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Historia de la electricidad

La historia de la electricidad se refiere al estudio y uso humano de la electricidad, al descubrimiento de


sus leyes como fenmeno fsico y a la invencin de artefactos para su uso prctico.
El fenmeno en s, fuera de su relacin con el observador humano, no tiene historia; y si se la
considerase como parte de la historia natural, tendra tanta como el tiempo, el espacio, la materia y la
energa. Como tambin se denomina electricidad a la rama de la ciencia que estudia el fenmeno y a la
rama de la tecnologa que lo aplica, la historia de la electricidad es la rama de la historia de la ciencia y de
la historia de la tecnologa que se ocupa de su surgimiento y evolucin.
Uno de sus hitos iniciales puede situarse hacia el ao 600 a. C., cuando el filsofo griego Tales de Mileto
observ que frotando una varilla de mbar con una piel o con lana, se obtenan pequeas cargas (efecto
triboelctrico) que atraan pequeos objetos, y frotando mucho tiempo poda causar la aparicin de una
chispa. Cerca de la antigua ciudad griega de Magnesia se encontraban las denominadas piedras de
Magnesia, que incluan magnetita. Los antiguos griegos observaron que los trozos de este material se
atraan entre s, y tambin a pequeos objetos de hierro. Las palabras magneto (equivalente en espaol a
imn) y magnetismo derivan de ese topnimo.
La electricidad evolucion histricamente desde la simple percepcin del fenmeno, a su tratamiento
cientfico, que no se hara sistemtico hasta el siglo XVIII. Se registraron a lo largo de la Edad Antigua y
Media otras observaciones aisladas y simples especulaciones, as como intuiciones mdicas (uso de
peces elctricos en enfermedades como la gota y el dolor de cabeza) referidas por autores como Plinio el
Viejo y Escribonio Largo, u objetos arqueolgicos de interpretacin discutible, como la Batera de
Bagdad, un objeto encontrado en Iraq en 1938, fechado alrededor de 250 a. C., que se asemeja a una
celda electroqumica. No se han encontrado documentos que evidencien su utilizacin, aunque hay otras
descripciones anacrnicas de dispositivos elctricos en muros egipcios y escritos antiguos.
Esas especulaciones y registros fragmentarios son el tratamiento casi exclusivo (con la notable excepcin
del uso del magnetismo para la brjula) que hay desde la Antigedad hasta la Revolucin cientfica del
siglo XVII; aunque todava entonces pasa a ser poco ms que un espectculo para exhibir en los salones.
Las primeras aportaciones que pueden entenderse como aproximaciones sucesivas al fenmeno elctrico
fueron realizadas por investigadores sistemticos como William Gilbert, Otto von Guericke, Du Fay, Pieter
van Musschenbroek (botella de Leyden) o William Watson. Las observaciones sometidas a mtodo
cientfico empiezan a dar sus frutos con Luigi Galvani, Alessandro Volta, Charles-Augustin de Coulomb o
Benjamin Franklin, proseguidas a comienzos del siglo XIX por Andr-Marie Ampre, Michael Faraday o
Georg Ohm. Los nombres de estos pioneros terminaron bautizando las unidades hoy utilizadas en la
medida de las distintas magnitudes del fenmeno. La comprensin final de la electricidad se logr recin
con su unificacin con el magnetismo en un nico fenmeno electromagntico descrito por las ecuaciones
de Maxwell (1861-1865).
El telgrafo elctrico (Samuel Morse, 1833, precedido por Gauss y Weber, 1822) puede considerarse
como la primera gran aplicacin en el campo de las telecomunicaciones, pero no ser en la primera
revolucin industrial, sino a partir del cuarto final del siglo XIX cuando las aplicaciones econmicas de la
electricidad la convertirn en una de las fuerzas motrices de la segunda revolucin industrial. Ms que de
grandes tericos como Lord Kelvin, fue el momento de ingenieros, como Znobe Gramme, Nikola Tesla,
Frank Sprague, George Westinghouse, Ernst Werner von Siemens, Alexander Graham Bell y sobre todo
Thomas Alva Edison y su revolucionaria manera de entender la relacin entre investigacin cientfico-
tcnica y mercado capitalista. Los sucesivos cambios de paradigma de la primera mitad del siglo XX
(relativista y cuntico) estudiarn la funcin de la electricidad en una nueva dimensin: atmica y
subatmica.
Multiplicador de tensin Cockcroft-Walton utilizado en un acelerador de partculas de 1937, que alcanzaba
un milln de voltios.La electrificacin no slo fue un proceso tcnico, sino un verdadero cambio social de
implicaciones extraordinarias, comenzando por el alumbrado y siguiendo por todo tipo de procesos
industriales (motor elctrico, metalurgia, refrigeracin...) y de comunicaciones (telefona, radio). Lenin,
durante la Revolucin bolchevique, defini el socialismo como la suma de la electrificacin y el poder de
los soviets, pero fue sobre todo la sociedad de consumo que naci en los pases capitalistas, la que
dependi en mayor medida de la utilizacin domstica de la electricidad en los electrodomsticos, y fue
en estos pases donde la retroalimentacin entre ciencia, tecnologa y sociedad desarroll las complejas
estructuras que permitieron los actuales sistemas de I+D e I+D+I, en que la iniciativa pblica y privada se
interpenetran, y las figuras individuales se difuminan en los equipos de investigacin.
La energa elctrica es esencial para la sociedad de la informacin de la tercera revolucin industrial que
se viene produciendo desde la segunda mitad del siglo XX (transistor, televisin, computacin, robtica,
internet...). nicamente puede comparrsele en importancia la motorizacin dependiente del petrleo (que
tambin es ampliamente utilizado, como los dems combustibles fsiles, en la generacin de electricidad).
Ambos procesos exigieron cantidades cada vez mayores de energa, lo que est en el origen de la crisis
energtica y medioambiental y de la bsqueda de nuevas fuentes de energa, la mayora con inmediata
utilizacin elctrica (energa nuclear y energas alternativas, dadas las limitaciones de la tradicional
hidroelectricidad). Los problemas que tiene la electricidad para su almacenamiento y transporte a largas
distancias, y para la autonoma de los aparatos mviles, son retos tcnicos an no resueltos de forma
suficientemente eficaz.
El impacto cultural de lo que Marshall McLuhan denomin Edad de la Electricidad, que seguira a la Edad
de la Mecanizacin (por comparacin a cmo la Edad de los Metales sigui a la Edad de Piedra), radica
en la altsima velocidad de propagacin de la radiacin electromagntica (300.000 km/s) que hace que se
perciba de forma casi instantnea. Este hecho conlleva posibilidades antes inimaginables, como la
simultaneidad y la divisin de cada proceso en una secuencia. Se impuso un cambio cultural que provena
del enfoque en "segmentos especializados de atencin" (la adopcin de una perspectiva particular) y la
idea de la "conciencia sensitiva instantnea de la totalidad", una atencin al "campo total", un "sentido de
la estructura total". Se hizo evidente y prevalente el sentido de "forma y funcin como una unidad", una
"idea integral de la estructura y configuracin". Estas nuevas concepciones mentales tuvieron gran
impacto en todo tipo de mbitos cientficos, educativos e incluso artsticos (por ejemplo, el cubismo). En el
mbito de lo espacial y poltico, "la electricidad no centraliza, sino que descentraliza... mientras que el
ferrocarril requiere un espacio poltico uniforme, el avin y la radio permiten la mayor discontinuidad y
diversidad en la organizacin espacial
La Revolucin cientfica que se vena produciendo desde Coprnico en la astronoma y Galileo en la fsica
no va a encontrar aplicaciones muy tempranas al campo de la electricidad, limitndose la actividad de los
pocos autores que tratan sobre ella a la recopilacin baconiana de datos experimentales, que por el
momento no alcanzan a inducir modelos explicativos.
William Gilbert: materiales elctricos y materiales anelctricos (1600) Artculo principal: De Magnete
William GilbertEl cientfico ingls William Gilbert (1544-1603) public su libro De Magnete, en donde utiliza
la palabra latina electricus, derivada del griego elektron, que significa mbar, para describir los fenmenos
descubiertos por los griegos. Previamente, el italiano Gerolamo Cardano haba ya distinguido, quiz por
primera vez, entre las fuerzas magnticas y las elctricas (De Subtilitate 1550). Gilbert estableci las
diferencias entre ambos fenmenos a raz de que la reina Elizabeth I le ordenara estudiar los imanes para
mejorar la exactitud de las brjulas usadas en la navegacin, consiguiendo con este trabajo la base
principal para la definicin de los fundamentos de la electrosttica y magnetismo. A travs de sus
experiencias clasific los materiales en elctricos (aislantes) y anelctricos (conductores) e ide el primer
electroscopio. Descubri la imantacin por influencia, y observ que la imantacin del hierro se pierde
cuando se calienta al rojo. Estudi la inclinacin de una aguja magntica concluyendo que la Tierra se
comporta como un gran imn. El Gilbert es la unidad de medida de la fuerza magnetomotriz.
Otto von Guericke: las cargas elctricas (1660)
Otto von GuerickeLas investigaciones de Gilbert fueron continuadas por el fsico alemn Otto von
Guericke (1602-1686). En las investigaciones que realiz sobre electrosttica observ que se produca
una repulsin entre cuerpos electrizados luego de haber sido atrados. Ide la primera mquina
electrosttica y sac chispas de un globo hecho de azufre, lo cual le llev a especular sobre la naturaleza
elctrica de los relmpagos. Fue la primera persona que estudi la luminiscencia.
Siglo XVIII: la Revolucin industrial La crisis de la conciencia europea renueva el panorama intelectual
de finales del siglo XVII a principios del siglo XVIII y abre las puertas al llamado Siglo de las luces o de la
Ilustracin. Instituciones cientficas de nuevo cuo, como la Royal Academy inglesa, y el espritu crtico
que los enciclopedistas franceses extienden por todo el continente, conviven con el inicio de la Revolucin
industrial. No obstante, la retroalimentacin entre ciencia, tecnologa y sociedad, an no se haba
producido. Aparte del pararrayos, ninguna de las innovaciones tcnicas del siglo tuvo que ver con las
investigaciones cientficas sobre la electricidad, hecho que no es exclusivo de este campo: la mismsima
mquina de vapor precedi en cien aos a la definicin de la termodinmica por Sadi Carnot.
Stephen Gray: los efluvios (1729) Artculo principal: Conductividad elctrica
El fsico ingles Stephen Gray (1666-1736) estudi principalmente la conductividad elctrica de los cuerpos
y, despus de muchos experimentos, fue el primero en 1729 en transmitir electricidad a travs de un
conductor. En sus experimentos descubri que para que la electricidad, o los "efluvios" o "virtud elctrica",
como l la llam, pudiera circular por el conductor, ste tenia que estar aislado de tierra. Posteriormente
estudi otras formas de transmisin y, junto con los cientficos G. Wheler y J. Godfrey, clasific los
materiales en conductores y aislantes de la electricidad. Invent una lmpara elctrica e ide enchufes,
interruptores y sistemas de instalaciones electricas.
Vase tambin: Stephen Gray
Charles Franois de Cisternay Du Fay: carga vtrea y carga resinosa (1733) Artculo principal: Carga
elctrica
Charles Franois du FayEl cientfico francs Charles Franois de Cisternay Du Fay (1698-1739) al
enterarse de los trabajos de Stephen Gray, dedic su vida al estudio de los fenmenos elctricos. Du Fay,
entre otros muchos experimentos, observ que una lmina de oro siempre era repelida por una barra de
vidrio electrificada. Public sus trabajos en 1733 siendo el primero en identificar la existencia de dos tipos
de cargas elctricas (denominadas hoy en da positiva y negativa), que l denomin carga vtrea y carga
resinosa, debido a que ambas se manifestaban de una forma al frotar, con un pao de seda, el vidrio
(carga positiva) y de forma distinta al frotar, con una piel, algunas substancias resinosas como el mbar o
la goma (carga negativa).
Pieter van Musschenbroek: la botella de Leyden (1745)
Pieter van Musschenbroek. El fsico holands Pieter van Musschenbroek (1692-1761), que trabajaba en la
Universidad de Leiden, efectu una experiencia para comprobar si una botella llena de agua poda
conservar cargas elctricas. Esta botella consista en un recipiente con un tapn al cual se le atraviesa
una varilla metlica sumergida en el lquido. La varilla tiene una forma de gancho en la parte superior al
cual se le acerca un conductor cargado elctricamente. Durante la experiencia un asistente separ el
conductor y recibi una fuerte descarga al aproximar su mano a la varilla, debida a la electricidad esttica
que se haba almacenado en la botella. De esta manera fue descubierta la botella de Leyden y la base de
los actuales capacitores o condensadores elctricos.
William Watson: la corriente elctrica (1747)
William WatsonSir William Watson (1715-1787), mdico y fsico ingls, estudi los fenmenos elctricos.
Realiz reformas en la botella de Leyden agregndole una cobertura de metal, descubriendo que de esta
forma se incrementaba la descarga elctrica. En 1747 demostr que una descarga de electricidad esttica
es una corriente elctrica. Fue el primero en estudiar la propagacin de corrientes en gases enrarecidos.

Vase tambin: William Watson
Benjamin Franklin: el pararrayos (1752)
Retrato de Benjamin Franklin1752 El polifactico estadounidense Benjamin Franklin (1706-1790) investig
los fenmenos elctricos naturales. Es particularmente famoso su experimento en el que, haciendo volar
una cometa durante una tormenta, demostr que los rayos eran descargas elctricas de tipo
electrosttico. Como consecuencia de estas experimentaciones invent el pararrayos. Tambin formul
una teora segn la cual la electricidad era un fluido nico existente en toda materia y calific a las
substancias en elctricamente positivas y elctricamente negativas, de acuerdo con el exceso o defecto
de ese fluido.
Charles-Augustin de Coulomb: fuerza entre dos cargas (1777)
Charles-Augustin de CoulombEl fsico e ingeniero francs Charles-Augustin de Coulomb (1736 - 1806) fue
el primero en establecer las leyes cuantitativas de la electrosttica, adems de realizar muchas
investigaciones sobre magnetismo, rozamiento y electricidad. Sus investigaciones cientficas estn
recogidas en siete memorias, en las que expone tericamente los fundamentos del magnetismo y de la
electrosttica. En 1777 invent la balanza de torsin para medir la fuerza de atraccin o repulsin que
ejercen entre s dos cargas elctricas y estableci la funcin que liga esta fuerza con la distancia. Con
este invento, culminado en 1785, Coulomb pudo establecer la expresin de la fuerza entre dos cargas
elctricas q y Q en funcin de la distancia d que las separa, actualmente conocida como Ley de Coulomb:
F = k (q Q) / d2. Coulomb tambin estudi la electrizacin por frotamiento y la polarizacin e introdujo el
concepto de momento magntico. El Coulomb (smbolo C), castellanizado a Culombio, es la unidad del SI
para la medida de la cantidad de carga elctrica.
Luigi Galvani: el impulso nervioso (1780) Artculos principales: Impulso nervioso y Galvanismo
Luigi Galvani.El mdico y fsico italiano Luigi Galvani (1737-1798) se hizo famoso por sus investigaciones
sobre los efectos de la electricidad en los msculos de los animales. Mientras disecaba una rana hall
accidentalmente que sus patas se contraan al tocarlas con un objeto cargado de electricidad. Por ello se
le considera el iniciador de los estudios del papel que desempea la electricidad en el funcionamiento de
los organismos animales. De sus discusiones con otro gran cientfico italiano de su poca, Alessandro
Volta, sobre la naturaleza de los fenmenos observados, surgi la construccin de la primera pila, o
aparato para producir corriente elctrica continua, llamado pila de Volta. El nombre de Luigi Galvani sigue
hoy asociado con la electricidad a travs de trminos como galvanismo y galvanizacin. Sus estudios
preludiaron una ciencia que surgira mucho despus: la neurofisiologa, estudio del funcionamiento del
sistema nervioso en la que se basa la neurologa.
Vase tambin: Luigi Galvani
Alessandro Volta: la pila de Volta (1800)
Alessandro VoltaEl fsico italiano Alessandro Volta (1745-1827) inventa la pila, precursora de la batera
elctrica. Con un apilamiento de discos de cinc y cobre, separados por discos de cartn humedecidos con
un electrlito, y unidos en sus extremos por un circuito exterior, Volta logr, por primera vez, producir
corriente elctrica continua a voluntad. Dedic la mayor parte de su vida al estudio de los fenmenos
elctricos, invent el electrmetro y el eudimetro y escribi numerosos tratados cientficos. Por su trabajo
en el campo de la electricidad, Napolen le nombr conde en 1801. La unidad de tensin elctrica o
fuerza electromotriz, el Volt (smbolo V), castellanizado como Voltio, recibi ese nombre en su honor.
Principios del siglo XIX: el tiempo de los tericos El propsito de la ciencia optimista surgida de la
Ilustracin era la comprensin total de la realidad. En el mbito de la electricidad la clave sera describir
estas fuerzas a distancia como en las ecuaciones de la mecnica newtoniana. Pero la realidad era mucho
ms compleja como para dar fcil cumplimiento a este programa. La capacidad de desviar agujas
imantadas, descubierta por Oersted (1820), y la induccin electromagntica descubierta por Faraday
(1821), acabaron por interrelacionar la electricidad con el magnetismo y los movimientos mecnicos. La
teora completa del campo electromagntico tuvo que esperar a Maxwell, e incluso entonces (1864), al
comprobarse que una de las constantes que aparecan en su teora tena el mismo valor que la velocidad
de la luz, se apunt la necesidad de englobar tambin la ptica en el electromagnetismo.
El romanticismo, con su gusto por lo ttrico y su desconfianza en la razn, aadi un lado oscuro a la
consideracin de la electricidad, que excitaba la imaginacin de la forma ms morbosa: el dominio
humano de tal fuerza de la naturaleza le pondra al nivel creador que hasta entonces slo se imaginaba al
alcance de seres divinos? Con cadveres y electricidad Mary Wollstonecraft Shelley compuso la trama de
Frankenstein o el moderno Prometeo (1818), novela precursora tanto del gnero de terror como de la
ciencia ficcin.
Humphry Davy: la electrlisis (1807) y el arco elctrico (1808)
Humphry Davy1807 Sir Humphry Davy (1778-1829). Qumico britnico. Se le considera el fundador de la
electroqumica, junto con Volta y Faraday. Davy contribuy a identificar experimentalmente por primera
vez varios elementos qumicos mediante la electrlisis y estudi la energa involucrada en el proceso.
Entre 1806 y 1808 publica el resultado de sus investigaciones sobre la electrlisis, donde logra la
separacin del magnesio, bario, estroncio, calcio, sodio, potasio y boro. En 1807 fabrica una pila con ms
de 2.000 placas dobles con la que descubre el cloro y demuestra que se trata de un elemento qumico,
dndole ese nombre debido a su color amarillo verdoso. Junto a W.T. Brande consigue aislar al litio de
sus sales mediante electrlisis del xido de litio (1818). Fue jefe y mentor de Michael Faraday. Cre
adems una lmpara de seguridad para las minas que lleva su nombre (1815) y fue pionero en el control
de la corrosin mediante la proteccin catdica. En 1805 le fue concedida la Medalla Copley.
Hans Christian rsted: el electromagnetismo (1819)
El fsico y qumico dans Hans Christian rsted (1777-1851) fue un gran estudioso del
electromagnetismo. En 1813 predijo la existencia de los fenmenos electromagnticos y en 1819 logr
demostrar su teora empricamente al descubrir, junto con Ampre, que una aguja imantada se desva al
ser colocada en direccin perpendicular a un conductor por el que circula una corriente elctrica. Este
descubrimiento fue crucial en el desarrollo de la electricidad, ya que puso en evidencia la relacin
existente entre la electricidad y el magnetismo. En homenaje a sus contribuciones se denomin Oersted
(smbolo Oe) a la unidad de intensidad de campo magntico en el sistema Gauss. Se cree que tambin
fue el primero en aislar el aluminio, por electrlisis, en 1825. En 1844 public su Manual de Fsica
Mecnica.
Thomas Johann Seebeck: la termoelectricidad (1821)
Thomas Johann SeebeckEl mdico e investigador fsico natural de Estonia, Thomas Johann Seebeck
(1770-1831) descubri el efecto termoelctrico. En 1806 descubri tambin los efectos de la radiacin
visible e invisible sobre sustancias qumicas como el cloruro de plata. En 1808, obtuvo la primera
combinacin qumica de amonaco con xido mercrico. A principios de 1820, Seebeck realiz variados
experimentos en la bsqueda de una relacin entre la electricidad y calor. En 1821, soldando dos
alambres de metales diferentes (cobre y bismuto) en un lazo, descubri accidentalmente que al calentar
uno a alta temperatura y mientras el otro se mantena a baja temperatura, se produca un campo
magntico. Seebeck no crey, o no divulg que una corriente elctrica era generada cuando el calor se
aplicaba a la soldadura de los dos metales. En cambio, utiliz el trmino termomagnetismo para referirse
a su descubrimiento. Actualmente se lo conoce como efecto Peltier-Seebeck o efecto termoelctrico y es
la base del funcionamiento de los termopares.
Vase tambin: Thomas Johann Seebeck
Andr-Marie Ampre: el solenoide (1822)
Andr-Marie AmpreEl fsico y matemtico francs Andr-Marie Ampre (1775-1836) est considerado
como uno de los descubridores del electromagnetismo. Es conocido por sus importantes aportaciones al
estudio de la corriente elctrica y el magnetismo que constituyeron, junto con los trabajos del dans Hans
Chistian Oesterd, el desarrollo del electromagnetismo. Sus teoras e interpretaciones sobre la relacin
entre electricidad y magnetismo se publicaron en 1822, en su Coleccin de observaciones sobre
electrodinmica y en 1826, en su Teora de los fenmenos electrodinmicos. Ampre descubri las leyes
que determinan el desvo de una aguja magntica por una corriente elctrica, lo que hizo posible el
funcionamiento de los actuales aparatos de medida. Descubri las acciones mutuas entre corrientes
elctricas, al demostrar que dos conductores paralelos por los que circula una corriente en el mismo
sentido, se atraen, mientras que si los sentidos de la corriente son opuestos, se repelen. La unidad de
intensidad de corriente elctrica, el Ampre (smbolo A), castellanizada como Amperio, recibe este
nombre en su honor.
William Sturgeon: el electroimn (1825), el conmutador (1832) y el galvanmetro (1836)
El fsico britnico William Sturgeon (1783-1850) invent en 1825 el primer electroimn. Era un trozo de
hierro con forma de herradura envuelto por una bobina enrollada sobre l mismo. Sturgeon demostr su
potencia levantando 4 kg con un trozo de hierro de 200 g envuelto en cables por los que hizo circular la
corriente de una batera. Sturgeon poda regular su electroimn, lo que supuso el principio del uso de la
energa elctrica en mquinas tiles y controlables, estableciendo los cimientos para las comunicaciones
electrnicas a gran escala. Este dispositivo condujo a la invencin del telgrafo, el motor elctrico y
muchos otros dispositivos que fueron base de la tecnologa moderna. En 1832 invent el conmutador para
motores elctricos y en 1836 invent el primer galvanmetro de bobina giratoria.
Georg Simon Ohm: la ley de Ohm (1827)
Georg Simon OhmGeorg Simon Ohm (1789-1854) fue un fsico y matemtico alemn que estudi la
relacin entre el voltaje V aplicado a una resistencia R y la intensidad de corriente I que circula por ella.
En 1827 formul la ley que lleva su nombre (la ley de Ohm), cuya expresin matemtica es V = I R.
Tambin se interes por la acstica, la polarizacin de las pilas y las interferencias luminosas. En su
honor se ha bautizado a la unidad de resistencia elctrica con el nombre de Ohm (smbolo ),
castellanizado a Ohmio.
Joseph Henry: induccin electromagntica (1830)
El estadounidense Joseph Henry (1797-1878) fue un fsico que investig el electromagnetismo y sus
aplicaciones en electroimanes y rels. Descubri la induccin electromagntica, simultnea e
independientemente de Faraday, cuando observ que un campo magntico variable puede inducir una
fuerza electromotriz en un circuito cerrado. En su versin ms simple, el experimento de Henry consiste
en desplazar un segmento de conductor perpendicularmente a un campo magntico, lo que produce una
diferencia de potencial entre sus extremos. Esta fuerza electromotriz inducida se explica por la fuerza de
Lorentz que ejerce el campo magntico sobre los electrones libres del conductor. En su honor se
denomin Henry (smbolo H) a la unidad de inductancia, castellanizada como Henrio.
El matemtico, astrnomo y fsico alemn Johann Carl Friedrich Gauss (1777-1855), hizo importantes
contribuciones en campos como la teora de nmeros, el anlisis matemtico, la geometra diferencial, la
geodesia, la electricidad, el magnetismo y la ptica. Considerado uno de los matemticos de mayor y ms
duradera influencia, se cont entre los primeros en extender el concepto de divisibilidad a conjuntos
diferentes de los numricos. En 1831 se asoci al fsico Wilhelm Weber durante seis fructferos aos
durante los cuales investigaron importantes problemas como las Leyes de Kirchhoff y del magnetismo,
construyendo un primitivo telgrafo elctrico. Su contribucin ms importante a la electricidad es la
denominada Ley de Gauss, que relaciona la carga elctrica q contenida en un volumen V con el flujo del
campo elctrico sobre la cerrada superficie S que encierra el volumen V,
En su honor se di el nombre de Gauss (smbolo G) a la unidad de intensidad de campo magntico del
Sistema Cegesimal de Unidades (CGS). Su relacin con la correspondiente unidad del Sistema
Internacional de Unidades (SI), el Tesla (smbolo T), es 1 G = 10-4 T.
Michael Faraday
El fsico y qumico ingls Michael Faraday (1791-1867), discpulo de Humphry Davy, es conocido
principalmente por su descubrimiento de la induccin electromagntica, que ha permitido la construccin
de generadores y motores elctricos, y de las leyes de la electrlisis por lo que es considerado como el
verdadero fundador del electromagnetismo y de la electroqumica. En 1831 traz el campo magntico
alrededor de un conductor por el que circula una corriente elctrica, ya descubierto por Oersted, y ese
mismo ao descubri la induccin electromagntica, demostr la induccin de una corriente elctrica por
otra, e introdujo el concepto de lneas de fuerza para representar los campos magnticos. Durante este
mismo periodo, investig sobre la electrlisis y descubri las dos leyes fundamentales que llevan su
nombre: 1). La masa de sustancia liberada en una electrlisis es directamente proporcional a la cantidad
de electricidad que ha pasado a travs del electrlito [masa = equivalente electroqumico, por la
intensidad y por el tiempo (m = c I t)]; 2) Las masas de distintas sustancia liberadas por la misma
cantidad de electricidad son directamente proporcionales a sus pesos equivalentes. Con sus
investigaciones se dio un paso fundamental en el desarrollo de la electricidad al establecer que el
magnetismo produce electricidad a travs del movimiento. En su honor se denomin Farad (smbolo F),
castellanizado como Faradio, a la unidad de capacidad elctrica del SI de unidades. El Faradio se define
como la capacidad de un condensador tal que cuando su carga es un Culombio, adquiere una diferencia
de potencial electrosttico de un voltio
Heinrich Friedrich Lenz: ley de Lenz (1834)
El fsico estonio Heinrich Friedrich Lenz (1804-1865) formul en 1834 la ley de la oposicin de las
corrientes inducidas, conocida como Ley de Lenz, cuyo enunciado es el siguiente: El sentido de las
corrientes, o fuerza electromotriz inducida, es tal que siempre se opone a la variacin del flujo que la
produce. Tambin realiz investigaciones significativas sobre la conductividad de los cuerpos, en relacin
con su temperatura, descubriendo en 1843 la relacin entre ambas; lo que luego fue ampliado y
desarrollado por James Prescott Joule, por lo que pasara a llamarse Ley de Joule.[
Jean Peltier: efecto Peltier (1834), induccin electrosttica (1840)
El fsico francs y relojero de profesin Jean Peltier (1785-1845) descubri en 1834 que cuando circula
una corriente elctrica por un conductor formado por dos metales distintos, unidos por una soldadura, sta
se calienta o enfra segn el sentido de la corriente (efecto Peltier). Dicho efecto ha revestido gran
importancia en el desarrollo reciente de mecanismos de refrigeracin no contaminantes. A Peltier se le
debe tambin la introduccin del concepto de induccin electrosttica en 1840, referido a la modificacin
de la distribucin de la carga elctrica en un material, bajo la influencia de un segundo objeto prximo a l
y que tenga una carga elctrica
Samuel Morse: telgrafo (1833-1837)
El inventor estadounidense Samuel Finley Breese Morse (1791-1872) es principalmente conocido por la
invencin del telgrafo elctrico y la invencin del cdigo Morse. Su inters por los asuntos de la
electricidad se concret durante el regreso de un viaje por Europa. Cuando estudiaba en Yale aprendi
que si se interrumpa un circuito se vea un fulgor y se le ocurri que esas interrupciones podan llegar a
usarse como un medio de comunicacin. Al desembarcar de aquel viaje en 1832, ya haba diseado un
incipiente telgrafo y comenzaba a desarrollar la idea de un sistema telegrfico de alambres con un
electromagneto incorporado. El 6 de enero de 1833, Morse realiz su primera demostracin pblica con
su telgrafo mecnico ptico y efectu con xito las primeras pruebas en febrero de 1837 en un concurso
convocado por el Congreso de los Estados Unidos. Tambin invent un alfabeto, que representa las letras
y nmeros por una serie de puntos y rayas, conocido actualmente como cdigo Morse, para poder utilizar
su telgrafo. En el ao 1843, el Congreso de los Estados Unidos le asign 30.000 dlares para que
construyera la primera lnea de telgrafo entre Washington y Baltimore, en colaboracin con Joseph
Henry. El 24 de mayo de 1844 Morse envi su famoso primer mensaje: Que nos ha trado Dios?. Fue
objeto de muchos honores y en sus ltimos aos se dedic a experimentar con la telegrafa submarina
por cable.

Ernst Werner M. von Siemens: Locomotora elctrica (1879)
El ingeniero alemn, Ernst Werner von Siemens (1816-1892) construy en 1847 un nuevo tipo de
telgrafo, poniendo as la primera piedra en la construccin de la empresa Siemens AG junto a Johann
Georg Halske. En 1841 desarroll un proceso de galvanizacin, en 1846 un telgrafo de aguja y presin y
un sistema de aislamiento de cables elctricos mediante gutapercha, lo que permiti, en la prctica, la
construccin y tendido de cables submarinos. Fue uno de los pioneros de las grandes lneas telegrficas
transocenicas, responsable de la lnea Irlanda-EE.UU (comenzada en 1874 a bordo del buque Faraday)
y Gran Bretaa-India (1870). Aunque probablemente no fue el inventor de la dnamo, la perfeccion hasta
hacerla confiable y la base de la generacin de la corriente alterna en las primeras grandes usinas. Fue
pionero en otras invenciones, como el telgrafo con puntero/teclado para hacer transparente al usuario el
cdigo Morse o la primera locomotora elctrica, presentada por su empresa en 1879. Dentro de sus
muchos inventos y descubrimientos elctricos se destacan la dinamo y el uso de la gutapercha, sustancia
plstica extrada del ltex, usada como aislador elctrico en el recubrimiento de cables conductores. En
homenaje a sus contribuciones en el SI se denomina siemens (smbolo S) a la unidad de conductancia
elctrica (inversa de la resistencia), previamente llamada mho.
Charles Wheatstone: puente de Wheatstone (1843)
Charles Wheatstone (1802-1875) es especialmente conocido por ser el primero en aplicar el circuito
elctrico que lleva su nombre (puente de Wheatstone) para medir resistencias elctricas. En realidad
haba sido diseado previamente por Samuel Hunter Christie en 1832, con lo que el papel de Wheatstone
fue la mejora y popularizacin, a partir de 1843. Se utiliza para medir resistencia resistencias
desconocidas mediante el equilibrio de los brazos de un puente en H formado por cuatro resistencias, una
de las cuales es la resistencia a medir. Wheatstone fue un autodidacta que lleg a convertirse en profesor
de filosofa experimental de la Universidad de Londres, en 1834. En colaboracin con el ingeniero William
Fothergill Cooke, patent en 1837 el primer telgrafo elctrico britnico, simultneamente con el inventado
por Morse. Charles Wheatstone invent tambin un instrumento ptico para la fotografa en tres
dimensiones (estereoscopio), un telgrafo automtico y un pndulo electromagntico.30
James Prescott Joule: relaciones entre electricidad, calor y trabajo (1840-1843)
James Prescott Joule (1818-1889), fsico ingls, es conocido por sus estudios sobre la energa y sus
aplicaciones tcnicas. Su principal contribucin a la electricidad es la cuantificacin de la generacin de
calor producido por una corriente elctrica que atraviesa una resistencia, ley que lleva su nombre (Ley de
Joule): Todo cuerpo conductor recorrido por una corriente elctrica, desprende una cantidad de calor
equivalente al trabajo realizado por el campo elctrico para transportar las cargas de un extremo a otro
del conductor durante ese tiempo, formulada como: Q = 0,24RI 2t. Tambin descubri la equivalencia
entre el trabajo mecnico y la cantidad de calor (cuya unidad histrica es la calora). Junto con su
compatriota, el fsico William Thomson (conocido posteriormente como lord Kelvin), Joule descubri que
la temperatura de un gas desciende cuando se expande sin realizar trabajo. Este fenmeno, que se
conoce como efecto Joule-Thomson, es el principio constructivo de los refrigeradores. Alrededor de 1841,
junto con el cientfico alemn Hermann von Helmholtz, demostr que la electricidad es una forma de
energa y que los circuitos elctricos cumplen la ley de la conservacin de la energa. El Joule (smbolo J),
castellanizado a Julio, es la unidad del Sistema Internacional para la energa y el trabajo mecnico. Se
define como el trabajo realizado por una fuerza de 1 Newton cuando se desplaza paralelamente a s
misma en un 1 metro.
Gustav Robert Kirchhoff: leyes de Kirchhoff (1845)
Las principales contribuciones a la ciencia del fsico alemn Gustav Robert Kirchhoff (1824-1887),
estuvieron en el campo de los circuitos elctricos, la teora de placas, la ptica, la espectroscopa y la
emisin de radiacin de cuerpo negro. Kirchhoff propuso el nombre de radiacin de cuerpo negro en
1862. Es responsable de dos conjuntos de leyes fundamentales en la teora clsica de circuitos elctricos
y en la emisin trmica. Aunque ambas se denominan Leyes de Kirchhoff, probablemente esta
denominacin es ms comn en el caso de las Leyes de Kirchhoff de la ingeniera elctrica. Estas leyes
permiten calcular la distribucin de corrientes y tensiones en las redes elctricas con derivaciones y
establecen lo siguiente: 1) La suma algebraica de las intensidades que concurren en un punto es igual a
cero. 2) La suma algebraica de los productos parciales de intensidad por resistencia, en una malla, es
igual a la suma algebraica de las fuerzas electromotrices en ella existentes, cuando la intensidad de
corriente es constante. Junto con los qumicos alemanes Robert Wilhelm Bunsen y Joseph von
Fraunhofer, fue de los primeros en desarrollar las bases tericas y experimentales de la espectroscopia,
desarrollando el espectroscopio moderno para el anlisis qumico. En 1860 Kirchhoff y Bunsen
descubrieron el cesio y el rubidio mediante la espectroscopia. Kirchhoff tambin estudio el espectro solar
y realiz importantes investigaciones sobre la transferencia de calor.32
William Thomson (Lord Kelvin): relacin entre los efectos Seebeck y Peltier (1851), cable flexible (1858)
El matemtico ingls William Thomson (Lord Kelvin) (1824-1907), realiz muchos trabajos de
investigacin fsica, por ejemplo, el anlisis terico sobre transmisin por cable, que hizo posible el
desarrollo del cable transatlntico. En 1851 defini la Segunda Ley de la Termodinmica. En 1858 invent
el cable flexible. Kelvin destac por sus importantes trabajos en el campo de la termodinmica y la
electrnica gracias a sus profundos conocimientos de anlisis matemtico. Es uno de los cientficos que
ms hizo por llevar a la fsica a su forma moderna. Es especialmente famoso por haber desarrollado la
escala de temperatura Kelvin. Tambin descubri en 1851 el llamado efecto Thomson, por el que logr
demostrar que el efecto Seebeck y el efecto Peltier estn relacionados. As, un material sometido a un
gradiente trmico y recorrido por una intensidad intercambia calor con el medio exterior. Recprocamente,
una corriente elctrica es generada por el material sometido a un gradiente trmico y recorrido por un flujo
de calor. La diferencia fundamental entre los efectos Seebeck y Peltier con respecto al efecto Thomson es
que ste ltimo existe para un solo material y no necesita la existencia de una soldadura. Recibi el ttulo
de barn Kelvin en honor a los logros alcanzados a lo largo de su carrera. El Kelvin es la unidad de
medida de temperatura absoluta.33
Heinrich Daniel Ruhmkorff: la bobina de Ruhmkorff genera chispas de alto voltaje (1851)
El fsico alemn Heinrich Daniel Ruhmkorff o Rhmkorff (1803-1877) se dedic principalmente a la
construccin de aparatos e instrumentos elctricos de gran calidad y precisin. Ide en 1851 la bobina de
induccin o bobina de Ruhmkorff, popular instrumento del siglo XIX. De invencin anterior a la de los
transformadores de corriente alterna, es un verdadero transformador polimorfo y elevador en el que se
obtiene, a partir de una corriente primaria continua y de poca fuerza electromotriz suministrada por una
pila o batera, otra de alta tensin y alterna. Las elevadas diferentes de potencial producidas podan ser
aplicadas sobre los extremos de un tubo de Crookes para provocar la emisin de unos rayos que, por su
carcter desconocido, fueron denominados rayos X y que empezaron a ser empleados para realizar
fotografas a travs de los cuerpos opacos. Estas bobinas fueron las precursoras de las que se instalan
en los automviles para elevar la tensin en la buja de los motores de gasolina para realizar el encendido
de la mezcla de combustible.34
Lon Foucault: corrientes de Foucault (1851)
El fsico francs Lon Foucault (1819-1868) invent el giroscopio, demostr la rotacin de la tierra
mediante un pndulo que cre al efecto y midi la velocidad de la luz mediante espejos giratorios. En el
campo de la electricidad, se dedic al estudio del electromagnetismo y descubri las corrientes que llevan
su nombre. En septiembre de 1855 descubri que la fuerza requerida para la rotacin de un disco de
cobre aumenta cuando se lo hace rotar entre los polos de un imn. Al mismo tiempo el disco comienza a
calentarse por las corrientes (llamadas "de Foucault" inducidas en el metal.35
Znobe-Thophile Gramme: la primera dinamo (1870)
El cientfico belga Znobe-Thophile Gramme (1826-1901) construy la primera mquina de corriente
continua denominada dinamo que fue un punto de partida de la nueva industria elctrica. Una dinamo es
una mquina destinada a la transformacin de energa mecnica en elctrica mediante el fenmeno de la
induccin electromagntica. La corriente generada es producida cuando el campo magntico creado por
un imn o un electroimn fijo (inductor) atraviesa una bobina rotatoria (inducido) colocada en su seno. La
corriente inducida en esta bobina giratoria, en principio alterna es transformada en continua mediante la
accin de un conmutador giratorio, solidario con el inducido, denominado colector, constituido por unos
electrodos denominados delgas. De aqu es conducida al exterior mediante otros contactos fijos llamados
escobillas que hacen contacto por frotamiento con las delgas del colector. La dinamo fue el primer
generador elctrico apto para uso industrial. Znobe Gramme perfeccion los inventos de dinamos que
existan y reinvent el diseo al proyectar los primeros generadores comerciales a gran escala, que
operaban en Pars en torno a 1870. Su diseo se conoce como la dinamo de Gramme.
Johann Wilhelm Hittorf: el primer tubo de rayos catdicos (1872)
El catedrtico de fsica y qumica alemn Johann Wilhelm Hittorf (1824-1914) contribuy poderosamente
al desarrollo de la electroqumica con innumerables inventos. Por uno de sus trabajos (tubo de Hittorf,
1872) es considerado precursor del tubo de Crookes con el que William Crookes dedujo la existencia de
los rayos catdicos (1878). Estudi tambin las variaciones del espectro al variar la atmsfera. Determin
la ntima dependencia entre la conductividad elctrica y la accin qumica y la divisin de las sales
complejas por la va de la corriente. Estudi la alotropa del selenio y del fsforo, describi el
comportamiento electroqumico del cromo y registr la velocidad de emigracin de los iones sometidos a
la accin de la corriente elctrica. Es autor de ber die Wanderung der Ionen whrend der Elektrolyse.
James Clerk Maxwell: las cuatro ecuaciones de Maxwell (1875)
El fsico y matemtico escocs James Clerk Maxwell (1831-1879) es conocido principalmente por haber
desarrollado un conjunto de ecuaciones que expresan las leyes fundamentales de la electricidad y el
magnetismo as como por la estadstica de Maxwell-Boltzmann en la teora cintica de gases. Tambin se
dedic a la investigacin de la visin de los colores y los principios de la termodinmica y formul,
tericamente, que los anillos de Saturno estaban formados por materia disgregada. Maxwell ampli las
investigaciones que Michael Faraday haba realizado sobre los campos electromagnticos, formulando la
relacin matemtica entre los campos elctricos y magnticos por medio de cuatro ecuaciones
diferenciales (llamadas hoy "las ecuaciones de Maxwell" que relacionan el campo elctrico y el
magntico para una distribucin espacial de cargas y corrientes. Tambin demostr que la naturaleza de
los fenmenos luminosos y electromagnticos era la misma y que ambos se propagan a la velocidad de la
luz. Su obra ms importante es el Treatise on Electricity and Magnetism (Tratado de electricidad y
magnetismo, 1873), en el que public sus famosas ecuaciones. Tambin escribi: Matter and motion
(Materia y movimiento, 1876) y Theory of Heat (Teora del calor, 1877). La teora de Maxwell obtuvo su
comprobacin definitiva cuando Heinrich Rudolf Hertz obtuvo en 1888 las ondas electromagnticas de
radio. Sus investigaciones posibilitaron la invencin del telgrafo sin cables y la radio. La unidad de flujo
magntico en el sistema cegesimal, el maxwell, recibe este nombre en su honor.38
Finales del siglo XIX: el tiempo de los ingenieros
Los aos centrales del siglo XIX haban presenciado extraordinarios avances en la aplicacin de la
electricidad a las comunicaciones y en 1881 se organiz en Pars una Exposicin Internacional de
Electricidad y un Congrs international des lectriciens (Congreso internacional de electricistas).39
Aunque para todo ello el conocimiento cientfico de la electricidad y el magnetismo haba sido
imprescindible, los tcnicos o inventores adquirieron un sentimiento de superioridad, e incluso de
reticencia hacia los cientficos puros. Incluso la teora de Maxwell era ignorada por la mayora de los
ingenieros elctricos, que en su prctica tecnolgica no la necesitaban. Esto no pudo mantenerse a partir
de la demostracin experimental de la radiacin electromagntica (Heinrich Hertz, 1888), y en la dcada
de los noventa las nuevas generaciones de ingenieros incorporaron con mayor confianza las aportaciones
tericas y estuvieron mejor preparados para las nuevas tecnologas elctricas que aplicaban los efectos
del campo electromagntico, como la corriente alterna.40
Dos invenciones que aplicaban el motor elctrico a la traccin de vehculos revolucionaron
particularmente la vida urbana, permitiendo una movilidad en el espacio que se convirti en movilidad
social: el ascensor elctrico y el tranva elctrico (ambas con participacin de Frank J. Sprague). Hasta
entonces era habitual que pobres y ricos compartieran la misma casa en los ensanches burgueses (unos
en la planta principal y otros en las buhardillas), con alturas que no solan superar las cinco o seis plantas.
El urbanismo del siglo XX permiti el crecimiento de megaciudades, con ntidas diferencias entre barrios
de ricos y pobres, y con desplazamientos horizontales kilomtricos y de decenas de plantas en vertical
(los rascacielos). El Metro de Londres, que funcionaba con locomotoras de vapor desde 1863, aplic la
traccin elctrica para permitir lneas a ms profundidad sin tantos requisitos de ventilacin (llamadas
deep-level) desde 1890, y el sistema se difundi por otras ciudades europeas y americanas (Budapest y
Glasgow, 1886; Boston, 1897; subte de Buenos Aires, 1913; metro de Madrid, 1919). La electrificacin de
los ferrocarriles fue posterior (vase seccin Electrificacin de los ferrocarriles).
Alexander Graham Bell: el telfono (1876)
El escocs-estadounidense Alexander Graham Bell, cientfico, inventor y logopeda (1847-1922), se
disput con otros investigadores la invencin del telfono y consigui la patente oficial en los Estados
Unidos en 1876.41 Previamente haban sido desarrollados dispositivos similares por otros investigadores,
entre quienes destac Antonio Meucci (1871), que entabl pleitos fallidos con Bell hasta su muerte, y a
quien suele reconocerse actualmente la prelacin en el invento.
Bell contribuy de un modo decisivo al desarrollo de las telecomunicaciones a travs de su empresa
comercial (Bell Telephone Company, 1877, posteriormente AT&T). Tambin fund en la ciudad de
Washington el Laboratorio Volta, donde, junto con sus socios, invent un aparato que transmita sonidos
mediante rayos de luz (el fotfono, 1880); y desarroll el primer cilindro de cera para grabar (1886), lo que
sent las bases del gramfono. Particip en la fundacin de la National Geographic Society y de la revista
Science.
Thomas Alva Edison: desarrollo de la lmpara incandescente (1879), Menlo Park y comercializacin
El inventor norteamericano Thomas Alva Edison (1847-1931) ha sido considerado como el mayor inventor
de todos los tiempos. Aunque se le atribuye la invencin de la lmpara incandescente, su intervencin es
ms bien el perfeccionamiento de modelos anteriores (Heinrich Gbel, relojero alemn, haba fabricado
lmparas funcionales tres dcadas antes). Edison logr, tras muchos intentos, un filamento que alcanzaba
la incandescencia sin fundirse: no era de metal, sino de bamb carbonizado. El 21 de octubre de 1879
consigui que su primera bombilla luciera durante 48 horas ininterrumpidas, con 1,7 lmenes por vatio. La
primera lmpara incandescente con un filamento de algodn carbonizado construida por Edison fue
presentada, con mucho xito, en la Primera Exposicin de Electricidad de Paris (1881) como una
instalacin completa de iluminacin elctrica de corriente continua; sistema que inmediatamente fue
adoptado tanto en Europa como en Estados Unidos. En 1882 desarroll e instal la primera gran central
elctrica del mundo en Nueva York. Sin embargo, ms tarde, su uso de la corriente continua se vio
desplazado por el sistema de corriente alterna desarrollado por Nikola Tesla y George Westinghouse.
Su visin comercial de la investigacin cientfico-tcnica le llev a fundar el laboratorio de Menlo Park,
donde consigui un eficaz trabajo en equipo de un gran nmero de colaboradores. Gracias a ello lleg a
registrar 1093 patentes de inventos desarrollados por l y sus ayudantes, inventos cuyo desarrollo y
mejora posterior han marcado profundamente la evolucin de la sociedad moderna, entre ellos: el
fongrafo, un sistema generador de electricidad, un aparato para grabar sonidos y un proyector de
pelculas (el kinetoscopio), uno de los primeros ferrocarriles elctricos, unas mquinas que hacan posible
la transmisin simultnea de diversos mensajes telegrficos por una misma lnea (lo que aument
enormemente la utilidad de las lneas telegrficas existentes), el emisor telefnico de carbn (muy
importante para el desarrollo del telfono, que haba sido inventado recientemente por Alexander Graham
Bell), etc. Al sincronizar el fongrafo con el kinetoscopio, produjo en 1913 la primera pelcula sonora.
En el mbito cientfico descubri el efecto Edison, patentado en 1883, que consista en el paso de
electricidad desde un filamento a una placa metlica dentro de un globo de lmpara incandescente.
Aunque ni l ni los cientficos de su poca le dieron importancia, este efecto sera uno de los fundamentos
de la vlvula de la radio y de la electrnica. En 1880 se asoci con el empresario J. P. Morgan para fundar
la General Electric
John Hopkinson: el sistema trifsico (1882)
El ingeniero y fsico ingls John Hopkinson (1849-1898) contribuy al desarrollo de la electricidad con el
descubrimiento del sistema trifsico para la generacin y distribucin de la corriente elctrica, sistema que
patent en 1882. Un sistema de corrientes trifsicas es el conjunto de tres corrientes alternas
monofsicas de igual frecuencia y amplitud (y por consiguiente, valor eficaz) que presentan un desfase
entre ellas de 120(un tercio de ciclo). Cada una de las corrientes monofsicas que forman el sistema se
designa con el nombre de fase. Tambin trabaj en muchas reas del electromagnetismo y la
electrosttica. De sus investigaciones estableci que "el flujo de induccion magntica es directamente
proporcional a la fuerza magnetomotriz e inversamente proporcional a la reluctancia", expresin muy
parecida a la establecida en la Ley de Ohm para la electricidad, y que se conoce con el nombre de Ley de
Hopkinson44 Tambin se dedic al estudio de los sistemas de iluminacin, mejorando su eficiencia, as
como al estudio de los condensadores. Profundiz en los problemas de la teora electromagntica,
propuestos por James Clerk Maxwell. En 1883 dio a conocer el principio de los motores sncronos.45
Heinrich Rudolf Hertz: demostracin de las ecuaciones de Maxwell y la teora electromagntica de la luz
(1887)
El fsico alemn Heinrich Rudolf Hertz (1857-1894) demostr la existencia de las ondas electromagnticas
predichas por las ecuaciones de Maxwell. Hizo numerosos experimentos sobre su modo y velocidad de
propagacin (hoy conocida como velocidad de la luz), en los que se fundamentan la radio y la telegrafa
sin hilos, que l mismo descubri. En 1887 descubri el efecto fotoelctrico. La unidad de medida de la
frecuencia fue llamada Hertz (smbolo Hz) en su honor, castellanizada como Hercio.46
George Westinghouse: el suministro de corriente alterna (1886)
El inventor e industrial norteamericano George Westinghouse (1846-1914) se interes inicialmente por los
ferrocarriles (freno automtico de aire, sistema de seales ferroviarias, aguja de cruce). Posteriormente
dedic sus investigaciones hacia la electricidad, siendo el principal responsable de la adopcin de la
corriente alterna para el suministro de energa elctrica en Estados Unidos. En ese empeo tecnolgico y
comercial hubo de vencer la oposicin del popular inventor Thomas Alva Edison, que basaba sus
investigaciones y expansin comercial en la corriente continua y llegara a sugerir la invencin de la silla
elctrica de corriente alterna como estrategia en esa competencia.
Westinghouse compr al cientfico croata Nikola Tesla su patente para la produccin y transporte de
corriente alterna, que impuls y desarroll. Posteriormente perfeccion el transformador, desarroll un
alternador y adapt para su utilizacin prctica el motor de corriente alterna inventado por Tesla. En 1886
fund la compaa elctrica Westinghouse Electric & Manufacturing Company, que cont en los primeros
aos con la decisiva colaboracin de Tesla, con quien logr desarrollar la tecnologa necesaria para
desarrollar un sistema de suministro de corriente alterna. Westinghouse tambin desarroll un sistema
para transportar gas natural, y a lo largo de su vida obtuvo ms de 400 patentes, muchas de ellas de
maquinaria de corriente alterna.47
Nikola Tesla: desarrollo de mquinas elctricas, la bobina de Tesla (1884-1891) y el radiotransmisor
(1893)
El ingeniero e inventor de origen croata Nikola Tesla (1856-1943) emigr en 1884 a los Estados Unidos.
Es reconocido como uno de los investigadores ms destacados en el campo de la energa elctrica. El
Gobierno de Estados Unidos lo consider una amenaza por sus opiniones pacifistas y sufri el maltrato de
otros investigadores mejor reconocidos como Marconi o Edison.48
Desarroll la teora de campos rotantes, base de los generadores y motores polifsicos de corriente
alterna. En 1887 logra construir el motor de induccin de corriente alterna y trabaja en los laboratorios
Westinghouse, donde concibe el sistema polifsico para trasladar la electricidad a largas distancias. En
1893 consigue transmitir energa electromagntica sin cables, construyendo el primer radiotransmisor
(adelantndose a Guglielmo Marconi). Ese mismo ao en Chicago hizo una exhibicin pblica de la
corriente alterna, demostrando su superioridad sobre la corriente continua de Edison. Los derechos de
estos inventos le fueron comprados por George Westinghouse, que mostr el sistema de generacin y
transmisin por primera vez en la World's Columbian Exposition de Chicago de 1893. Dos aos ms tarde
los generadores de corriente alterna de Tesla se instalaron en la central experimental de energa elctrica
de las cataratas del Nigara. Entre los muchos inventos de Tesla se encuentran los generadores de alta
frecuencia y la llamada bobina de Tesla, utilizada en el campo de las comunicaciones por radio.
La unidad de induccin magntica del sistema MKS recibe el nombre de Tesla en su honor.
Charles Proteus Steinmetz: la histresis magntica (1892)
El ingeniero e inventor de origen alemn Charles Proteus Steinmetz (1865-1923) es conocido
principalmente por sus investigaciones sobre la corriente alterna y por el desarrollo del sistema trifsico de
corrientes alternas. Tambin invent la lmpara de arco con electrodo metlico. En 1892 descubri la
histresis magntica, un fenmeno en virtud del cual los electroimanes cuyo ncleo es un material
ferromagntico (como el hierro) no se magnetizan al mismo ritmo que la corriente variable que pasa por
sus espiras, sino que existe un retardo. En 1893 desarroll una teora matemtica aplicable al clculo de
circuitos en corriente alterna (para lo que introdujo el uso de nmeros complejos) lo que facilit el cambio
de las nuevas lneas de energa elctrica, que inicialmente eran de corriente continua. Sus trabajos
contribuyeron en gran medida al impulso y utilizacin de la electricidad como fuente de energa en la
industria. En 1902 fue designado profesor de la Universidad de Schenectady, Nueva York, donde
permaneci hasta su muerte. Trabaj para la empresa General Electric.50
Wilhelm Conrad Rntgen: los rayos X (1895)
El fsico alemn Wilhelm Conrad Rntgen (1845-1923). Utilizando un tubo de Crookes, fue quien produjo
en 1895 la primera radiacin electromagntica en las longitudes de onda correspondientes a los
actualmente llamados Rayos X. Gracias a su descubrimiento fue galardonado con el primer Premio Nobel
de Fsica en 1901. El premio se concedi oficialmente: "en reconocimiento de los extraordinarios servicios
que ha brindado para el descubrimiento de los notables rayos que llevan su nombre." Sin embargo,
Rntgen no quiso que los rayos llevaran su nombre aunque en Alemania el procedimiento de la
radiografa se llama "rntgen" debido al hecho de que los verbos alemanes tienen la desinencia "en". Los
rayos X se comienzan a aplicar en todos los campos de la medicina entre ellos el urolgico.
Posteriormente otros investigadores utilizaron la radiologa para el diagnstico de la enfermedad litisica.
Es uno de los puntos culminantes de la medicina de finales del siglo XIX, sobre el cual se basaron
numerosos diagnsticos de entidades nosolgicas, hasta ese momento difciles de diagnosticar, y
siguieron dndose desarrollos posteriores en el siglo XX y hasta nuestros das (Vase la seccin
Electromedicina).
En su honor recibe su nombre la unidad de medida de la exposicin a la radiacin, establecida en 1928:
Roentgen (unidad).
Michael Idvorsky Pupin: la bobina de Pupin (1894) y las imgenes de rayos X (1896)
El fsico y electrotcnico serbio Michael Idvorsky Pupin (1854-1935) desarroll en 1896 un procedimiento
para obtener la fotografa rpida de una imagen obtenida mediante rayos X, que solamente requera una
exposicin de una fraccin de segundo en lugar de una hora o ms que se empleaba anteriormente. Entre
sus numerosos inventos destaca la pantalla fluorescente que facilitaba la exploracin y registro de las
imgenes radiolgicas obtenidas con los rayos X. Tambin desarroll en 1894 un sistema para aumentar
en gran medida el alcance de las comunicaciones telefnicas a travs de lneas de hilo de cobre,
mediante la insercin a intervalos regulares a lo largo de la lnea de transmisin de unas denominadas
bobinas de carga. Estas bobinas reciben en su honor el nombre de bobina de Pupin y el mtodo tambin
se denomina pupinizacin.52
Joseph John Thomson: los rayos catdicos (1897)
El fsico ingls Joseph John Thomson (1856-1940) descubri que los rayos catdicos podan desviarse
aplicando un campo magntico perpendicular a su direccin de propagacin y calcul las leyes de dicha
desviacin. Demostr que estos rayos estaban constituidos por partculas atmicas de carga negativa que
llam corpsculos y hoy en da conocemos como electrones. Demostr que la nueva partcula que haba
descubierto era aproximadamente mil veces ms ligera que el hidrgeno. Esta fue la primera
identificacin de particulas subatmicas, con las grandes consecuencias que esto tuvo en el consiguiente
desarrollo de la ciencia y de la tcnica. Posteriormente, midiendo la desviacin en campos magnticos,
obtuvo la relacin entre la carga y la masa del electrn. Tambin examin los rayos positivos y, en 1912,
descubri la manera de utilizarlos para separar tomos de diferente masa. El objetivo se consigui
desviando los rayos positivos con campos electromagnticos (espectrometra de masa). As descubri
que el nen tiene dos istopos (el nen-20 y el nen-22). Todos estos trabajos sirvieron a Thomson para
proponer una estructura del tomo, que ms tarde se demostr incorrecta, ya que supona que las
partculas positivas estaban mezcladas homogneamente con las negativas. Thomson tambin estudi y
experiment sobre las propiedades elctricas de los gases y la conduccin elctrica a travs de los
mismos, y fue justamente por esa investigacin que recibi el Premio Nbel de Fsica en 1906.53
Hermanos Lumire: el inicio del cine (1895)
A finales del siglo XIX varios inventores estuvieron trabajando en varios sistemas que tenan un objetivo
comn: el visionado y proyeccin de imgenes en movimiento. Entre 1890 y 1895, son numerosas las
patentes que se registran con el fin de ofrecer al pblico las primeras "tomas de vistas" animadas. Entre
los pioneros se encuentran los alemanes Max y Emil Skladanowski, los estadounidenses Charles F.
Jenkins, Thomas Armat y Thomas Alva Edison (kinetoscopio), y los franceses hermanos Lumire
(cinematgrafo). Sin embargo, aunque ya existan pelculas no era posible proyectarlas en una sala
cinematogrfica. El cine fue oficialmente inaugurado con la primera exhibicin pblica, en Pars, el 28 de
diciembre de 1895. La conexin del nuevo invento con la electricidad no fue inmediata, porque los
movimientos mecnicos se producan manualmente (lo que produca problemas de variacin de la
velocidad, pero tambin era utilizado como parte de los efectos especiales); mientras que la luz de las
primeras linternas provena de una llama generada por la combustin de ter y oxgeno. Pero usar una
llama junto al celuloide (que era empleado como soporte para las pelculas, y que es muy inflamable)
constitua una fuente constante de graves peligros para proyeccionistas y espectadores, por lo que se
buscaron sustitutos a la fuente luminosa. Al extenderse las redes elctricas se emple el arco elctrico
incandescente. Inicialmente se usaban dos electrodos de carbn alimentados con una corriente continua,
uno con carga positiva y otra con carga negativa. En la actualidad se realiza el paso de la corriente
continua a travs de dos conductores, encerrados en una cpsula de gas, normalmente xenn. Estas
lmparas de xenn llevan en su interior dos electrodos entre los que salta el arco voltaico que produce la
luz. En cuanto a la motorizacin elctrica del funcionamiento de la cmara y del proyector se hizo
ineludible con el tiempo, sobre todo tras el paso al cine sonoro (primera proyeccin experimental en Pars,
1900, y de un modo eficaz en Nueva York, 1923, siendo la primera pelcula El cantante de jazz, 1927), lo
que implicaba tambin a las tecnologas del registro y reproduccin del sonido, inicialmente obtenido a
partir de una banda lateral de opacidad variable detectada por una celda fotoelctrica (la banda sonora). A
partir de entonces surgi el concepto de medio audiovisual.
La tecnologa del cine ha evolucionado mucho hasta el cine digital del siglo XXI y simultneamente ha
evolucionado el lenguaje cinematogrfico, incluyendo las convenciones del gnero y los gneros
cinematogrficos. Ms trascendente an ha sido la evolucin conjunta de cine y sociedad, y el
surgimiento de distintos movimientos cinematogrficos, cinematografas nacionales, etc. En Estados
Unidos, Edison fue el mximo impulsor del cine, consolidando una industria en la que deseaba ser el
protagonista indiscutible al considerarse como el nico inventor y propietario del nuevo espectculo. En
Espaa, la primera proyeccin la ofreci un enviado de los Lumire a Madrid, el 15 de mayo de 1896