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Filosofa de la qumica

D A V I S B A I R D
E R I C S C E R R I
L E E M C I N T Y R E
( C O O R D I N A D O R E S )
Sntesis
de una nueva disciplina
Seccin de Obras de Ciencia y Tecnologa
FILOSOFA DE LA QUMICA
Comit de seleccin de obras
Dr. Antonio Alonso
Dr. Francisco Bolvar Zapata
Dr. Javier Bracho
Dr. Juan Luis Cifuentes
Dra. Rosalinda Contreras
Dra. Julieta Fierro
Dr. Jorge Flores Valds
Dr. Juan Ramn de la Fuente
Dr. Leopoldo Garca-Coln Scherer
Dr. Adolfo Guzmn Arenas
Dr. Gonzalo Half er
Dr. Jaime Martuscelli
Dra. Isaura Meza
Dr. Jos Luis Morn Lpez
Dr. Hctor Nava Jaimes
Dr. Manuel Peimbert
Dr. Jos Antonio de la Pea
Dr. Ruy Prez Tamayo
Dr. Julio Rubio Oca
Dr. Jos Sarukhn
Dr. Guillermo Sobern
Dr. Elas Trabulse
DAVIS BAIRD ERIC SCERRI LEE MCINTYRE
Filosofa de la qumica
sntesis de una nueva disciplina
Traduccin
Gerardo Noriega
Revisin tcnica
Martn Labarca
FONDO DE CULTURA ECONMICA
Primera edicin en ingls, 2006
Primera edicin en espaol, 2011
Baird, Davis, Eric Scerri, Lee McIntyre (coords.)
Filosofa de la qumica. Sntesis de una nueva disciplina / coord. de Davis Baird, Eric Scerri,
Lee McIntyre ; trad. de Gerardo Noriega ; rev. tec. de Martn Labarca. Mxico : FCE, 2011
523 p. ; 23 17 cm (Colec. Seccin de Obras de Ciencia y Tecnologa)
Ttulo original: Philosophy of Chemistry. Synthesis of a New Discipline
ISBN 978-607-16-0780-5
1. Qumica Filosofa I. Scerri, Eric, coord. II. McIntyre, Lee, coord. III. Noriega, Gerardo,
trad. IV. Labarca, Martn, rev. tec. V. Ser. VI. t.
LC Q174 Dewey 540.1 B122f
Distribucin mundial
Diseo de portada: Teresa Guzmn Romero
Ttulo original: Philosophy of Chemistry. Synthesis of a New Discipline
2005 Springer, miembro de Springer Science + Business Media
Todos los derechos reservados
D. R. 2011, Fondo de Cultura Econmica
Carretera Picacho-Ajusco, 227; 14738 Mxico, D. F.
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Tel. (55) 5227 4672; fax (55) 5227 4640
Se prohbe la reproduccin total o parcial de esta obra, sea cual fuere
el medio, sin la anuencia por escrito del titular de los derechos.
ISBN 978-607-16-0780-5
Impreso en Mxico Printed in Mexico
7
NDICE
Primera parte
La qumica y la filosofa de la qumica
I. Introduccin. La invisibilidad de la qumica, Davis Baird,
Eric Scerri y Lee McIntyre . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 13
II. La flosofa de la qumica. De la infancia hacia la madurez,
Joachim Schummer . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 36
Segunda parte
la qumica y la historia y la filosofa de la ciencia
III. Teora aristotlica de la reaccin y las sustancias qumicas,
Paul Needham . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 71
IV. El legado de Kant a la flosofa de la qumica, J. van Brakel . . . . 108
Tercera parte
La qumica y la filosofa contempornea
de la ciencia
V. La estructura conceptual de las ciencias. Resurgimiento
de la dimensin humana, Otto Teodor Benfey . . . . . . . . . . 143
VI. Filosofa normativa y descriptiva de la ciencia y el papel
de la qumica, Eric R. Scerri . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 177
VII. Cmo fallan los modelos clsicos de explicacin en el abordaje
de la qumica. El caso de la modelizacin molecular,
Johannes Hunger . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 192
VIII. La tica profesional en la ciencia, Jefrey Kovac . . . . . . . . . . 233
8 NDICE
Cuarta parte
La qumica y la fsica
IX. Hay causacin descendente en qumica?,
Robin Findlay Hendry . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 255
X. La fsica en el crisol de la qumica. Fronteras ontolgicas
y modelos epistemolgicos, G. K. Vemulapalli . . . . . . . . . . . 281
Quinta parte
La teora qumica y los problemas
de sus fundamentos
XI. Algunas implicaciones flosfcas de la simetra qumica,
Joseph E. Earley . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 303
XII. Los sistemas peridicos de molculas. Presupuestos, problemas
y perspectivas, Ray Heferlin . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 324
XIII. Un nuevo paradigma para Schrdinger y Kohn,
Jack R. Woodyard . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 359
Sexta parte
La qumica y sus herramientas
de representacin
XIV. Herramientas virtuales. Cuestiones epistemolgicas y sociales
del diseo de procesos qumicos computarizado,
Ann Johnson . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 397
XV. El espacio en la representacin molecular, o cmo representan
objetos las imgenes, S. H. Vollmer . . . . . . . . . . . . . . . . . 426
XVI. Tcnicas instrumentales de visualizacin en la qumica
de superfcies, Daniel Rothbart y John Schreifels . . . . . . . . . 448
NDICE 9
Sptima parte
La qumica y la ontologa
XVII. Son las clases qumicas clases naturales?, Nalini Bhushan . . . 475
XVIII. El agua no es H
2
O, Michael Weisberg . . . . . . . . . . . . . . . 490
XIX. De la metafsica a la metaqumica, Alfred Nordmann . . . . . . 503
Primera parte
LA QUMICA Y LA FILOSOFA
DE LA QUMICA
13
I. INTRODUCCIN
La invisibilidad de la qumica
Davis Baird*/ Eric Scerri**
Lee McIntyre***
Qu hacen tantos qumicos?
No hace mucho, uno de los coordinadores de este libro (Davis Baird) asisti a
una conferencia de historiadores de la ciencia y la tecnologa, que abarcaban
todas las ciencias naturales e ingenieras, y todos los periodos (occidentales),
desde la Antigedad hasta la edad contempornea. Mientras se discuta un
artculo sobre la novedosa historia de la qumica moderna (del siglo xviii en
adelante), alguien del pblico afrm que a la qumica contempornea le que-
daba ya muy poco por hacer, y que los departamentos universitarios de qu-
mica de su pas tenan difcultades para atraer estudiantes graduados. A Baird
esta visin de la qumica contempornea le pareci tan singular como incre-
ble, y as lo dijo. En la Universidad de Carolina del Sur (usc, por sus siglas en
ingls) donde l ensea el nmero de estudiantes y egresados de la carrera
de qumica es el quntuple que el de los graduados de fsica. En esto, la usc no
es un caso aislado.
La qumica es en realidad una disciplina muy vasta y productiva. Joachim
Schummer, autor del captulo ii de este volumen, lo expone de manera con-
vincente y sucinta con informes del nmero de publicaciones en diversos
campos. Con un gran total de poco menos de 900 000 artculos listados en las
bibliografas de qumica en el ao 2000, la qumica es ms extensa que todas
las otras ciencias naturales juntas. Cuando Baird explic a los historiadores que
asistan a la conferencia que la qumica contempornea es, en efecto, una dis-
* South Carolina Honors College, Universidad de Carolina del Sur.
** Departamento de Qumica y Bioqumica, Universidad de California en Los ngeles.
*** Centro para la Filosofa y la Historia de la Ciencia, Universidad de Boston.
14 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
ciplina muy activa y productiva, un historiador de las matemticas que estaba
a su lado se volvi hacia l y pregunt con escepticismo:
Pero qu hacen tantos estudiantes graduados?
Hacer, medir y modelar, habra respondido una colega de Baird, Cather-
ine Murphy, del Departamento de Qumica y Bioqumica de la usc. De un
tiempo a esta parte ella y los colaboradores de su laboratorio se dedican a hacer
nanovarillas de plata de dimetros y longitudes estrictamente controlados
(Murphy y Jana, 2002). Resulta que la relacin entre el largo y el dimetro de las
varillas tiene marcados efectos sobre el color de las soluciones hechas con ellas.
Las varillas cortas (20 30 nm) dan anaranjado, las medianas (20 100 nm),
rojo, y las largas (20 200 nm), azul.
1
Aparte del inters cientfco intrnseco
del fenmeno, se prevn varias aplicaciones. Murphy tambin estudia cmo
se doblan las hebras de ADN, propiedad importante de esta larga molcula
lineal, que se enrolla sobre s misma y forma un bulto minsculo para alma-
cenarse, y se desenrolla cuando debe ser leda.
Ambos proyectos de investigacin requieren la trada de Murphy: hacer,
medir y modelar. La investigadora tiene que hacer sintetizar las nano-
varillas, un proceso de mltiples pasos que recordar a los lectores legos
esos laboratorios de qumica universitarios que ejercen rigurosos controles
de temperatura, pH, concentracin de las soluciones, tiempos de las reac-
ciones, etc. Las varillas sintetizadas tienen que medirse caracterizarse,
y para ello Murphy cuenta con el slido apoyo del Laboratorio de Microsco-
pa Electrnica de la usc. Obtiene entonces varillas de dimensiones conoci-
das, y sabe que de esta caracterstica dependen varias propiedades, como el
color de las soluciones. Pero por qu? En este punto se necesitan modelos
que describan cmo las dimensiones de las varillas afectan la absorcin de
ra diacin.
No podemos menos que maravillarnos ante la ubicuidad de la qumica.
Todo lo visible ostenta el arte de quien la cultiva. Pinturas, barnices y dems
acabados son productos de la qumica, unos puestos en uso desde hace mu-
cho y (en este sentido) de escasa tecnologa, y otros nuevos, de tecnologa
1
Muchos institutos de investigacin, todos ellos con grandes contingentes de qumicos, han acometido con
entusiasmo el estudio de la nanociencia. En la Universidad de California en Los ngeles (ucla), por ejemplo, se
fund recientemente el California Nano Systems Institute (cnsi), donde trabaja otro de los coordinadores de
este volumen (Eric Scerri), tras la concesin de un subsidio de aproximadamente 50 millones de dlares.
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 15
avanzada, con nanopartculas que producen sorprendentes efectos visuales y
algunas cualidades funcionales ms. Hay pilas, bombillas lo que nos trae a
la memoria el reciente libro de Oliver Sacks, El to Tungsteno. Recuerdos de un
qumico precoz (el to de Sacks haca mejores bombillas gracias a la qumica)
y pantallas de computadora de cristal lquido. Hay incluso qumica escondida
en los chips de silicio, que se hacen por medio de una litografa ultraprecisa.
Somos muchos los usuarios de los baratos bolgrafos de tinta mejorada en gel.
Y por supuesto, adondequiera que miramos, vemos plsticos. En la pelcula
de los sesenta El graduado, a Dustin Hofmann le dicen sobre el futuro: Una
palabra, plsticos. En este nuevo siglo, quiz la palabra sea nanomateriales.
En uno u otro caso, es qumica.
Como el aire que respiramos, la qumica nos envuelve. Y como ocurre con
el aire, damos por sentada la qumica. No vemos todo el hacer, medir y mode-
lar que se ha llevado el mundo en que vivimos. Qu hacen tantos qumicos,
en efecto! Con todo, a pesar de su omnipresencia, la qumica en cierto modo
ha seguido siendo mayormente invisible, denigrada por el fsico y, hasta no
hace mucho, ignorada por el flsofo. A manera de introduccin a este libro,
consideramos brevemente varias de las causas ms importantes de la relativa
oscuridad de la qumica, y cmo el reciente forecimiento del quehacer en f-
losofa de la qumica parte de l documentado en el presente volumen ha
ayudando a que esta ciencia sea ms visible y aceptada como sujeto idneo de
refexin crtica dentro y fuera del laboratorio.
2
Escape terico de nuestras ataduras materiales
Hasta la dcada pasada, poco ms o menos, los historiadores, y ms an los
flsofos, tendan a adoptar grandes visiones tericas unifcadoras en vez de
enfoques localizados complejos. La fsica ofrece esplndidas teoras, y las re-
fexiones sobre la relatividad, la teora cuntica y la teora de la fsica en gene-
ral han dominado la flosofa de la ciencia del siglo xx. La qumica ofrece una
2
Ni en el mbito de los libros de divulgacin cientfca parece que la qumica est sufcientemente represen-
tada; la fsica y la biologa ocupan mucho ms espacio en los anaqueles. Entre las excepciones se cuentan los li-
bros sobre la tabla peridica y las obras de Peter Atkins, Philip Ball y Roald Hofmann, que han hecho denoda-
dos esfuerzos por popularizar la qumica.
16 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
multiplicidad de modelos que se basan tanto en la teora de la fsica como en
generalizaciones experimentales, cada cual segn sea pertinente. Sin duda ah
est el sistema peridico, y veremos el camino que Ray Heferlin emprende
en este volumen (captulo xii) en busca de un sistema peridico de molcu-
las. Joseph Earley (captulo xi) aborda maneras en que la teora de grupos
puede hacer avanzar la teora de la qumica, y Jack Woodyard (captulo xiii)
des arrolla un modo radicalmente nuevo de interpretar la teora cuntica. Sin
embargo, buena parte de la vida de la qumica terica es mejor descrita por el
modelado de Murphy: intentos limitados de encontrar sentido a fenmenos
locales de sntesis.
La teora, un sustitutivo flosfcamente aceptable de la fccin, nos aleja,
como sta, del mundo material real, del mundo de trabajo cotidiano del qu-
mico experimental. Hay en la flosofa una larga tradicin que ha intentado
negar nuestra naturaleza defectuosa y ver en nosotros y en nuestro mun-
do algo inmaterial ms importante, ms fundamental, acaso un alma, un
conjunto de principios esenciales o ambos. La peculiar inversin ontolgica
de Platn, en la que el mundo material no es sino una copia imperfecta de ese
reino de las ideas, acarrea problemas a la flosofa de la qumica. Ver la qumica
a la luz de la flosofa es quiz como ver nuestra mortalidad. La negacin es
una estrategia sumamente efcaz.
Los flsofos partidarios de la negacin tienen abundantes recursos en
que apoyarse. De hecho, la qumica est al lado de la fsica y toda su bonita
teora unifcadora y fundamental. Entrecerrando los ojos para enfocar mejor,
es posible ver la qumica como fsica aplicada complicada. Aun en nuestra
negacin decimos que somos materialistas, pero el mundo material que nega-
mos es el mundo fundamental de la teora de la fsica, por lo que la qumica
en principio al menos debe ser reductible a la fsica. Pero lo anterior nun-
ca ha sido mucho ms que un artculo de fe. Todos los argumentos a favor de
ello han dependido de una imagen muy maquillada de la qumica. Ha sido
sufciente para convencer a los flsofos negadores de que, si se quiere enten-
der la ciencia, bastara con entender la fsica. (Para ser justos, ya existe un
nutrido grupo de flsofos no partidarios de la negacin, y muchos se han
dedicado a la flosofa de la biologa con particular empeo. Aunque ya hay
tambin un grupo aceptable de flsofos de la qumica varios representados
en el presente volumen, slo muy despacio, y muy recientemente, se ha lle-
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 17
gado a acoger este campo como parte del canon de la flosofa de la ciencia.)
Aun as, debemos ser claros: antes, para entender la ciencia sola bastar con
entender la teora de la fsica. Es posible que por medio de esta obra ganemos
un entendimiento profundo de los modelos y el modelado qumicos, pero los
otros dos pies del trpode qumico de Murphy, el hacer y el medir, se han per-
dido. En todo caso, las preguntas sobre las relaciones entre la qumica y la fsi-
ca son medulares para entender la qumica y su invisibilidad.
Hacer visible la qumica
Una fnalidad central de este libro es seguir aumentando la visibilidad de la
qumica desde la perspectiva flosfca. Ya se han logrado en esto grandes
avances, que estn muy bien documentados en la contribucin de Schummer
a este volumen. No obstante, la experiencia entre los historiadores de la cien-
cia y la tecnologa indica que hace falta ms trabajo. Algunas de las causas
fundamentales de la invisibilidad de la qumica se pueden encontrar en los
temas que hemos considerado brevemente:
i) la materialidad de los objetos de la qumica;
ii) la centralidad y los medios para conceptualizar esta materialidad;
iii) la naturaleza y el lugar de la teora, y los temas fundamentales de la
qumica, y
iv) la relacin de la qumica con la fsica.
En orden inverso, estos temas establecen las bases de las cuatro ltimas
partes del libro:
Cuarta parte: la qumica y la fsica.
Quinta parte: la teora de la qumica y el problema de sus fundamentos.
Sexta parte: la qumica y sus herramientas de representacin.
Sptima parte: la qumica y la ontologa.
Antes de estas cuatro partes hay otras tres que sitan recprocamente la
qumica, la flosofa de la qumica y la historia y la flosofa de la ciencia:
18 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
Primera parte: la qumica y la flosofa de la qumica.
Segunda parte: la qumica y la historia y la flosofa de la ciencia.
Tercera parte: la qumica y la actual flosofa de la ciencia.
Juntas, las siete partes se ocupan de la invisibilidad de la qumica y hacen
a sta ms visible. Continuamos esta introduccin resumiendo brevemente la
obra de los 18 autores de las siete partes.
La qumica y la filosofa de la qumica
Nuestra primera tarea es situar la flosofa de la qumica. Aunque Joachim
Schummer adopta una postura ms optimista que nuestra apertura, se sor-
prende ante la incapacidad de los flsofos, hasta tiempos recientes, para abor-
dar la qumica. Dada la magnitud de esta ciencia, su importancia y su larga y
fascinante historia, tal hecho no puede ignorarse. Exige una explicacin.
Schummer ofrece una excelente perspectiva de las fuerzas disciplinales que
han apartado de la qumica la atencin de los flsofos. Cabe sealar que, en
efecto, existe una correlacin inversa entre la cantidad de atencin que los fl-
sofos prestan a un campo de estudio y la extensin de este campo. Los flsofos
dedican la mxima atencin a su propia historia que tiene la menor litera-
tura y la mnima atencin a la qumica, que tiene la mayor literatura.
Schummer hace un hermoso y sucinto recorrido por el pasado, el presente
y el futuro de la flosofa de la qumica. Hubo descuido en el pasado, pero no
fue total. Existi una tradicin marxista de examen de la qumica, cultivada
vivamente por Friedrich Engels y continuada en los pases marxistas. Y cuando
los flsofos abandonaron el campo, acudieron a ocupar su sitio qumicos,
educadores en qumica y algunos historiadores de la qumica. Se han escrito
tratados flosfcos sobre qumica. Dos importantes ejemplos de estas contribu-
ciones se consideran en el presente volumen: Aristteles por Paul Needham
(captulo iii) y Kant por Jaap van Brakel (captulo iv). Tal era el estado
de descuido parcial de la flosofa de la qumica durante los aos ochenta del
siglo xx. Hubo contribuciones importantes pero aisladas, ningn debate
continuo en la materia y ningn reconocimiento de su importancia por parte
de los flsofos de la ciencia.
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 19
La situacin empez a cambiar en los aos noventa. Esta dcada vio nume-
rosas conferencias dedicadas exclusivamente a la flosofa de la qumica, la for-
macin de dos publicaciones peridicas Hyle y Foundations of Chemistry
3

y la creacin de la Sociedad Internacional para la Filosofa de la Qumica
(ispc, por sus siglas en ingls). La ispc ha auspiciado conferencias internacio-
nales sobre flosofa de la qumica todos los veranos desde 1997.
4
De hecho,
varios artculos presentados en la tercera conferencia, celebrada en 1999 en la
usc, forman la base del presente volumen.
Schummer describe el espectro de trabajo que ha constituido este foreci-
miento de la flosofa de la qumica. El reduccionismo ha sido un tema central
(vanse los captulos ix y x, de Robin Hendry y G. K. Vemulapalli, respectiva-
mente, en este volumen). Tambin han sido centrales los intentos de desarrollar
y adaptar a la qumica conceptos establecidos de la flosofa de la ciencia: entre
otros, el naturalismo, la explicacin, la tica profesional y el thmata de la histo-
ria de la ciencia (vanse los captulos v a viii, de Otto Ted Benfey, Eric Scerri,
Johannes Hunger y Jefrey Kovac, respectivamente). Los flsofos han realizado
anlisis de conceptos qumicos fundamentales como elemento, sustancia pura,
compuesto y afnidad (vanse los captulos xvii, de Nalini Bhushan, sobre las
especies naturales, y xviii, de Michael Weisberg, sobre la sustancia pura).
Schummer concluye su aportacin especulando cmo debera desarro-
llarse la flosofa de la qumica. Propone una diversidad de caminos de inves-
tigacin: cul es la lgica de las relaciones qumicas? Qu nos dice el siste-
ma de clasifcacin qumica (con ms de 20 millones de sustancias conocidas)
acerca de la ontologa? Qu mtodos de descubrimiento son peculiares de
los qumicos y por qu han tenido tanto xito estos cientfcos? Cmo debe-
ramos replantear la relacin entre ciencia y tecnologa a la luz de la larga his-
toria de la industria qumica y sus estrechos nexos con la qumica acadmica?
Aqu mencionamos slo algunas de las propuestas de Schummer. La lista
completa ofrece un emocionante y persuasivo programa para una flosofa de
3
Los sitios web de los dos publicaciones son http://www.hyle.org/index.html y http://www.kluweronline.com
/issn/1386-4238, respectivamente.
4
Otras varias conferencias anteriores tuvieron lugar en Alemania y el Reino Unido, incluida una en la Lon-
don School of Economics en marzo de 1994, y la primera International Summer School in Philosophy of Chem-
istry, en julio del mismo ao (Scerri, 2003a). Se ha publicado un estudio detallado de la historia de la disciplina
(Van Brakel, 1999) y tambin han aparecido varios libros de flosofa de la qumica (Bhushan y Rosenfeld, 2000;
Schummer, 1996; Van Brakel, 2000).
20 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
la qumica bien desarrollada, madura y que con justa razn obligar a la flo-
sofa a repensarse (vase tambin el captulo xix, de Alfred Nordmann).
La qumica y la historia y la filosofa de la ciencia
Las dos contribuciones de la siguiente parte del volumen se ocupan de dos im-
portantes aportaciones a la relacin entre la qumica y la historia y la flosofa
de la ciencia. La primera es el minucioso examen que hace Paul Needham de
los puntos de vista de Aristteles sobre la reaccin y la sustancia qumicas
(captulo iii). A esto sigue el revelador estudio de Jaap van Brakel de la larga-
mente olvidada Opus postumum de Kant, una obra que no recibi atencin am-
plia hasta tiempos recientes. Este olvido permiti que las primeras opiniones
de Kant sobre la qumica como no digna de estudio serio prevalecieran en las
consideraciones flosfcas sobre esta ciencia. Aqu se encuentra una de las prin-
cipales races de la invisibilidad flosfca de la qumica.
El surgimiento del atomismo, gracias a la resurreccin que hizo Dalton de
algunas antiguas ideas de Demcrito y Leucipo, nos volvi atomistas a todos.
Sin embargo, Paul Needham (captulo iii) deja en claro que esta conversin no
ha sido ni completa ni indiscutida. Los enfoques alternativos, muy especial-
mente los de Aristteles, permanecen arraigados en la teora de la qumica con-
tempornea. Quiz el problema terico fundamental que la qumica plantea se
refere a la combinacin: dos sustancias distintas pueden combinarse para for-
mar una tercera, que contra lo que cabra esperar tambin se diferencia de ellas.
Por qu ocurre esto? Cmo ocurre? Y qu nos dice sobre nuestra manera de
conceptualizar la identidad y las propiedades de una sustancia? Los atomistas
parecen tener respuestas precisas a estas preguntas, formuladas con arreglo a
supuestos de combinaciones de tomos individuales e indestructibles. Sin em-
bargo, el anlisis ms cuidadoso de Needham demuestra no slo que este enfo-
que es incompleto, sino que las crticas que de l hizo Aristteles en la Antige-
dad han repercutido en el desarrollo de la qumica moderna. De particular
inters aqu es cmo se emplean las propiedades modales. Aristteles tuvo ms
cuidado al reconocer y abordar la forma como las propiedades de los elementos
aislados se pierden cuando stos se combinan; pero como el anlisis puede
restablecerlas, deben de permanecer como una especie de potencialidad. ste
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 21
es uno de los varios aspectos importantes de la teora aristotlica que subsisten
en la qumica moderna (vase el captulo xix, de Alfred Nordmann).
En sus Fundamentos metafsicos de la ciencia natural, Kant nos dice que
la qumica no puede llegar a ser ms que un simple arte sistemtico o una
doctrina experimental, mas nunca una ciencia propiamente dicha, porque los
principios de la qumica son meramente empricos y no admiten presenta-
cin a priori alguna en la intuicin (vanse, en el captulo iv, de Jaap van
Brakel, la cita y las referencias bibliogrfcas completas). Tal fue la evaluacin
crtica y usamos la palabra tanto en su sentido comn como en el kantia-
no de Kant sobre la qumica. Y esta evaluacin, nos explica Van Brakel, ha
tenido tremendas repercusiones. Todava en 1949, el fsico y flsofo de la
ciencia Herbert Dingle nos dice que la qumica no debera fgurar en absoluto
en la flosofa de la ciencia.
5
Desde el crtico punto de vista de Kant, la qumi-
ca adoleca de dos problemas interrelacionados: no era lo bastante matem-
tica, y como sus leyes no podan descubrirse sino de manera emprica, estaran
siempre sujetas al escepticismo humeano. Sin embargo, las opiniones de
Kant sobre la qumica evolucionaron en su periodo poscrtico. A Kant le pre-
ocupaba en particular que su obra crtica no hubiera comprendido la diversi-
dad de sustancias que los qumicos nos presentan, y que su propio concepto
metafsico de la materia no abordara bien esta diversidad (cf. Needham sobre
Aristteles). Esto constitua un proyecto central de su Opus postumum. Por
desgracia, esta obra se public por primera vez en versin desordenada y
sin editar en 1804, un siglo despus de la muerte del flsofo. La primera
traduccin al ingls se public en 1993. Sin embargo, es aqu donde Kant, ple-
namente consciente de los revolucionarios avances y controversias que expe-
rimentaba la qumica en manos de Lavoisier y en los aos que siguieron, em-
pieza a tratarla como ciencia (aunque slo fuera tal impropiamente).
La qumica y la actual filosofa de la ciencia
Las cuatro contribuciones de la parte que sigue abordan distintas preocupa-
ciones de larga data en la flosofa de la ciencia y las examinan con el lente de
5
Aun as, Dingle, fundador del British Journal for the Philosophy of Science, se interes en la qumica lo suf-
ciente como para coeditar los ensayos flosfcos del qumico Fritz Paneth (Dingle y Martin, 1964).
22 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
la qumica. Aunque el tema quiz se ha tratado con menos frecuencia en aos
recientes, entender que los conceptos cumplen una funcin central en el des-
arrollo histrico de la ciencia ha ocupado mucho a los flsofos de sta. Otto
T. (Ted) Benfey aborda el asunto con un artculo que desarrolla la nocin de
Gerald Holton sobre la funcin del thmata en la historia de la ciencia (Hol-
ton, 1988). Eric Scerri contina con una disertacin del papel que las refexio-
nes sobre la qumica pueden cumplir en la adquisicin de un conocimiento
ms profundo de la distincin entre lo normativo y lo descriptivo en la flo-
sofa de la ciencia. Johannes Hunger muestra cmo los conceptos tradiciona-
les de explicacin fracasan cuando se trasplantan a la qumica. Por ltimo,
Jefrey Kovac elabora un esquema de aproximacin a la tica profesional de
los qumicos.
Holton es bien conocido por sostener que las preferencias conceptuales
generales por teoras continuas o que son simtricas en el tiempo, por
ejemplo desempean una funcin importante, por encima de la de los da-
tos empricos, en el desarrollo histrico de la ciencia. Ted Benfey retoma esta
idea y desarrolla una trada de pares de conceptos opuestos que ofrece una
til herramienta conceptual para revisar la historia de la ciencia, y en particu-
lar de la qumica. Sus tres pares son: 1) tiempo reversible-tiempo irreversible;
2) continuidad-discontinuidad, y 3) estructura interna-estructura externa. Ilus-
tra cmo funcionan estos seis conceptos con numerosos ejemplos, muchos
de ellos, si bien no todos, tomados de la historia de la qumica. As, la ley de
los gases perfectos postula la existencia de un cmulo esencialmente unifor-
me (o continuo) de partculas de masa puntual (sin considerar estructura in-
terna alguna) que estn (reversiblemente) en movimiento. La teora funciona
bien, mas no perfectamente, y sus imperfecciones pueden descubrirse remon-
tndose a los contrarios de los tres conceptos utilizados. En realidad, las par-
tculas no son masas puntuales, sino que ocupan espacio y tienen estructura
interna. A baja temperatura no se comportan de manera uniforme, sino que
se agregan y presentan discontinuidades. Y, desde luego, de la entropa y la
irreversibilidad del tiempo se derivan enigmas esenciales. Armado con sus
tres pares de conceptos, Benfey muestra de qu manera tan fundamental dis-
tintas tradiciones cientfcas tienden a preferir determinados conjuntos con-
ceptuales y a centrarse en ellos. Las ciencias mecnicas, que caracterizaron la
revolucin cientfca, tendan a insistir en el tiempo reversible, la falta de es-
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 23
tructura interna y la discontinuidad. El organicista (o informe de la mino-
ra de la revolucin cientfca) insiste en los conceptos contrarios: el tiempo
unidireccional, la estructura interna y la continuidad. Y de manera ms gene-
ral, muchos debates cientfcos han sido controversias sobre cmo combinar
estos conceptos encontrados.
Durante largo tiempo la flosofa de la ciencia se ha esforzado por entender
su postura en relacin con las ciencias. Consiste fundamentalmente la floso-
fa en la lgica a priori de la ciencia, en dictar a los cientfcos, sobre bases
epistemolgicas, lo que puede y lo que no puede ser un mtodo apropiado?
O ms bien su papel fundamental es sacar lecciones sobre lo que son mtodos
apropiados observando cmo opera la ciencia efcaz? Encontramos enfoques
ms normativos, a priori, en Kant, Frege y los positivistas lgicos del siglo xx,
y enfoques ms descriptivos, a posteriori, en Whewell, Mill y el reciente giro
naturalista. Eric Scerri (captulo vi) nos recuerda esta historia y luego cuenta
un poco de la suya y de cmo lleg a aceptar la existencia de los orbitales qumi-
cos. La mecnica cuntica nos dice que los orbitales no existen, y al principio
Scerri sac de ello frmes conclusiones normativas, exhortando a los qumicos,
desde su postura en los fundamentos de la qumica, a reconocer que estos ca-
ballos de vapor qumicos eran una fccin. A los qumicos les dio igual, y Scerri
empez a reconsiderar la frmeza de su postura normativa. Ha llegado a una
especie de trmino medio inspirado en la opinin del qumico Fritz Paneth de
que la qumica debe reconocer que, aun teniendo por base la teora cuntica,
no por ello deja de ser una ciencia autnoma que utiliza conceptos como los
orbitales y otros de nivel an ms alto, macroscpicos. Scerri nos muestra que
la flosofa de la qumica puede ensear a la flosofa de la ciencia a ser tanto
descriptiva como normativa. Ambas actitudes trmino que Scerri toma
conscientemente de Arthur Fine son importantes en nuestro quehacer flo-
sfco y sin duda tambin en el de los practicantes de las ciencias.
Johannes Hunger (captulo vii) se ocupa de otro de los temas normales de
la flosofa de la ciencia: la explicacin. Examina en detalle varias maneras en
que los qumicos explican y predicen las propiedades estructurales de las mo-
lculas. Nos informa sobre mtodos ab initio, modelos empricos de campos de
fuerza y modelos de redes neurales, cada uno de los cuales se ha utilizado
para explicar y predecir la estructura molecular. Nos enteramos tambin de
que ninguno de estos enfoques puede incluirse ni en los modelos hipottico-
24 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
deductivos de explicacin ni en los causales. O la qumica no ofrece explica-
ciones adecuadas (opcin normativa), o nuestros modelos flosfcos de expli-
cacin son inadecuados para dar cuenta de la explicacin en qumica (opcin
descriptiva). Hunger elige la opcin descriptiva y esboza un enfoque ms
pragmtico de la explicacin, que desarrolla el propuesto por Bas van Fraassen.
Una vez ms, descubrimos que la flosofa de la ciencia tiene mucho que
aprender de la flosofa de la qumica.
Esta parte termina con un captulo marcadamente normativo, escrito por
un qumico, sobre la tica profesional. Jefrey Kovac sostiene que la tica
ocupa un lugar central en la qumica y, de manera ms general, en la ciencia.
En cuanto institucin que expande nuestro conocimiento, la ciencia depende
de la buena naturaleza moral de quienes la practican. Kovac lleva a la prctica
estas opiniones, incorporando la tica en sus planes de estudios. Aqu (en el
captulo viii) expone su visin de la tica de las ciencias. Se basa en el hecho de
que las ciencias son profesiones y, como tales, dependen de acuerdos internos
con la sociedad en la que estn integradas para ofrecer cierta clase de produc-
to a cambio de apoyo y una condicin de monopolio como proveedoras de
conocimiento cientfco. Kovac formula la naturaleza de la profesin cientfca
partiendo de los cuatro ideales de la ciencia planteados por Robert Merton:
i) Universalismo. La ciencia persigue la verdad universal con base en
criterios de aceptacin universal.
ii) Comunismo. El conocimiento cientfco es un bien pblico o comu-
nitario.
iii) Desinters. El progreso de la ciencia es ms importante que el de sus
practicantes.
iv) Escepticismo organizado. Las pretensiones de conocimiento cientf-
co son provisionales, se basan en la informacin disponible y estn
sujetas a revisin. (Merton, 1973.)
Kovac concluye el captulo esbozando un ideal moral de la ciencia. Se
centra en dos atributos: 1) los cientfcos que integran la profesin cientfca
deben tener el hbito de la verdad. La honradez para consigo mismos, los co-
legas y la sociedad a la que sirven es esencial para el forecimiento de la cien-
cia; 2) los bienes cientfcos deberan intercambiarse en calidad de donacio-
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 25
nes, no como artculos de consumo. El intercambio de donaciones est
vinculado con todos los ideales de Merton, pero de manera ms estrecha con
el comunismo; las donaciones forman parte del modo en que una comunidad
de investigadores se establece y se preserva.
La qumica y la fsica
Los dos captulos de la siguiente parte se ocupan de la relacin de la qumica
con la fsica y, en particular, del miedo infundado al reduccionismo. Los cap-
tulos se complementan entre s. El primero, de Robin Hendry, examina la re-
lacin de la qumica con la fsica desde el punto de vista flosfco, llevando el
bistur conceptual del analista minucioso al campo minado del reduccionis-
mo y el emergentismo. El segundo, de G. K. Vemulapalli, estudia la relacin
de la qumica con la fsica desde el punto de vista qumico, reconociendo la
importancia para la qumica de las leyes fundamentales de la fsica, sin aceptar
en absoluto la autonoma de aqulla.
Es relativamente fcil hablar y gesticular en torno a si la qumica se redu-
ce o no a la fsica. Mucho ms difcil resulta explicar en detalle cules son las
condiciones necesarias para que se cumpla el supuesto de que la qumica se
reduce (o no) a la fsica. Los flsofos manejan el concepto de la supervenien-
cia. En el caso que aqu nos ocupa la supuesta reduccin de la qumica a la
fsica, la superveniencia implica que todo cambio qumico se acompaa ne-
cesariamente de un cambio fsico. Esto se confrma casi universalmente; por
ejemplo, si dos molculas son idnticas en todos sus aspectos fsicos, tampoco
diferen qumicamente. Sin embargo, la superveniencia no basta para reducir
la qumica a la fsica. Podra haber una causalidad descendente, donde sean
hechos y leyes qumicos los que motiven hechos y leyes fsicos, y no a la in-
versa. Robin Hendry (captulo ix) sostiene que quienes se adhieren a la reduc-
tibilidad de la qumica a la fsica no han descartado la posibilidad de la causa-
lidad descendente, y adems, presenta pruebas sustanciales del modo en que
los qumicos construyen y esgrimen las descripciones moleculares de la me-
cnica cuntica a favor de la causalidad descendente. Las descripciones mo-
leculares de la mecnica cuntica que tienen capacidad explicativa y descrip-
tiva se construyen a partir de consideraciones y pruebas qumicas, no fsicas.
26 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
Aqu, en trminos precisos, vemos que la qumica superviene a la fsica, mas
no por ello deja de ser autnoma, irreductible a la fsica.
Entonces, si la qumica no es reductible a la fsica, cul es la relacin entre
ambas disciplinas? sta es la pregunta que G. K. Vemulapalli aborda en el cap-
tulo x. Con base en su vasta experiencia en la prctica de la qumica, Vemula-
palli examina el uso que hacen los qumicos de las teoras fsicas, cmo des-
arrollan teoras qumicas que estn por encima de las teoras fsicas, y cmo
se relacionan estas dos reas tericas. Muchos ejemplos dejan en claro que los
avances de la fsica infuyen profundamente en la qumica. Las masas molares
relativas uno de los varios ejemplos que presenta Vemulapalli hoy se mi-
den sistemticamente por el uso combinado de la espectrometra de masas y
la ley de los gases perfectos. Tambin queda claro, por la abundancia de ejem-
plos, que los avances de la qumica infuyen en la fsica. Los trabajos de Fara-
day en electroqumica llevaron a que Stoney introdujera el concepto de elec-
trn, y el estudio de Nernst de los equilibrios de baja temperatura desemboc
en la tercera ley de la termodinmica. El desarrollo de la teora cuntica ha
desempeado un papel decisivo en la comprensin qumica de los enlaces.
Sin embargo, y ste es uno de los principales puntos de Vemulapalli, los qu-
micos no se limitan, ni pueden hacerlo, a incluir situaciones qumicas en la
ecuacin de Schrdinger y obtener resultados tiles. Deben enriquecer la teo-
ra fsica estricta con conceptos qumicos; energas y longitudes de enlace, por
ejemplo. Como lo expresa Vemulapalli, las leyes fsicas ofrecen nociones con-
ceptuales fundamentales y condiciones limitantes de lo que es posible; los
qumicos tienen que sumar su contribucin para averiguar cmo se compor-
tan las especies qumicas propiamente dichas.
La teora qumica y el problema de sus fundamentos
Hendry y Vemulapalli allanan el camino para los estudios que se realizan en
la siguiente parte. Las teoras fundamentales de la fsica, como la mecnica
cuntica, plantean difciles cuestiones esenciales que han exigido los esfuer-
zos de muchas mentes destacadas en los campos de la fsica y la flosofa de la
fsica. Dado que la qumica no es reductible a la fsica, hay un espacio de auto-
noma para la teora de la qumica y para asuntos fundamentales de sta.
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 27
En esta parte se abordan tres de tales asuntos. Joseph Earley examina el papel
de la simetra en la qumica y arguye a favor de que sus colegas qumicos pres-
ten ms atencin a la teora de grupos. Ray Heferlin busca extender de los
elementos a los compuestos la idea de ley peridica. Jack Woodyard se ocupa
de los obstculos fundamentales que impiden una aplicacin ms sencilla de
la teora cuntica a las molculas.
Joseph Earley (captulo xi) resalta la importancia de la teora de grupos
tanto en qumica como en la flosofa de la qumica. Muestra cmo los con-
ceptos tericos de los grupos pueden arrojar una luz necesaria sobre varios
problemas fundamentales de la qumica; por ejemplo, el de la combinacin,
que ya hemos visto (captulos iii y iv, de Paul Needham y Jaap van Brakel,
respectivamente). Otro ejemplo es el problema de la reduccin y la emergen-
cia, que tambin hemos visto (captulos vi, ix y x, de Eric Scerri, Robin
Hendry y G. K. Vemulapalli, en ese orden). Earley examina las aportaciones
de la flosofa a la mereologa (el estudio de las partes y los todos). Muestra
que la mereologa, en su estado actual de desarrollo, es incapaz de abordar las
combinaciones qumicas porque, en general, las propiedades de los elementos
solos se modifcan considerablemente cuando stos se combinan. Earley se-
ala que la teora de grupos, en particular el concepto de cerramiento en una
operacin de grupos, proporciona el aparato conceptual necesario para que la
mereologa avance y pueda tratar la combinacin qumica. Agrega que la teo-
ra de grupos facilita un medio conceptualmente agudo para formular cmo
un sistema ms complejo puede emerger de uno ms simple, sin dejar de su-
pervenir a l: justamente la situacin que Hendry plantea con respecto a la
qumica y la fsica.
La tabla peridica de los elementos de Dmitri Ivnovich Mendeliev re-
viste una importancia extraordinaria para la qumica y la flosofa de la qu-
mica. Proporciona un poderoso principio organizador que ha desembocado
en el descubrimiento de elementos nuevos e insospechados y, hasta tiempos
recientes, ha sido uno de los mejores ejemplos de ley genuinamente qumica.
Se han hecho intentos no totalmente afortunados de explicar la ley peri-
dica con la teora cuntica (Scerri, 2003b), pero aqulla sigue siendo, como la
teora darwiniana de la seleccin natural en biologa, una piedra angular de
la qumica. Sera espectacular que se pudiera desarrollar un sistema peridico
de las molculas. Ayudara a organizar la tremenda complejidad que consti-
28 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
tuye el inmenso nmero de especies qumicas conocidas, y tambin a prede-
cir los nuevos compuestos que podran sintetizarse y desarrollarse con fnes
prcticos. Asimismo, sera un maravilloso ejemplo ms de la autonoma de la
qumica. Ray Heferlin (captulo xii) ha sido el principal actor en dos dcadas
de esfuerzos para desarrollar tal sistema de molculas. Aqu ofrece un pano-
rama de la historia de estos esfuerzos, sus difcultades y expectativas.
En nuestro ltimo captulo sobre las cuestiones tericas y fundamentales
de la qumica (captulo xiii), Jack Woodyard ataca constructivamente el modo
forzado en que la teora cuntica clsica se hizo entrar en la qumica cuntica.
Woodyard propone un cambio fundamental: abandonar las representaciones
del espacio de Hilbert y sustituirlas con un espacio tridimensional complejo en
el que interactan ondas de materia. Ya hemos visto que la aplicacin de la
teora cuntica a la qumica no es sencilla y requiere aportaciones adicionales
de informacin experimental y relativa a tcnicas de aproximacin que funcio-
nen, pero que no pueden estar motivadas por razones tericas (captulos vi, vii,
ix y x, de Eric Scerri, Johannes Hunger, Robin Hendry y G. K. Vemulapalli,
respectivamente). Woodyard presenta pruebas adicionales de que este enfoque
tradicional funciona slo con el uso de numerosos paliativos para ocultar hi-
ptesis conocidamente errneas. La teora no ofrece ningn medio no impro-
visado para visualizar molculas, y lo que es quiz ms condenatorio, como se
calculan ms trminos en la serie terica, los resultados se apartan ms de los
valores experimentales. Woodyard ofrece una teora alternativa que conserva
la parte central, fundamentalmente correcta, de la teora cuntica, pero la des-
arrolla como una teora de ondas de materia en un espacio tridimensional, y
muestra que su alternativa ofrece resultados que concuerdan con los experi-
mentos mejor que el enfoque convencional. Woodyard est consciente de que
un cambio fundamental como el que l propone casi nunca se adopta sin resis-
tencia para remplazar el dogma vigente, y ofrece cautivadoras intuiciones de la
ciencia revolucionaria, desde su perspectiva de revolucionario.
La qumica y sus herramientas de representacin
Las cuestiones relativas a la teora de la qumica y su relacin con la teora de
la fsica son centrales para la flosofa de la qumica, pero no abarcan todo el
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 29
campo. La manera en que la qumica se ocupa de representar sus objetos es
de suma importancia, tanto para el ejercicio de la qumica como para nuestro
entendimiento flosfco de ella. Esta parte incluye tres captulos sobre las
herramientas de representacin de la qumica. En el primero, Ann Johnson
describe la introduccin de las computadoras en la ingeniera qumica. Esto
es importante porque el surgimiento del diseo asistido por computadora
cambi el campo radicalmente de manera inconmensurable. La aporta-
cin de Johnson tambin es importante porque nos recuerda que la flosofa
de la qumica no puede ignorar su fnalidad tecnolgica: la ingeniera qu-
mica. En el siguiente captulo, Sara Vollmer considera herramientas aparen-
temente ms simples: los modos de representacin de las especies qumicas
en papel. Su disertacin sondea las diferencias entre representaciones grf-
cas y lingsticas. Por ltimo, el do de Daniel Rothbart, flsofo, y John
Schreifels, qumico, examina los presupuestos que entran en el diseo de ins-
trumentos analticos.
El relato de Ann Johnson sobre la introduccin de las computadoras en la
prctica de la ingeniera qumica (captulo xiv) nos recuerda varios aspectos
importantes de la ciencia. Las herramientas pueden dar resultados extraordi-
narios. Adems, se introducen a travs de comunidades de practicantes, y s-
tas plantean problemas especfcos de hecho, se caracterizan por sus proble-
mas, dice Johnson en su trabajo. Al fnal de la narracin, hacia 1990, el
trabajo hecho entonces por un ingeniero qumico haba cambiado radical-
mente con respecto al que se haca en 1950. Caba esperar algunos cambios
(aunque quiz slo en retrospectiva). Buena parte de la ingeniera qumica
implica trabajar con ecuaciones diferenciales parciales. Antes de las compu-
tadoras, que pueden producir aproximaciones numricas iterativamente, un
ingeniero qumico tena que trabajar con ecuaciones analticamente solubles.
Las computadoras quitan esta limitacin, pero, desde luego, a su vez producen
restricciones. Al principio se necesitaban programadores especializados. Esto
ocasion un problema disciplinal, que se resolvi con el tiempo incorporando
la programacin de computadoras en el plan de estudios de los ingenieros
qumicos. Cuando se introdujeron, las computadoras se utilizaron para pro-
cesar grandes cantidades de datos y operaciones numricas, mientras que la
prctica contigua de la ingeniera sigui poco ms o menos igual. Sin embar-
go, al comprenderse mejor las posibilidades de la herramienta, la prctica
30 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
misma cambi. Se desarrollaron las computadoras para simular operaciones,
y esto abri (y a la vez cerr) a los ingenieros qumicos todo un nuevo campo
de operaciones. Al fnal, todo cambi en el mbito de la ingeniera qumica:
los problemas, las soluciones aceptables, el aprendizaje necesario, las prcticas
cotidianas y el entorno profesional, lo que produjo una especie de inconmen-
surabilidad que las historias del cambio de teoras omiten.
La aportacin de Sara Vollmer (captulo xv) se refere a lo que parece una
herramienta qumica mucho ms simple: la manera en que representamos las
especies qumicas en papel. Vollmer contrasta el mtodo de John Dalton con
el de Jakob Berzelius. Berzelius desarroll una notacin precursora de la hoy
comn del tipo H
2
O, en la que los compuestos se representan segn los
nmeros molares relativos de sus constituyentes elementales. El mtodo de
Dalton era ms grfco. El trixido de azufre (como Dalton entenda el cido
sulfrico) se representaba como un crculo central (con algunas marcas con-
vencionales que lo identifcaban como azufre) rodeado de otros tres crculos
de oxgeno, un mtodo que anuncia diversas representaciones de rayas y
ruedas utilizadas hoy. El propsito de Vollmer aqu es dilucidar cmo las re-
presentaciones grfcas, como la de Dalton, diferen de la notacin ms lin-
gstica de Berzelius. La respuesta radica en algn aspecto de la geometra
que la representacin comparte con su objeto, aunque, sobre todo tratndose
de la ilusin de tres dimensiones en una superfcie bidimensional, explicar
esta respuesta requiere una buena dosis de cuidado.
El ltimo captulo de esta parte combina el inters de Johnson en el instru-
mental y en cmo interactan con l las comunidades, y el inters de Vollmer
en la representacin grfca. Daniel Rothbart y John Schreifels (captulo xvi)
se ocupan de varios instrumentos, desde los microscopios de Hooke hasta el
microscopio de barrido de efecto tnel de Binning y Rohrer. Se proponen
mostrar que los instrumentos no son dispositivos transparentes que se limi-
ten a abrir una ventana en una parte del mundo que de otra manera sera
inaccesible. Los instrumentos son dispositivos activos en muchos sentidos.
Deben hacerse, y esto supone que dependemos del conjunto de materiales y
tcnicas hoy disponibles para ello. Sin embargo, antes incluso de manejar el
torno tenemos que disear, y en este punto Rothbart y Schreifels enriquecen
la disertacin de Vollmer sobre la representacin grfca. Rothbart y Schreifels
conciben los diseos de instrumentos como experimentos de pensamiento en
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 31
los que podemos, mientras observamos los diagramas, considerar las posibili-
dades de interaccin del instrumento con la muestra. Esto nos recuerda que el
paso a travs de un instrumento de la muestra a la observacin es todo menos
pasivo. Los instrumentos sondean las muestras, generan una seal y la van
modifcando a todo lo largo del camino hasta arrojar informacin sobre aqu-
llas. Rothbart y Schreifels sostienen que, en virtud de las operaciones mecni-
cas que comparten los instrumentos y la naturaleza, podemos confar en lo
que stos nos ensean. Los autores extraen una enseanza moral tanto episte-
molgica slo los instrumentos que comparten adecuadamente sus modos
de operacin con sus objetos producen conocimiento verdadero como on-
tolgica: las operaciones del mundo son de la misma clase que las operacio-
nes de los instrumentos. Hablar de un universo con mecanismo de relojera
es ms que una simple analoga.
La qumica y la ontologa
Las especulaciones ontolgicas de Rothbart y Schreifels nos llevan a la ltima
parte del libro, donde encontramos las lecciones ms profundas de la qumica:
la ontologa. Los tres captulos tratan de las lecciones que la qumica ofrece
para nuestro entendimiento de la sustancia. Y, como nos recuerda Michael
Weisberg, la qumica es la ciencia de la estructura y reactividad de las sustan-
cias. Entonces no sorprende que haya mucho que aprender aqu. Los dos pri-
meros captulos xvii y xviii, de Nalini Bhushan y Michael Weisberg se
referen a las lecciones de la qumica sobre las especies naturales. En la literatu-
ra flosfca, escrita por flsofos que tenan un conocimiento a lo sumo super-
fcial de la qumica, con frecuencia se cita esta ciencia como fuente abundante
de especies naturales paradigmticas. No es el agua H
2
O, despus de todo?
Bhushan y Weisberg aportan separadamente ms sofsticacin y escepticismo
qumicos a esta nocin simplista de las especies naturales. El agua no es (sim-
plemente) H
2
O. Alfred Nordmann, en el captulo xix, se inspira en el trabajo
de mile Meyerson y Gaston Bachelard dos flsofos con algn conocimien-
to qumico autntico para formular una nocin de sustancia ms general,
rica y metaqumica. Esta nocin metaqumica de sustancia resulta mejor que la
nocin metafsica que lleva siglos plagndonos de seudoproblemas flosfcos.
32 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
Nalini Bhushan sostiene que las especies qumicas no son especies natu-
rales. No lo son porque muchas especies qumicas son creadas por el hombre
sintetizadas y no existen en la naturaleza. Sin embargo, tambin puede
decirse que no son naturales en el sentido ms importante de que la qumica
no ofrece una manera unvoca de dividir las sustancias (sintticas o natura-
les) en categoras de especie. El modo en que un qumico clasifca las espe-
cies tiene que ver con necesidades qumicas y funcionales locales, y responde
a estas necesidades. En algunos casos, tener determinada clase de reactividad
es lo que motiva la clasifcacin; en otros, los aspectos estructurales guan la
clasifcacin, y en otros ms convienen clasifcaciones distintas.
El ejemplo del agua de Michael Weisberg (captulo xviii) ayuda a de-
mostrar lo anterior. El agua comn, si bien purifcada (pero cun purifca-
da?), que se encuentra naturalmente en la Tierra contiene ismeros isot-
picos peculiares en porcentajes predecibles. Aunque en la composicin de la
mayor parte del agua entra el hidrgeno comn de un protn y un elec-
trn, un pequeo porcentaje contiene un ismero isotpico ms pesado del
hidrgeno: el de un protn, un neutrn y un electrn, el deuterio o D.
Representamos el agua pesada como HDO en vez de H
2
O. Para muchos
efectos, el agua de la que queremos hablar debe contener los porcentajes nor-
males de H
2
O comn y su forma pesada HDO. Propiedades tales como el
punto de congelacin y la viscosidad dependen de esta especie natural de
agua, que contiene los porcentajes de ismeros isotpicos que se presentan
en la naturaleza. A veces es de capital importancia distinguir entre estos is-
meros isotpicos, y separarlos en el laboratorio, preparando muestras isot-
picamente puras de las diversas especies de agua. El agua pesada se emplea
como moderador en algunos reactores nucleares, pero a nadie le convendra
beber de ella.
Tanto Bhushan como Weisberg se esfuerzan en sealar que las especies
qumicas son ms complicadas de lo que podran pensar (o desear) los flso-
fos sin instruccin qumica. Uno y otro llevan estos hechos de la qumica en
direcciones un tanto distintas. Bhushan sostiene que las conclusiones realistas
a las que llevan los discursos qumicamente ignorantes sobre las especies na-
turales no estn respaldadas por la qumica genuina. En vez de ello, Bhushan
es partidaria de un enfoque particular ms contextualizado de las especies
qumicas, que descalifca los puntos de vista ontolgicos de Nancy Cartwright
INTRODUCCIN. LA INVISIBILIDAD DE LA QUMICA 33
(Cartwright, 1994, 1999). La postura es realista, y las especies naturales em-
pleadas existen realmente, pero slo en formas construidas localmente qui-
z sintetizadas, no terica y globalmente. Weisberg alega que las obras de
flosofa del lenguaje que asocian causalmente la designacin de esencias
identifcadas en un acto inicial de nombrar (Kripke, 1980; Putnam, 1975)
descansan sobre un supuesto falso. Este supuesto es lo que Weisberg llama el
principio de coordinacin, y afrma que el habla comn sobre especies (por
ejemplo, el trmino agua) puede asociarse con el discurso cientfco sobre
especies (por ejemplo, el trmino H
2
O), donde descubrimos en realidad la
naturaleza de estas esencias. Sin embargo, como hemos visto, el agua no es
H
2
O, y el principio de coordinacin no puede ser verdadero. Weisberg nos
exhorta a considerar un mejor principio de coordinacin que permita que
designaciones como agua respondan al contexto del uso. Cuando un invita-
do pide un vaso de agua, se trata del grueso comn del lquido, compuesto de
porcentajes normales de ismeros isotpicos al que se refere el trmino
agua (sin duda, por lo general de manera inconsciente o aun metafsica).
Cuando un ingeniero nuclear pide que se abra la vlvula del moderador de
agua, agua se refere a agua pesada.
As pues, la qumica nos ensea que las especies son ms complicadas de
lo que pensbamos. Alfred Nordmann (captulo xix) lleva ms lejos esta con-
clusin: la nocin misma de sustancia es ms complicada de lo que pensba-
mos. Nuestra nocin metafsica de sustancia se centra exclusivamente en el
milenario problema del cambio: qu cosa permanece igual al cabo del
cambio? Sin embargo, para entender el mundo material en que vivimos nece-
sitamos una nocin ms rica de sustancia, una nocin que responda a cmo
llegan a ser las sustancias, cmo las identifcamos en cuanto tales y cmo las
proyectamos hacia el futuro en un mundo que est en constante proceso de
construccin. La metaqumica nos da esta nocin de sustancia. Sin negar la
nocin metafsica de sustancia, la metaqumica ofrece una nocin ms amplia
que abarca la nocin metafsica de subestrato, pero le agrega elementos im-
portantes. Nordmann describe la trada de Bachelard: sub-stancia aquello
que subyace a los fenmenos observables; sur-stancia aquello que emer-
ge en nuestro envolvimiento con el mundo material, y ex-stancia ese
exceso de signifcado que tienen los conceptos de sustancia y que nos permite
proyectar las sustancias ms all de su contexto de creacin. Nordmann
34 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
asocia este trabajo de Bachelard con una obra ms reciente de Bruno Latour,
donde la atencin se centra en la actividad que los cientfcos realizan para
generar sustancias. Tambin lo asocia con la nocin de Peirce de que lo real es
aquello a lo que se llega al fnal de la investigacin. Aunque empecemos con
una nocin puramente metafsica de sustancia, terminamos con una verdadera
nocin metaqumica.
Como se ve, aun por medio de este breve resumen de los artculos conte-
nidos en el presente volumen, la flosofa de la qumica ya es una disciplina
bien establecida. Despus de los previsibles dolores de crecimiento durante
las ltimas dcadas, sentimos que el campo ya est lo bastante maduro para
ofrecer una seleccin de obras de calidad, a tal grado que el subttulo del vo-
lumen Sntesis de una nueva disciplina est a la altura de su promesa.
Esto, por supuesto, no puede juzgarse por los mritos de ningn argumento
a priori sobre la necesidad de una nueva disciplina, sino nicamente por el
contenido de las obras que ya existen sobre este campo. A este fn queremos
encaminar al lector en las pginas que siguen.
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Scerri, E., Editorial 13, Foundations of Chemistry, nm. 5, 2003(a), pp. 1-6.
, How Ab Initio is Ab Initio Quantum Chemistry, Foundations of Chemistry,
nm. 6, 2003(b), pp. 93-116.
Schummer, J., Realismus und Chemie. Philosophische Untersuchungen der Wissenschaf
von den Stofen, Knigshausen & Neumann, Wrzburg, 1996.
Van Brakel, J., On the Neglect of Philosophy of Chemistry, Foundations of Chemistry,
nm. 1, 1999, pp. 111-174.
, Philosophy of Chemistry, Leuven University Press, Lovaina, 2000.
36
II. LA FILOSOFA DE LA QUMICA
De la infancia hacia la madurez
Joachim Schummer*
Introduccin
Ha pasado la poca de quejarse del descuido en que se tena a la flosofa de la
qumica. Con ms de 700 disertaciones y cerca de 40 monografas y coleccio-
nes aparecidas desde 1990, ste es uno de los campos de la flosofa de ms
rpido crecimiento.
1
Quiz demasiado rpido, pues empieza a serles difcil a
los entendidos mantenerse al da, problemtico a los principiantes iniciar su
estudio y prcticamente imposible a los extraos sondear las principales ideas.
En cuanto a m, tras dedicarme a este campo desde fnes de los aos ochenta,
me parece oportuno hacer una pausa y escribir un ensayo del tipo De dnde
venimos? Dnde estamos? A dnde deberamos ir?
2
As, el presente captulo se divide en tres partes. Venimos del descuido f-
losfco es decir, prcticamente de ningn lugar, lo que trato de explicar
en la primera parte recordando la historia disciplinar de la flosofa. Hoy nos
encontramos en un estado de crecimiento rpido, de publicacin prolfca, a
la que doy alguna estructura en la segunda parte, sealando los temas y ten-
dencias ms importantes.
3
A dnde deberamos ir? es una pregunta a la
que no puedo dar ms que una respuesta personal, basada en un juicio prag-
mtico de los temas de la infancia y la madurez que intento justifcar en la
tercera parte.
* Departamento de Filosofa, Universidad de Karlsruhe, js@hyle.org.
1
Los lectores interesados pueden encontrar una bibliografa en lnea, que el autor actualiza peridicamente,
en http://www.hyle.org/service/biblio.htm.
2
Un primer borrador de este captulo se present como conferencia inaugural del VI Simposio de Verano
sobre Filosofa de la Qumica, Washington, D. C., 4-8 de agosto de 2002.
3
Algunos artculos de resea anteriores son de Van Brakel y Vermeeren (1981); Van Brakel (1996; 1999;
2000, cap. 1); Ramsey (1998); Brock (2002); Schummer (2003c).
LA FILOSOFA DE LA QUMICA. DE LA INFANCIA HACIA LA MADUREZ 37
El desinters de los filsofos por la qumica en contexto
Un principio general sobre el inters
de los flsofos por las ciencias
Permtaseme comenzar con una mirada a la cantidad de literatura publicada
en las diversas ciencias. Esta informacin ofrece un buen clculo del tamao
relativo de las disciplinas, a diferencia de su cobertura meditica y otras refe-
rencias a la ciencia. La grfca ii.1 presenta el nmero de textos nuevos (li-
bros, disertaciones, patentes, etc.) listados en los ndices de las ms importan-
tes publicaciones peridicas de resmenes en 2000 y 1979.
Llama la atencin, ante todo, que la qumica no slo es la disciplina de
mayor tamao, sino que supera a todas las dems ciencias naturales juntas,
incluidas sus forecientes tecnologas asociadas. La base de datos INSPEC (antes
curiosamente llamada Science Abstracts) comprende, adems de fsica, inge-
niera elctrica, electrnica, informtica y tecnologa de la informacin, as
como una porcin considerable de reas como ciencia de materiales, ocea-
nografa, ingeniera nuclear, geofsica, ingeniera biomdica y biofsica.
4
Sin
embargo, pese al rpido crecimiento de la informtica y la tecnologa de la
informacin, todo lo anterior representa menos de 40% del volumen de pu-
blicacin de Chemical Abstracts. Adems, la base Biological Abstracts pudo
forecer enormemente durante la dcada pasada al incluir, adems de biolo-
ga, bioqumica, biotecnologa, medicina preclnica y experimental, farma-
cologa, agricultura y ciencia veterinaria.
5
Pese al auge de las ciencias biom-
dicas y su parcial superposicin con la qumica, la base representa apenas
40% de Chemical Abstracts. Las ciencias de la Tierra, equivalentes a menos de
la dcima parte de la qumica, son an ms pequeas que las ciencias sociales
y la psicologa.
La supremaca cuantitativa de la qumica no es un fenmeno nuevo. Al con-
trario, muchas de las otras publicaciones peridicas de resmenes crecieron
ms deprisa que Chemical Abstracts durante las ltimas tres o cuatro dcadas,
por varias razones. Se benefciaron de las tendencias en auge, como Psycho-
4
Citado del sitio web de INSPEC.
5
Citado del sitio web de Biological Abstracts.
38 LA QUMICA Y LA FILOSOFA DE LA QUMICA
logical Abstracts de la psicologa cognitiva; absorbieron nuevos campos, como
hizo Science Abstracts con la informtica y la tecnologa de la informacin
para terminar siendo INSPEC, o aumentaron la superposicin parcial con la
qumica, como Biological Abstracts hizo al incorporar la bioqumica. En 1979,
cuando ningn flsofo de la ciencia sospechaba siquiera la existencia de la
flosofa de la qumica, Chemical Abstracts era ms de cuatro veces mayor que
Science Abstracts (fsica) y unas tres veces mayor que Biological Abstracts. Si esos
flsofos hubieran entrado sin prejuicios en los laboratorios, se habran topado
con la qumica casi por todas partes.
Hoy en da los flsofos en conjunto escriben tantas publicaciones en un
ao como los qumicos en cuatro das. Irnicamente, la cifra revela un princi-
Grfica ii.1. Nmero de textos nuevos (ensayos, patentes, libros, etc.) listados en los ndices
de las ms importantes publicaciones peridicas de resmenes en 2000 y 1979. Los datos de
2000 son de los sitios web de las publicaciones (en miles: pi, 10; mr, 47; gb, 74; pa, 80; ibss,
100; INSPEC, 350; ba, 360; ca, 899); los datos de 1979 son de Tague et al. (1981).
0 200000 400000 600000 800000 1000000
Philosophers Index (flosofa)
Mathematical Reviews (matemticas)
GEOBASE (ciencias de la Tierra)
Psychological Abstracts (psicologa)
(1979)
(1979)
(1979)
(1979)
International Bibliography of the Social Sciences (sociologa,
economa, ciencia poltica)
INSPEC (fsica, ingeniera elctrica, electrnica,
informtica, tecnologa de la informacin)
Biological Abstracts(biologa, bioqumica,
biotecnologa, medicina experimental,
farmacologa, agricultura, ciencia veterinaria)
Chemical
Abstracts
LA FILOSOFA DE LA QUMICA. DE LA INFANCIA HACIA LA MADUREZ 39
pio general sobre el inters de los flsofos por las ciencias: cuanto menor es la
disciplina, tanto ms escriben los flsofos sobre ella, a excepcin de las ciencias
de la Tierra. En orden aproximado, los flsofos escriben:
1) sobre flosofa, como por ejemplo historia de la flosofa o, para ser ms
preciso, sobre lo que los flsofos clsicos publicaron o dejaron sin pu-
blicar;
2) sobre matemticas, como lgica matemtica y flosofa de la fsica ma-
temtica (flosofa de la ciencia);
3) sobre psicologa, como flosofa de la mente o epistemologa natura-
lizada;
4) sobre las ciencias sociales, como la flosofa social y poltica, y flosofa
de las ciencias sociales;
5) sobre fsica experimental, como flosofa de la ciencia;
6) sobre biologa, como flosofa de la biologa, y
7) en mnima medida, sobre qumica.
As pues, si los flsofos producen ideas generales sobre la ciencia, hay
buenas razones para desconfar. Por otra parte, si en verdad se quiere enten-
der las ciencias naturales, hay buenas razones para empezar por la qumica.
Una explicacin segn la historia de la flosofa
Se han propuesto muchas explicaciones de por qu los flsofos han descui-
dado la qumica tan obstinadamente, casi como si no existiera. Es la falta de
grandes preguntas de la qumica, su estrecha relacin con la tecnologa o el
histricamente arraigado pragmatismo de los qumicos y su falta de inters
por cuestiones metafsicas? O ser el principal problema la supuesta reduc-
cin de la qumica a la fsica (mecnica cuntica), de modo que, si la qumica
no fuera ms que una rama aplicada de la fsica, no habra una verdadera con-
sideracin flosfca de ella?
Lo que todos estos supuestos tienen en comn es que intentan explicar el
descuido de los flsofos en funcin de la qumica, como si esta ciencia tuviera
la culpa. Si hubiera slo un poco de verdad en nuestro principio general, lo
En contraste con la larga y productiva trayectoria de la qumica,
se podra decir que la filosofa de la qumica es una disciplina
recin nacida. Este hecho es intrigante si se considera la
importancia y el peso que tiene la qumica en cuanto disciplina
cientfica (su liderazgo mundial en nmero de publicaciones,
de profesionales y de estudiantes), pero sobre todo cuando
tomamos conciencia de la profunda y ubicua transformacin
que sta ha operado en nuestro entorno y forma de vida.
La presente obra es un compendio de las diversas lneas
de trabajo que atraviesan este prspero campo de investigacin,
entre las cuales se encuentran la cuestin sobre los mtodos
y estrategias propios de la qumica; el problema de los sistemas
de clasificacin y sus implicaciones ontolgicas; el tema de cmo
reformular las relaciones entre ciencia y tecnologa a la luz de los
estrechos y antiguos lazos que mantiene la qumica con la
industria; la tarea de formular una tica para la profesin
qumica, y, finalmente, el debatido asunto de la relacin
entre la qumica y la fsica.
CI E NCI A Y
TECNOLOG A
FONDO
DE CULTURA
ECONMICA