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esulta muy difcil precisar el origen del olivo. Aunque la ma-
yora de los historiadores apoyan la teora de que el olivo
procede de la antigua Mesopotamia (4.000 aos a.C.), de
donde se export al resto del mundo, lo cierto es que hay re-
ferencias histricas de su cultivo en la mayora de culturas del Prximo
Oriente y Mediterrneo Oriental.
Los primeros documentos escritos sobre el aceite de oliva se encuentran
en las tablillas minoicas, que constituyen el mayor testimonio arqueo-
lgico cretense de la corte del rey Minos y que datan de 2.500 aos a.C.
En la civilizacin egipcia, desde hace ms de 5.000 aos, ya se extraa el
aceite por procedimientos mecnicos naturales. Los griegos, fenicios, ro-
manos, judos, cartagineses, rabes, hispanos y dems pueblos que co-
El olivo
Propiedades teraputicas
M B I T O F A R M A C U T I C O
F i t o t e r a p i a
El rbol del olivo pertenece a
la familia botnica de las
Oleaceae y es la nica especie
con fruto comestible de esta
familia. Es uno de los cultivos
tradicionales ms antiguos
de la cuenca mediterrnea y,
tanto sus frutos como el
aceite obtenido por
expresin de stos, son
bsicos en la alimentacin.
Pero, adems, el aceite y las
hojas del olivo se utilizan en
fitoterapia por las
importantes propiedades
teraputicas que posee.
M. TRNSITO LPEZ LUENGO
FARMACUTICA.
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merciaban en las orillas del mar Mediterrneo fue-
ron los encargados de difundir el cultivo y las aplica-
ciones del olivo. Grecia aprovech sus extraordina-
rias virtudes y lo consider un rbol sagrado y mgi-
co, protegindolo con leyes muy severas, entre las
que el castigo consista en el destierro y la confisca-
cin de todos los bienes de aqul que osara talar ms
de dos olivos. En 1520 llegan los primeros olivos al
Nuevo Mundo y en 1560 ya hay olivares en Mxico,
desde donde se extendieron a California, Per, Chi-
le y Argentina.
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A travs de la historia, el olivo ha tenido mltiples


usos, convirtindose adems de un cultivo fundamental
del pueblo mediterrneo, en un smbolo universal de la
paz, la victoria y la vida.
Actualmente, el rbol del olivo aparece como rbol
cultivado en prcticamente todas las regiones de clima
mediterrneo con exposicin soleada y libre de hela-
das. Esta distribucin comprende tanto zonas de pases
europeos, como por ejemplo Espaa, Grecia o Italia,
como otros pases no europeos de clima parecido co-
mo Australia, Chile o Per.
Caractersticas morfolgicas
El olivo puede llegar a medir unos 15 m de altura. Po-
see un tronco erecto de color gris claro, lleno de pro-
tuberancias y fisuras, especialmente a medida que se
hace mayor, puesto que de joven suele tener la corteza
lisa. Sus hojas son simples, duras, opuestas, lanceoladas,
de hasta unos 8 cm de longitud por 2 cm de anchura y
sus bordes se enrollan por desecacin. Tienen un pe-
ciolo corto, son blanquecinas por el envs y de un co-
lor verde brillante por el haz.
Las flores son muy pequeas y estn reunidas en inflo-
rescencias. Presentan cuatro ptalos de color blanqueci-
no y una fuerte fragancia. Sus frutos son las aceitunas,
que son drupas de forma ovoidea, en cuyo interior apa-
rece un solo hueso. Segn la variedad, presentan tama-
os diferentes, aunque generalmente suelen oscilar
entre 1,5 y 3 cm. Al principio son de color verde, pero
a medida que maduran, se vuelven negros. Tienen un
sabor penetrante, fuerte y, por lo general, se destinan
para consumo y produccin de aceite. Las que se reco-
lectan maduras son para la fabricacin de aceite, cuya
cosecha se hace desde finales de diciembre hasta me-
diados de febrero, dependiendo de la zona. Las frutas a
medio madurar son para consumo y se cortan a fines
de noviembre y principios de diciembre.
Adems, el aceite y, sobre todo, las hojas, se emplean
en fitoterapia, por sus propiedades medicinales. Por
otro lado, la madera del rbol es dura pero fcil de ta-
llar, por lo que desde la antigedad hasta nuestros das
se utiliza para tallar diversos utensilios y objetos deco-
rativos.
Composicin qumica
En fitoterapia, se utilizan las hojas y el aceite de las
olivas. La hoja del olivo contiene sales minerales, l-
pidos neutros, fosfo y glucolpidos, triterpenos (ci-
do oleanlico, urslico, uvaol y maslnico) y flavo-
noides (olivina, rutina, hetersidos de apigenina y
luteolina). La presencia de alcaloides todava est
por confirmar. Tambin contiene secoiridoides, que
son estructuras monoterpnicas (C
10
) semejantes a
los iridoides, pero en las que el anillo de ciclopen-
tano est abierto, generalmente en forma heteros-
dica. A stos se les considera como los principales
componentes activos del frmaco. De este grupo, el
compuesto principal y ms abundante es el oleuro-
pesido, que aparece acompaado por el 11-dime-
til-oleuropesido, el dister metlico del olesido,
el ligustrsido y aldehdos secoiridodicos no hete-
rosdicos, como la oleacena. El oleuropesido
se hidroliza por accin enzimtica (betaglucosidasa)
en tirosol e hidroxitirosol (3,4-dihidroxifeniletanol).
En cuanto al aceite de oliva virgen (en fitoterapia, s-
lo debe utilizarse el aceite de oliva virgen) que se extrae
por expresin en fro de los frutos maduros, destaca su
contenido de cidos grasos insaturados (cido oleico, li-
noleico, linolnico, etc.) y saturados (palmtico, esteri-
co, etc.). Adems, contiene una fraccin insaponificable
que contiene esteroles (beta-sitosterol, estigmasterol,
delta-7-estigmasterol, delta-5-avenasterol, campesterol),
tocoferoles, triterpenos y pigmentos. Asimismo, contie-
ne una subfraccin polar que contiene, entre otros,
principios secoiridodicos (oleuropesido y los produc-
tos de su hidrlisis, tirosol e hidroxitirosol). Estos com-
ponentes son minoritarios, pero de un alto valor en la
dieta. Adems, son responsables de la elevada estabilidad
del aceite debido a su elevado poder antioxidante.
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Actividad farmacolgica
Hojas
Tradicionalmente se les ha atribuido numerosas propie-
dades, tales cmo febrfugas, hipoglucemiantes, hipo-
tensoras, diurticas, etc. Sin embargo, slo algunas de
ellas se han demostrado, en los ltimos aos, mediante
experimentacin animal y clnica. As, por ahora est
demostrado que la hoja de olivo tiene actividad antihi-
pertensiva, hipoglucemiante, antiinflamatoria, antiulce-
rosa, espasmoltica, antimicrobiana y antioxidante.
La actividad hipotensora de las infusiones o decoc-
ciones de hojas de olivo fue primeramente confirmada
en el hombre y posteriormente en perro y rata. En
1972 se demostr que el oleuropesido, administrado
por va intravenosa en perros hipertensos, provoca una
importante y prolongada disminucin de la presin ar-
terial. El efecto antihipertensor tambin se demostr
administrando tanto este compuesto como el extracto
de hojas por va oral a ratas normotensas e hipertensas.
La infusin de la hoja de olivo y los principios activos
aislados de ella poseen un demostrado efecto vasodila-
tador y probablemente por ello presentan actividad hi-
potensora.
Sobre el corazn, tanto la infusin de las hojas como
el oleuropesido presentan un efecto vasodilatador co-
ronario y antiarrtmico, aunque probablemente este
compuesto no sea el nico principio activo del frma-
co responsable de este efecto, sino que lo ms posible
es que se deba a un efecto sinrgico entre los diferentes
componentes. Adems, el extracto acuoso, posible-
mente debido a la presencia de oleaceina, inhibe la en-
zima de conversin de angiotensina.
Por otro lado, los derivados triterpnicos han mos-
trado actividad depresora cardaca similar a la inducida
por bloqueantes betaadrenrgicos como el propanolol,
pues bloquean los efectos de la adrenalina e isoprenali-
na. Tanto el cido urslico como el uvaol producen
vasodilatacin, efecto inotrpico positivo (cardiotni-
co) y antiarrtmico.
Respecto al efecto hipoglucemiante de las hojas de
olivo, se ha observado en diversos ensayos sobre ratas
diabticas. Se cree que la actividad antidiabtica que
posee el oleuropesido, administrado por va intrave-
nosa, puede deberse a dos mecanismos de accin: por
un lado, al incremento de la liberacin de insulina y,
por otro, a la induccin de la recaptacin perifrica de
glucosa.
Tambin se ha demostrado que el oleuropesido tie-
ne efecto antiulceroso y espasmoltico; se ha constatado
que ste antagoniza de forma no competitiva la accin
contracturante de dosis acumulativas de acetilcolina en
el fundus del estmago de rata, es decir, es un antago-
nista de los receptores de la PgE
2
. En cuanto a sus pro-
piedades antiulcerosas, parecen estar relacionadas con la
presencia del cido oleanlico, que es activo por va
oral, al igual que sus sales.
Segn algunos autores, el extracto de hojas de olivo
tambin posee propiedades antivirales, ya que ha de-
mostrado in vitro actividad anti-VIH y eficacia en el
tratamiento del herpes zoster.
Debido a la abundante presencia de componentes
polifenlicos, como el oleuropesido, hidroxitirosol,
etc., las hojas de olivo (y el aceite) poseen una impor-
tante actividad antioxidante. Estos compuestos, y muy
especialmente el hidroxitirosol, han sido objeto de nu-
merosos estudios debido a su potente actividad neutra-
lizadora de radicales libres de oxgeno y de perxidos
lipdicos; se ha demostrado que la enorme capacidad
antioxidante del hidroxitirosol es superior incluso a la
de las vitaminas C y E, lo que puede ser muy benefi-
cioso en enfermedades relacionadas con el estrs oxida-
tivo.
Pero, adems de su elevada capacidad para frenar el
estrs oxidativo, se ha demostrado que el hidrotirosol
tambin tiene efecto como antiagregante plaquetario,
antioxidante de las lipoprotenas de baja densidad (LDL)
e inhibidor de las lipooxigenasas (implicadas en el pro-
ceso inflamatorio), as como actividad in vitro contra
bacterias gramnegativas y grampositivas, propiedad por
la que podra tener aplicacin en el tratamiento de in-
fecciones intestinales y respiratorias en el hombre.
El hidroxitirosol tambin tiene capacidad para indu-
cir apoptosis en clulas HL-60. Respecto a esta ltima
propiedad, se han realizado estudios que demuestran
que el hidroxitirosol inhibe el 100% de la proliferacin
celular de clulas HL-60 a concentraciones de 100 M
e induce la apoptosis en ms de un 65% de las clulas
estudiadas en 24 h.
Aceite
El aceite de oliva virgen posee propiedades colerticas
y colagogas, se comporta tambin como laxante suave
y aplicado por va tpica muestra una actividad emo-
liente y suavizante. Ingerido de forma habitual en la
dieta, adems de poseer un gran valor nutricional, tam-
bin tiene un papel preventivo y teraputico sobre los
procesos oxidativos del organismo. Interviene en el
control del colesterol y la glucemia, por lo que dismi-
nuye el riesgo de infarto de miocardio y otras afeccio-
nes cardiovasculares como la hipertensin arterial. Los
componentes minoritarios que se encuentran en la
fraccin insaponificable y en la subfraccin polar son
de gran valor, en gran parte debido a su carcter anti-
oxidante, con lo que son responsables, al menos en
parte, de la proteccin de la oxidacin del cLDL. Por
otro lado, el cido oleico, componente mayoritario de
este aceite, por su carcter monoinsaturado, confiere
tambin al organismo una eficaz resistencia a la oxida-
cin frente a otros cidos grasos ms insaturados.
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Empleo
Aunque la Comisin E del Ministerio de Sanidad
alemn, a falta de un nmero mayor de ensayos cl-
nicos, no ha aprobado ninguna indicacin para el
olivo, en Espaa se autoriza el uso de esta planta
para las alteraciones circulatorias leves, como coad-
yuvante en el tratamiento de la hipertensin arte-
rial y como diurtico.
As, en nuestro pas se comercializan nume-
rosos preparados fitoteraputicos en pre-
sentaciones simples, presentaciones
compuestas o en frmulas magistrales
que contienen hojas de olivo o acei-
te, indicados en hipertensin arte-
rial esencial moderada, insuficien-
cia circulatoria cerebral, hiperlipe-
mias y para la prevencin de
arteriosclerosis. La hoja de olivo
permite igualmente tratar los tras-
tornos asociados a la hipertensin ar-
terial, como cefaleas, vrtigos, zumbi-
dos de odos, etc. Asimismo, los prepara-
dos que contienen el aceite tambin estn
indicados en disquinesias hepatobiliares, cole-
cistitis y estreimiento. Por va tpica, hay produc-
tos fitoteraputicos con aceite de oliva indicados en
el tratamiento de dermatitis, eccemas secos, psoria-
sis, quemaduras, ictiosis, etc.
Las formas farmacuticas ms utilizadas son el ex-
tracto de hojas estabilizadas, el polvo de hojas crio-
molido, la infusin y la decoccin, con una dosis dia-
ria recomendada para infusin de 7-8 g de frmaco
por cada 150 ml de agua, administrada cada 6-8 h.
Se han realizado diferentes ensayos con el frma-
co pulverizado en rata que han demostrado la au-
sencia de toxicidad aguda y subaguda, por lo que se
considera que la hoja de olivo est carente de toxi-
cidad.
Aunque no se han registrado casos de contraindi-
caciones, durante el embarazo y la lactancia no de-
be usarse debido a la ausencia de datos que avalen
su seguridad. I
Bibliografa general
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Observaciones acerca
del hidroxitirosol
Estudios epidemiolgicos demuestran que el
aceite de oliva contribuye, junto con
frutas, verduras y hortalizas, al
conocido efecto beneficioso de
la dieta mediterrnea, que se
traduce en una disminucin
de la incidencia de ciertas
enfermedades
degenerativas, atribuida a
su contenido en
polifenoles y,
concretamente,
al hidroxitirosol.
El contenido de
hidroxitirosol es superior en
las hojas que en el aceite de
oliva virgen y, adems, este
contenido aumenta en las hojas
nuevas en la poca de maduracin de los
frutos.
El elevado poder antioxidante del
hidroxitirosol le confiere adems de sus
efectos beneficiosos para el organismo,
interesantes propiedades estabilizantes, que
pueden ser de gran aplicacin en la industria
alimentaria.
Para obtener de forma natural hidroxitirosol
libre en estado slido y estable se ha
desarrollado, a partir del extracto de hoja de
olivo con alto contenido en polifenoles, un
proceso de hidrlisis en condiciones suaves.
Esto, entre otras posibles aplicaciones,
permite utilizar el antioxidante obtenido,
bien solo o en combinacin con vitamina
C, como aditivo en alimentos. Entre los
alimentos que se podran enriquecer con el
antioxidante se pueden destacar algunos
zumos, como el de tomate, o los gazpachos,
las ensaladas preparadas o los alimentos
infantiles.
El hidroxitirosol es un polvo blanquecino
bastante soluble en agua y en disolventes
orgnicos. Es fcilmente oxidable en
soluciones acuosas a menos que se tomen las
precauciones adecuadas de pH cido y
ausencia de oxidantes. I
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