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LA ORIENTACIN DE LAS PRCTICAS DE LABORATORIO COMO

INVESTIGACIN: UN EJEMPLO ILUSTRATIVO.


INTRODUCCIN.
Si queremos avanzar realmente en la transformacin de las prcticas de
laboratorio, es necesario analizar cuidadosamente las, propuestas concretas,
llevarlas al aula y contrastar su validez, como han comenzado a hacer diversos
autores (Pay, 1991; Gil, Navarro y Gonzlez, 1993; Gonzlez, 1994; Salinas,
1994).
El presente trabajo pretende contribuir a dicho objetivo presentando la
remodelacin de una prctica habitual para convertirla en lo que pensamos que se
aproxima a una investigacin dirigida.
DE QU CLASE DE INVESTIGACIN ESTAMOS HABLANDO?
La revista Investigacin en la Escuela, en su nmero 23 (1994), ha abierto un
debate en torno a las relaciones entre conocimiento escolar y sus relaciones con
el conocimiento cotidiano y el conocimiento cientfico, tratando de salir al paso de
identificaciones abusivas, que se traducen en visiones simplistas y deformadas de
la actividad cientfica.
Empieza a comprenderse que, si se quiere cambiar lo que los profesores y
estudiantes hacemos en las clases de ciencias, es preciso previamente modificar
la epistemologa de los profesores
Desde este punto de vista, una prctica de laboratorio que pretenda aproximarse a
una investigacin ha de dejar de ser un trabajo exclusivamente experimental e
integrar muchos otros aspectos de la actividad cientfica igualmente esenciales.
Aspectos cuya presencia consideramos fundamental para poder hablar de una
orientacin investigativa de las prcticas. Hemos agrupado dichos aspectos en 10
puntos.
1. Presentar situaciones problemticas abiertas.
2. Favorecer la reflexin de los estudiantes sobre la relevancia y el posible
inters de las situaciones propuestas y evite un estudio
descontextualizado, socialmente neutro.
3. Potenciar los anlisis cualitativos, significativos, que ayuden a comprender
y acotar las situaciones planteadas y a formular preguntas operativas sobre
lo que se busca.
Se trata de salir al paso de operativismos ciegos sin negar, muy al contrario, el
papel esencial de las matemticas como instrumento de investigacin, que
interviene en todo el proceso, desde el enunciado mismo de problemas
precisos (con la necesaria formulacin de preguntas operativas, etc.) hasta el
anlisis de los resultados.
4. Plantear la emisin de hiptesis como actividad central de la investigacin
cientfica.
Insistir en la necesidad de fundamentar dichas hiptesis.
Reclamar una cuidadosa operativizacin de las hiptesis, es decir, la
derivacin de consecuencias contrastables.
5. Conceder toda su importancia a la elaboracin de diseos y a la
planificacin de la actividad experimental por los propios estudiantes.
Potenciar, all donde sea posible, la incorporacin de la tecnologa actual a los
diseos experimentales.
6. Plantear el anlisis detenido de los resultados.
7. Plantear la consideracin de posibles perspectivas (replanteamiento del
estudio a otro nivel de complejidad, problemas derivados...) y contemplar,
en particular, las implicaciones.
8. Pedir un esfuerzo de integracin que considere la contribucin del estudio
realizado a la construccin de un cuerpo coherente de conocimientos, as
como las posibles implicaciones en otros campos de conocimientos.
9. Conceder una especial importancia a la elaboracin de memorias cientficas
que reflejen el trabajo realizado y puedan servir de base para resaltar el
papel de la comunicacin y el debate en la actividad cientfica.
10. Potenciar la dimensin colectiva del trabajo cientfico organizando equipos
de trabajo y facilitando la interaccin entre cada equipo y la comunidad
cientfica.
Hacer ver, en particular, que los resultados de una sola persona o de un solo
equipo no pueden bastar para verificar o falsar una hiptesis.
UN EJEMPLO ILUSTRATIVO: ESTUDIO DE LA CADA DE GRAVES.
A continuacin reproducimos el programa de actividades que hemos concebido
para orientar la investigacin de los estudiantes, acompaadas de comentarios
que intentan justificar dichas actividades, transcribir sintticamente las
contribuciones de los estudiantes, etc.


Consideracin del posible inters de la situacin planteada.
El profesor tiene, claro est, un papel esencial en esta discusin: le
corresponde resaltar y amplificar los argumentos dados por los estudiantes y
aadir otros, intentando que aparezcan como derivacin de los que ellos han
utilizado. As, la idea de que se trata de un movimiento habitual en la vida
cotidiana)) puede dar lugar a que el profesor resalte algunos aspectos como,
en primer lugar, la importancia de recurrir a un movimiento muy comn,
relativamente simple y fcil de reproducir, para comenzar a estudiar la validez
de los conceptos introducidos hasta aqu. Se puede insistir, a ese respecto, en
que los investigadores comienzan, en general, con el planteamiento de
situaciones sencillas, acotadas, para pasar despus a otras ms complejas.
Anlisis cualitativo inicial de la situacin y precisin del problema.
La discusin acerca de la importancia del estudio planteado contribuye, como
ya hemos sealado, a que los estudiantes comiencen a formarse una
concepcin preliminar de la situacin problemtica, realizar un anlisis
cualitativo ms detenido, que les ayude a acotar la situacin y transformarla en
un problema preciso.
Conviene centrarse, en primer lugar, en la hiptesis de la influencia de la masa.
Como vemos, el debate ha permitido sacar a la luz, de un modo natural, las
preconcepciones que tienen los alumnos sobre el fenmeno estudiado. Se
evita as que el conflicto cognitivo entre distintas concepciones adquiera la
connotacin negativa que, en las estrategias de cambio conceptual,
representa la confrontacin entre las ideas propias de los estudiantes y las
cientficas (Driver, 1986).
Cuando se pide a los estudiantes que fundamenten su hiptesis, avanzan
argumentos que pueden ser parcial- mente ciertos (como el cuerpo que pesa
ms es atrado con una fuerza mayor). Es esta evidencia la que se impone
y la que merece ser cuestionada, sin detenerse, por ahora, en mayores
fundamentaciones, que obliga- ran a consideraciones dinmicas prematuras y
podran debilitar el muy conveniente choque producido por la falsacin de la
hiptesis.
A.3. Proceder a contrastar las hiptesis acerca de la influencia o no de la masa
en el tiempo de cada.
La experiencia que consiste en dejar caer dos cuerpos pesados que tienen
masas muy diferentes permite a los estudiantes constatar que, en general, el
tiempo de cada no depende de la masa, al menos de modo esencial.
A.4. Disear distintas experiencias para mostrar que, si se hace despreciable la
friccin con el aire, todos los cuerpos caen prcticamente en el mismo tiempo.
Los estudiantes proponen entonces diversos e ingeniosos diseos para reducir
la friccin de, por ejemplo, una hoja de papel con el aire.
Los estudiantes se han visto obligados, pues, a modificar su hiptesis inicial y,
al propio tiempo, a replantear la investigacin, acotndola con mayor precisin:
ahora se trata de estudiar la cada de los cuerpos en ausencia de friccin con
el aire.
Operativizacin de la hiptesis acerca de que el movimiento de cada de los
cuerpos es uniformemente acelerado.
Dado que no podemos medir directamente la aceleracin de cada para
comprobar si es constante o no, es necesario derivar consecuencias
contrastables, que hagan dicha hiptesis operativa:
A.5. Derivar, a partir de a = cte., alguna consecuencia directamente
contrastable.
Los estudiantes. tras concluir que las nicas medidas directas posibles, en el
estudio de un movimiento, son las de espacios y tiempos, y habiendo deducido
ya las ecuaciones del movimiento uniformemente acelerado, recurren a la
ecuacin e = 1/2at2. La hiptesis operativa es, pues, que la relacin entre los
tiempos t de cada desde distintas alturas y los valores h de dichas alturas ha
de ajustarse a la ecuacin h = kt2.
Otra variante para operativizar la hiptesis consiste en construir el grfico v =
f(t) con el fin de comprobar si es una lnea recta. Ello remite tambin, por
supuesto, a medidas de espacios y tiempos y, por otra parte, resulta menos
claro para los estudiantes.
Elaboracin de estrategias para comprobar la hiptesis formulada.
A.6. Disear experimentos para contrastar la hiptesis de que el movimiento de
cada de los cuerpos es uniformemente acelerado.
Los estudiantes, de entrada, suelen proponer dejar caer una pequea esfera
desde distintas alturas y medir en cada caso el tiempo empleado en caer para
ver si los valores obtenidos se ajustan a la relacin prevista.
Los estudiantes conciben entonces la posibilidad de fotografiar la cada de la
esfera, al lado de una cinta mtrica.
Pese al inters de las propuestas precedentes, conviene hacer notar a los
estudiantes que en la poca de Galileo no se dispona, obviamente, de medios
adecuados ni para la medida precisa de los tiempos ni para la automatizacin.
Se trataba de imaginar algn movimiento asociado a la cada de los cuerpos
pero que tuviera lugar ms lentamente.
A.7. Concebir varios procedimientos para debilitar la cada de los cuerpos
pero sin desvirtuar su naturaleza de cada en ausencia de friccin.
Cabe sealar que, en ocasiones, algunos estudiantes conocen ya el
experimento del plano inclinado, de aqu que la actividad solicite varios
procedimientos.
Planificacin y realizacin de los experimentos.
A.8. Proceder a la realizacin del experimento relativo a la cada de una
esferita por un plano inclinado.
Cmo soltar la esfera para no comunicarle velocidad inicial? o cmo
coordinar el inicio y final del movimiento con la puesta en marcha y detencin
del cronmetro? La dificultad de esta coordinacin -que se traduce en
dispersiones muy significativas de los tiempos, dada su brevedad- hace ver la
conveniencia de automatizar el proceso, por ejemplo, con ayuda de un
ordenador.
Utilizando la funcin TIMER del lenguaje BASIC, por ejemplo, es posible medir
intervalos de tiempo con exactitud de unas cinco centsimas de segundo, lo
que sera suficiente en el caso de la cada por un plano inclinado.
Ello constituye, en s mismo, una investigacin tan exigente o ms que el
estudio del movimiento a que estamos procediendo. Por eso puede ser ms
adecuado aqu limitarse a utilizar los medios disponibles y dejar planteado,
como perspectiva futura, el estudio detenido de sus fundamentos, aplicaciones
generales, etc.
A.9. Proceder a la realizacin del experimento relativo a la cada vertical,
automatizando las mediciones de tiempo con ayuda de un ordenador.
A. 10. La figura adjunta muestra la fotografa estroboscpica de una esferita
que se dej caer desde cierta altura. Proceded a la construccin de una tabla
de espacio vs. Tiempo.
Los estudiantes han de efectuar la lectura cuidadosa de las distancias
recorridas por la esferita (con ayuda de la cinta mtrica que aparece en la
misma foto) y el clculo de los tiempos correspondientes.
sta puede ser una buena ocasin para recordar que la verificacin de una
hiptesis implica, en general, el trabajo de numerosos equipos, y que no tiene
sentido pensar que un slo equipo ha de realizar todos los experimentos
posibles. Lo que s es necesario es poner en comn los distintos resultados
obtenidos y constatar en qu medida es coherente entre s. Ello nos remite,
pues, al anlisis de los resultados.
Anlisis y comunicacin de los resultados y de las perspectivas abiertas
A. 11 Analizar e interpretar los resultados obtenidos en los experimentos
realizados.
La automatizacin de la medicin del tiempo mejora muy sensiblemente esos
resultados, incluso para la cada vertical desde pequeas alturas. En este caso
el grfico de e = f(t2)e s una clara lnea recta, sin apenas desviaciones.
A.12. Determinar el valor de la aceleracin de cada libre de un cuerpo a partir
de los datos obtenidos (actividades A.9 o A. 10).
Los valores obtenidos para esta aceleracin son, en general, muy prximos al
valor aceptado por la comunidad cientfica, lo cual tiene un efecto
particularmente motivante para los estudiantes.
Todos los resultados apoyan, pues, la hiptesis de la aceleracin de cada
constante. Esta era, por lo dems, la hiptesis inicial, por ejemplo, la creencia
de que los cuerpos caen tanto ms aprisa cuanto mayor es su masa.
De hecho, los estudiantes no pueden explicarse por qu cuerpos de distinta
masa caen con la misma aceleracin; y no lo harn mientras no se apropien
del sistema de conceptos de la mecnica newtoniana. Los cambios
conceptuales no se producen con tratamientos puntuales, sino como resultado
de la adquisicin de un cuerpo de conocimientos capaz de desplazar, de forma
global, las concepciones iniciales.
A.13. Considerar las perspectivas abiertas por esta investigacin susceptibles
de originar nuevos estudios.
Muchas de las perspectivas han sido consideradas ya en los momentos
oportunos durante el desarrollo de la investigacin.
Conviene, por ltimo, que los estudiantes recojan el trabajo realizado en una
memoria sobre la investigacin, planteada como prctica de un aspecto
esencial de la actividad cientfica: la comunicacin.
- explicar el hecho de que en ausencia de friccin con el aire todos los cuerpos
caen con la misma aceleracin;
- extender la investigacin al estudio de otros movimientos de inters prctico,
como el de los proyectiles, etc.;
- investigar los factores de los cuales depende la resistencia que ofrece el aire
durante la cada de un cuerpo.
Conviene, por ltimo, que los estudiantes recojan el trabajo realizado en una
memoria sobre la investigacin, planteada como prctica de un aspecto
esencial de la actividad cientfica: la comunicacin.
A. 14. Elaborar una memoria de la investigacin realizada, destinada a ser
publicada en las actas del curso.
Es preciso dar a esta actividad el sentido de la autntica comunicacin
cientfica, superando su connotacin habitual de simple ejercicio escolar,
destinado a ser calificado por el profesor.
NOTA FINAL
La orientacin de los trabajos prcticos que hemos ilustrado con este ejemplo
pretende que los estudiantes se familiaricen con la extraordinaria riqueza de la
actividad cientfica. Es conveniente, por ello, terminar solicitando una
recapitulacin de los aspectos ms destacados del tratamiento realizado.
Puede ser conveniente tambin que los profesores procedamos a dicha
recapitulacin en cada prctica que preparemos, tanto para poder apoyar la
recapitulacin que realicen los estudiantes como para analizar si el programa
de actividades, diseado para dirigir la investigacin, es adecuado para
proporcionar una visin correcta de la ciencia como actividad abierta y creativa.