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Revista Selecciones.

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Alejese de las alergias
A qu se deben las alergias? Como ocurre con tantos padecimientos, la here
ncia es un factor e riesgo. Los hijos de una persona alrgica tienen una probabili
dad de 33 por ciento de ser alrgicos tambin.
El doctor Robert Wood, alerglogo de la Universidad Johns Ropkins, explica
: "Las reacciones alrgicas se producen cuando el sistema inmunitario identifica e
rrneamente una protena inofensiva (polen, ciertos alimentos, escamas de la piel de
los animales, heces de los caros) como un agente infeccioso". El consiguiente mo
queo, los estornudos y la tos son los medios que el sistema inmunitario utiliza
para expulsar al invasor. Se trata, pues, de un sistema inmunitario hiperactivo,
que reacciona de manera violenta ante el contacto con sustancias que en s no son
dainas: los alergenos.
Paradjicamente, seala Wood, la mayor incidencia de las alergias bien podra
deberse al mejoramiento de la salud pblica trado por el avance
de la medicina. "Como el sistema inmunitario ya no debe combatir enfermedades gr
aves, tiene ms tiempo para ocuparse de cosas inocuas, como los alergenos".
Es probable que llevar una vida sedentaria, en espacios cerrados, tambin
contribuya al aumento del nmero de casos de alergias. Y es que cuanto ms tiempo se
pasa bajo techo, mayor es la exposicin a alergenos domsticos como los caros del po
lvo y las protenas animales.
Aunque no hay cura para las alergias, es posible controlarlas. He aqu lo
que conviene saber sobre cuatro tipos comunes.
Estas alergias suelen confundirse con infecciones respiratorias, pero, a
diferencia del resfriado o la sinusitis, que producen una secrecin turbia y espe
sa, se caracterizan por un flujo incesante de moco transparente, que puede durar
varias semanas. El resfriado, en cambio, casi siempre cede al cabo de una seman
a y rara vez se acompaa de comezn en odos, garganta u ojos Por otra parte, las aler
gias no causan fiebre.
"Las personas afectadas a menudo restan importancia a los sntomas atribuyn
dolos al cansancio y al estrs", explica el alerglogo Howard Boltansky. "Sin embarg
o, a veces se presentan otros sntomas que confirman que se trata de alergias; por
ejemplo, dolores de cabeza frecuentes, accesos de varios estornudos seguidos, r
onquera o una necesidad constante de carraspear".
Como las alergias producidas por alergenos exteriores, generalmente pole
n, suelen presentarse cada ao en la misma temporada, son ms fciles de identificar q
ue las que se contraen en espacios cerrados. Entre las plantas cuyo polen puede
causar fiebre del heno se cuentan muchas hierbas, rboles y arbustos. Es imposible
evitar la exposicion al polen, pero aqu presentamos dos medidas que pueden tomar
se para reducir al mnimo sus efectos:
Erradique del jardn las plantas cuyo polen le haga dao. Entre los arbustos menos a
lergnicos estn el manzano, la azalea, el rosal y el narciso.
Cuando vaya en coche, mantenga cerradas las ventanillas. Si el auto tiene clima
artificial, ajstelo de modo que haga recircular el aire y cercirese de que el sist
ema de filtracin est limpio.
Alergenos en espacios cerrados. Las alergias de este tipo son ms violenta
s y guardan mayor relacin con el asma, enfermedad frecuentemente alrgica que ocasi
ona mas de 5000 muertes al ao. Dos de las causas ms comunes son los caros del polvo
y los gatos.
Los caros son arcnidos microscpicos que a veces se encuentran en el polvo q
ue cubre los muebles, y con ms frecuencia en alfombras, almohadas, tapices y mueco
s de trapo y de peluche. El calor y la humedad favorecen su proliferacin.
Las mascotas son causa frecuente de alergias, y no es nada fcil evitar el
contacto con ellas por el cario que se les tiene. Cuando a una seora le dijeron q
ue su hijo era alergico al gato de la familia, se ech a llorar. "No puedo deshace
rme de l", dijo. "Mi hija se morira".
Por asombroso que parezca, no es el pelo del animal lo que ocasiona la a
lergia, sino las protenas de su saliva. Por eso los gatos, que se lamen constante
mente, causan ms problemas que los perros. Por consiguiente, si el gato ha de que
darse, conviene tener menos contacto con l. No le permita entrar en los dormitori
os ni subirse a los muebles ms usados y, de ser posible, belo con frecuencia.
En cuanto a los caros del polvo, no hay manera de eliminarlos totalmente,
pero s de reducir su nmero y sus efectos perjudiciales: Esterilice el dormitorio,
donde permanece de ocho a diez horas diarias. "Esto puede mitigar mucho los snto
mas", seala el alerglogo Jay Slater, de la Direccin de Alimentos y Medicinas de Est
ados Unidos. Para ello envuelva colchones y almohadas en fundas de tela impermea
ble. No use edredones ni almohadas de plumas, ni mantas de lana.
Lave toda la ropa de cama en agua caliente, a 55 grados C., cada dos sem
anas. Los muecos de trapo deben lavarse de la misma manera. Purifique el aire de
la habitacin con un filtro de alto rendimiento que retenga partculas.
Deseche las alfombras, sobre todo si en casa hay ninos, que se pasan la vida jug
ando en el suelo", dice el alerglogo Floyd Malveaux. Desempolve los muebles y lim
pie los pisos con un trapo hmedo al menos una vez a la semana.
Las aspiradoras comunes dispersan los caros del polvo por toda la habitacin. Para
evitarlo utilice bolsas hipoalergnicas especiales provistas de filtros ms cerrados
, o compre una aspiradora industrial de accin filtrante, como las de los hospital
es.
Evitar la exposicin a los alergenos es la primera medida para combatir la
s alergias nasales. La segunda son los medicamentos. En aos recientes ha salido a
l mercado una nueva generacin de antihistamnicos eficaces (Clarityne, Hismanal, di
clorhidrato de cetirizina) que, a diferencia de sus predecesores, no causan atur
dimiento. La desventaja de estos frmacos es que no producen alivio cuando ya se e
st congestionado. Para ello es necesario aplicarse un corticosteroide en forma de
aerosol nasal, como Flixonase, Beconase o Nasacort, que mitigan mucho la inflam
acin de la mucosa nasal y los estornudos. Los corticosteroides resultan ms eficace
s si empiezan a administrarse antes de que sobrevenga la alergia.
Un nuevo antialrgico nasal en aerosol, el cromoglicato de sodio, no
contiene esteroides y tambin puede prevenir la reaccin alrgica. Acta bloqueando loca
lmente la secrecin de histamina (la sustancia que causa los estornudos y la infla
macin) y tiene mnimos efectos secundarios.
En cuanto a la terapia de desensibilizacin, Malveaux explica: "Es eficaz
para las alergias nasales intensas en que no es posible evitar la exposicin al al
ergeno y que no se han podido controlar con el uso de frmacos".
Como su nombre lo indica, la terapia de desensibilizacin elimina la sensi
bilidad excesiva del sistema inmunitario obligando al organismo a tolerar dosis
crecientes del alergeno administradas por inyeccin. Los estudios indican que cuat
ro de cada cinco personas alrgicas al polen de ambrosa y otras plantas gramneas res
ponden bien al tratamiento. Al parecer, la desensibilizacin tambin alivia las aler
gias a los caros y a los gatos. El inconveniente es que puede requerir de tres a
cinco aos de tratamiento.
En los alimentos. "Constantemente me sirven las hamburguesas con cebolla
, aunque las pida sin ella", cuenta Suc Rutkowski, de la FELAA, que padece una g
rave alergia a la cebolla y a la soya. "Devuelvo el plato pues, si me lo como,
habr que llamar al nmero de emergencias. La protena y el jugo de la cebolla me pued
en causar un choque anafilctico".
El choque anafilctico es similar a la reaccin que sufren las personas alrgi
cas al polen, pero ms grave, con sntomas como hinchazn de las vas respiratorias y la
lengua, dificultad para respirar e hipotensin arterial. La consiguiente falta de
oxigenacin de los rganos vitales puede causar la muerte en minutos.
Las reacciones ms graves son causadas por ciertos frutos secos (cacahuate
, almendra, nuez, nuez encarcelada), los pescados y los mariscos. Otros alergeno
s alimentarios son aquellos como la soya, el huevo y el trigo.
Rehuir estos riesgos no es fcil; Los cacahuates se encuentran por todas p
artes. Cuando estn enteros o triturados en pasteles y dulces resultan evidentes,
pero tambin se usan molidos como saborizante de la pasta de las tartas.
Tratar una alergia alimentaria puede ser una obra de romanos. Por eso An
ne Muoz-Furlong, cuya hija es alrgica a la leche y al huevo, fund la Food Alergy Ne
twork (Red Contra las Alergias Alimentarias), agrupacin que ofrece indicaciones p
ara comprar alimentos hipoalergnicos, as como recetas para prepararlos y recomenda
ciones para minimizar los riesgos de estas alergias.
"Todo es cuestin de ser previsor, en particular silos afectados son nios",
dice. Esto implica revisar las etiquetas de los productos en el supermercado, p
reparar la comida con anticipacin y explicar a amigos y familiares en qu consisten
los sntomas, los riesgos y el tratamiento de urgencia.
Sea como sea, la persona alrgica debe llevar siempre una ampolleta de adr
enalina para prevenir el choque anafilctico y, en ciertos casos, un brazalete que
indique la alergia que padecen.
Algunas personas son alrgicas al hule natural con que se fabrican cinturones, zap
atos deportivos, condones, globos, chupetes, guantes y muchos otros artculos. La
mayora de los afectados son enfermeras, mdicos, dentistas y personal de laboratori
os de anlisis clnicos, as como pacientes que se han sometido a muchas operaciones o
procedimientos dentales.
Las reacciones alrgicas, causadas por las protenas del hule, van desde eru
pciones cutneas y estornudos hasta irritacin de garganta y choque anafilctico. Aunq
ue algunos investigadores como Jay Slater trabajan en la bsqueda de una vacuna, h
asta la fecha el nico tratamiento es evitar el contacto.
Algunas personas alrgicas al hule tambin deben abstenerse de ciertos alime
ntos que pueden causarles reacciones, como el pltano, el kiwi, el aguacate y las
castaas. Alergenos menos comunes en estos casos son la papa, el tomate y frutas d
rupceas como los duraznos, las cerezas y las ciruelas.
LAS ALERGIAS se cuentan entre las enfermedades crnicas ms comunes, y suponen la prd
ida de incontables das laborales y lectivos. Aun as, hay manera de hacerles frente
: reducir en la medida de lo posible la exposicin a los alergenos y tomar los med
icamentos que prescriba el mdico. Las alergias son para tomarse en serio, pero no
debemos permitirles que nos gobiernen.