prometern dulces premios a nuestro amor... Ah! Y en Chipre!... Cunto me
conmueven las agradables pinturas que nos hacen los antiguos de esta isla afortunada! En la
estacin de las flores, bajo un cielo el ms azul, respirando un ambiente perfumado, en
verdes bosquecillos de arrayanes, en torno del templo de la diosa, las vrgenes de Pafos, de
Citrea y Amatunta, en compaa de los mancebos, entonaban amorosos cantares, a cuyo
comps danzaban veloces como los genios del aire y agradables como las rosas de Mayo,
las rosas teidas con la sangre de Adonis, el amante tan tiernamente querido como llorado
de la deidad que naci de las espumas. Las doncellas, coronadas de flores y los ojos
animados por el fuego de Venus, lanzaban miradas como saetas a los vigorosos mancebos,
ya impacientes por desatar de los esbeltos talles de las vrgenes el ceidor hechizado de las
Gracias. Todos en aquellas fiestas del mes de Abril se consagraban al servicio de la ms
omnipotente de las deidades.





-Y despus que, dejando a Chipre a un lado, demos vista a las cumbres sagradas del
Tabor, del Carmelo y del Lbano, experimentaremos la emocin ms intensa que jams
pudiramos haber soado. Aquella es la tierra de los prodigios, la cuna de la regeneracin
del hombre, la patria de Dios. All se vieron caer los muros al sonido de las trompetas de
Israel que volva de Egipto; all se oyeron los cnticos ms sublimes que jams entonaron
los hombres; las Pirides se hubieran muerto de envidia y de vergenza al escuchar los
divinos acentos de Ezequiel y J eremas. Nunca pudo competir la lira de Homero, a pesar de
sus armonas inmortales, con el arpa de David. Los levitas y los profetas ejercieron all su
misin sublime con una majestad irresistible y con una perfeccin divina. All jams se
sobornaron los orculos, all jams la musa fue engaosa... J erusaln! J erusaln! De tus
abrasadas campias brot el manantial de agua viva que purific al gnero humano,
saciando su sed de infinita ventura. All donde pereci Pentpolis por la ira de Dios, all
tambin el Eterno quiso manifestar sus bondades; junto al lago de muerte de Asphaltites
estn las aguas de vida del J ordn Oh tierra portentosa! El desierto an est mudo de
asombro por las maravillas del Seor; all los sepulcros devolvieron sus muertos; all cada
gruta revela los misterios del porvenir; all los profetas, all el Hijo de Dios, all los
apstoles, all, en fin, el valle de J osafat, en donde ha de verificarse todava el gran juicio.
Y as diciendo, lvaro quedose sumido en honda meditacin, como si su espritu
vagase, perdido en la inmensidad de pensamientos que en l despertaba el recuerdo de la
J udea, pas consagrado por tantos milagros, a la vez que deshonrado por el mayor de los
crmenes de la humanidad.
Aqu llegaban nuestros jvenes en su dilogo, cuando sbitamente se abri la puerta y
apareci el seor Gil Antnez. A su llegada, los tres mancebos dieron seles de respeto
hacia el anciano sacerdote, el cual con noble familiaridad tom asiento entre los jvenes.
Es probable que el deseo de saber la ltima resolucin de don Guilln fuese el que
condujo a Gil Antnez a visitarle a tales horas. El anciano haba odo hablar bastante en
aquellos das acerca del viaje que su poderoso seor y discpulo proyectaba.
Don Guilln entretanto, por ms que disimulaba, no poda olvidar ni un instante la
escena ocurrida con la enamorada y afligida Blanca. Inquieto y caviloso, Lara se levant, y
despus de dar algunos paseos por el aposento, fue a colocarse junto a la ventana y tendi
sus ojos melanclicos por la extensin de la campia cubierta de sombras y por el cielo
tachonado de estrellas.











El joven, como si obedeciera a un sbito recuerdo, se asom a la puerta del aposento y
llam:
-Fernndez!
Al punto apareci el halconero.
-Qu mandis, seor?
-Dile a Momo que venga al instante.
Pedro parti a obedecer la orden que se le haba comunicado.
El seor de Alconetar se volvi al sitio que antes ocupaba junto a la ventana.
Pocos momentos despus apareci Isaac. Era ste, como ya hemos dicho, el mdico del
opulento seor feudal. Ciertamente que el carcter de Isaac merece mucha atencin de parte
del lector y del cronista. Era el judo un hombrezuelo calvo, plido y de faz rugosa. Sus
ojos, extremadamente vivaces, eran pequesimos, negros y brillantes como carbunclos.
Nadie hubiera podido desconocer la soberana inteligencia que aquel rostro manifestaba; si
bien al mismo tiempo era imposible dejar de leer en aquella fisonoma una expresin
inexplicable de malignidad y astucia. El espritu de contradiccin reinaba siempre en sus
palabras, y con admirable tino saba manejar el chiste y la stira. Posea un talento singular
para envilecer las cosas ms grandes, los sentimientos ms generosos. As como el noble
uso de la inteligencia humana propende irresistiblemente a embellecer la naturaleza y a
engrandecer todas las aspiraciones del hombre, as, por el contrario, Isaac encontraba
defectos y manchas hasta en el mismo disco del sol. Saba el secreto de rebajar las estrellas
y los ngeles hasta el nivel de la serpiente que se arrastra por los suelos.
Y no se crea por esto que el comps de su inteligencia fuese limitado; antes bien, era tan
inmenso como el del genio ms sublime. Isaac estaba dotado de las cualidades ms
eminentes; era un hombre grande igual a los de talla ms gigantesca; pero toda su fuerza la
diriga hacia el mal. El seor de Alconetar, no obedeciendo nunca a otra ley que la que sus
mismos deseos le imponan, era la viva personificacin del abuso ms lamentable que
puede hacerse del libre albedro. Isaac, no encontrando en el hombre y en el mundo sino
horribles deformidades, era el ms deplorable ejemplo del abuso que puede hacerse del don
sublime de la inteligencia.
Presentose el judo, como siempre, con una expresin indescriptible y casi
contradictoria. En el fruncimiento de sus cejas y en la contraccin desdeosa de su nariz,
indicaba como si estuviese enojado, a la par que por sus delgados y plidos labios vagaba
una sonrisa falsa y burlona.
Don Guilln continuaba junto a la ventana, y sus ojos se fijaban casi involuntariamente
en la casa que en otro tiempo habitaba la encantadora y prfida Elvira.














Cuntos crueles pensamientos se agolpaban a la mente del mancebo! Recordaba con
afliccin profundsima la inexplicable ventura que como un rpido relmpago haba
iluminado su existencia. El caballero conoca con amargo pesar que haba entrado en su
alma una cosa que ya no poda salir, un desengao cruel que a manera de devastador
torrente haba destrozado los verdes campos de sus lozanas y juveniles esperanzas. Ni el
cielo ni la tierra podan ya remediar su infortunio. Tal es la fuerza irresistible e inevitable
de los hechos consumados!
Al fin, el seor de Alconetar exhal un profundo suspiro, y pasndose la mano por la
frente como para arrancarse sus tristes pensamientos, se alej de la ventana murmurando:
-En esto han venido a parar mis hermosos proyectos? Yo me encuentro dbil, afligido,
con propensin irresistible hacia el mal, casi imposibilitado de practicar el bien... Infeliz de
m!
-Qu mandis, seor? -pregunt Estigio Momo.
Despus de algunos momentos de reflexin, Gmez de Lara dijo:
-Quiero hablaros de un arduo problema, para cuya solucin deseo ilustrarme con el
parecer de cada uno de vosotros.
-Decid, decid.
-Veamos.
-Explicaos.
-Todo se reduce a que cada cual vaya diciendo, no lo que es, sino lo que desea ser,
porque cada hombre, en medio de sus imperfecciones y de los desaciertos de su conducta
ordinaria, contempla como en perspectiva el modelo ideal de un hombre, hacia el cual
incesantemente desea aproximarse. En resolucin, debo deciros que yo me haba propuesto
adquirir todas las perfecciones de esa imagen de Dios que se llama criatura racional. Ahora
bien, que cada uno diga cmo concibe esas perfecciones, y de qu manera desea realizarlas.
-Yo desde luego afirmo que si se adquieren por nuestro propio trabajo, esas perfecciones
son mucho ms gloriosas que si existieran en nosotros naturalmente, -dijo lvaro.
-Magnfico problema! -exclam entusiasmado el trovador.
-S; pero ese hermoso problema slo es bueno para proponrselo, -dijo con maligna
sonrisa el mdico.
-Cuanto ms graves sean los obstculos que haya que vencer, mayor ser la gloria del
triunfo, -dijo gravemente el anciano Gil Antnez.




















Rein un profundo silencio.
-Por qu decs que es un problema magnifico slo para proponrselo? -pregunt al fin
J imeno dirigindose a Isaac.
-Porque hay una cosa que est del dicho ms lejos todava que el hecho.
-Y cul es?
-El pensamiento.
-Todos nuestros esfuerzos, -dijo lvaro-, deben dirigirse a armonizar nuestra vida con
nuestros pensamientos.
Isaac, a quien por otro nombre llamaban Momo, prorrumpi en una estrepitosa
carcajada, y fijando sus ojillos en lvaro, hizo un gesto que significaba:
-Acabis de decir un solemnsimo disparate.
El rostro de lvaro se encendi como una amapola.
-Por qu os res? -pregunt mirando oblicuamente al judo.
-Porque habis dicho una hereja, como dir vuestro to y mi seor el respetable Gil
Antnez.
El sacerdote pareci que prestaba entonces ms atencin a aquel dilogo.
-Qu es eso? -pregunt-. De qu se trata?
-Se trata, -respondi Isaac-, de que vuestro sobrino ha dicho que todos nuestros
esfuerzos deben dirigirse a armonizar nuestra vida con nuestros pensamientos.
Gil Antnez reflexion algunos instantes.
-Y bien, vos qu decs?
-Digo que esas palabras envuelven un error gravsimo.
-Lo creis as? -pregunt J imeno.
-Yo no lo creo; antes por el contrario, segn mis ideas, esas palabras contienen una
profundsima sentencia.
-Pues entonces?...






-A pesar de todo, insisto en que el seor lvaro ha sentado una proposicin errnea, no
segn mi sistema, sino segn el vuestro.
-Vamos, habla pronto, -dijo impaciente el seor de Alconetar.
-Todo est reducido a muy pocas palabras, con las cuales probar cumplidamente mi
aserto.
Isaac tom la actitud y el gesto de escolar en conclusiones.
Luego dijo:
Sentando la mxima de que el hombre debe siempre armonizar su conducta con sus
pensamientos (nica manera de vivir dichoso), se afirma tambin implcitamente que el
hombre debe practicar el mal...

-Cmo!

-Ests en ti?

-Vaya una consecuencia!

No pareci alterarse en lo ms mnimo Isaac al or tanta hostil exclamacin.

Gil Antnez, que hasta entonces haba guardado silencio, dijo:

-Dejadlo, caballeros, dejadlo que concluya.

-Deca, -continu el judo-, que como casi todos los pensamientos que al hombre se le
ocurren son malos, hallaremos que, si debe seguirlos, uno de sus ms continuos deberes
ser el de estar siempre obrando el mal.

Call el judo y fij sus ojos triunfantes en los interlocutores con una expresin que
hubiera podido traducirse por estas palabras:

-Vamos, qu decs ahora?

-T debes saber que el espritu que dicta las palabras vale ms an que las palabras
mismas. No te atengas estrictamente a lo que mi sobrino ha dicho con la boca, sino a lo que
ha querido decir con el pensamiento.

-Yo no me precio de profeta, seor Gil Antnez, -dijo con redomada sonrisa Isaac.

-Pero te precias de sofista, -respondi lvaro del Olmo-. Ya has debido comprender que
slo he querido hablar de los buenos pensamientos, teniendo presente la actividad del
espritu humano en su buen sentido.

-Es, seor mo, que la actividad en mal sentido puede ser y es efectivamente mayor que
aquella de que vos hablis.

-Los malos pensamientos deben ser reprobados.

-Eso no quita que sean los ms abundantes.

-La que yo digo es la inteligencia de los ngeles.

-Bien, quiere decir que la otra ser la inteligencia de los diablos.

-El hombre debe obrar siempre el bien.

-Pero siempre se inclina al mal.

-Aqu slo se trata de deberes.

-Yo dira que slo se trataba de gustos.

-Cmo es eso?

-Quiero decir que el hombre a su gusto elige el obrar de esta o de aquella manera, y
tambin a su gusto aplica el nombre de buenas o malas a aquellas o estotras acciones.

-Vamos, termnese esa vana disputa, -dijo Gil Antnez interponiendo sus canas, su
autoridad y ciencia-. El hombre no se equivoca fcilmente respecto a tales cosas. Hay una
voz interior que, a nuestro pesar, nos dice la accin que es buena o mala. As, pues, Isaac,
t te engaas mucho, muchsimo, al decir que esta es cuestin de gustos. Aunque no
queramos, conocemos el bien. De otro modo la moral y la virtud seran cosas tan pasajeras,
y variables como nuestros antojos o caprichos. No hay tanta arbitrariedad como imaginas
respecto a trocar las nociones del bien y del mal.

-Es que...

-Nada de rplicas, -dijo el sacerdote enardecindose de una manera extraordinaria-. Lo
que yo digo es la verdad que est conforme con los dogmas de nuestra santa religin; todo
lo que se diga fuera de esto son herejas; dejmonos de discusiones... Creer o callar!

Durante algunos momentos rein en la estancia el ms profundo silencio.

Poda decirse que el principio de autoridad estaba dignsimamente representado en la
persona del venerable seor Gil Antnez.

-Me parece, -dijo el trovador-, que el proyecto de don Guilln puede ser sumamente
fecundo.

-Ciertamente, yo lo creo as, -repuso lvaro.

El trovador deca la verdad. Efectivamente daba mucha importancia a las palabras de
Lara, porque ms de una vez su imaginacin de fuego se haba detenido a la par con placer
y asombro, en el mismo pensamiento de proponerse realizar un modelo de todas las
perfecciones del hombre.

-Con la disputa que ha provocado Isaac, -dijo lvaro-, nos hemos distrado de nuestro
objeto principal.

-Eso es lo que siempre hacen los sofistas, -aadi don Guilln.

-Muy bien dicho, carsimo seor, -repuso Isaac rindose.

-Lo bueno es, -observ J imeno-, que nada hay perdido y que podemos continuar la
discusin provocada.

-Me parece muy bien, -aadi Gil Antnez.



lvaro del Olmo, dirigindose al seor de Alconetar, dijo:
-Manifiesta primero tu opinin; pues de derecho te pertenece, supuesto que has planteado
el problema.
-Mi opinin es que indudablemente Dios ha creado al hombre para llenar una misin
sublime, de la cual debemos cumplir una parte en este planeta; mas para que se verifique el
destino general de la especie humana, es necesario que cada hombre en particular tenga el
deber de contribuir con sus facultades y actividad durante su trnsito sobre la tierra. Ahora
bien; los primeros aos de la vida se pasan en crecer y formarse como el rbol hasta que
llega a su mayor desarrollo. Empero a cierto tiempo, el ms importante, como lo es la poca
en que cada rbol da su fruto, segn su especie, todo vara. El rbol ya no crece, o crece
muy paulatinamente, y, por una ley fatal o inexorable, no puede menos de dar su fruto. En
el hombre hay cierta fatalidad, porque, aunque nos subamos a la cima de la ms alta
montaa, nunca podremos aadir un solo cabello a nuestra estatura, a la natural capacidad
que el cielo nos haya concedido. Sin embargo, en el hombre cabe la libertad de elegir hasta
cierto punto el fruto que ha de producir. Cuando llegamos a cierto perodo en que la
reflexin empua su cetro, queremos tener dominio sobre nuestros pensamientos y
dirigirlos a un punto, como el piloto dirige la nave al travs de escollos y tormentas. As,
pues, cada hombre tiene sobre su corazn y sobre su frente cierta serie de deseos enrgicos
y generosos, de pensamientos capitales, verdaderos, buenos y bellos, que son, como el norte
de su existencia, como el faro hacia donde dirige su rumbo. Esta inclinacin particular en
nada perjudica ni se opone a que aspiremos a elegir todas las virtudes, todos los herosmos,
los mritos de toda especie en que han sobresalido los varones ms ilustres. Oh! Si un
hombre pudiese reunir en s mismo todos los dolores, todas las alegras, todos los goces, las
verdades todas esparcidas en el resto de la humanidad!... Cun brillante destino! Esto
merecera la pena de vivir! Entonces, oh Dios del cielo y de la tierra! entonces s que el
hombre pudiera llamarse con razn un microcosmos.













Call don Guilln. Todos permanecieron mudos y suspensos, como el guila, detenido
su vuelo, se cierne sobre la tierra en la regin de las nubes. Tal fue el efecto desconocido
que produjo en el auditorio la elevacin de ideas del joven caballero, dotado de una
ambicin soberana, de una hidrpica sed de luz, de accin, de ciencia, de goces.
Isaac fue el nico que permaneci impasible, o por mejor decir, su emocin fue
completamente contraria a la que experimentaron los dems circunstantes. A duras penas
consigui reprimir una estrepitosa carcajada. No obstante, una burlona sonrisa vagaba por
sus labios. Con razn mereca el judo el sobrenombre de Momo.
-Me place mucho escucharos, -dijo el seor Gil Antnez-. Tendr sumo gusto en que
cada uno de vosotros vaya proponiendo los principales deseos que quisiera ver realizados
por s mismo.
-Veamos, -dijo don Guilln dirigindose a J imeno-. Qu dones pediras t al cielo?
Cul crees t que es la obra que te est encomendada?
-Yo, -respondi el poeta-, deseara encontrar en mi espritu un manantial inagotable de
ideas verdaderas y de sentimientos deliciosos.
-Nada ms apeteces?
-Deseara unir a esto una vara mgica que tuviese el poder de realizar todos aquellos
pensamientos que al nacer en mi mente me hubiesen conmovido de gozo. Si pudisemos
tener un espejo ancho y rutilante como la bveda celeste, que retratase exactsima y
palpablemente nuestros ms bellos pensamientos!... Ah! Sublime gozo del poeta! Placer
divino! Este sera un gozo semejante al del Dios del Gnesis al contemplar la creacin y ver
que todas las cosas que haba hecho eran muy buenas.
-Y tus deseos, lvaro, cules son?
-No tener jams remordimientos.
-Luego slo deseas no obrar mal?
-No; mi deseo es activo y fecundo. Quisiera hacer en favor de mis semejantes todo el
ms bien posible.
-Pues yo, -dijo don Guilln-, deseara conocer la causa de todas las cosas, hallarme
sucesivamente en todas las diversas condiciones de los hombres, desde el pastor hasta el
monarca, saberlo, y gozarlo todo, y en fin, realizar todos mis deseos buenos o malos. Yo
aceptara una responsabilidad inmensa, con tal que mi libertad tampoco tuviese lmites.
Gil Antnez frunci el ceo. Aunque su naturaleza no poda comprender la organizacin
de su discpulo, no se le ocultaba que la ambicin de don Guilln era tan inmensa como
irrealizable, y aun vislumbraba que haba algo de impiedad en aquella titnica arrogancia
con que pretenda consagrar todos sus deseos, cualesquiera que ellos fuesen, sacudiendo as
el yugo de la ley moral y aceptando valientemente las consecuencias de su voluntad
soberana.











-Y t, Isaac, qu deseas? -pregunt don Guilln.
-Seor... me permitiris que guarde silencio.
-De ninguna manera. Aqu todos han de decir franca y lealmente su opinin.
-Yo no quisiera desagradaros...
-Aunque tu anhelo fuera ser diablo, est seguro de que no has de desagradarme.
-Tal vez mi modo de pensar sea muy diferente.
-No importa, dilo...
-Pues bien, seor, supuesto que as lo queris, voy a complaceros. Dos cosas hay en el
mundo que me embelesan y que deseara que jams tuviesen fin; estas dos cosas son la
novedad y la risa. Afortunadamente los hombres dan mayor pbulo a mi ambicin, a
medida que ms adelantan. La cosa es bastante clara, y si queris convenceros de lo que
digo, no tenis que hacer ms sino parar mientes en que todo pensamiento y toda accin
tienen sus contrarios. As es que la virtud de la liberalidad tiene dos vicios opuestos, uno
por encima y otro por debajo, uno por exceso y otro por defecto, cuales son la prodigalidad
y la avaricia. He aqu la razn por qu yo siempre, amigo de rerme de todo, tengo dos
terceras partes ms de distraccin y alegra que el resto de los hombres, que slo se fijan en
el decantado y mezquino trmino medio. Nada puede afirmarse que no envuelva una
negacin. As, pues, en tanto que los hombres encuentran una cosa, yo busco y hallo dos.
Me dicen que hay luz, y respondo: tambin hay tinieblas. Ya comprenderis que siempre,
siempre tengo asegurada mi diversin. Yo, adems, soy muy consecuente conmigo mismo,
y en todos los casos encuentro mis dos negaciones, es decir, mis dos eternas amigas... Hay
gnero masculino, femenino y neutro; hay linea recta, curva y mixta; hay da, noche y
crepsculo; hay cedros, elefantes y zofitos... Desde luego, seor, no podris menos de
reconocer que yo contribuyo con doble contingente que los dems para esclarecer cualquier
cuestin.
-Demonio de mdico! -murmuraba don Guilln.
-Y en prueba de lo que digo, me bastar llamar vuestra atencin sobre un importante
descubrimiento. Todos vosotros decs que contra siete vicios hay siete virtudes. Pues bien,
seor, yo afirmo que contra siete virtudes hay catorce vicios. Os admira ahora que el mal
abunde y venza?
Por ms que al seor Gil Antnez pareciesen especiosas y aun frvolas las razones de
Momo, no suceda lo mismo a los tres jvenes, los cuales no dejaban de admirarse de la
singularidad de aquellas ideas, que Isaac expona con extraordinaria lucidez.










-Por lo dems, seor, -continu el judo-, reconozco que no hay mucha diferencia entre
vuestra ambicin y la ma. Sin embargo, confieso que vuestro plan es ms gigantesco,
supuesto que deseis reunir en vos mismo nada menos que los atributos de un Dios. Ni los
Titanes cuando movieron guerra a J piter e intentaron hacinar las montaas para escalar el
cielo, fueron ms ambiciosos, ms soberbios, ms audaces que vos lo sois. Lo digo
francamente, yo soy tal vez ms tmido, pero en cambio me parece que procedo con ms
cordura.
-Qu quieres decir?
-Que yo me contento, como un pobre diablo, con levantar el velo de ese dolo que los
hombres llaman El Bien, y mostrarles que en la estatua hay una parte de oro y dos de barro.
A esto se reduce toda mi tarea!
-Y por qu dices que yo temerariamente pretendo adquirir los atributos de un Dios?
Por ventura no lo soy?
-No digo yo tanto; slo digo que parece queris serlo.
-En efecto, tal es mi voluntad.
-No basta slo el querer, amado seor; es preciso poder. La empresa que os proponis es
una temeridad para un hombre. Deseis una libertad inmensa. Y de qu puede serviros, no
teniendo sino facultades limitadas? Vuestro pensamiento deseara hacer de las estrellas una
ruin alfombra para vuestros pies; pretendis en un instante recorrer de polo a polo el
universo; desearais, cabalgando sobre el sol, tener su carro y sus luces, y despus sepultaros
en los abismos del mar y de la tierra y sorprender la cuna del coral y el secreto de los
volcanes, y luego, todava no satisfecho, volverais a la regin etrea y preguntarais a los
astros que adnde iban sin vuestro permiso, pedirais tambin informes a los aerolitos de
los ltimos confines de la atmsfera, de dnde han cado, o bien les exigirais la descripcin
de la materia csmica de otros planetas, si por ventura de all vienen; pretenderais adivinar
las intenciones de los cometas, y penetrando con sublime osada en el seno de las nubes,
arrancarles sus flamgeros rayos, y con el vagido de vuestra voz infundir a la tempestad su
voz de trueno. Ah! Por ventura podis hacer alguna de estas cosas? Queris estar en todas
partes, resumir en vuestro pecho ambicioso todas las alegras, los dolores, las verdades; en
fin, saberlo, gozarlo y padecerlo todo, y... No comprendis que una libertad inmensa, sin un
poder infinito, es el mayor de los sarcasmos, el ms ridculo de los monstruos?
Isaac se sonri, fijando sus ojos malignos en don Guilln. Luego aadi:
-No puedo menos de compararos a un gigante que tuviese los brazos de un recin
nacido, a un guila de prodigioso tamao que no tuviese alas.
-Y yo te comparar a ti con Luzbel.
















-Enhorabuena, seor. Luzbel es un personaje muy astuto, que sabe cunto partido puede
sacarse del mal, y como diablo consumado, no ignora que los trminos medios son
contradicciones y desdichas. Por eso ha elegido el mal franca y valientemente. Pero vos,
seor, os encontris ahora en el mismo caso que Eva cuando cedi a los consejos de la
serpiente que le deca: De ninguna manera moriris, porque sabe Dios que en cualquier
da que comieseis del rbol, sern abiertos vuestros ojos, y seris como dioses, sabiendo el
bien y el mal. Vos no queris ni la luz ni las tinieblas separadamente, queris ambas cosas a
la vez...
-Y por ventura no es ese el destino del hombre? -interrumpi Gmez de Lara.
Isaac se sonri.
-Como habais dicho que, cualesquiera que fuesen vuestros deseos, querais verlos
cumplidos...
-Y lo repetir mil veces. La dicha para m es no encontrar obstculos a mi voluntad. Si
sta alguna vez no fuese bien dirigida, todo est reducido a responder de mis actos.
-Esa es la cuestin, -observ J imeno.
El judo se encogi de hombros sonrindose maliciosamente.
-Mi buen seor, -murmuraba-, no comprende que se extrava.
Adems, -dijo lvaro-, que el hombre tiene una inmensa libertad, aunque no vuele por
los aires ni cabalgue sobre el sol. El libre albedro est colocado en el inmenso espacio que
media entre el deseo y la voluntad.
-Y la gloria del hombre, -aadi gravemente el seor Gil Antnez-, consiste en vencer
sus malos deseos.
-Muy bien dicho! -exclam Isaac con equvoca sonrisa.
-Y por qu no he de desear la posesin de esa corona brillante de la humanidad? Todas
las fuerzas de mi ser me impulsan a realizar ese magnfico modelo, -dijo Lara.
-Muy bien deseado! -exclam el picaresco judo-. Slo es preciso que, segn las
doctrinas que aqu se proclaman, hagis una levsima supresin.
-Cul?
El judo call por algunos momentos, como si temiese disgustar a su seor.
-Qu supresin debo hacer? -volvi a preguntar don Guilln.










-Para obtener la gloria que buscis, -se apresur a responder Gil Antnez-, es preciso
que suprimis estas tres palabras, hablando de cumplir vuestros deseos, sean cuales fueren.

En seguida el anciano se despidi de la tertulia, pretextando que no le estaba bien
trasnochar y que al da siguiente deba madrugar mucho para decir la misa de alba en el
convento de Nuestra Seora de la Luz.
La juiciosa observacin hecha por el sacerdote produjo bastante impresin en el nimo
del joven Lara.
-Veis cmo yo tena razn? -dijo Isaac-. Y ahora, supuesto que os hallis con tan
buenas disposiciones, es preciso que pensis en otra cosa de la mayor importancia. Para
resumir y comprender todas las faces de la actividad humana, es indispensable tambin
reunir todas las aptitudes, las cualidades ms eminentes, que unas a otras se excluyen con
frecuencia. Vamos a ver cmo os dais maa para amalgamar la templanza, sin perjudicar a
la fortaleza; la prudencia, cuyos juicios no perjudiquen a la justicia; debis encontrar el
maravillossimo secreto de enlazar en una unidad la grandeza de alma con la astucia, el
espritu que conoce con el espritu que crea y engalana, la perseverancia y la viveza...
Isaac se detuvo prorrumpiendo en una estrepitosa carcajada.
-Se me ocurre, -aadi-, que esto es tan difcil como producir una tragicomedia que haga
llorar y rer hasta el extremo, como hallar una accin cuyos elementos sean tan diversos
como las auras y las tempestades, como el dolor y la alegra... Oh carsimo seor! Bien
pudierais llamaros una abreviatura del mundo, siempre que llevaseis a cabo la realizacin
de vuestro plan.
-Lo creo as, -dijo tranquilamente el altivo seor de Alconetar.
Despus de algunos momentos en que rein silencio profundo, J imeno dijo, acordndose
de Amalia:
-Oh! Si yo pudiese en el curso de mi vida recibir una guirnalda de laurel y rosas de
manos de la gloria y del amor!
Al escuchar estas palabras, don Guilln exhal un profundsimo suspiro.
Isaac se sonri maliciosamente.

-Vamos, -dijo Lara-. Qu piensas t de todo eso? Quiero saber tu opinin.

-Antes de complaceros me permitiris que os cuente parte de la historia de un dios.

-De un dios!

-S, seor.

-Pues vamos, cuenta.

-ranse tres dioses que disputaban sobre cul haba dejado su obra ms perfecta.
Neptuno haba formado un toro, Vulcano un hombre y Minerva una casa. Para terminar la
disputa, convinironse en elegir un juez que decidiese sobre el mrito de las tres obras.
Como todos eran dioses, claro est que no podan sujetarse sino a otro dios. Eligieron a
Momo, quien reprendi a Neptuno porque al toro no le haba puesto las astas en la misma
frente y por encima de los ojos para que pudiera ver claramente en dnde hera. Critic a
Vulcano porque no haba hecho una ventana en el pecho del hombre por donde se pudiese
ver lo que haba en el corazn, y si correspondan con l las palabras o si proceda con
engao. Minerva, muy contenta viendo lo mal que haban librado sus competidores, tvose
por vencedora, atendiendo a la hermosa proporcin y ricos mrmoles que haba empleado
al fabricar la casa. La diosa de la sabidura conoca muy mal al descontentadizo Momo, que
la reprendi porque no haba hecho la casa porttil para que se pudiese trasladar a otro
barrio, cuando uno diese con malos vecinos...

-Ahora comprendo con cunta razn te dan el sobrenombre de Momo.

-Carsimo seor, habis acertado mi pensamiento de dar razn de mi nombre. Mi
maestro, que adems de la medicina me ense l griego y muchos secretos de filosofa
natural, atendido mi carcter, me llamaba siempre Stigio Momo, murmurador hasta de los
dioses inmortales.

-Cunta razn tena tu maestro!

-Ahora bien, queris todava saber mi opinin respecto a cada uno de vuestros planes?

-S, s, -dijeron a la vez los tres jvenes.

-Va a repetirse la escena de los tres dioses.

-No importa. Qu dices de mi plan? -pregunt Gmez de Lara.

-Que es una merienda de memoria.

-Y del mo? -pregunt lvaro.

-Os dir las mismas palabras de Marco J unio Bruto despus de la batalla, de Philipos, en
el momento de quitarse la vida: Oh virtud! no eres ms que un nombre vano.

-Y mis deseos, qu te parecen? -pregunt J imeno.

-Intilmente buscaris la corona de laurel y rosas de la gloria y del amor. La gloria es
un vano ruido! El amor! Mientras que tengis en los brazos a vuestra amada, ella en su
imaginacin estar contemplando el rostro del amante no posedo.

Estas palabras resonaron dolorosamente en el corazn de lvaro y Lara, que haban
amado a la prfida Elvira.

J imeno suspir pensando en Amalia.

-Todo lo envenenas t, vbora! -exclam don Guilln.

El judo se encogi de hombros.

Durante largo rato nuestros jvenes se estuvieron paseando por la estancia con ademn
profundamente meditabundo. De pronto detvose Gmez de Lara reparando en Pedro
Fernndez, que, inmvil como una estatua, estaba de pie en la puerta. Don Guilln se haba
distrado, olvidndose de decir a su servidor que se alejase.

-Y t, Pedro, qu es lo que ms deseas? -pregunt Lara.

-Seor, casarme con Mari-Ruiz.

Grande hilaridad produjo esta respuesta en nuestros caballeros.

La noche estaba ya muy avanzada. J imeno y lvaro se despidieron de don Guilln para
irse a sus respectivos aposentos, despus de haber quedado convenidos en verificar cuanto
antes sus viajes y proyectos.

Entretanto el judo murmuraba.

-Los hombres proyectan mucho, y muy bien; pero despus vienen los acontecimientos, y
hacen que se realice poco y muy mal.

Aquella noche nuestros jvenes se durmieron entre un torbellino de ideas y
sentimientos, en medio de los cuales apareca el recuerdo del halconero. Los tres amigos,
comparando sus deseos con los de Pedro Fernndez, escuchaban en el fondo de su
conciencia una voz que les deca:

-Feliz l!




Captulo XXXI

Que trata de muchas y grandes cosas

La noche estaba tempestuosa. El huracn bramaba en la selva y la lluvia caa a torrentes.
Al plido fulgor de los relmpagos podan distinguirse los ennegrecidos muros de una
alquera situada entre un bosque de encinas. De repente se oyeron las pisadas de un caballo,
y casi al mismo tiempo apareci una luz en una ventana baja. Aproximose el recin llegado
y cambi estas palabras:

-Fidela?

-Seor!

-Abre.

-Voy al punto.

Entretanto el caballero ech pie a tierra.

Algunos minutos despus se abri la puerta de la alquera y apareci una mujer con el
ndice sobre los labios, como recomendando la precaucin y el silencio. Iba el caballero
vestido de modo que pareca un espectro envuelto en un sudario. Llevaba el manto blanco
que usaban los caballeros del Templo.

El recin llegado entr su caballo en el portal, o para ponerlo a cubierto de aquella
deshecha tormenta, o para evitar que a ningn pen le diesen tentaciones de convertirse en
jinete.

Luego que la mujer hubo cerrado la puerta, condujo al caballero, que la sigui andando
de puntillas. Ambos penetraron en la estancia del piso bajo, que hemos dicho tena una
ventana que daba al campo. El aposento estaba amueblado con extremada sencillez, si bien
se echaba de ver cierto lujo que, aun cuando rigorosamente no pudiera llamarse tal,
conocase, sin embargo, que en la alquera habitaban gentes que de seguro no eran pobres o
modestos arrendadores. A lo largo de las paredes haba suntuosos escaos forrados con
ricas telas. Vease igualmente una chimenea con encajes gticos, y en medio de la cual
arda media encina. En el testero de enfrente vease una cuna de madera preciosa con
embutidos de marfil y oro. La cuna estaba cubierta con una especie de colcha de seda
negra.

Nuestros personajes tomaron asiento el uno enfrente del otro, en dos sitiales que estaban
a los lados de la chimenea. El caballero, fij en su interlocutora los ojos con expresin a la
vez triste e iracunda.

-Y a qu circunstancias, seor, se debe el que hayis anticipado vuestra venida? -
pregunt doa Fidela.

-No sabes nada?

-Hace dos das os envi una carta con Mendo en que os anunciaba, que Matilde estaba
muy malita. Supongo que recibisteis mi aviso, porque el mensajero me dio seas nada
equvocas, anuncindome adems vuestra venida para maana. Y al ver que esta noche
habis venido, aun cuando hubiese tenido alguna desconfianza, ya no me sera permitido
dudar de Mendo, a quien juzgo muy digno de nuestra estimacin.

-Oh! No te fes de nadie, -dijo el caballero levantndose y cerrando la ventana.

-Acaso creis que Mendo?...

-Si he de hablarte con franqueza, no me gusta mucho.

-Como es vuestro arrendador...

-Su padre era un excelente hombre, y ms de una vez prest importantes servicios a mi
familia; pero respecto a su hijo, no tengo datos para juzgarle ni bien ni mal... En fin, vamos
a otra cosa.

-Decid, seor.

-T crees que ellos no se ven con frecuencia?


-Me atrevera a jurar que desde que estamos aqu no se han visto.
-Pues yo me atrevo a jurar lo contrario.

-Seor, me parece que os equivocis.

-Fidela, te engaan miserablemente.

-Yo no adivino cmo ni por dnde puedan verse. Constantemente estoy alerta, ya lo
habis visto esta noche; apenas sonaron las pisadas de vuestro caballo, os reconoc y sal a
abriros. Ni de da ni de noche dejo de espiar todos, sus pasos; en fin, seor, perdonadme,
pero me parece un imposible, una locura, lo que decs.

-Y sin embargo, nada hay ms cierto.

Doa Fidela mir con grande extraeza al caballero.

-Seor, -dijo-, me parece imposible de todo punto.

-Yo lo creo de todo punto cierto. Por ms que la vigiles, al fin t no eres de bronce, por
fuerza algunas horas tienes que dedicarlas al descanso y al sueo, y entretanto... Nada hay
ms verdadero que aquello de no puede ser guardar una mujer.

-Pero por dnde es posible que se vean, por dnde? La llave de la puerta la guardo yo
debajo de mi almohada; por el balcn es ms imposible todava, porque yo duermo junto a
l...

-Tal vez Mendo les ayude.

-Imposible! Imposible!

-Es intil que nos cansemos en averiguar por dnde se ven; nos basta y sobra con saber
que es verdad.

-Pero