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Honra e Paixão

Honra do esplendor

Honor’s Splendor

Julie Garwood

Julie Garwood

Num feudo ingles, a gentil Lady Madelyne, sofreu os cruéis caprichos de seu impiedoso irmão, Barao Louddon. Entao, em vingança por um amargo crime, Barao Duncan de Wexton

– o Lobo – envia a seus guerreiros contra o Forte de Louddon. A primorosa Madelyne foi o

premio que ele capturou, mas quando ele olhou para a orgulhosa beleza, ele prometeu protege

la com sua vida. Em seu aspero castelo, Duncan provou ser verdadeira sua honra. Mas

quando, finalmente, a nobre paixao conquistou a ambos, ela se rendeu com toda sua alma. Agora, por amor, Madelyne permaneceria, tao corajosamente como seu Lord, o poderoso

Lobo que combateu pela… Honra do esplendor.

Para meu marido Gerry, para minhas irmãs Sharon, Kathleen, Marilyn, Mary, Cookie, Joanne e Monica,

e para meu irmão Tom.

Heróis e heroínas cada um deles

Capítulo 1

“Finalmente, irmãos, tudo o que é verdadeiro, tudo o que é respeitável, tudo o que é justo, tudo o que é puro, tudo o que é amável, tudo o que é de boa fama, se alguna virtude há e se algum louvor existe, seja isso que ocupe o vosso pensamento.” Filipenses 4-8

Inglaterra, 1099

Pretendiam matá-lo.

O guerreiro estava de pé no centro do pátio deserto, com as mãos atadas as costas e sujeita por

uma corda a um poste que tinha sido fincado no chão detrás de suas costas. Sua expressão se achava desprovida de toda emoção, enquanto olhava para diante, sem fazer aparentemente caso de seus inimigos.

O cativo não tinha oferecido nenhuma classe de resistência, permitindo que seus captores o

despissem até a cintura sem nem sequer levantar um punho ou pronunciar uma sozinha palavra de protesto. Sua magnífica capa para o inverno forrada de pele, sua grosa cota, sua camisa de algodão, suas meias e suas botas de couro lhe tinham sido arrancadas e jogadas no chão gelado, diante dele. A intenção que guiava a seus inimigos não podia ser mais clara. O guerreiro morreria, mas sem que sua morte chegasse a trazer consigo nenhuma nova marca para acrescentá-la a seu corpo, já famoso pelas cicatrizes da batalha. Enquanto sua ávida

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audiência olhava, o cativo podia dedicar-se a contemplar seus objetos em tanto ia congelando-

se pouco a pouco até morrer.

Doze homens o rodeavam. Com as facas desenvainados para dar-se valor, aqueles homens andavam em círculos ao redor do cativo, zombando-se dele e lhe gritando insultos e obscenidades enquanto seus pés calçados com botas chutavam o chão em um esforço por manter afastada, a gélida temperatura. Mesmo assim, todos e cada um deles se mantinham a uma prudente distância dele, se por acaso chegasse a dar o caso de que, no momento o dócil

cativo trocasse subitamente de parecer e, decidisse liberar-se de suas ataduras e atacá-los. Não lhes cabia nenhuma dúvida de que era perfeitamente capaz de tal façanha, porque todos tinham escutado as histórias que se contavam de sua hercúlea força. Alguns inclusive tinham podido presenciar em uma ou duas ocasiões as tremendas proezas que era capaz de levar a cabo no curso da batalha. E se o cativo se liberava das cordas que o sujeitavam ao poste, os homens se veriam obrigados a utilizar suas facas, mas não antes de que o guerreiro tivesse enviado a três, ou possivelmente inclusive quatro deles, à morte.

O líder daquele grupo de doze homens, não podia acreditar em sua boa sorte. Tinham

capturado ao Wolf e não demorariam para presenciar sua morte. Que engano tão terrível tinha cometido seu cativo ao deixar-se arrastar pela temeridade! Sim, Duncan, o poderoso barão dos feudos do Wexton, tinha entrado na fortaleza de seu inimigo cavalgando completamente só, e sem levar consigo nenhuma única arma com a qual pudesse defender-se. Tinha cometido a insensatez de acreditar que Louddon, um barão que era igual a ele no título, faria honra à trégua temporária que havia entre eles. Tem que estar muito convencido de sua própria reputação, pensou o homem que mandava. Realmente, deve se ter por tão invencível como asseguravam que era naquelas histórias de grandes batalha que tanto tinham chegado a exagerar. Sem dúvida essa era a razão para que o barão do Wexton parecesse sentir-se tão pouco preocupado pelas terríveis circunstâncias nas quais se encontrava agora. Uma vaga sensação de inquietação foi infiltrando-se pouco a pouco na mente do líder daqueles homens, enquanto contemplava a seu cativo. Tinham-no despojado de toda sua valia, fazendo farrapos o emblema que proclamava seu título e sua dignidade, e assegurando-se de que não ficasse nem um só vestígio do nobre civilizado. O barão Louddon queria que seu cativo morresse sem nenhuma dignidade ou honra. E entretanto, o guerreiro quase nu que tão orgulhosamente se elevava ante eles não estava respondendo no mais mínimo desejos do Louddon. O barão do Wexton não estava se comportando como teria esperado-se de um homem que vai morrer. Não! O cativo não suplicava por sua vida ou choramingava pedindo um rápido final. Tampouco tinha o aspecto de um agonizante. Não lhe tinha colocado a pele arrepiada, e esta, não havia empalidecido, mas sim seguia estando bronzeada pelo sol e curtida pela exposição ao mau tempo. Maldição! Mas se nem sequer tremia! Sim, eles tinham despido ao nobre, e entretanto debaixo de todas as capas de refinamento seguia achando-se presente o orgulhoso senhor da guerra, mostrando-se tão primitivo e carente de medo como contavam todas aquelas histórias que corriam a respeito dele. O Wolf tinha ficado subitamente revelado ante seus olhos. As brincadeiras dos primeiros momentos já tinham cessado. Agora só se podia ouvir o

estrondo do vento que uivava através do pátio. O líder dirigiu sua atenção para seus homens, os quais permaneciam imóveis formando roda de pessoas a escassa distância dele. Todos mantinham os olhos cravados no chão. Ele sabia que evitavam olhar a seu cativo. Não podia culpá-los por aquela exibição de covardia, também lhe estava funcionando muito árdua o trabalho de olhar diretamente aos olhos do guerreiro.

O barão Duncan das terras do Wexton era ao menos uma cabeça mais alto que o mais

corpulento de todos os soldados presentes. Também era igual de imenso em suas proporções.

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Com seus grossos e musculosos ombros e coxas, e com suas largas e robustas pernas bem separadas e firmemente plantadas no chão, sua postura indicava que era capaz de matar a

todos

A escuridão já estava começando a descer sobre a terra, e com ela chegou uma pequena

nevada. Então os soldados começaram a se queixar do mau tempo que estava fazendo.

no caso de que se sentisse inclinado a isso.

— Não temos nenhuma necessidade de morrer de frio junto a ele — murmurou um.

— Ainda demorará horas em morrer — queixou-se outro —. Já faz mais de uma hora que se

foi o barão. Louddon nunca chegará a saber se nós ficamos fora ou não. Os outros se mostraram de acordo com vigorosos grunhidos e assentimentos de cabeça, o que fez vacilar o líder. O frio também estava começando a irritá-lo. Sua inquietação tinha ido crescendo pouco, porque ao princípio tinha estado firmemente convencido de que o barão do Wexton não se diferenciava em nada de outros homens. Tinha estado seguro de que

a aquelas alturas já se teria derrubado, e agora estaria gritando atormentadamente. A

arrogância daquele homem o enchia de fúria. Por Deus, mas se pareciam aborrecê-lo com sua presença! Viu-se obrigado a admitir que tinha subestimado a seu oponente. A admissão, que não lhe funcionava nada fácil, fez que a raiva se apropriasse dele. Seus próprios pés, protegidos daquele clima terrível por grosas botas, já estavam uivando de agonia, e entretanto

o barão Duncan se achava descalço e não se moveu nem trocou de postura desde que o ataram

ao poste. Possivelmente, houvesse algo de verdadeiro nos relatos. Amaldiçoando sua supersticiosa natureza, ordenou a seus homens que se retirassem ao interior. Quando o último deles se foi, o vassalo do Louddon comprovou se a corda estava bem apertada e logo foi para seu cativo para plantar-se diante dele.

— Dizem que é tão ardiloso como um Lobo, mas não é mais que um homem e não demorará

para morrer como um. Louddon não quer que tenha feridas de faca recentes sobre sua pessoa. Quando chegar a manhã, levaremos seu corpo a uns quantos quilômetros daqui. Ninguém poderá demonstrar que foi Louddon quem esteve detrás disto. — O homem pronunciou aquelas palavras em um tom burlonamente depreciativo, sentindo-se cheio de fúria ao ver que seu cativo nem sequer se dignava baixar o olhar para ele, e logo acrescentou —: Se fosse

possível fazer as coisas a minha maneira, tiraria-te o coração e terminaria antes — acrescentou, e logo acumulou saliva dentro de sua boca para arrojá-la asa face do guerreiro, esperando que aquele novo insulto por fim ganharia alguma classe de reação.

E então o cativo baixou lentamente o olhar para ele. Os olhos do barão do Wexton se

encontraram com os de seu inimigo. O líder dos soldados viu neles fez que tragasse saliva

ruidosamente enquanto se apressava a retroceder assustado. Fez o sinal da cruz, em um insignificante esforço por manter afastada a escura promessa que tinha lido nos cinzas olhos do guerreiro, e murmurou para si mesmo que ele só estava cumprindo com a vontade de seu senhor. E logo correu para o amparo do castelo. Das sombras que se estendiam junto ao muro, Madelyne olhava. Deixou que transcorressem alguns minutos, para estar segura de que nenhum dos soldados de seu irmão ia voltar; empregou da maneira mais apropriada esse tempo para rezar pedindo o valor necessário a fim de que pudesse chegar a ver como seu plano terminava. Madelyne estava arriscando tudo com ele. Sabia que não havia nenhuma outra escolha. Agora, ela era a única pessoa que podia salvar ao cativo. Madelyne aceitava as responsabilidades e as conseqüências de seus atos, sabendo muito bem que se sua ação chegava a ser descoberta, com toda segurança significaria sua própria morte. Tremiam-lhe as mãos, mas seus passos foram rápidos e decididos. quanto mais logo terminasse, tão melhor para a paz de seu espírito. Já haveria tempo de sobra para começar a preocupar-se com suas ações uma vez que aquele cativo tão insensato tivesse sido liberado. Uma larga capa negra cobria completamente ao Madelyne da cabeça até os pés, e o barão não

se deu conta de sua presença até que a teve diretamente diante dele. Uma forte rajada de vento

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se separou o capuz da cabeça do Madelyne, e uma grande mata de cabelos castanho

avermelhados caiu até deter-se por debaixo dos ombros de uma esbelta figura. Madelyne

separou uma mecha de cabelos de sua face e elevou o olhar para o cativo. Por um instante ele pensou que sua mente lhe estava gastando uma má passada. Duncan

chegou a sacudir a cabeça em uma rápida negativa. Então a voz do Madelyne chegou até ele,

e Duncan soube que o que estava vendo não era nenhum fruto de sua imaginação.

— Em seguida te terei solto — disse-lhe Madelyne — . Rogo-te que não faça nenhum ruído

até que nos encontremos longe daqui.

O cativo não podia dar crédito ao que estava ouvindo. A voz de sua salvadora soava tão clara

como a mais pura das harpas e era tão irresistivelmente atraente como um dos dias cálidos do verão. Duncan fechou os olhos, resistindo o impulso de rir a gargalhadas ante aquele estranho giro dos acontecimentos, enquanto pensava por um instante em lançar o grito de batalha e

colocar ponto final ao engano; imediatamente rechaçou aquela idéia. Sua curiosidade era

muito forte. Resolveu que esperaria um pouco mais, pelo menos até que sua salvadora tivesse revelado quais eram suas verdadeiras intenções.

A expressão do cativo permaneceu inescrutável. Guardou silêncio enquanto a via tirar uma

pequena adaga de debaixo de sua capa. encontrava-se o bastante perto dele para que Duncan

pudesse capturá-la com suas pernas, que se achavam livres de ataduras; se as palavras que acabavam de sair de seus lábios finalmente demonstravam ser falsas ou sua adaga ia para o coração do guerreiro, então ele se veria obrigado a esmagá-la. Lady Madelyne não tinha nenhuma idéia do perigo que estava correndo. Concentrada

unicamente em liberar o guerreiro de suas ataduras, aproximou-se um pouco mais a seu flanco

e deu começo ao trabalho de atravessar a grosa corda com o fio de sua adaga. Duncan reparou

em que lhe tremiam as mãos e não pôde decidir se era devido ao frio ou ao medo que sentia.

O aroma das rosas chegou até ele. Quando inalou aquela suave fragrância, Duncan decidiu

que o gélido da temperatura sem dúvida lhe tinha nublado a mente. Uma rosa em meados do

inverno, um anjo dentro daquela fortaleza do purgatório

mais mínimo sentido para ele, e entretanto aquela jovem cheirava às flores da primavera e parecia uma visão chegada dos céus. Duncan voltou a sacudir a cabeça. A parte mais lógica de sua mente sabia com toda exatidão quem era aquela jovem. A descrição que lhe tinham dado dela se correspondia com a

realidade em cada um de seus detalhes, mas ao mesmo tempo também funcionava enganosa. Lhe havia dito que a irmã do Louddon era de estatura média e que tinha o cabelo castanho e os olhos azuis e que era muito agradável à vista, recordou que lhe tinha informado também. Ah, decidiu então, ali radicava a falsidade. A irmã do diabo não era nem agradável nem bonita, posto que era realmente magnífica. Finalmente a corda cedeu sob a adaga, e as mãos do Duncan ficaram liberadas. Permaneceu onde estava, com sua expressão bem oculta. A jovem voltou a deter-se diante dele e o obsequiou com um pequeno sorriso antes de dar meia volta e ajoelhar-se sobre o chão para começar a recolher as posses do Duncan.

O medo voltou bastante difícil aquela tarefa tão singela. A jovem se cambaleou quase não

voltou a incorporar-se, depois do qual recuperou o equilíbrio para terminar voltando-se novamente para ele. — me siga, por favor — disse a modo de instruções. Ele não se moveu, mas sim seguiu onde estava, observando e esperando.

Madelyne franziu o cenho ante o hesitação do guerreiro, pensando para seus adentros que sem dúvida o frio tinha paralisado sua capacidade de pensar. Apertou os objetos dele contra seu peito com uma mão, deixando que suas pesadas botas pendurassem das pontas de seus dedos,

e logo lhe aconteceu o outro braço pela cintura.

Nenhuma das duas coisas tinha o

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— te apóie em mim — sussurrou — . Ajudarei-te, prometo-o. Mas por favor, agora temos

que nos dar muita pressa. Seu olhar estava volta para as portas do castelo e o medo ressonava

em sua voz. Duncan respondeu ao desespero da jovem. Quis lhe dizer que não precisavam esconder-se, já que seus homens estavam escalando os muros naquele mesmo instante, mas em seguida trocou de parecer. Quanto menos soubesse ela, tão melhor para ele quando chegasse o momento.

A jovem apenas se lhe chegava ao ombro ao Duncan, mas mesmo assim tratou corajosamente

de aceitar a carga de uma parte de seu peso, agarrando-o do braço e apressando-se a passar- lhe por cima dos ombros.

— Iremos aos alojamentos do sacerdote visitante detrás da capela — disse-lhe em um suave murmúrio — . É o único lugar no que nunca lhes ocorrerá olhar.

O guerreiro não emprestou muita atenção ao que lhe estava dizendo. Seu olhar se achava

dirigida para a parte superior do muro norte. A meia lua conferia um fantasmagórico resplendor a frágil nevada que estava caindo e mostrava a seus soldados enquanto estes foram escalando o muro. Não se podia escutar nem um só som enquanto seus homens foram crescendo rapidamente em número com o passar do caminho de madeira que discorria pelo

alto do muro.

O guerreiro assentiu com satisfação. Os soldados do Louddon realmente eram tão estúpidos

como seu senhor. Os rigores do tempo tinham feito que os guardas da porta se retirassem ao interior da fortaleza, com o qual tinham deixado o muro desprotegido e vulnerável. O inimigo

tinha demonstrado sua debilidade e agora todos morreriam por causa dela. Duncan transferiu um pouco mais de seu peso a jovem para frear seu progresso com aquela nova carga enquanto flexionava as mãos, uma e outra vez, tentando dissipar o intumescimento de seus dedos. Apenas se sentia nada nos pés, algo que Duncan sabia era um mau sinal embora aceitasse a realidade de que agora não se podia fazer nada a respeito. Então ouviu um tênue assobio e levantou rapidamente a mão no ar, dando assim o sinal de esperar. Baixou o olhar para a jovem para ver se ela se dispôs de sua ação, mantendo sua outra mão preparada para fechar-se rapidamente sobre sua boca no caso de que ela desse a menor indicação de que sabia o que estava acontecendo. Mas a jovem estava muito ocupada lutando com o peso dele, e não parecia haver-se dado conta do fato de que se estivesse irrompendo em seu lar. Finalmente chegaram a uma estreita entrada e Madelyne, acreditando que o cativo se encontrava em um estado perigosamente debilitado, tratou de mantê-lo apoiado no muro de pedra sujeitando-o com uma mão enquanto se esforçava por abrir a porta com a outra.

Compreendendo qual era sua intenção, o barão do Wexton se apoiou de boa vontade no muro

e a viu fazer equilíbrios com seus objetos enquanto lutava com a corrente gelada.

Uma vez que teve conseguido abrir a porta, a jovem agarrou da mão ao Duncan e o guiou apressada — mente através da escuridão. Uma corrente de ar gelado se formou redemoinhos ao redor deles enquanto se dirigiam por volta de uma segunda porta que havia ao final de um longo e úmido corredor. Madelyne a abriu sem perder um instante e fez gestos ao Duncan de que passasse dentro. A estadia em que acabavam de entrar carecia de janelas, mas várias velas acesas dentro dela projetavam uma cálida claridade sobre o santuário. O ar se achava bastante carregado. Uma capa de pó cobria o chão de madeira e grosas teias penduravam do baixo teto, balançando-se lentamente das vigas. Várias vestimentas de vivas cores que eram utilizadas pelos sacerdotes de visita penduravam de uns quantos ganchos, e um leito de palha tinha sido colocado no centro da pequena área, com duas grosas mantas dobradas junto a ele.

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Madelyne passou o fecho da porta e suspirou com alívio. No momento estavam a salvo. Assinalou— o leito ao Duncan para que tomasse assento nele.

— Quando vi o que lhe estavam fazendo, preparei esta residência — explicou enquanto lhe

entregava sua roupa — . Meu nome é Madelyne e sou

a unia com seu irmão, Louddon, e logo o pensou melhor — . Ficarei contigo até que comece a clarear e então te ensinarei como se pode sair daqui através de um passadiço secreto. Nem sequer Louddon sabe que existe.

O barão do Wexton se sentou e dobrou as pernas ante ele, ficando-a camisa ao tempo que a

escutava. Enquanto pensava que o ato de valentia daquela jovem certamente lhe complicava muito a vida, encontrou-se perguntando-se como reagiria ela quando se desse conta de qual era seu verdadeiro plano, e logo decidiu que seu curso de ação não podia ser alterado. Assim que a cota do guerreiro voltou a estar cobrindo seu enorme peito, Madelyne lhe

envolveu os ombros com uma das mantas e logo se ajoelhou ante ele. Tornando-se para trás

até ficar apoiada nos saltos de seus sapatos, pediu-lhe com um gesto que estendesse as pernas. Quando ele teve satisfeito seu desejo, Madelyne estudou seus pés com o cenho franzido pela preocupação. O guerreiro alargou as mãos para suas botas, mas Madelyne as deteve.

— dispôs-se a explicar a relação que

— Primeiro devemos te esquentar os pés — explicou.

Fez uma profunda inspiração de ar enquanto refletia sobre qual seria a maneira mais rápida de devolver a vida a seus esfomeados membros. Sua cabeça permanecia inclinada, defendendo seu rosto do vigilante olhar do guerreiro. Madelyne agarrou a segunda manta e começou a lhe envolver os pés com ela, e depois sacudiu a cabeça trocando de parecer. Sem oferecer uma sozinha palavra de explicação, Madelyne estendeu a manta em cima das pernas do Duncan, tirou-se a capa e logo foi subindo lentamente o vestido de cor creme que levava até deixá-lo por cima de seus joelhos. A cuerdecilla de couro trancado que utilizava como cinturão de adorno e como passagem para sua adaga se enganchou na meia túnica verde escuro que cobria seu vestido e Madelyne dedicou uns momentos a tirar-lhe depois do qual a deixou junto ao guerreiro. Sua estranha conduta despertou a curiosidade do Duncan e esperou a que lhe explicasse suas ações. Mas Madelyne não disse uma palavra. Tragando ar com outra profunda inspiração, agarrou-lhe os pés e, rapidamente, antes de que pudesse pensar-lhe duas vezes, os colocou debaixo da roupa deixando-os estendidos em cima do calor de seu estômago. Madelyne deixou escapar uma exclamação abafada quando a pele fria como o gelo dele entrou em contato com o calor de sua carne, e logo ficou bem o vestido e passou os braços por cima dele, estreitando os pés do Duncan contra ela. Seus ombros começaram a tremer, e o guerreiro sentiu como se Madelyne estivesse extraindo todo o frio de seu corpo para introduzi-lo no seu. Era o ato mais desprovido de egoísmo que ele tivesse presenciado jamais.

A sensibilidade foi retornando rapidamente a seus pés. Duncan sentiu como se um milhar de

adagas se cravassem nas plantas de seus pés, ardendo com uma intensidade que encontrou

difícil deixar de lado. Tratou de trocar de postura, mas Madelyne não o permitiu e aumentou a pressão com uma força surpreendente.

— Se houver dor, é bom sinal — disse-lhe, falando em um tom tão baixo que sua voz só era

um murmúrio apagado — . Não demorará para passar. Além disso, tem muita sorte por sentir

algo — acrescentou.

A censura que havia em seu tom surpreendeu ao Duncan, e sua reação consistiu em elevar

uma sobrancelha. Madelyne estava levantando o olhar nesse preciso instante e teve tempo de entrever sua expressão. apressou-se a explicar-se.

— Se não houvesse agido de maneira tão descuidada, agora não te encontraria nesta situação

— disse-lhe — . Só espero que tenha aprendido bem a lição. Não serei capaz de te salvar uma

segunda vez.

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Madelyne tinha suavizado seu tom. Inclusive tratou de lhe sorrir, mas foi um pobre esforço no melhor dos casos.

— Já sei que acreditava que Louddon agiria com honra — seguiu dizendo — . Esse foi seu

grande engano. Louddon não sabe o que é a honra. te lembre disso no futuro e possivelmente viva para ver outro ano. Logo baixou a vista e pensou no elevado preço que pagaria por ter deixado livre ao inimigo de seu irmão. Louddon não necessitaria muito tempo para compreender que era ela quem

estava detrás da fuga. Madelyne agradeceu com uma oração que Louddon tivesse saído da fortaleza, porque sua marcha lhe proporcionava um tempo acrescentado para levar a cabo seu próprio plano de fuga. Em primeiro lugar, terei que ocupar do barão do Wexton. Uma vez que ele estivesse seguindo seu caminho longe de ali, Madelyne poderia preocupar-se com as repercussões de seu ousado ato. Estava decidida a não pensar nisso agora.

— O fato, feito está — sussurrou, permitindo que toda a agonia e o desespero que estava

sentindo ressonassem em sua voz. O barão do Wexton não respondeu a nenhuma das observações do Madelyne, e ela não ofereceu nenhuma explicação adicional. O silêncio foi prolongando-se gradualmente entre

eles como um abismo que vai crescendo pouco a pouco. Madelyne desejou que lhe dissesse

algo, algo, para aliviar o desconforto que sentia. Ter os pés do guerreiro aninhando junto a ela de uma maneira tão íntima funcionava bastante embaraçoso, e então caiu na conta de que bastaria com que ele fizesse o menor movimento com os dedos dos pés para que estes lhe roçassem a parte inferior dos seios. O pensá-lo fez que se ruborizasse, e se arriscou a lançar outro rápido olhar para cima para ver como estava reagindo o guerreiro a seu estranho método de tratamento. Ele estava esperando a que ela o olhasse, e capturou rapidamente o olhar do Madelyne sem que precisasse fazer nenhum esforço para isso. Pensou que os olhos daquela jovem eram tão azuis como o céu no mais claro dos dias, e também se disse que não se parecia em nada a seu irmão. advertiu-se a si mesmo de que as aparências não significavam nada, no mesmo instante em que sentia como começava a ficar fascinado pela embrujadora inocência do olhar do Madelyne. Logo teve que recordar-se que ela era a irmã de seu inimigo, nada mais e nada menos que isso. Formosa ou não, aquela jovem era seu peão, a cilada com a qual pretendia capturar ao demônio. Madelyne o olhou aos olhos e pensou que eram tão cinzas e frios como uma de suas adagas. O rosto do guerreiro parecia ter sido esculpido em pedra, porque não havia absolutamente nenhuma emoção ou sentimento nele. Seus cabelos ligeiramente frisados eram de um castanho escuro e os levava muito longos, mas isso não suavizava suas feições. Sua boca transmitia uma impressão de dureza e seu queixo era muito firme; Madelyne se fixou em que não havia nenhuma linha nas cantos de seus lábios. O barão do Wexton não parecia a classe de homem que ria ou sorria. Não, admitiu Madelyne com um estremecimento de apreensão, seu aspecto era tão duro e impassível como exigia sua posição. Era um guerreiro em primeiro lugar e um barão em segundo, e Madelyne supôs que não havia lugar em sua vida para a risada. de repente foi consciente de que não tinha nem a mais remota idéia do que lhe passava pela cabeça ao barão. Não saber o que estava pensando a preocupou. Tossiu para ocultar sua gravidez, e pensou em voltar a iniciar a conversação. Se lhe falava, então possivelmente ela não se sentiria tão intimidada por sua presença.

— Pensava te enfrentar ao Louddon só? — perguntou. Esperou sua réplica durante longo

tempo, e o contínuo de seu silêncio fez que terminasse suspirando com uma súbita moléstia. O guerreiro estava demonstrando ser tão teimoso como estúpido, disse-se. Madelyne acabava

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de lhe salvar a vida e não lhe tinha dirigido nenhuma sozinha palavra de gratidão. Suas maneiras estavam funcionando ser tão ásperos como sua aparência e sua reputação.

Assustava-a. Uma vez que teve admitido aquele fato ante si mesmo, Madelyne começou a irritar-se. reprovou-se a maneira em que tinha reagido ante o barão do Wexton, pensando que agora estava comportando-se de uma maneira tão estúpida como ele. Aquele homem não havia dito uma sozinha palavra, e entretanto ela tremia igual a uma criança. Era seu tamanho, decidiu Madelyne. Claro, pensou com um assentimento de cabeça. Naquela pequena estadia, o barão do Wexton se elevava sobre ela afligindo-a com sua corpulência.

— Nem te ocorra voltar de novo para pelo Louddon — disse-lhe — . Isso seria outro grave engano e pode estar seguro de que a próxima vez ele te matará.

O guerreiro não respondeu. Logo se moveu, separando-se lentamente seus pés do calor que

lhes proporcionava Madelyne. tomou tempo para isso, fazendo que seus pés fossem baixando pouco a pouco e com deliberada provocação pela sensível pele da parte superior das coxas dela. Madelyne seguiu ajoelhada diante dele, mantendo os olhos baixos enquanto ele ia ficando-as meias e se calçava as botas. Quando o barão teve concluído sua tarefa, elevou lentamente o cinturão trancado que Madelyne se tirou e o sustentou diante dela.

Madelyne reagiu estendendo instintivamente ambas as mãos para aceitar seu cinturão. Enquanto o fazia sorriu, pensando que aquela ação do guerreiro representava alguma classe de oferenda de paz, e logo esperou a que lhe expressasse finalmente sua gratidão. Então foi quando o guerreiro agiu com a celeridade do raio. Agarrou a mão esquerda do Madelyne e atou velozmente o cordoncillo ao redor de seu punho. antes de que Madelyne tivesse tempo de pensar em se separar-se dele, o guerreiro passou rapidamente o cinturão ao redor de seu outro punho e lhe atou uma mão à outra. Madelyne se olhou as mãos com assombro e logo levantou os olhos para ele, com a confusão grafite neles.

A expressão que havia no rosto dele fez que um calafrio de temor descendesse subitamente

pela coluna vertebral do Madelyne. Sacudiu a cabeça, negando o que estava acontecendo.

E então o guerreiro falou.

— Não vim a pelo Louddon, Madelyne — disse — . vim a por você.

Capítulo 2

A mim a vingança, eu farei justiça

Epístola aos Romanos, 12, 19

— É que te tornaste louco? — sussurrou Madelyne com voz cheia de assombro.

O barão não lhe respondeu, mas seu franzimento de cenho sugeria que a pergunta não lhe

tinha gostado de nada. Incorporando ao Madelyne com um rápido puxão, logo teve que agarrá-la pelos ombros para que não perdesse o equilíbrio. Sem sua ajuda ela houvesse tornado a ficar prostrada de joelhos no chão. Madelyne se surpreendeu ao descobrir que as

mãos do barão do Wexton sabiam ser muito suaves para o que se pôde esperar de um homem de seu tamanho, e aquela pequena partícula de conhecimento a deixou ainda mais confusa do que já estava.

A mutreta que o guerreiro acabava de empregar com o Madelyne ficava além de sua

compreensão. Ele era o cativo e ela sua salvadora, e não cabia dúvida de que o barão já tinha

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reparado naquele fato, verdade? Mas se Madelyne o tinha arriscado todo por ele! Santo Deus, havia-lhe tocado os pés e os tinha esquentado; sim, tinha-lhe dado absolutamente todo aquilo que se atrevia a chegar a dar.

O barão do Wexton, aquele nobre subitamente convertido em bárbaro, elevava-se sobre ela

igual a uma torre, e em seu rosto havia uma expressão de selvageria mais que acorde com o gigantesco de suas proporções. Madelyne sentiu o poder que irradiava dele, tão irresistível e abrasador como o contato de um atiçador esquentado pelas chamas de uma chaminé, e embora

tratou desesperadamente de não encolher-se ante o impressionante olhar dos gélidos olhos cinzas do barão, soube que estava tremendo de uma maneira o bastante violenta para que ele pudesse dar-se conta de seus estremecimentos. Duncan interpretou mal sua reação e se inclinou para recolher sua capa. Quando colocou o objeto ao redor dos ombros do Madelyne, sua mão lhe roçou a curva dos seios. Ela pensou

que o contato não tinha sido intencionado, mas mesmo assim retrocedeu instintivamente um passo enquanto se apressava a sujeitar a capa ante ela. O franzimento de cenho do barão se voltou mais profundo do que tinha sido antes. Agarrando a das mãos, deu meia volta e a precedeu pelo escuro corredor, arrastando-a detrás dele. Madelyne teve que correr para manter-se a sua altura, já que do contrário ele a tivesse arrastado pelo chão.

— por que quer te enfrentar aos homens do Louddon quando não há nenhuma necessidade

disso? — perguntou-lhe. Não houve resposta por parte do barão, mas isso não dissuadiu ao Madelyne. O guerreiro

estava indo para sua própria morte e ela se sentia obrigada a detê-lo.

— Por favor, barão, não faça isto — disse-lhe — . Me escute. O frio te embotou a mente.

Matarão-lhe. Madelyne atirou de seu captor, resistindo energicamente e empregando todas suas forças, mas ele nem sequer afrouxou o passo. Como ia salvar o agora, no nome de Deus? Chegaram à pesada porta que dava ao pátio de armas. O barão a abriu com um empurrão tão

enérgico que as dobradiças se desprenderam de suas sujeições. A porta ficou convertida em um montão de tablones ao estelar se violentamente contra o muro de pedra. Madelyne foi arrastada através da abertura, para um vento gelado que lhe esbofeteou a face e se zombou de sua fervente convicção de que o homem ao que tinha solto fazia menos de uma hora tinha enlouquecido. Não, o barão não podia estar mais cordato.

A prova de sua prudência rodeava ao Madelyne. mais de cem soldados se alinhavam com o

passar do pátio interior e havia mais que agora estavam chegando ao alto do muro de pedra depois de havê-lo escalado rapidamente, todos eles movendo-se com a celeridade do vento

quando começa a aumentar e tão silenciosamente como ladrões, e com cada um deles luzindo

as cores azul e alvo do barão do Wexton.

Madelyne ficou tão afligida por aquela súbita visão que nem sequer se deu conta de que seu captor se deteve a olhar a seus homens enquanto estes foram formando diante dele. Chocou-se com as costas do barão e estendeu instintivamente as mãos para agarrar-se a sua cota de malha e assim recuperar o equilíbrio; só então se deu conta de que o barão lhe tinha atado as mãos. Ele não deu a menor indicação de que soubesse que ela se encontrasse imóvel detrás de suas costas, agarrando-se a seu objeto como se de repente esta se converteu em sua única tabela de salvação. Madelyne se deu conta de que podia parecer que estava escondendo-se ou, pior ainda, que tinha medo, e reagiu imediatamente dando um valente passo para um lado para que todos e cada um dos pressente pudessem vê-la. Seu alto da cabeça chegava aos ombros do barão. Madelyne ficou imóvel com os ombros muito erguidos, tratando de igualar a postura desafiante do barão enquanto rezava para que o terror que estava sentindo não fora visível.

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Deus, o que assustada estava! Para falar a verdade, Madelyne não lhe tinha muito medo à morte e o que realmente a aterrorizava era o ato de morrer que precedia à morte propriamente dita. Sim, o que a fazia sentir-se tão mal por dentro era pensar em qual seria sua própria conduta antes de que a suja ação tivesse chegado a completar-se. Teria uma morte rápida, ou lhe arrancariam a vida muito lentamente? Perderia no último instante esse domínio de si mesmo que tão cuidadosamente tinha cultivado, e se comportaria então como uma covarde? Pensá-lo-a transtornou até tal ponto que esteve aponto de gritar, ali e naquele mesmo momento, que queria ser primeira em sentir o contato da folha que traria consigo a morte. Mas suplicar um final rápido também faria dela uma covarde, verdade? e então a predição de seu irmão se veria cumprida.

O barão do Wexton não tinha nem idéia de quais eram os pensamentos que estavam

acontecendo como uma exalação pela mente de seu cativa naquele instante. Baixando o olhar

para o Madelyne, viu o tranqüilo de sua expressão e se sentiu levemente surpreso por ela. Via- a cheia de calma, quase serena, e entretanto ele sabia que suas maneiras não foram demorar muito em trocar. Madelyne se achava aponto de presenciar sua vingança, a qual daria começo com a destruição total e absoluta de seu lar. antes de que dita vingança tivesse chegado a seu fim, sem dúvida ela já estaria chorando e rogando mercê. Um dos soldados chegou correndo e se deteve diante do barão. Ao Madelyne funcionou evidente que se achava aparentado com seu captor, já que tinha a mesma cor entre negro e castanho dos cabelos e o mesmo porte musculoso, embora não era nem muito menos tão alto. O soldado desdenhou ao Madelyne e se dirigiu ao homem que o mandava.

— Dá a ordem, Duncan, ou ficamos aqui durante toda a noite? — perguntou-lhe.

Assim que o barão se chamava Duncan. Por estranho que pudesse parecer, o ouvir seu nome

Sim, o nome pareceu

fazê-lo um pouco mais humano dentro de sua mente.

de família ajudou a mitigar um pouco o temor do Madelyne. Duncan

— E bem, irmão? — quis saber o soldado, proporcionando com isso ao Madelyne tanto o

parentesco que os unia como a razão de que o barão estivesse consentindo uma atitude tão insolente por parte de seu vassalo.

O soldado, a bom seguro um irmão menor a julgar por seu aspecto juvenil e a falta de

cicatrizes infligidas pela batalha, voltou-se a olhar ao Madelyne. Seus olhos castanhos refletiram o desprezo que lhe inspirava. Parecia como se pudesse atingi-la em qualquer

momento. O enfurecido soldado chegou ao extremo de dar um passo atrás, como se desejasse interpor um pouco mais de distancia entre ele e a leprosa em que se converteu Madelyne subitamente.

— Louddon não se encontra aqui, Gilard — disse-lhe Duncan a seu irmão.

O comentário do barão foi feito em um tom tão suave e tranqüilo que Madelyne em seguida

se sentiu cheia de uma nova esperança.

— Então irá a casa, milord? — perguntou, voltando-se para elevar o olhar para ele. Duncan não lhe respondeu. Madelyne tivesse repetido sua pergunta se o vassalo não a tivesse interrompido gritando uma litania de observações terrivelmente grosseiras. Seu olhar não se separou nem um só instante dela enquanto dava renda solta a sua decepção. Embora Madelyne não entendeu a maior parte daqueles soezes comentários, bastou-lhe vendo a aterradora expressão que havia nos olhos do Gilard para saber que eram pecaminosos. Duncan se dispunha a ordenar a seu irmão que colocasse fim de uma vez a seu ataque infantil, quando sentiu que Madelyne lhe agarrava a mão. Seu contato o deixou tão assombrado que não soube como reagir. Madelyne se tinha pego a ele e Duncan pôde sentir como tremia, mas quando se voltou para baixar os olhos para ela, viu que parecia tranqüila e proprietária de si mesmo. Estava olhando fixamente ao Gilard. Duncan sacudiu a cabeça. Sabia que seu irmão não tinha nem idéia de

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quão aterrador funcionava para o Madelyne. Para falar a verdade, Duncan duvidava de que isso lhe tivesse importado muito ao Gilard no caso de que soubesse.

de repente a ira do Gilard irritou ao Duncan. Madelyne era seu cativa, não seu oponente, e quanto mais logo entendesse Gilard como tinha que ser tratada, tão melhor.

— Basta! — exigiu — . Louddon se foi. Seus maldições não o trarão de volta.

Duncan separou subitamente sua mão da do Madelyne. Logo lhe aconteceu o braço pelos ombros, quase atirando-a ao chão em sua pressa, e a atraiu para seu flanco. Gilard ficou tão

assombrado por aquela evidente exibição de amparo que quão único pôde fazer foi ficar contemplando a seu irmão com a boca aberta.

— Louddon tem que ter tomado o caminho que leva para o sul, Gilard, porque do contrário o teriam divisado — disse Duncan. Madelyne não pôde evitar intervir.

— Agora irá a casa? — perguntou, tentando que sua voz não soasse excessivamente desejosa

de que assim fora — . Sempre pode desafiar ao Louddon em outra ocasião — sugeriu, esperando que isso aliviasse a desilusão que estavam sentindo os dois irmãos. Ambos se voltaram a olhá-la. Nenhum lhe respondeu, mas a expressão que havia em sua faces deixava muito claro que pensavam que não lhe regia muito bem a cabeça.

O medo do Madelyne começou a intensificar-se de novo. A terrível expressão que havia nos

olhos do barão fez que quase lhe dobrassem os joelhos. Baixou rapidamente a vista até que se encontrou contemplando o peito do barão, envergonhando-se com toda sua alma de que estivesse demonstrando semelhante fraqueza de caráter.

— Não sou eu quem perdeu o julgamento — murmurou — . Ainda pode sair daqui sem que

lhe agarrem. Duncan fez como se não tivesse ouvido seu comentário e, agarrando-a pelas mãos atadas, arrastou-a até o mesmo poste do que ela o tinha liberado. Madelyne, com as pernas debilitadas pelo medo, tropeçou em duas ocasiões. Quando Duncan finalmente a soltou, Madelyne se apoiou na madeira estilhaçada e esperou para ver o que faria a seguir. O barão a fulminou com um prolongada olhar, e Madelyne chegou à conclusão de que aquele olhar era uma ordem não falada de que não se movesse dali. Logo se deu a volta até que seus ombros ocultaram a seus soldados. Suas musculosas coxas se achavam muito separados e suas enormes mãos se converteram em dois punhos firmemente apoiados sobre o ângulo de seus quadris. Era uma postura de batalha que desafiava claramente a sua audiência. — Ninguém vai toca la. É minha — ressonou então a poderosa voz do Duncan, abatendo-se sobre seus homens com tanta violência como as gélidas partículas que se precipitavam sobre eles das alturas. Madelyne se voltou para contemplar a porta do castelo do Louddon. A voz do Duncan tinha que ter chegado ao interior, alertando aos soldados dormidos. Mas quando os homens do Louddon não irromperam imediatamente no pátio, Madelyne decidiu que o vendaval tinha que haver-se levado consigo a voz do barão do Wexton. Duncan começou a afastar-se do Madelyne. Ela estendeu a mão e o agarrou pela parte de atrás de sua cota. Os elos circulares de aço lhe cortaram os dedos. Madelyne torceu o gesto em uma

careta de dor, mas não esteve segura de se sua reação tinha sido causada por aqueles elos que a tinham raspado ou pela expressão de fúria que luzia o rosto do barão do Wexton quando se voltou para ela. Tinha-o tão perto que seu — peito roçava o dela. Madelyne se viu obrigada a jogar a cabeça para trás para poder ver sua face.

— Não o entende, barão — balbuciou — . Bastaria com que adviesse a razões para que te desse conta de quão desatinado é este plano.

— Quão desatinado é meu plano? — repetiu Duncan, sentindo-o bastante assombrado pela

ousada ~ afirmação do Madelyne para chegar ao extremo de ficar a uivar. Não entendia por que podia querer saber do que estava falando aquela moça, mas o caso era que queria sabê-lo.

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Demônios, mas se acabava de insultá-lo! Duncan tivesse matado até homem por muito menos. Contudo, a expressão de inocência que havia no rosto do Madelyne, e a sinceridade

que impregnava sua voz, indicavam que ela nem sequer era consciente da terrível transgressão que acabava de cometer. Madelyne pensou que Duncan estava colocando face de querer estrangulá-la, e reprimiu o impulso de voltar a fechar os olhos contra aquele olhar que tanto a intimidava.

— Se tiver vindo a por mim, então desperdiçaste seu tempo — disse.

— Acaso acredita que não vale o suficiente para que seja mereça ora de minha atenção? —

perguntou Duncan.

— É obvio que não valho o suficiente para isso. Aos olhos de meu irmão, eu não tenho valor

algum. Isso é um fato de que sou muito consciente — acrescentou, falando com tal despreocupação que Duncan soube que acreditava o que dizia — . E pode estar seguro de que

esta noite morrerá. Sim, superam-lhe em número, ao menos quatro a um segundo minhas contas. Há uma segunda fortaleza na torre que temos debaixo, com mais de cem soldados que agora mesmo estão dormindo dentro dela. Esses soldados ouvirão o ruído do combate. O que opina disso? — perguntou, sabendo que agora se estava retorcendo as mãos mas sem ser capaz de deixar de fazê-lo. Duncan permaneceu imóvel, contemplando-a com uma expressão de perplexidade no rosto.

Madelyne rezou para que aquela informação sobre a segunda fortaleza cheia de soldados que acabava de compartilhar com ele o obrigasse a ver a insensatez de seu plano. Suas orações foram em vão. Quando o barão reagiu finalmente, não o fez da maneira que Madelyne tinha esperado. limitou-se a encolher-se de ombros. O gesto enfureceu muitíssimo ao Madelyne. Aquele estúpido guerreiro estava claramente resolvido a morrer.

— Pensar que daria as costas a isto fossem quais fossem as probabilidades, era uma falsa esperança, verdade? — perguntou Madelyne.

— Era-o — respondeu Duncan. Um cálido brilho se infiltrou em seus olhos, surpreendendo

ao Madelyne, e logo se esfumou antes de que tivesse tido tempo de reagir. estaria-se rendo dela o barão? Madelyne não teve valor para perguntar-lhe Duncan continuou olhando-a fixamente durante outro interminável momento. Logo sacudiu a cabeça, deu meia volta e pôs-se a andar para o lar do Louddon. Obviamente acabava de decidir que já tinha perdido suficiente tempo com ela. Não houve nem a mais leve pista a respeito de qual podia ser sua intenção. De fato, e se a gente julgava pela aprazível expressão de seu rosto e a pouca pressa que se estava dando ao andar, muito bem tivesse podido estar executando uma visita social.

Mas Madelyne sabia que não se tratava disso. Sentindo-se cheia de um súbito horror, pensou que ia vomitar. Pôde sentir como a bílis subia pelo interior de seu corpo para ir deixando um atalho abrasador ao longo de toda sua garganta. Começou a respirar com uma série de baforadas entrecortadas e ofegantes enquanto se esforçava freneticamente por desfazer os nós que lhe atavam as mãos. O pânico voltou impossível a tarefa, porque Madelyne acabava de cair na conta de que também havia serventes dormindo dentro. Duvidava de que os soldados do Duncan fossem limitar se a matar a quem se enfrentasse a eles indo armados. Louddon certamente não tivesse feito tal distinção. Madelyne sabia que não demoraria para morrer. O fato de que fora a irmã do Louddon já não podia apagar-se. Mas se podia salvar vistas inocentes antes de sua própria morte, não daria esse ato de bondade algum propósito a sua existência? Santo Deus, salvar a uma pessoa não

para alguém?

faria que sua vida tivesse importância

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Madelyne continuou debatendo-se com a corda enquanto olhava ao barão. Quando este chegou aos degraus e se voltou para seus homens, seu verdadeiro propósito ficou evidenciado. Sim, a expressão que havia em seu rosto mostrava com toda claridade a fúria que sentia. Duncan levantou lentamente sua espada por cima de sua cabeça. E depois sua voz ressonou com tal força que sem dúvida teve que atravessar os muros de pedra que os rodeavam. Suas palavras cheias de um firme propósito não puderam estar mais claras.

— Que não haja mercê!

Os gritos da batalha torturavam ao Madelyne. Sua mente se imaginava todo aquilo que não podia ver, deixando-a presa dentro de um purgatório de pensamentos obscenos. Nunca tinha presenciado uma batalha, e só tinha ouvido exageradas histórias de astúcia e proezas de lábios de soldados vitoriosos que estavam alardeando de seus triunfos. Mas nenhuma daquelas histórias tinha incluído as descrições das mortes, e quando quão soldados combatiam uns com outros terminaram enchendo o pátio, o purgatório mental do Madelyne se converteu em um inferno vivente, com o sangue das vítimas transformada no fogo da vingança de seu captor. Embora a superioridade numérica favorecia grandemente aos homens do Louddon, Madelyne não demorou para dar-se conta de que estes não se achavam preparados para enfrentar-se aos bem adestrados soldados do Duncan. Viu como um dos soldados de seu irmão elevava sua espada contra o barão do Wexton e perdia a vida devido a isso, e presenciou como outro valente soldado impulsionava sua lança para diante e logo contemplava com estupefação como a lança e o braço eram separados de seu corpo. Um ensurdecedor alarido de agonia seguiu ao ataque quando o soldado se desabou para diante e caiu ao chão, agora empapado com seu próprio sangue. Madelyne sentiu que lhe revolvia o estômago ante todas aquelas atrocidades. Fechou os olhos para não ter que seguir vendo o horror, mas as imagens continuaram acossando-a. Um moço que Madelyne pensou podia ser o escudeiro do Duncan foi correndo para ela para ficar — se a seu lado. Tinha o cabelo de um loiro intenso e era de estatura média; era tão musculoso que a simples vista podia parecer gordo. O moço desenvainó uma adaga e a sustentou ante ele. Apenas se emprestou atenção ao Madelyne e manteve seu olhar dirigido para o Duncan, mas ela pensou que se colocou ali para protegê-la. Tão só uns momentos antes tinha visto como Duncan o fazia um gesto ao moço. Fazendo um desesperado esforço, Madelyne tratou de centrar seu olhar no rosto do escudeiro. O moço se mordiscava nervosamente o lábio inferior. Madelyne não estava muito segura de se aquela ação era causada pelo medo ou pela excitação e então o moço jogou acorrer para diante, voltando a deixá-la desamparada. Voltando-se para o Duncan, Madelyne viu que tinha deixado cair seu escudo e logo contemplou como o escudeiro corria a recuperá-lo para seu senhor. Em sua pressa, o moço deixou cair sua própria adaga. Madelyne correu para ela, recolheu-a do chão e logo voltou para poste se por acaso se dava o caso de que Duncan fora para ela. ajoelhou-se no chão, com sua capa ocultando sua ação, e começou a cortar a corda que lhe atava as mãos. O acre aroma da fumaça chegou até ela. Madelyne levantou a vista com o tempo justo de ver como uma língua de fogo estalava através da entrada aberta do castelo. Os serventes se mesclaram com os homens que combatiam, tentando ganhar sua liberdade enquanto corriam para as portas. O fogo correu atrás deles, abrasando o ar. Simon, o primogênito do magistrado saxão e agora já um ancião, foi para o Madelyne. As lágrimas corriam por seu curtido rosto e o desespero tinha curvado seus robustos ombros.

— Pensava que lhes tinham matado, minha senhora — sussurrou enquanto a ajudava a ficar em pé.

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O servente lhe tirou a adaga de entre os dedos e cortou rapidamente a corda com ela. Uma vez que teve ficado livre, Madelyne lhe colocou as mãos junto aos ombros.

— te salve, Simon — disse-lhe — . Esta não é seu batalha. Corre, te afaste daqui. Seu família te necessita.

— Mas você

— Vai-te, antes de que seja muito tarde — implorou-lhe Madelyne.

Sua voz soou enrouquecida pelo medo. Simon era um homem bom e temeroso de Deus que tinha sido muito amável com ela no passado. achava-se preso, ao igual ao estavam os outros

serventes, pela posição e a herança, atado pela lei à terra do Louddon, e por si só isso já era sentença mais que suficiente com a que ter que carregar para um homem. Deus não podia ser tão cruel para exigir também sua vida.

— Venham comigo, lady Madelyne — suplicou-lhe Simon — . Esconderei-lhes.

Madelyne sacudiu a cabeça, lhe negando aquilo que lhe pedia.

— Tem melhores possibilidades sem mim, Simon. O barão do Wexton iria detrás de mim.

Não discuta, por favor — apressou-se a acrescentar quando viu que Simon se dispunha a

protestar de novo — . Vai-te! — disse, gritando a ordem e lhe dando uma ênfase adicional quando suas mãos empurraram os ombros do Simon.

— Que o Senhor lhes proteja — murmurou Simon. Entregou-lhe a adaga e se voltou para

dirigir-se para as portas. O ancião apenas se afastou uns quantos passos de sua senhora

quando foi arrojado ao chão pelo irmão do Duncan. Gilard, em sua pressa por atacar a outro dos soldados do Louddon, acabava de chocar acidentalmente com o servente. Simon já tinha conseguido ficar de joelhos quando Gilard se voltou subitamente, como se acabasse de dar-se conta de que havia outro inimigo mais à mão que o anterior. A intenção do Gilard não podia estar mais clara para o Madelyne. Gritando uma advertência, apressou-se a colocar-se diante do Simon enquanto empregava seu corpo fardo proteger a seu servente da folha do Gilard.

— te faça a um lado! — gritou Gilard, com a espada levantada.

— Não! — Gritou Madelyne a sua vez — . Terá que me matar para chegar até ele.

Gilard reagiu imediatamente elevando um pouco mais sua espada, o que indicava que isso ia ser precisamente o que faria. Seu rosto estava avermelhado pela fúria. Madelyne pensou que Gilard era mais que capaz de matá-la sem que logo chegasse a padecer nem um só instante de remorso por isso. Duncan viu o que estava tendo lugar e correu imediatamente para o Madelyne. Todos sabiam que Gilard tinha muito mau caráter, mas mesmo assim ao Duncan não preocupava que seu irmão pudesse fazer machuco ao Madelyne. Gilard morreria antes que infringir uma ordem. Irmão ou não, Duncan era barão dos feudos do Wexford e Gilard era seu vassalo. Gilard honraria esse vínculo e Duncan não tinha podido ser mais claro: Madelyne lhe pertencia. Ninguém devia tocá-la. Ninguém. Os outros serventes, quase trinta em total, também presenciaram o que estava ocorrendo. Quem não se achava o bastante perto da liberdade se apressaram a formar um grupo detrás do Simon em busca de amparo. Madelyne sustentou o olhar cheia de fúria do Gilard com uma expressão cheia de compostura, mostrando uma tranqüilidade que desmentia o terremoto que estava tendo lugar em seu interior. Duncan se deteve junto a seu irmão com o tempo justo de observar a estranha reação do Madelyne. Seu cativa elevou lentamente a mão para seus cabelos e logo se separou a espessa massa de cachos do lado de seu pescoço. Falando com uma voz que não podia estar mais cheia de calma, sugeriu que Gilard afundasse sua folha ali e, se tinha a bondade, que fora o mais rápido possível ao fazê-lo. Gilard pareceu ficar atônito ante a reação do Madelyne a sua fanfarronada, e foi baixando lentamente sua espada até que a ponta ensangüentada ficou dirigida para o chão.

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A expressão do Madelyne não se alterou enquanto dirigia sua atenção para o Duncan.

— É que o ódio que sente pelo Louddon se estende a seus serventes? — perguntou-lhe — .

Matas a homens e mulheres inocentes porque a lei os obriga a servir a meu irmão?

antes de que Duncan pudesse articular uma resposta, Madelyne lhe deu as costas. Logo agarrou da mão ao Simon e o ajudou a levantar-se.

— ouvi dizer que o barão do Wexton é um homem de honra, Simon. Não te separe de mim.

Faremo-lhe frente juntos, meu querido amigo. — E, voltando-se novamente para o Duncan,

acrescentou — : e veremos se este nobre é um homem de honra ou se não se diferencia em nada do Louddon. Então Madelyne foi subitamente consciente de que sustentava a adaga em sua outra mão. Escondeu a evidência detrás de suas costas até que sentiu um súbito rasgar-se no forro de sua capa, e logo deslizou a faca dentro da abertura, rezando para que a prega fosse o bastante forte para poder sustentá-lo. A fim de cobrir sua ação, gritou:

— Todas estas boas gente tentaram me proteger de meu irmão, e morrerei antes que ver

como lhes coloca a mão em cima! A escolha é tua. Quando respondeu a seu desafio, a voz do Duncan estava cheia de desprezo.

— A diferença de seu irmão, eu não faço presa nos fracos — disse ao Madelyne — . Vai-te,

ancião, e abandona este lugar. Pode te levar contigo a outros.

Os serventes se apressaram a obedecer. Madelyne os viu correr para as portas; aquela amostra de compaixão por parte do guerreiro a surpreendeu.

— E agora, barão, tenho uma petição mais que te fazer — disse, voltando-se novamente para o Duncan — . Rogo-te que me mate agora. Já sei que sou uma covarde ao pedi-lo, mas a espera se está voltando insuportável. Faz o que deva fazer.

Acreditava que ele tinha intenção de matá-la. Duncan voltou a sentir-se assombrado por seus comentários, e decidiu que lady Madelyne era a mulher mais estranha com a que se encontrou jamais.

— Não vou matar te, Madelyne — anunciou antes de dar meia volta e afastar-se.

Uma súbita onda de alívio se enseñoreó do Madelyne. Acreditava que Duncan lhe tinha

respondido lhe dizendo a verdade. Quando lhe pediu que acabasse de uma vez com aquela vil

ação, ele tinha parecido sentir-se tão surpreso que

Madelyne se sentiu vitoriosa pela primeira vez em toda sua existência. Tinha-lhe salvado a

vida ao Duncan, e viveria para poder falar disso.

A batalha tinha terminado. Os cavalos tinham sido liberados dos estábulos, e expulsos detrás

dos serventes através das portas abertas uns instantes antes de que novas e destrutivas chamas devorassem a frágil madeira. Madelyne foi incapaz de sentir nem a menor sombra de indignação ante a destruição do lar de seu irmão. Aquele lugar nunca lhe tinha pertencido a ela. Ali não havia lembranças felizes. Não, não tinha maneira de sentir indignação. A vingança do Duncan era o justo castigo aos pecados de seu irmão Louddon. Aquela escura noite se estava fazendo justiça graças à mão de um bárbaro vestido com roupagens de cavalheiro, um radical para a maneira de pensar do Madelyne, que se atrevia a passar por cima a forte amizade que unia ao Louddon com o rei da Inglaterra.

O que lhe tinha feito Louddon ao barão do Wexton para merecer semelhante represália? E que

preço teria que pagar Duncan por sua ousadia? Exigiria Guillermo II, quando se inteirasse daquele ataque, a vida do Duncan? Sem dúvida o rei comprazeria ao Louddon se ordenava semelhante ação. Diziam que Louddon exercia um insólito domínio sobre o rei, e Madelyne tinha ouvido dizer que eram uns amigos muito especiais. Só na semana anterior se inteirou do que realmente significavam todas as obscenidades murmuradas em voz baixa. Marta, que tinha a língua muito larga e estava casada com o encarregado dos estábulos, tinha extraído um

Sim, agora lhe estava dizendo a verdade.

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grande deleite de revelar a baixeza de sua relação já entrada a noite, depois de ter bebido muitos goles de cerveja. Madelyne não a tinha acreditado. ficou vermelha e o negou todo, lhe dizendo a Marta que Louddon tinha permanecido solteiro porque a dama a qual entregou seu coração tinha morrido. Marta se tinha zombado da inocência do Madelyne, e finalmente terminou obrigando a sua senhora a admitir a possibilidade. Até aquela noite, Madelyne não tinha caído na conta de que alguns homens podiam chegar a agir muito intimamente com outros homens, e a revelação de que um desses homens era seu

irmão e se dizia que o outro era o rei da Inglaterra fazia que todo fora ainda mais repulsivo. Seu asco se tornou físico: Madelyne recordava que tinha vomitado o jantar, o qual fez rir do lindo a Marta.

— Queimem a capela.

A ordem do Duncan ressonou através do pátio, fazendo que os pensamentos do Madelyne voltassem para presente. Recolhendo-as saias, correu imediatamente para a igreja com a esperança de ter tempo para tirar dali suas escassas posses antes de que a ordem fora levada a cabo. Ninguém parecia estar lhe emprestando nenhuma atenção. Duncan a interceptou no preciso instante em que Madelyne chegava à entrada lateral. O barão do Wexton deixou cair bruscamente suas mãos sobre a parede, lhe impedindo o passo a ambos os lados. Madelyne deixou escapar um ofego de surpresa e se voltou para elevar o olhar para ele.

— Não há nenhum lugar no que possa te esconder de mim, Madelyne.

Sua voz era suave. Deus, quase parecia aborrecido.

— Não me escondo de ninguém — respondeu Madelyne, tratando de manter afastada a ira de sua voz.

— Então, é que desejas arder com sua capela? — Perguntou-lhe Duncan — . Ou possivelmente pensa utilizar esse passadiço secreto do que me falou

— Nenhuma das duas coisas — respondeu Madelyne — . Todas minhas posses se

encontram dentro da igreja. Dispunha-me às recolher. Disse que não foste matar me e pensei

que poderia me levar minhas coisas comigo. Como Duncan não respondeu à explicação que ela acabava de lhe dar, Madelyne fez outro intento. Dar forma até pensamento coerente, não obstante, era algo que funcionava muito difícil com o Duncan olhando-a tão fixamente.

— Não te pedirei uma arreios — disse-lhe — , a não ser Unicamente minhas roupas que

estão atrás do altar.

— Não me pedirá isso? — Duncan sussurrou a pergunta. Madelyne não soube como reagir a

ela, ou ao sorriso que tinha passado a lhe dedicar — . Realmente espera que me cria que

estiveste vivendo na igreja? Madelyne desejou ter o valor suficiente para lhe dizer que lhe dava igual o que ele acreditasse ou deixasse de acreditar. Deus, realmente era uma covarde! Mas os muitos anos de duras lições sobre como controlar seus verdadeiros sentimentos lhe foram de grande utilidade naquele momento porque lhe proporcionaram uma expressão tranqüila, obrigando a sua ira a fazer-se até lado. De fato, inclusive as arrumou para encolher-se de ombros. Duncan viu inflamá-la faísca da ira no azul dos olhos de seu cativa. Aquela emoção se advinha tão pouco com a serena expressão de seu rosto e desapareceu tão rapidamente, que esteve convencido de que não a tivesse surpreso de não ter estado observando-a com tanta atenção. Para não ser mais que uma mulher, Madelyne sabia controlar-se com assombrosa habilidade.

— me responda, Madelyne. Desejas que eu cria que estiveste vivendo nesta igreja?

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— Não estive vivendo ali — respondeu Madelyne quando não pôde seguir suportando a

penetrante olhe — dá do Duncan nem um só instante mais — . Só escondi ali minhas coisas

para assim poder escapar pela manhã. Duncan franziu o cenho enquanto refletia sobre o que acabava de ouvir. Acaso tomava por louco para pensar que ele chegaria a acreditar uma história tão descabelada? Nenhuma mulher abandonaria as comodidades de seu lar para viajar durante aqueles meses tão duros. E aonde queria que acreditasse que se dirigia?

Tomou a rápida decisão de demonstrar a falsidade da história do Madelyne, só para ver qual era sua reação quando a mentira fosse descoberta.

— Pode ir recolher seus coisas — disse-lhe.

Madelyne não ia discutir sua boa fortuna. Acreditou que ao dar sua aprovação, Duncan também estava aceitando seu próprio plano para deixar a fortaleza.

— Então posso deixar esta fortaleza?

Pergunta-a saiu de seus lábios antes de que pudesse conter-se. E Deus, como lhe tremeu a voz ao fazê-la.

— Sim, Madelyne, deixará esta fortaleza — conveio Duncan.

Chegou a lhe sorrir. Aquela súbita mudança em sua disposição deixou um pouco preocupada ao Madelyne. Elevou o olhar para ele, tratando de lhe ler a mente. Era uma empresa do mais

fútil, como compreendeu em seguida. Duncan ocultava muito bem seus sentimentos, muito para que ela pudesse decidir se estava dizendo a verdade ou não. Passando por debaixo de seu braço, Madelyne pôs-se a correr pelo corredor que havia na parte de atrás da igreja com o Duncan indo detrás dela.

O pequeno saco de arpillera seguia estando onde o tinha escondido no dia anterior. Madelyne

tomou em seus braços e logo se voltou para olhar ao Duncan. dispunha-se a lhe expressar sua gratidão, mas titubeou assim que voltou a ver a expressão de surpresa em seu rosto.

— Não me creíste? — perguntou, e em sua voz havia tanta incredulidade como a que se

achava presente na expressão dele. Duncan lhe respondeu com um franzimento de cenho. Logo deu meia volta e saiu da igreja andando com passo rápido e decidido. Madelyne o seguiu. Agora suas mãos estavam tremendo de uma maneira que era quase violenta em seus intensos estremecimentos. Madelyne decidiu que só se tratava do horror da batalha que tinha presenciado e que

começava a sortir efeito. Tinha visto tanto sangue, tantos mortos

se rebelavam, e o único que podia fazer era rezar para que fora capaz de manter a compostura

até que Duncan e seus soldados se foram. Assim que saiu da capela, arrojaram tochas acesas ao interior dela. Como ursos famintos, as chamas devoraram o edifício com uma selvagem intensidade. Madelyne esteve contemplando o fogo durante um bom momento, até que se deu conta de que

se estava agarrando à mão do Duncan. Então se separou imediatamente dele.

voltou-se e viu que tinham levado a pátio interior os cavalos dos soldados. A maior parte dos homens do Duncan já tinham montado e aguardavam ordens. No centro do pátio esperava a mais magnífica das bestas, um enorme corcel branco quase duas mãos mais alto que qualquer dos outros cavalos. O escudeiro de loiros cabelos permanecia imóvel diretamente em frente do animal, tentando conservar as renda em suas mãos sem que tivesse muito êxito nesse trabalho. Aquele impressionante animal sem dúvida pertencia ao Duncan, uma besta adequada para a estatura e a fila do barão. Duncan assinalou o corcel ao Madelyne, lhe indicando que devia ir para ele. Madelyne franziu o cenho ante sua ordem, mas logo pôs-se a andar instintivamente para o enorme cavalo. quanto mais perto estava dele, mais assustada se sentia. Um negro pensamento foi cristalizando no canto mais recôndito de sua confusa mente. Santo Deus, não a foram deixar ali.

Seu estômago e sua mente

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Julie Garwood

Madelyne respirou fundo, tentando acalmar-se. disse-se que estava muito afetada para pensar com claridade. Pois claro que o barão não ia levar se a consigo. por que ia fazer tal coisa, quando ela não era o bastante importante para tomar-se tais moléstias? Decidiu que mesmo assim precisava ouvir sua negativa. — Não pensará me levar contigo, verdade? — balbuciou. Sua voz soou claramente enrouquecida pela tensão, e soube que não tinha conseguido evitar que o medo chegasse a fazer ato de presença nela. Duncan foi para o Madelyne. Agarrou-lhe o saco e o jogou em seu escudeiro. Então Madelyne teve sua resposta. Elevando o olhar para o Duncan, viu-o montar rapidamente e logo lhe estender a mão. Madelyne começou a retroceder. Que Deus a ajudasse, mas ia desafiar o! Sabia que se tentava escalar a distância que a separava do alto daquele cavalo dele que parecia um demônio, terminaria cobrindo-se de oprobio assim mesma perdendo o conhecimento ou, o que seria ainda pior, ficando a gritar. Se tinha que ser sincera, Madelyne acreditava preferir a morte à humilhação. O corcel lhe dava ainda mais medo que o barão. Madelyne se achava tristemente falta de educação, e não possuía nenhuma sozinha das habilidades básicas que compunham a arte da subida. Lembranças de uns dias nos que ela ainda era muito jovem, quando Louddon tinha utilizado aquelas escassas lições de equitação que chegou a lhe dar como uma ferramenta mais para obter sua submissão, ainda retornavam a sua memória de vez em quando. Agora que já era toda uma mulher, Madelyne se dava conta de que não havia razão alguma para todos esses medos deles, mas mesmo assim a criança assustada que havia dentro dela continuava rebelando-se tercamente com um temor tão obstinado como carente de lógica. Deu outro passo atrás. Então sacudiu lentamente a cabeça, rechaçando a ajuda do Duncan. Sua decisão tinha sido tomada. Com isso a obrigaria a matá-la se o barão realmente estava disposto a fazer tal coisa, mas Madelyne não ia subir ao corcel. Sem pensar nem por um só instante em aonde ia, Madelyne deu meia volta e pôs-se a andar. Tremia de tal maneira que deu vários tropeções. O pânico ia crescendo rapidamente dentro de seu ser até que terminou vendo-se quase cegada por ele, mas mesmo assim manteve o olhar firmemente dirigido para o chão e continuou andando para diante, dando um passo resolvido detrás de outro. deteve-se quando chegou ao corpo mutilado de um dos soldados do Louddon. O rosto do homem se achava horrivelmente desfigurado. Aquele espetáculo demonstrou ser o ponto mais à frente do qual Madelyne já não podia seguir adiante. ficou imóvel ali, no centro do açougue, contemplando ao soldado morto até que ouviu o eco longínquo de um grito cheio de agonia. O som não podia ser mais dilacerador. Madelyne se levou as mãos aos ouvidos para tratar de sossegar aquele ruído, mas a ação não serve de nada. O horrível som seguiu e seguiu. Duncan esporeou a seu cavalo fazendo-o avançar assim que ouviu que Madelyne começava a gritar. Chegou até ela, inclinou-se e tomou em seus braços, levantando-a rapidamente do chão sem que tivesse necessidade de fazer nenhum esforço para Madelyne deixou de gritar assim que ele a tocou. Duncan dispôs sua grosa capa até que seu cativa ficou completamente coberta por ela. O rosto do Madelyne descansava sobre os elos de aço de sua cota, mas mesmo assim Duncan dedicou tempo e atenção a jogar para diante uns quantos pregas da capa dela, de tal maneira que sua bochecha ficasse em cima do suave forro de pele de ovelha. Nem por um só instante lhe pareceu que houvesse nada de estranho naquele repentino seu desejo de tratá-la com delicadeza. A imagem do Madelyne ajoelhando-se ante ele e tomando seus pés quase congelados debaixo de seu próprio vestido para lhes dar calor passou raudamente ante seus olhos. Aquilo tinha sido um ato de bondade, e agora: Duncan não podia

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fazer menos por ela. depois de todo, ele era o único responsável por que ao Madelyne tivesse causado tal dor em primeiro lugar. Duncan deixou escapar um prolongado suspiro. Já parecia. Por todos os infernos, e pensar que além disso tinha começado sendo um plano tão fácil de levar a cabo! Sempre se podia confiar em uma mulher para que o complicasse todo. Agora havia muitas coisas que tinha que voltar a examinar. Embora o barão sabia que Madelyne não era consciente disso, não cabia dúvida de que ela o tinha complicado todo. disse-se a si mesmo que teria que colocar um pouco de ordem em toda aquela confusão. Agora o plano se viu alterado tanto se lhe gostava como se não, porque Duncan sabia, com uma certeza que o assombrava e o enfurecia de uma vez, que nunca deixaria partir ao Madelyne. Duncan sujeitou a seu cativa com mais força e finalmente deu o sinal de ficar em marcha.

ficou detrás para formar o final do longo cortejo. Quando o último de seus soldados teve saído dali, e já só se encontrava flanqueado pelo Gilard e o jovem escudeiro, dedicou uns minutos preciosos a contemplar a destruição. Madelyne jogou a cabeça para trás para poder ver claramente o rosto do Duncan. Este teve que sentir como ela elevava o olhar para ele, porque baixou lentamente a sua até que se encontrou olhando-a diretamente aos olhos.

— Olho por olho, Madelyne — disse-lhe.

Madelyne esperou a que lhe contasse algo mais, que explicasse o que era o que tinha feito seu irmão para provocar semelhante represália. Mas Duncan se limitou a seguir contemplando-a

em silêncio, como se estivesse desejando com todas suas forças que ela entendesse. Madelyne

já tinha compreendido que ele não ia oferecer nenhuma desculpa para ser tão implacável. Os

vencedores não precisavam justificar-se. voltou-se para as ruínas e então se lembrou de uma das histórias que lhe tinha contado seu tio, o pai Berton, a respeito das guerras púnicas que se livraram na antigüidade. Havia muitas histórias que tinham ido sendo transmitidas com o passar do tempo, a maioria das quais estavam bastante mal vista pela Santa Igreja. Mas mesmo assim o pai Berton as tinha repetido ao Madelyne, educando a da maneira mais inaceitável possível e, de fato, de um modo que podia terminar sendo castigado mediante a imposição de uma severo disciplina no caso de que quem mandava na igreja tivessem chegado a ter idéia do que estava fazendo o sacerdote.

O açougue que acabava de presenciar tinha feito que Madelyne se lembrasse da história de

Cartago. Durante a terceira e última guerra entre dois grandes poderes, os vencedores destruíram por completo a cidade assim que Cartago teve caído. O que não tinha sido queimado até converter-se em cinzas tinha sido enterrado debaixo do fértil chão. Nem a uma sozinha pedra lhe permitiu seguir em cima de outra. Como última medida, os campos foram cobertos com sal para que nada crescesse ali no futuro.

A história se repetia aquela noite; agora tanto Louddon como todo aquilo que lhe pertencia

estavam sendo profanados.

— Delenda est Carthago — sussurrou Madelyne para si mesmo, repetindo o juramento feito fazia já tanto tempo por Cartilha, um tribuno da antigüidade.

A observação que acabava de fazer Madelyne deixou um pouco surpreso ao Duncan, que se

perguntou como tinha chegado a adquirir tal conhecimento.

— Certo, Madelyne. Ao igual a Cartago, seu irmão deve ser destruído.

— E eu também pertenço ao Loud

a Cartago? — perguntou Madelyne, negando-se a

pronunciar o nome de seu irmão.

— Não, Madelyne. Você não pertence a Cartago.

Madelyne assentiu e depois fechou os olhos, inclinando-se para diante até que ficou apoiada

no peito dele.

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Duncan utilizou sua mão para lhe levantar o queixo, obrigando-a a que voltasse a olhá-lo.

— Não pertence ao Louddon, Madelyne — disse-lhe — . A partir deste momento, me

pertence. Entendeste-o? Madelyne assentiu com a cabeça. Duncan afrouxou a pressão com que a sujeitava quando viu o muito que a estava assustando. Seguiu contemplando-a por um instante e logo muito devagar e, sim, com muita delicadeza, cobriu-lhe a face com a capa. Desde seu cálido esconderijo junto a ele, Madelyne falou em um sussurro:

— Parece-me que preferiria não lhe pertencer a nenhum homem.

Duncan a ouviu. Um lento sorriso atravessou seu rosto. O que quisesse ou deixasse de querer

lady Madelyne não significava absolutamente nada para ele. Porque agora lhe pertencia, tanto

se o desejava como se não.

Lady Madelyne tinha selado seu próprio destino. Tinha-lhe esquentado os pés.

Capítulo 3

Tratar com injustiça desonra mais que padecê-la.

PLATÓN, Gorgias

Foram para o norte, cavalgando sem parar durante o resto da noite e a maior parte do dia seguinte, detendo-se só em um par de ocasiões para dar uma pausa a seus cavalos da árdua marcha imposta pelo barão. Ao Madelyne lhe permitiu desfrutar de uns quantos momentos de intimidade, mas o fato de que suas pernas apenas se pudessem sustentar seu peso convertia a

tarefa de atender suas necessidades pessoais em uma exaustiva prova; além disso, antes de que tivesse tido ocasião de estirar seus músculos que não paravam de protestar, voltava a ser içada ao corcel do Duncan. Como o fato de que fossem muitos lhes proporcionava segurança, Duncan decidiu seguir pelo caminho principal. Era um péssimo atalho no melhor dos casos, com muita espessura e ramos nus que convertiam a marcha em uma contínua provocação inclusive para o mais acostumado dos cavalheiros. Os escudos dos homens permaneciam elevados durante a maior parte do tempo. Madelyne, entretanto, achava-se bem protegida, firmemente circundada como estava debaixo da capa do Duncan. Os soldados contavam com o bom serviço que lhes emprestava sua pesado equipe, salvo os que se tocavam com os cascos cónicos que deixavam a face ao descoberto e cavalgavam com

as mãos nuas; graças a isso o estado de abandono do atalho não tinha mais efeito sobre eles que o de fazer ir um pouco mais devagar.

A cruel tortura que supôs aquela cavalgada se prolongou durante quase dois dias. Quando

Duncan anunciou que foram passar a noite em um claro que tinha divisado, Madelyne já

estava firmemente convencida de que o barão não era humano. Tinha ouvido como os homens

se referiam a quem os mandava como um Wolf e entendeu muito bem aquele odioso

paralelismo, porque Duncan luzia o perfil dessa terrível besta de presa em cima de seu brasão branco e azul. Aquilo a levou a fantasiar que a mãe de seu captor tinha que ter sido uma diabinha surta do inferno e seu pai um enorme e feio Wolf, e que essa era a única razão pela qual podia chegar a manter uma marcha tão exaustiva e desumana. Quando por fim se detiveram passar a noite, Madelyne estava morta de fome. sentou-se em um penhasco e contemplou como os soldados se ocupavam de seus monturas. Essa era a

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primeira preocupação de um nobre, decidiu Madelyne, sabendo como sabia que um nobre perdia toda efetividade sem seu corcel. Sim, os cavalos estavam primeiro.

A seguir se acenderam pequenas fogueiras, com de oito a dez homens ao redor de cada uma

delas, e quando todos os fogos tiveram ficado presos, houve ao menos trinta fogueiras, perfilando todas elas os cansados ombros de quão soldados ao fim estavam inteligentes para descansar. A comida chegou em último lugar, um parco jantar consistente em pão duro e queijo que tinha ido ficando amarelo. Chifres cheios de uma cerveja que sabia a sal

circularam também entre os homens, mas Madelyne se fixou em que os soldados só bebiam uma pequena porção dela. Pensou que a cautela possivelmente se impôs a seu desejo de desfrutar da bebida, porque certamente precisariam encontrá-lo mais limpos possível durante aquela noite, acampados como se achavam em uma posição tão vulnerável. Estava o sempre presente perigo das bandas formadas por homens que, tendo perdido seu lar, converteram-se em abutres que esperavam a ocasião de cair sobre quem quer que fosse mais fraco que eles, e também estavam as bestas selvagens que percorriam os bosques com uma intenção muito parecida.

O escudeiro do Duncan tinha recebido a ordem de ocupar-se de atender as necessidades do

Madelyne. O moço se chamava Ansel, e Madelyne em seguida soube pelo franzimento de seu cenho que o trabalho que lhe tinham atribuído não era muito de seu agrado. Quão único consolava ao Madelyne era saber que cada légua que foram avançando para o norte a aproximava uma légua mais a seu próprio destino secreto. antes de que o barão do Wexton interferisse com seus planos, ela tinha estado planejando sua própria fuga. Ia à casa

de sua prima Edwythe em Escócia. Agora Madelyne compreendia quão ingênua tinha sido ao pensar que seria capaz de levar a cabo semelhante empresa. Sim, já se tinha dado conta de sua loucura e inclusive admitia que não tivesse chegado a durar mais de um dia abandonada a seus próprios recursos, montando a única égua do estábulo do Louddon que não a teria feito cair de sua cadeira. A égua, com a garupa bastante caída e já muito velha, não tivesse tido a resistência necessária para semelhante viagem. Sem uma arreios robusta e uma roupa adequada, a fuga não teria sido mais que uma forma de suicídio. E o mapa que Madelyne tinha desenhado a toda pressa apoiando-se na memória cheia de vãos do Simon a tivesse feito

ir em círculos.

Embora admitia que em realidade não era mais que um sonho insensato, Madelyne decidiu que teria que seguir agarrando-se a ele. agarrou-se a aquele brilho de esperança pela singela razão de que era quão único tinha. Duncan certamente vivia o bastante perto da fronteira escocesa para que se pudesse chegar até ela a pé. Quanto mais longe podia encontrá-la nova casa da prima do Madelyne? Possivelmente inclusive poderia ir até ali andando. Os obstáculos terminariam vencendo-a no caso de que lhes permitisse chegar a encontrar um ponto de apoio. Madelyne deixou a um lado a razão e se concentrou em fazer a inteligente de tudo o que ia necessitar. Primeiro um cavalo que pudesse levá-la, logo as provisões e, em último lugar, a bênção de Deus. depois de haver o pensado um pouco, Madelyne decidiu que tinha investido a ordem de importância, e acabava de colocar a Deus no primeiro lugar da preparada e ao cavalo no último quando viu o Duncan dirigindo-se para o centro do acampamento. Santo céu, acaso não era Duncan o maior de todos os obstáculos aos quais teria que enfrentar-se? Sim, Duncan, em parte homem e em parte Wolf, seria o obstáculo mais difícil de quantos deveria superar. Duncan não lhe havia dito nenhuma sozinha palavra desde que tinham saído da fortaleza do Louddon. Durante esse tempo, Madelyne esteve a ponto de enlouquecer de preocupação de tanto pensar naquela apaixonada sua afirmação de que agora lhe pertencia. E o que se supunha que significava isso exatamente? Desejou ter tido o valor de lhe exigir uma explicação. Mas agora o barão se mostrava tão frio e distante com ela que Madelyne o encontrava muito aterrador para que se sentisse capaz de aproximar-se o

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Deus, estava esgotada. Não podia preocupar-se com ele agora. Quando tivesse descansado, já encontraria alguma maneira de escapar. Esse era o primeiro dever de uma cativa, não?

Madelyne sabia que ela não tinha nenhuma experiência no que fazia referência a tais questões. Do que servia que soubesse ler e escrever? Ninguém chegaria ou seja jamais daquela insólita habilidade dela, dado que não se considerava aceitável que uma mulher tivesse recebido semelhante classe de instrução. Mas se a maioria dos nobres nem sequer eram capazes de escrever seus próprios nomes! Confiavam nos clérigos para que se encarregassem de desempenhar aquelas tarefas tão carentes de significado por eles. Madelyne não culpava a seu tio de sua falta de instrução. Aquele sacerdote ao que sempre tinha querido tanto sentiu prazer em lhe ensinar todas as histórias da antigüidade. A que contava as aventuras do Odiseo terminou chegando a ser a favorita do Madelyne. O guerreiro mitológico se converteu em seu companheiro quando era uma garota que passava todo seu tempo terrivelmente assustada. Madelyne fingia que Odiseo se encontrava sentado junto a ela durante as largas e escuras noites, ajudando-a a mitigar seu medo de que Louddon viesse e a levasse de retorno a casa. Louddon! Seu negro nome bastava para fazer que lhe formasse um nó no estômago. Sim, seu irmão era a verdadeira razão pela que agora Madelyne carecia de todas as habilidades necessárias para a sobrevivência. Nem sequer era capaz de montar a um cavalo, pelo amor de Deus! Disso também tinha a culpa Louddon. Seu irmão a tinha levado a cavalgar umas quantas vezes, quando ela tinha seis anos, e Madelyne ainda recordava aquelas saídas com tanta claridade como se tivessem tido lugar no dia anterior. Como tinha feito o ridículo Madelyne, ou ao menos isso era o que lhe tinha gritado Louddon, dando botes sobre a cadeira igual a se fosse um montão de palha precariamente amarrado a seu suporte!

E assim que seu irmão se deu conta de quão assustada estava Madelyne, o que fez foi atá-la à

cadeira de montar e lhe dar uma palmada na garupa ao cavalo para que se lançasse em um desenfreado galope através dos campos.

O terror do Madelyne tinha excitado a seu irmão. Quando ela finalmente aprendeu a ocultar

seu medo, Louddon cessou por fim seu sádico jogo.

Até ali onde chegava sua memória, Madelyne sempre tinha sabido que não lhes caía nada bem nem a seu pai nem a seu irmão, e tinha provado todas as maneiras que conhecia para fazer que a quisessem embora só fosse um pouquinho. Quando Madelyne fez oito anos a enviaram com

o pai Berton, o irmão pequeno de sua mãe, para o que ao princípio tão só ia ser uma curta

visita e que logo se converteu em longos anos cheios de paz. O pai Berton era o único parente

vivo do lado materno da família. O sacerdote fez quanto pôde para criá-la e lhe repetia constantemente, até que finalmente Madelyne quase chegou a acreditá-lo, que eram seu pai e seu irmão quem era uns estúpidos, e não ela. OH, sim, seu tio era um homem muito bom e carinhoso cujas amáveis maneiras terminaram passando a formar parte do caráter do Madelyne. O pai Berton lhe ensinou muitas coisas,

nenhuma das quais era tangível, e a queria tanto como qualquer pai de verdade tivesse podido querer a sua filha. Explicou-lhe que Louddon desprezava a todas as mulheres, mas nisso Madelyne não lhe acreditou. A seu irmão só importavam suas irmãs maiores. Tanto Clarissa como Sara tinham sido enviadas a magníficas mansões para que fossem adquirindo a educação apropriada, e as duas irmãs contavam com uma dote impressionante que contribuir ao matrimônio, embora só Clarissa tinha chegado a casar-se.

O pai Berton também lhe havia dito que se o pai do Madelyne não queria ter nada que ver

com ela isso era porque se parecia muito a sua mãe, uma mulher delicada e carinhosa com a que ele contraiu matrimônio para logo passar a converter-se em seu inimigo quase logo que se intercambiaram os votos nupciais. Seu tio não sabia qual era a razão pela que o pai do Madelyne tinha trocado de atitude, mas mesmo assim atribuía a culpa a sua alma.

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Madelyne quase não guardava nenhuma lembrança dos primeiros anos, embora uma agradável calidez se apropriava de todo seu ser cada vez que lhe ocorria pensar em sua mãe. naquela época Louddon não tinha estado ali muito freqüentemente para poder zombar-se dela, e Madelyne se encontrava adequadamente protegida pelo amor de sua mãe. Louddon era o único que dispunha das respostas às perguntas que se fazia Madelyne. Seu irmão possivelmente o explicaria todo algum dia, e então ela o entenderia. E com a compreensão chegaria a cura, verdade? Deus, decidiu Madelyne, tenho que se separar de minha cabeça todos estes pensamentos tão sombrios. deixou-se escorregar do alto do penhasco e foi dar um passeio pelo acampamento, bem afastada dos homens. Quando deu meia volta e entrou no denso bosque, ninguém a seguiu e isso permitiu que Madelyne pudesse ocupar-se de dar satisfação às exigências de seu corpo. Já estava retornando por onde tinha vindo quando viu um pequeno arroio. A superfície das águas se havia gelado, mas Madelyne utilizou um ramo para quebrar o gelo. Ajoelhando-se junto ao arroio, lavou-se as mãos v a face. As águas do arroio estavam o bastante geladas para lhe enrugar as pontas dos dedos, mas aquele líquido cristalino sabia maravilhosamente. Então Madelyne sentiu que alguém acabava de deter-se detrás dela. voltou-se com tal rapidez que esteve a ponto de perder o equilíbrio. Era Duncan, elevando-se sobre ela. — Vêem, Madelyne — disse-lhe — . É hora de descansar. Não lhe deu tempo a que respondesse a sua ordem, mas sim se inclinou sobre ela e a colocou em pé. Sua calosa mão era tão grande que rodeou as suas. A presa do Duncan era firme, mas seu contato era suave e não a soltou até que tiveram chegado à abertura de sua loja, uma estrutura de estranho aspecto consistente em peles de animais selvagens que formavam uma cúpula graças às grosas e rígidos ramos que as sustentavam. As peles manteriam a raia o vento que já estava começando a aumentar. Outra pele cinza tinha sido estendida em cima do chão dentro da loja, com a óbvia intenção de que fora utilizada como cama de armar. O resplendor da fogueira mais próxima projetava sombras que dançavam sobre as peles, fazendo que a loja parecesse cálida e invitadora. Duncan lhe indicou com um gesto que entrasse. Madelyne se apressou a lhe obedecer, mas uma vez dentro da loja descobriu que não conseguia estar-se quieta. As peles de animal tinham absorvido uma grande parte da umidade do chão, e Madelyne se sentiu como se a tivessem deitado em cima de um enorme bloco de gelo. Duncan se tinha ficado imóvel com os braços cruzados diante de seu enorme peito e a contemplava enquanto ela tratava de ficar cômoda. Madelyne manteve o rosto impassível, jurando-se que morreria antes que lhe oferecer uma sozinha palavra de queixa ao Duncan. de repente ele voltou a incorporá-la com um brusco puxão, faltando muito pouco para que derrubasse a loja em sua pressa. lhe tirando a capa dos ombros, Duncan fincou um joelho no chão e estendeu o objeto em cima das peles de animal. Madelyne não entendia qual podia ser sua intenção. Tinha pensado que a loja era unicamente para ela, mas ato seguido Duncan se acomodou no interior e, estirando-se quão longo era, ocupou a maior parte do espaço. Madelyne começou a voltar-se, enfurecida ante a maneira em que ele tinha reclamado sua capa para sua própria comodidade. por que não se limitou a deixá-la na fortaleza do Louddon se tinha intenção de fazê-la morrer de frio, em vez de arrastá-la consigo através de meio mundo? Nem sequer teve tempo de soltar uma exclamação abafada, porque Duncan a prendeu com a celeridade do raio. Madelyne caiu em cima dele e deixou escapar um gemido de protesto. Quase não tinha conseguido meter-se dentro do peito um pouco de ar fresco e uma nova ofensa antes de que Duncan se voltasse sobre seu flanco, levando-lhe com ele. Logo estendeu sua capa por cima dos dois, deixando presa ao Madelyne dentro de seu abraço. Sua face tinha

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ficado volta para cima junto à base do pescoço do Duncan, e seu alto da cabeça se encontrava justo debaixo do queixo deste. Madelyne, horrorizada ante uma posição tão íntima, tratou de se separar-se. Empregou até o último grama de energia que possuía, mas a pressão do Duncan era muito forte para que pudesse quebrá-la.

— Não posso respirar — murmurou junto ao pescoço do Duncan.

— Sim que pode — respondeu ele.

Madelyne acreditou ouvir diversão em sua voz. Isso a enfureceu quase tanto como o arrogante de sua atitude. Como se atrevia a decidir se ela podia respirar ou não? Madelyne estava muito irritada para que o fora possível ter medo. de repente se deu conta de que suas mãos seguiam livres de ataduras, e começou a lhe dar tapas nos ombros ao Duncan até que lhe arderam as Palmas. Duncan se tinha tirado a cota antes de entrar na loja, por isso agora seu peito só se achava coberto por uma camisa de algodão. O fina tecido ficava tensamente estirada sobre seus largos ombros, perfilando os grossos músculos. Madelyne podia sentir a fortaleza que irradiava seu corpo através da suavidade do algodão. Deus, não havia nem um só grama de gordura que agarrar e beliscar! A pele do Duncan era tão inflexível como sua teimosa natureza. E entretanto, havia uma diferença muito clara. O peito do Duncan em contato com sua bochecha era uma presença cálida, quase quente, e terrivelmente invitadora no referente a aconchegar-se junto a ele. Além disso cheirava muito bem, a couro e masculinidade, e Madelyne não pôde evitar reagir. Estava esgotada. Sim, essa era a razão pela que a proximidade do Duncan estava tendo um efeito tão inquietante sobre ela. Mas se o coração lhe batia a toda velocidade! O fôlego do Duncan lhe esquentava o pescoço, reconfortando-a. Como podia ser que estivesse sentindo aquilo? Madelyne estava tão confusa que já nada parecia ter sentido para ela. Sacudiu a cabeça, decidida a tirar-se de cima aquela sensação de sonolência que estava invadindo suas boas intenções, e logo fechou as mãos sobre a camisa do Duncan e começou a atirar dela. Duncan já devia haver-se fartado de que não parasse de debater-se. Madelyne o ouviu suspirar uns instantes antes de que terminasse lhe agarrando as mãos e as colocasse debaixo da camisa, fazendo que as Palmas destas ficassem plainas em cima do peito. A grosa capa de pêlo que cobria a cálida pele do Duncan fez que Madelyne sentisse um suave comichão nas pontas dos dedos. Madelyne se perguntou como era possível que estivesse sentindo tanto calor quando fora fazia tão frio. A proximidade do Duncan era como um puxão erótico e sensual que pesasse sobre seus sentidos, alagando-a com umas sensações que Madelyne nunca tinha sabido pudesse chegar a possuir. Sim, aquilo era erótico, o qual sem lugar a dúvidas o voltava também pecaminoso e obsceno, porque a pélvis do Duncan se achava comprimida contra a união das pernas do Madelyne. Agora Madelyne podia sentir a dureza do Duncan precisamente ali, intimamente aninhada junto a ela. A camisola que tinha colocado estava demonstrando ser um amparo totalmente inadequado contra a virilidade do Duncan, e a falta de experiência do Madelyne no referente a aquelas questões não proporcionava nenhuma classe de amparo contra as estranhas sensações, capazes de deixá-la totalmente perplexa, que lhe estava provocando aquela situação. por que não se sentia enojada pelo contato do Duncan? O certo era que Madelyne não se sentia enojada, a não ser unicamente falta de fôlego. Então um pensamento espantoso se infiltrou na mente do Madelyne e fez que exalasse um ofego de horror. Não era precisamente aquela a postura que adotava um homem quando se acoplava com uma mulher? Madelyne esteve dando voltas a aquele pensamento durante uns momentos intermináveis e logo se apressou a descartar esse temor. Recordava que a mulher tinha que estar deitada sobre as costas, e embora não estava muito segura de qual era a

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maneira exata em que se fazia aquilo, não acreditava que estivesse correndo um autêntico perigo. Em uma ocasião tinha ouvido a Marta enquanto falava com as outras faxineiras durante uma visita, e recordava que aquela mulher tão tosca sempre dava começo a cada uma das luxuriosos aventura que relatava com a observação de que ela tinha estado deitada sobre as costas. Sim, recordou Madelyne com um intenso alívio, Marta tinha sido muito precisa. «Tombada sobre as costas estava eu», começava sempre. Agora Madelyne lamentava não haver ficado a escutar o resto das atrevidas histórias daquela mulher. Deus, essas era outras das áreas de sua educação que tinham sido infelizmente descuidadas! Então Madelyne se zangou muitíssimo, porque uma dama decente não tivesse tido que ver-se obrigada a carregar com semelhante preocupação. Todo era culpa do Duncan, naturalmente. Estaria-a abraçando de uma maneira tão íntima única e exclusivamente para zombar-se dela? Madelyne se encontrava o bastante perto dele para que pudesse sentir a força de seus robustos músculos. Se queria, Duncan podia chegar a esmagá-la. Madelyne se estremeceu ante semelhante imagem e cessou imediatamente em seus esforços. Não queria provocar ao bárbaro. Ao menos agora, a nova posição de suas mãos lhe protegia os seios, e Madelyne agradeceu que assim fora. Sua gratidão teve uma vida muito curta, entretanto, porque logo que acabava de pensar que no fundo devia agradecer essa pequena mercê, Duncan trocou de postura e então os seios do Madelyne ficaram pegos a ele. Seus mamilos se endureceram, envergonhando-a ainda mais.

de repente Duncan voltou a mover-se.

— Que diabos

?

— disse, rugindo a pergunta inacabada junto à orelha do Madelyne. Ela

não soube o que era o que tinha provocado aquele estalo por parte dele, só que ia estar surda

durante o resto de sua vida. Quando Duncan deu um salto, resmungando um juramento que ela não pôde evitar ouvir, Madelyne se apressou a se separar-se. Olhou ao Duncan pela extremidade do olho. Seu captor se incorporou sobre um cotovelo e estava procurando algo debaixo dele. Então, e precisamente no mesmo instante em que a mão do Duncan levantava a arma, Madelyne se lembrou da adaga pertencente ao escudeiro que ela tinha escondido antes no forro de sua capa. Não pôde evitar franzir o cenho. Duncan não pôde evitar sorrir. Madelyne ficou tão surpreendida por aquele sorriso tão cheia de espontaneidade que pouco faltou para que chegasse a devolver-lhe Então se deu conta de que o sorriso do Duncan não

terminava de estender-se por completo até seus olhos, e decidiu que seria melhor não sorrir depois de todo.

— Para ser uma criatura tão tímida está demonstrando ter muitos recursos, Madelyne —

disse-lhe Duncan. Sua voz não tinha podido ser mais doce e suave. Acabava de elogiá-la ou se estava zombando dela? Madelyne não sabia o que pensar, por isso decidiu não lhe contar que se esqueceu da existência da arma. Se chegava a admitir aquela verdade ante o Duncan, então não cabia dúvida de que ele tomaria por uma estúpida.

— Foi você quem me capturou — recordou-lhe — . Se tiver demonstrado ter recursos, é unicamente porque a honra me obriga a escapar. Tal é o dever de uma cativa. Duncan franziu o cenho.

— Ofende-te minha honestidade, milord? — Perguntou-lhe Madelyne — . Então

possivelmente seria melhor que não te dirigisse a palavra. Agora eu gostaria de dormir — acrescentou. E vou tratar de esquecer inclusive o fato de que esteja aqui. Para demonstrar que tinha falado a sério, Madelyne fechou os olhos.

— Vêem aqui, Madelyne.

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Aquela ordem pronunciada em um tom tão suave fez que um calafrio de medo descendesse rapidamente pelas costas do Madelyne, e um nó de tensão cobrou forma dentro de seu

estômago. Duncan o estava voltando a fazer, decidiu, porque conseguia assustá-la até tal ponto que não podia nem respirar. E Madelyne já se estava fartando de todo aquilo. Não acreditava que pudesse ficar muito medo dentro. Abriu os olhos para olhar ao Duncan, e quando viu que agora a adaga estava apontando em sua direção, deu-se conta de que pensando-o bem ainda ficava uma reserva de medo depois de todo. Que covarde sou, pensou enquanto se ia aproximando lentamente a ele. Finalmente se estendeu sobre o flanco, volta de face para ele e a só uns centímetros de distância.

— Já está. Satisfeito? — perguntou.

Um instante depois supôs que ele não se sentia nada satisfeito quando se encontrou jazendo sobre as costas, com o Duncan elevando-se em cima dela. Madelyne o tinha tão perto que

podia ver os puntitos prateados que reluziam dentro do cinza de seus olhos. Madelyne tinha ouvido dizer que se supunha que os olhos refletiam os pensamentos que passavam pela mente, mas nem mesmo assim pôde saber o que era o que estava pensando Duncan. Isso a preocupou. Duncan observou ao Madelyne. A confusão de emoções que lhe estava mostrando sem querer

o divertia ao mesmo tempo que o irritava. Sabia que Madelyne lhe tinha muito medo, e

entretanto não chorava nem lhe suplicava. E que formosa era, santo Deus! Uma respingo de sardas cobria a ponte de seu nariz. Duncan encontrou do mais atrativo aquele pequeno defeito. Sua boca também era atraente. Duncan se perguntou a que saberia aquela boca, e em seguida pôde sentir como começava a avivar-se só de pensá-lo.

— vais passar te toda a noite me olhando? — perguntou-lhe Madelyne.

— Possivelmente o faça — respondeu Duncan — . Se desejo fazê-lo — acrescentou,

sorrindo ante a maneira em que ela tentou não franzir o cenho ante sua resposta.

— Então eu terei que estar te olhando durante toda a noite — respondeu Madelyne.

— E a que se deve isso, Madelyne? — perguntou-lhe ele com doçura.

— Se pensar que vais poder te aproveitar de mim enquanto durmo, barão, está muito equivocado. A via muito indignada.

— E como vou aproveitar me de você, Madelyne?

Agora lhe estava sorrindo e nesta ocasião sim que se tratava de um autêntico sorriso, porque

se refletia nas profundidades de seus olhos. Madelyne desejou ter guardado silêncio. Deus, mas se agora era ela mesma a que lhe estava colocando idéias obscenas na cabeça!

— Preferiria não falar dessa questão — conseguiu balbuciar finalmente — . Sim, esquece o que hei dito, rogo-lhe isso.

— Mas é que não quero esquecê-lo respondeu Duncan — . Pensa que esta noite vou satisfazer minha luxúria e que tomarei enquanto descansa?

Duncan baixou a cabeça até que esta se encontrou a um hálito escasso de distância do rosto do Madelyne. Comprouve-lhe ver como se ruborizava ela, e inclusive chegou ao extremo de expressar sua aprovação com um grunhido. Madelyne permanecia tão imóvel como uma cierva, presa por suas próprias preocupações.

— Não me tocará — balbuciou subitamente — . Tem que estar muito cansado para que te

Não, não

funcione possível pensar em tais coisas me tocará — concluiu.

e além disso acampamos em um claro

— Possivelmente.

E o que podia significar aquilo exatamente? Madelyne viu o brilho misterioso que reluzia nos

olhos do Duncan. Estaria extraindo um autêntico prazer da óbvia inquietação que sentia ela? Decidiu que não ia consentir que Duncan se aproveitasse dela sem que antes houvesse uma boa briga. Com esse pensamento na cabeça, atingiu-o, dirigindo seu punho justo debaixo de

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seu olho direito. O murro deu totalmente no alvo escolhido, mas Madelyne pensou que ela tinha recebido mais dor de que recebeu ele. Em qualquer caso foi Madelyne a que gritou de dor, porque Duncan nem sequer chegou a pestanejar. Deus, ela provavelmente se quebrado a mão e todo para nada!

— É feito de pedra — murmurou Madelyne.

— por que tem feito isso? — perguntou Duncan, em um tom cheio de curiosidade.

— Para te fazer saber que lutarei contigo até a morte se tenta me forçar — balbuciou

Madelyne. Tinha-lhe parecido que era um discurso muito valente, mas a força que pudessem

ter tido suas palavras ficou arruinada pelo tremor de sua voz. Suspirou, sentindo-se muito desanimada. Duncan voltou a sorrir.

— Até a morte, Madelyne? — perguntou-lhe depois.

Apoiando-se na expressão realmente horrível que acabava de aparecer no rosto dele, Madelyne decidiu que a idéia lhe funcionava muito agradável.

— Apressa-te muito a tirar conclusões — comentou Duncan — . Isso é um defeito.

— Ameaçaste-me — contra-atacou Madelyne — . Isso é um defeito ainda maior.

— Não — argüiu ele — . Foi você a que o sugeriu.

— Sou a irmã de seu inimigo — recordou-lhe Madelyne, sentindo-se muito comprazida pelo

franzimento de cenho que aquele aviso provocou no Duncan — . Não pode trocar esse fato — acrescentou, no caso de. A tensão desapareceu imediatamente dos ombros do Madelyne. Tivesse devido pensar antes naquele argumento.

— Mas com os olhos fechados, eu não saberei se for a irmã do Louddon ou não — disse

Duncan — . Mexerica-se que vivia com um sacerdote expulso e que jogava a lhe fazer de rameira. Mais na escuridão, isso não me incomodaria. Quando se trata de deitar-se com elas, todas as mulheres são iguais.

Madelyne desejou poder voltar a atingi-lo. Aquelas malvadas falações a tinham indignado até tal ponto que lhe encheram os olhos de lágrimas. Queria lhe gritar, lhe dizer que o pai Berton se achava em muito boas relações com seu Deus e sua igreja, e que dava a casualidade de que além disso era seu tio. O sacerdote era a única pessoa a que Madelyne lhe importava um pouco, quão única a queria. Como ousava sujar Duncan a reputação de seu tio?

— Quem te contou essas histórias? — perguntou, com a voz convertida em um murmúrio

enrouquecido. Duncan já tinha podido ver até que ponto a feriam suas palavras. Então soube que todas as histórias eram justo o que ele tinha suspeitado que eram, meras falsidades. Madelyne não podia lhe ocultar sua dor. Além disso, ele já tinha reconhecido sua inocência. Suas palavras cheias de malícia a tinham deixado feita pedaços.

— Pensa que vou tratar de te convencer de que as falações que ouviste a respeito de mim não são certas? — Perguntou-lhe Madelyne — . Bom, barão, pois então reflete outra vez. Crie o que queira. Se pensar que sou uma rameira, então rameira sou.

Seu arranque de cólera não pôde ser mais veemente; era a primeira exibição de autêntica ira que Duncan tinha presenciado desde que tomou cativa. de repente se encontrou sentindo-se fascinado por aqueles incríveis olhos azuis que estavam cintilando com tal indignação. Sim, não cabia dúvida de que Madelyne era inocente. Decidiu colocar fim a sua conversação para assim economizar novos desconfortos ao Madelyne.

— Durma -ordenou-lhe.

— Como posso dormir com o medo que tenho a que te aproveite de mim durante a noite? — perguntou ela.

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— Realmente pensa que seria capaz de continuar dormindo enquanto eu fazia isso? —

perguntou Duncan em um tom cheio de incredulidade. Por Deus que ela o tinha insultado,

mas mesmo assim ele compreendeu que Madelyne era muito ingênua para sabê-lo. Duncan sacudiu a cabeça — . Se dito me aproveitar de você, tal como você o descreve, prometo-te que antes despertarei. Agora fecha os olhos e durma. Atraiu-a para seus braços, obrigando a suas costas a que ficasse unida a seu peito. O braço do Duncan a rodeou de uma maneira que não podia ser mais íntima, repousando sobre a curva de seu seios. E depois estendeu a capa por cima dos dois, resolvido a expulsar ao Madelyne de sua mente. Dizê-lo funcionou mais fácil que fazê-lo. O aroma das rosas seguia envolvendo-a, e agora o corpo do Madelyne era uma suave presencia junto ao dele. Sua proximidade funcionava quase embriagadora. Duncan soube que o sonho demoraria um bom momento em reclamá-lo.

— Como o chamaria?

A pergunta do Madelyne chegou até ele desde debaixo da capa que os cobria. Sua voz soou

um pouco abafada pelo tecido, mas Duncan ouviu até a última palavra de quanto disse. Depois teve que repassar mentalmente toda a conversação que tinham mantido antes de que por fim acreditasse entender o que era o que lhe estava perguntando Madelyne.

— Ao aproveitar-se de você? — perguntou-lhe, clarificando sua pergunta.

Um instante depois sentiu como ela assentia com a cabeça.

— Violação — disse Duncan, murmurando aquela palavra tão execrável junto ao alto da cabeça do Madelyne.

Madelyne se incorporou de repente, atingindo o queixo ao Duncan com a cabeça em sua pressa. A paciência deste começava a esgotar-se. Decidiu que nunca tivesse devido lhe falar.

— Nunca hei possuído pela força a nenhuma mulher, Madelyne — disse-lhe — . Seu virtude está a salvo. E agora, durma.

— Alguma vez? — disse Madelyne, sussurrando sua pergunta.

— Nunca! — disse Duncan, gritando sua resposta.

Madelyne acreditou. Era muito estranho, mas agora se sentia a salvo e sabia que não lhe faria

mal enquanto dormisse. Sua proximidade já estava começando a reconfortá-la de novo.

O calor do Duncan não demorou para agir como uma droga que ia dormitando-a pouco a

pouco. pegou-se um pouco mais a ele, ouviu-o gemer quando acomodou suas costas junta ao

corpo do Duncan para estar mais cômoda, e se perguntou o que seria o que o estava incomodando agora. Quando Duncan a sujeitou pelos quadris e as manteve imóveis,

Madelyne deu por sentado que seus movimentos o estavam mantendo acordado. Os sapatos lhe tinham caído dos pés, e Madelyne os deslizou lentamente entre as pantorrilhas do Duncan para fazer-se com um pouco mais de seu calor. Teve muito cuidado de não remover-se muito por medo a voltar a irritá-lo.

O cálido fôlego do Duncan lhe dava calor no pescoço. Madelyne fechou os olhos e suspirou.

Sabia que tivesse devido resistir a tentação, mas o calor do Duncan atirava dela ao mesmo

tempo que ia tranqüilizando-a. lembrou-se de uma de suas histórias favoritas a respeito do Odiseo, aquela que contava suas aventuras com as sereias. Sim, o calor do Duncan parecia estar cortejando-a igual à canção que cantaram aquelas ninfas mitológicas para atrair ao Odiseo e seus soldados a uma segura destruição. Odiseo soube ser mais inteligente que as sereias e colocou cera nos ouvidos dos homens para sossegar aquele irresistível som. Madelyne desejou ser tão ardilosa e cheia de recursos como o épico guerreiro.

O vento assobiava ao redor dela choramingando uma triste melodia, mas Madelyne se achava

bem protegida, firmemente estreitada entre os braços de seu captor. Fechou os olhos e então

aceitou a verdade. A canção da sereia a tinha capturado. Só despertou uma vez durante a noite. Suas costas tinha suficiente calor, mas o peito e os braços lhe estavam ficando gelados. Sempre movendo-se muito devagar para não perturbar o

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sonho do Duncan, Madelyne se deu a volta entre seus braços. Apoiou a bochecha no ombro do Duncan para que lhe servisse de travesseiro e deslizou as mãos debaixo de sua camisa.

Não estava completamente acordada e quando Duncan começou a lhe esfregar a frente com o queixo, Madelyne suspirou satisfeita e lhe pegou um pouco mais. As costeletas do Duncan lhe faziam cócegas no nariz. Madelyne jogou a cabeça para trás e foi abrindo os olhos lentamente. Duncan estava olhando-a fixamente. Sua expressão, tão cálida e cheia de ternura, tinha renunciado de repente a todas as defesas de antes. Mas sua boca parecia ter uma dura firmeza,

e Madelyne se perguntou o que sentiria no caso de que finalmente Duncan chegasse a beijá-la.

Nenhum dos dois disse uma sozinha palavra, mas quando Madelyne foi para o Duncan, ele a recebeu a metade do caminho. Madelyne sabia tão bem como ele tinha estado seguro de que saberia. Deus, que suave e invitadora era! Não se achava completamente acordada e por conseguinte não resistiu, embora

devido a isso sua boca não se encontrava o bastante aberta para que ele pudesse penetrar nela. Duncan resolveu aquele problema rapidamente lhe fazendo baixar o queixo com o polegar, e logo lhe colocou a língua dentro da boca antes de que Madelyne pudesse adivinhar sua intenção. Capturou o ofego afogado que saiu dela e logo lhe deu seu próprio gemido. Quando Madelyne utilizou timidamente sua própria língua para acariciar a dele, Duncan a deitou sobre as costas e se colocou entre suas pernas. Suas mãos lhe sustentaram os lados da face, mantendo-lhe imóvel para que recebesse seu delicado ataque. As mãos do Madelyne se achavam presas debaixo da camisa do Duncan. Então seus dedos começaram a lhe acariciar o peito, despertando a pele do Duncan até chegar a lhe infundir uma intensa febre. Duncan queria chegar a conhecer todos seus secretos e satisfazer seu desejo ali mesmo e naquele preciso instante, e todo porque Madelyne se mostrava tão maravilhosamente disposta

a responder a sua presença.

O beijo chegou a voltar-se tão intenso e abrasador que Madelyne soube que corria perigo de perder o controle. Sua boca se moveu uma e outra vez sobre a do Madelyne para penetrar,

tomar e acariciar com sua língua. Deus, era como se nunca pudesse chegar a saciar-se dela! Foi o beijo mais incrível que ele tivesse experiente jamais, e Duncan não lhe teria colocado fim se de repente ela não se colocou a tremer. Um suave gemido escapou das profundidades da garganta do Madelyne, e aquele som tão sensual quase conseguiu lhe fazer perder a razão. Quando Duncan se separou bruscamente dela, Madelyne ficou muito atônita para que pudesse reagir. Ele se baixo imóvel, jazendo sobre suas costas com os olhos fechados, e a única indicação de seu beijo que chegou a dar foi a de sua áspera e entrecortada respiração. Madelyne não sabia o que fazer. Deus, o que envergonhada de si mesmo se sentia! Que

plebéia.

estranho impulso se apropriou dela? Havia agido de uma maneira tão licenciosa, tão

E o franzimento de cenho que havia no rosto do Duncan lhe estava dizendo que não o tinha

comprazido. Entraram-lhe vontades de chorar.

— Duncan? — perguntou, pensando que sua voz soava como se já estivesse chorando.

Ele não respondeu, mas seu suspiro lhe disse que lhe tinha ouvido pronunciar seu nome.

— Sinto muito.

Sua desculpa deixou tão surpreso ao Duncan que se voltou sobre o flanco para olhá-la. O

intenso desejo que ardia dentro dele era dilacerador e não pôde manter afastado o franzimento de cenho de sua face.

— O que é o que sente? — quis saber, irritando-se ante quão áspera soou sua voz.

Soube que havia tornado a assustá-la, porque Madelyne em seguida lhe deu as costas. Estava tremendo de uma maneira o bastante violenta para que Duncan também se desse conta disso.

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dispunha-se a estender as mãos para ela para voltar a atrai-la para seus braços, quando Madelyne lhe respondeu finalmente, dizendo:

— O me haver aproveitado de você.

Duncan não podia dar crédito ao que acabava de ouvir. Aquilo era a desculpa mais ridícula que lhe tivesse chegado a dar jamais. Um lento sorriso foi impondo-se pouco a pouco ao franzimento de cenho que tinha escurecido seu semblante. de repente lhe entraram vontades de tornar-se a rir, e não lhe teria importado

no mais mínimo ceder também a esse outro impulso de não ter sido pelo condenadamente sincera que tinha divulgado Madelyne quando lhe falou. Mas seu desejo de não ferir seus sentimentos conteve sua risada. Duncan não entendia qual era a razão que o impulsionava a querer proteger os sentimentos do Madelyne, mas o caso era que estava ali e ia roendo-o por dentro. Deixou escapar um prolongado gemido. Madelyne o ouviu, e em seguida chegou à conclusão de que Duncan estava profundamente aborrecido com ela.

— Prometo-te que não voltará a ocorrer, Duncan — apressou-se a lhe dizer. Duncan lhe rodeou a cintura com o braço e a atraiu para ele.

— E eu te prometo que voltará a ocorrer, Madelyne — disse-lhe então. Ela pensou que aquilo soava como um juramento.

Capítulo 4

Malvado é o homem que conheceu a honra e

desprezou-o

O barão Louddon se encontrava a só meio-dia de dura galopada do lugar no que tinham

acampado Duncan e seus soldados. A sorte estava de seu lado, porque pôde cavalgar durante

as horas noturnas sob a luz de uma resplandecente lua cheia. Seus soldados igualavam aos

homens do Duncan tanto em lealdade como em número, e nenhum só se queixou daquela súbita alteração em seus planos. Um servente que estava meio louco tinha ido atrás deles para lhes comunicar a vil ação do Duncan. Então todos se apressaram a retornar à fortaleza do Louddon. Todos tinham presenciado a mensagem deixada nela pelo barão do Wexton. Sim, todos tinham visto os

corpos mutilados daqueles soldados aos que se deixou na fortaleza para que se encarregassem de custodiar os domínios do Louddon. Os homens se uniram em um clamor de indignação e vingança, e cada um deles jurou ser o que mataria ao Duncan.

O fato de que todos eles se uniram ao Louddon e houvessem agido traiçoeiramente com

respeito ao barão do Wexton tinha passado a ficar ignorado, porque agora todos se achavam completamente concentrados em vingar ao homem que os mandava. Louddon não tinha demorado muito em decidir que iria a pelo Duncan. A razão que o impulsionou a tomar tal decisão tinha sido duplo. por cima de todo, estava o fato de saber que seu próprio plano para destruir ao barão do Wexton mediante o uso de meios que não tinham nada de honoráveis ficaria insone, o qual faria do Louddon um covarde ao qual ridicularizar dentro da corte. Duncan alertaria ao Guillermo II e embora favorecia ao Louddon, apesar disso o rei se veria obrigado a ditar que os dois adversários liberassem um combate a morte para assim poder colocar fim de uma vez ao que provavelmente ele considerava como uma insignificante diferencia de opinião. O rei — ao que chamavam Rufus, o Vermelho, devido a seu rosto corado e o apaixonado de seu temperamento — sem dúvida se sentiria muito irritado pela questão. Louddon também sabia que se tinha que enfrentar-se a sós com o Duncan em um campo de batalha, sairia perdedor. O barão do Wexton era um guerreiro

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invencível que tinha demonstrado sobradamente sua capacidade incontáveis vezes. Sim, Duncan mataria ao Louddon logo que lhe chegasse a dar a ocasião de fazê-lo. Louddon era um homem que se achava dotado de muitos habilidades, mas estas ficavam limitadas a certas áreas que não foram ser lhe de muita ajuda contra alguém como Duncan. Louddon tinha chegado a converter-se em todo um poder com o qual terei que contar dentro da corte. Interpretava o papel de uma espécie de secretário, e isso a pesar do fato de que não sabia ler ou escrever e confiava todos os assuntos mundanos aos dois sacerdotes que residiam na corte. Quando o rei recebia, a principal obrigação do Louddon consistia em determinar quem eram os que tinham assuntos verdadeiramente merecedores de que chegassem a ser tratados com o rei, e quem não os tinha. Aquilo tinha terminado confiriéndole uma posição muito poderosa. Louddon era um mestre da manipulação. Infundia o medo naqueles homens de títulos inferiores ao dele que estavam dispostos a pagar de boa vontade em troca de ter a oportunidade de falar com seu rei. Louddon aplainava o caminho a aqueles homens que só pensavam em uma coisa, e ia recubriéndose de dourado os bolsos ao fazê-lo. Agora podia perdê-lo todo se seu intento de matar ao Duncan chegasse a conhecer-se. O irmão do Madelyne estava considerado por todos como um homem muito arrumado. Tinha os cabelos loiros com apenas uma sombra de ondulação para empanar suavemente seu brilho e os olhos de cor avelã com fibras de dourado, e também era alto, embora magro como um junco, com uns lábios perfeitamente esculpidos. E quando sorria, às damas da corte lhes faltava muito pouco para desmaiar-se ante ele. As duas irmãs do Louddon, Clarissa e Sara, compartilhavam a mesma cor morena dos cabelos e o mesmo tom avelã dos olhos. Clarissa e Sara eram quase tão bonitas como formoso era Louddon, e se achavam igual de solicitadas que ele. Louddon era conhecido como um solteiro do mais disponível e tivesse podido escolher a qualquer mulher na Inglaterra. Mas ele não queria ter a qualquer mulher. Queria ao Madelyne. Sua meio-irmã era a segunda razão pela que Louddon andava detrás do Duncan. Madelyne tinha voltado para casa e a ele fazia tão só dois meses, e depois de haver-se esquecido dela durante a maior parte dos anos em que Madelyne estava crescendo, Louddon tinha ficado muito impressionado quando viu as notáveis mudanças que tinham tido lugar em sua aparência. Madelyne sempre tinha sido uma criança muito, feia. Seus grandes olhos azuis engoliam a maior parte de sua face. Seu lábio inferior tinha sido muito carnudo e sua expressão passava a maior parte do tempo imobilizada na careta, e além também era o bastante fraca para que chegasse a parecer doentia. Sim, Madelyne tinha sido uma criança feia e desajeitada, com aquelas pernas suas tão largas e ossudas que sempre a faziam gaguejar cada vez que tentava executar uma reverência. Mas não cabia dúvida de que Louddon se equivocou ao julgar seu potencial. Durante a infância nunca tinha havido nada no aspecto do Madelyne que fosse capaz de sugerir o fato de que algum dia poderia chegar a parecer-se tanto a sua mãe. Madelyne tinha passado de ser uma criança da que alguém se envergonhava a converter-se em toda uma beleza, e de fato agora era tão formosa que eclipsava a suas meio-irmãs. Quem tivesse pensado que semelhante milagre podia chegar a ocorrer? A tímida larva se converteu em uma magnífica mariposa. Os amigos do Louddon também se ficaram sem fala quando viram o Madelyne pela primeira vez. Morcar, que era o grande confidente do Louddon, inclusive tinha chegado ao extremo de suplicar a este que lhe concedesse em matrimônio a mão do Madelyne, depositando umas quantas libras de dourado diante de sua petição. Louddon não estava muito seguro de poder permitir que Madelyne terminasse em mãos de outro homem. Madelyne se parecia tanto a sua mãe que quando Louddon a viu pela primeira vez, a reação que teve ante ela foi de uma natureza totalmente física. Aquela foi a primeira vez em muitos anos que Louddon sentia agitar-se dentro dele semelhante sentimento por uma

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mulher, e essa novidade sortiu um efeito tremendo sobre ele. Só a mãe do Madelyne tinha sido capaz de afetar o de tal maneira. Ah, Rachael, o grande amor de seu coração! Ela tinha estragado ao Louddon para as demais mulheres. Agora que não podia ter ao Rachael, era como se lhe tivessem roubado todo seu caráter. Louddon tinha acreditado que sua obsessão terminaria chegando a seu fim com a morte do Rachael, e agora tinha que admitir que todo tinha sido uma vã esperança. Não, a obsessão seguia vivendo. Madelyne, sua meio-irmã, muito bem podia ser sua segunda oportunidade de demonstrar que era um homem. Louddon levava uma existência atormentada. Não conseguia chegar a decidir-se entre sua cobiça e sua luxúria. Queria ter ao Madelyne para seu próprio uso, mas também queria o ouro que ela traria consigo. Se era o bastante ardiloso, pensou, possivelmente poderia ter ambas as coisas.

Madelyne despertou na posição mais embaraçosa possível. encontrava-se em cima de Duncan. Uma bochecha descansava sobre seu duro e plano estômago, suas pernas estavam entrelaçadas com as do barão, e suas mãos estavam colocadas entre as coxas dele. O estado de adormilamiento em que se achava sumida sua mente fez que Madelyne não se desse conta de uma maneira imediata de onde estavam descansando exatamente suas mãos.

Ao Duncan o notava tão quente, entretanto

Madelyne tinham encontrado emprego junto à mais íntima das partes do Duncan! Os olhos do Madelyne se abriram de repente. retesou-se junto a seu captor, sem atrever-se a respirar sequer. Que esteja dormido, rezou freneticamente enquanto ia separando pouco a pouco suas mãos do calor do Duncan. — Assim por fim está acordada. Duncan soube que lhe tinha dado um susto quando a sentiu ficar subitamente rígida junto a ele. Então as mãos do Madelyne se incrustaram violentamente na união de suas pernas, e Duncan reagiu com um gemido. Demônios, Madelyne ainda conseguiria fazer um eunuco dele a que lhe desse meia oportunidade! Madelyne se voltou de lado, atrevendo-se a levantar a vista para lançar um rápido olhar ao Duncan. Pensou que provavelmente tivesse devido desculpar-se por havê-lo golpeado acidentalmente justo naquele lugar, mas então ele tivesse sabido que ela era plenamente consciente de onde tinham estado suas mãos, verdade?

OH, céus, podia sentir como começava a ruborizar-se. E aquela manhã Duncan voltava a franzir o cenho. Em qualquer caso não parecia estar disposto a escutar nenhuma desculpa que ela pudesse lhe oferecer, por isso Madelyne decidiu esquecer-se de suas preocupações. O barão do Wexton tinha um aspecto realmente feroz. Sim, a barba marrom escuro que tinha começado a lhe crescer realmente fazia que parecesse mais um Wolf que um homem, e além a estava observando com uma curiosidade que Madelyne encontrou muito inquietante. Suas mãos seguiam lhe abrangendo as costas. Então Madelyne se lembrou de como lhe tinha dado calor durante a noite, quando tivesse podido lhe fazer mal com a mesma facilidade. Madelyne era consciente de que sua mente estava tentando avivar o medo que lhe inspirava Duncan, mas era o bastante honesta para admitir que a verdade era realmente justamente o contrário. OH, Duncan a assustava, certamente, mas não da mesma maneira em que o fazia Louddon. Esse dia era a primeira vez em semanas, de fato desde que tinha voltado para a casa de seu irmão, em que Madelyne não se despertou sentindo em seu estômago um desagradável nó produzido pelo medo. Também conhecia a razão de que assim fosse: Louddon não se encontrava ali. Duncan não se parecia em nada ao Louddon. Não, um homem que desejava infligir a crueldade sem dúvida não tivesse compartilhado seu calor com ela enquanto dormiam. E além

Duncan fazia honra a sua palavra. Não se tinha aproveitado de

tão duro. OH, Deus, mas se as mãos do

Santo Deus, ela o tinha

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beijado! Madelyne recordou cada fragmento do ocorrido com uma súbita claridade que lhe acelerou o pulso. Madelyne estava segura de que sua expressão não revelava os espantosos pensamentos que lhe passavam pela cabeça, e deu graças a Deus pelo fato de que tivesse aprendido a ocultar seus sentimentos. Aquilo era um pequeno consolo, verdade? Sim, pensou com um leve suspiro, Duncan não podia saber o que ela estava pensando. Duncan observava ao Madelyne, secretamente divertido pela maneira em que ela ia lhe mostrando uma emoção detrás de outra. Seus olhos a delatavam. Durante os últimos minutos, Duncan tinha visto neles medo, vergonha e, parecia-lhe, também alivio. O barão do Wexton era um homem que tinha aprendido a encontrar todos os defeitos que houvesse em outros. Em tanto que guerreiro, o saber o que era o que estava passando pela mente de seu oponente fazia que suas próprias reações fossem mais rápidas. Duncan também tinha aprendido a descobrir o que era o que mais valorava seu inimigo. E uma vez que o tinha descoberto, então o arrebatava. Era a maneira de agir própria daqueles que combatiam, mas essas lições também tinham chegado a infiltrar-se em suas relações pessoais. Uma coisa não podia separar-se da outra. E embora Madelyne não fosse consciente disso, já lhe tinha proporcionado várias pistas muito importantes a respeito de seu caráter. Madelyne era uma mulher que valorava muito o controle. Manter ocultas suas emoções parecia ser uma tarefa muito importante para ela. Madelyne já lhe tinha revelado que não todas as mulheres se achavam governadas por suas emoções. Só em uma ocasião tinha mostrado alguma classe de reação externa, durante a destruição de seu lar. Então tinha gritado com voz cheia de angústia quando viu o corpo mutilado do vassalo do Louddon. Entretanto, Duncan duvidava de que Madelyne soubesse que tinha chegado a perder o controle de si mesmo. Sim, Duncan estava descobrindo todos os secretos do Madelyne, e o que tinha averiguado até o momento o deixava perplexo. Para falar a verdade, também o comprazia muito. separou-se dela, porque do contrário o impulso de voltar a tomá-la em seus braços e beijá-la novamente teria chegado a fazer-se muito intenso para que pudesse seguir sendo ignorado. de repente tinha muitas vontades de chegar a casa. Não se sentiria tranqüilo até que tivesse ao Madelyne bem protegida detrás dos muros de sua fortaleza. Ficando em pé, Duncan se espreguiçou até que teve despertado todos seus músculos e logo se afastou do Madelyne, no que a todos os efeitos práticos era apagar a de seus pensamentos. O sol ia subindo para as nuvens leitosas que flutuavam no céu, umas nuvens que certamente impediriam o passo de qualquer calor que pudesse chegar a derreter a geada noturna que cobria o chão. Havia muito que fazer antes de que houvesse luz suficiente para sua viagem. Embora o novo dia já continha a mordida do frio, o vento era o bastante tênue para que Duncan se sentisse comprazido. Madelyne sabia que não demorariam para cavalgar. ficou os sapatos, sacudiu a terra de seu vestido e se envolveu os ombros com a capa. Sabia que parecia um autêntico horror, e decidiu que teria que fazer algo. Foi em busca do Ansel. O escudeiro estava preparando o corcel do Duncan. Madelyne lhe perguntou onde estava sua bolsa, embora se manteve a uma prudente distancia da grande besta e teve que gritar sua pergunta, e logo lhe expressou profusamente sua gratidão ao moço assim que este lhe arrojou a bolsa. Em um princípio só ia lavar se o sonho dos olhos, mas aquelas águas cristalinas funcionavam muito tentadoras. Madelyne utilizou o sabão aromático que tinha metido dentro de sua bolsa para dar um rápido banho e logo se trocou de vestimenta. Deus, que frio fazia! Quando teve terminado de vestir-se, Madelyne já estava tremendo. Levava um vestido amarelo pálido que lhe chegava até os tornozelos com, em cima, uma suntuosa meia túnica de cor dourada até os joelhos. Uma banda bordada em azul real circundava as largas mangas do segundo objeto.

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Madelyne voltou a guardá-lo todo em sua bolsa, e depois se ajoelhou junto ao arroio e começou a desenredar o cabelo. Agora que tinha descansado, e que sua mente não se achava

consumida pelo medo, dispunha de muito tempo para pensar em sua situação. A primeira pergunta que devia responder era por que Duncan a tinha levado consigo. Havia-lhe dito que lhe pertencia. Madelyne não entendeu o que ele tinha querido dizer com semelhante observação, mas era muito tímida para lhe pedir que se explicasse. Gilard veio a procurá-la. Madelyne o ouviu aproximar-se e se voltou com o tempo justo de vê-lo chegar.

— É hora de cavalgar! — gritou Gilard. A força de sua voz quase a jogou na água. Gilard se

apressou a alargar a mão e colocá-la em pé de um brusco puxão, com o que sem dar-se conta a salvou daquela humilhação.

— Ainda tenho que me recolher os cabelos, Gilard. Então estarei preparada. E realmente não

faz falta que me grite — acrescentou, mantendo um tom deliberadamente suave — . O certo é que tenho muito bom ouvido.

— Os cabelos? Ainda tem que

?

— Gilard se tinha ficado muito perplexo para que pudesse

seguir falando, e lhe lançou um olhar que sugeria que Madelyne tinha perdido o julgamento — . É nossa cativa, pelo amor de Deus — conseguiu balbuciar finalmente.

— Sim, já me supunha isso — respondeu Madelyne, falando em um tom tão sereno como a

brisa da manhã — . Mas isso significa que posso terminar de me arrumar o cabelo antes de que partamos, ou que não posso fazê-lo?

— Tenta me tirar de gonzo ou o que pretende? — gritou Gilard — . Lady Madelyne, seu

situação já pode qualificar-se de muito delicada no melhor dos casos. É muito boba para te dar conta disso? Madelyne sacudiu a cabeça.

— por que está tão zangado comigo? — perguntou-lhe — . Gritas cada palavra. É seu hábito

habitual, ou é porque sou a irmã do Louddon? Gilard não respondeu imediatamente, mas sua face se voltou de um vermelho intenso. Madelyne sabia que o estava colocando ainda mais furioso. Lamentava-o, mas decidiu seguir

adiante de todas maneiras. Era evidente que Gilard não sabia controlar seu caráter, e se conseguia esporeá-lo-o suficiente, possivelmente lhe diria o que ia ocorrer a ela. Gilard era muito mais fácil de entender que seu irmão. E muitíssimo mais fácil de manipular, se Madelyne sabia ser o bastante ardilosa.

— por que me capturastes? — perguntou ao Gilard sem poder conter-se.

O direto da pergunta que acabava de lhe formular fez que Madelyne torcesse o gesto em uma careta de desgosto. Não tinha sido muito ardilosa depois de todo, e devido a isso ficou bastante surpreendida quando Gilard chegou a lhe responder.

— Foi seu irmão o que fixou os termos desta guerra, Madelyne — disse-lhe — . Isso é algo que você sabe muito bem.

— Não há nada que eu saiba o bastante bem — protestou Madelyne — . Explique-me isso se tiver a bondade. Eu gostaria de chegar a entendê-lo.

— por que te faz a inocente comigo? — quis saber Gilard — . Todo mundo na Inglaterra

sabe o que esteve passando durante o último ano.

— Não todo mundo, Gilard — replicou Madelyne — . Tão só faz dois meses que retornei à

casa de meu irmão. E passei muitos anos vivendo em uma área muita isolada.

— Sim, isso é certo — zombou-se Gilard — . Vivendo com seu sacerdote expulso, conforme

tenho entendido. Madelyne pôde sentir como sua compostura começava a rachar-se. Agora queria lhe gritar a aquele vassalo arrogante. Acaso toda a Inglaterra acreditava naquele horrível rumor?

— Muito bem — anunciou Gilard, parecendo não dar-se conta da nova fúria que se

apropriou do Madelyne — . Contarei-te todas as verdades, e quando tiver terminado de fazê-

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lo então já não será capaz de seguir fingindo. Os soldados do Louddon atacaram duas propriedades que pertenciam a vassalos leais do Duncan. Em cada um dos ataques teve lugar uma matança totalmente desnecessária de mulheres e crianças. Os vassalos tampouco receberam nenhuma advertência prévia, porque seu irmão fingiu que vinha em são de amizade até que seus homens estiveram dentro das fortalezas.

— por que? — perguntou Madelyne — . por que ia fazer Louddon algo semelhante? O que esperava tirar disso?

Tentou que não lhe notasse quão atônita a tinham deixado as palavras do Gilard. Madelyne sabia que seu irmão era capaz de tais traições, mas mesmo assim não podia entender o motivo.

— Sem dúvida Louddon tinha que saber que sendo o senhor dessas terras, Duncan

responderia de algum jeito — seguiu dizendo.

— Sim, Madelyne, e essa era precisamente sua esperança. Louddon esteve tentando matar ao

Duncan — acrescentou com uma obscena gargalhada — . Seu irmão está faminto de poder. Só há um homem ao que deva temer em toda a Inglaterra, e esse homem é Duncan. Estão igualados no poder. Todos sabem que Louddon pode fazer-se escutar pelo rei, certo, mas os soldados do Duncan são os melhores guerreiros do mundo. O rei valora a lealdade de meu

irmão tanto como valora a amizade do Louddon.

— O rei permitiu essa traição? — perguntou Madelyne.

— Guillermo se nega a agir sem provas — respondeu Gilard, e sua voz refletiu o desgosto

que sentia — . Não defende nem ao Louddon nem ao Duncan. Uma coisa sim que posso lhes

prometer, lady Madelyne: quando nosso rei retorne da Normandía, já não poderá seguir fugindo o problema por mais tempo.

— Então Duncan não pôde agir no nome de seus vassalos? — perguntou Madelyne — . É

essa a razão pela que foi destruído o lar de meu irmão?

— É muito ingênua se acredita que Duncan não fez nada. Expulsou imediatamente a aqueles

bastardos das propriedades de seus vassalos.

— Agindo igual a haviam agido eles, Gilard? — Madelyne sussurrou sua pergunta — .

Duncan também matou aos inocentes assim como aos culpados?

— Não — respondeu Gilard — . Às mulheres e aos crianças não lhes fez nada. Apesar de

tudo o que tenha podido te dizer seu irmão, Madelyne, os Wexton não são uns açougueiros. E

nossos homens tampouco se escondem detrás de umas cores falsas quando atacam.

— Louddon não me há dito nada — voltou a protestar Madelyne — . Esqueças que só sou

uma irmã. Não mereço que ele me faça partícipe de seus pensamentos. — Seus ombros se

encurvaram. OH, Deus, havia tanto no que refletir, tanto que raciocinar e esclarecer que ocorrerá se o rei fica de parte do Louddon? O que ocorrerá a seu irmão então?

Gilard ouviu o medo que havia em sua voz. de repente Madelyne se estava comportando

como se realmente lhe importasse o que pudesse chegar a ser do Duncan. Aquilo não tinha nenhum sentido, considerando sua posição como cativa. Lady Madelyne conseguiria confundi-lo se ele o permitia.

— . O

— Duncan é um homem que tem muito pouca paciência, e seu irmão selou seu destino

quando ousou tocar a um Wexton — disse-lhe — . Meu irmão não esperará a que o rei tenha

voltado para a Inglaterra para que possa ordenar uma luta a morte com o bastardo de seu irmão. Não, Duncan vai matar ao Louddon, com ou sem a bênção do rei.

— A que te refere quando diz que Louddon tocou a um Wexton? — perguntou Madelyne —

. Havia outro irmão Wexton e Louddon o matou? — supôs.

— Ah, assim finge que tampouco sabe nada a respeito da Adela. É essa a maneira em que funciona este jogo? — quis saber Gilard.

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Um súbito nó de temor oprimiu o estômago do Madelyne, porque não lhe tinha passado por cima a aterradora expressão que acabava de aparecer nos olhos do Gilard.

— Por favor — murmurou, baixando a cabeça contra seu ódio — . Tenho que sabê-lo todo a respeito disto. Quem é Adela?

— Nossa irmã.

A cabeça do Madelyne subiu de repente.

— Iriam à guerra por uma irmã? — perguntou. Parecia totalmente assombrada. Gilard não

soube que conclusões tirar de semelhante reação.

— Nossa irmã foi a corte, e enquanto estava ali, Louddon a surpreendeu em um momento no

que se encontrava só — explicou-lhe — . Violou-a, Madelyne, e a atingiu com tal brutalidade que é um milagre que sobrevivesse. Seu corpo se curou, mas sua mente ficou feita pedaços.

A compostura do Madelyne cedeu definitivamente. Deu as costas ao Gilard para que este não

pudesse ver as lágrimas que corriam por suas bochechas.

— Sinto-o muito, Gilard — murmurou.

— E acredita o que acabo de te contar? — quis saber Gilard, falando com voz enrouquecida.

Queria estar seguro de que lady Madelyne já não seria capaz de seguir negando a verdade.

— Uma parte dessa história, sim — respondeu Madelyne — . Louddon é capaz de atingir a

uma mulher até matá-la. Mesmo assim não sei se poderia violar a uma mulher, mas se disser que isso foi o que ocorreu, então te acreditarei. Meu irmão é um homem muito malvado. Não lhe concederei minha defesa.

— Então o que é o que não acredita? — perguntou Gilard, voltando a gritar.

— O que há dito me faz pensar que valora a seu irmã — confessou Madelyne — . Isso é o que me deixa tão confusa.

— OH, no nome de Deus! pode-se saber do que está falando?

— Faz-me objeto de seu cólera porque Louddon desonrou o sobrenome dos Wexton, ou porque realmente quer a seu irmã?

A incrível obscenidade daquela pergunta encheu de fúria ao Gilard. Agarrando ao Madelyne,

voltou-a bruscamente até deixar a de face a ele enquanto suas mãos apertavam dolorosamente

os ombros.

— É obvio que quero a minha irmã! — gritou — . Olho por olho, Madelyne. Arrebatamos a

seu irmão o que mais valora. Você! Agora Louddon virá a por você, e quando o fizer,

morrerá.

— Assim sou responsável pelos pecados de meu irmão?

— É um peão que será utilizado para atrair ao demônio — resmungou Gilard.

— Esse plano tem uma falha — murmurou Madelyne, e a vergonha que sentia ressonou em sua voz — . Louddon não virá a por mim. Não significo o suficiente para ele.

— Louddon não é nenhum idiota — disse Gilard, enfurecendo-se porque de repente compreendeu que Madelyne não podia ter falado mais a sério. Nem Madelyne nem Gilard ouviram chegar ao Duncan.

— lhe tire as mãos de cima, Gilard. Agora!

Gilard se apressou a obedecer e inclusive deu um passo atrás, interpondo um pouco de

distancia entre ele e seu cativa. Duncan foi para seu irmão, com a intenção de averiguar por que estava chorando Madelyne. Permitiu que Gilard visse quão furioso estava. Madelyne se colocou entre os dois irmãos e se encarou com o Duncan.

— Não me tem feito nenhum mal — disse — . Seu irmão só estava explicando como vou ser utilizada. Isso é todo.

Duncan pôde ver a dor que havia nos olhos do Madelyne, mas antes de que pudesse lhe fazer nenhuma pergunta, ela deu meia volta, agarrou sua bolsa e acrescentou:

— É hora de montar.

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Tentou andar para o Gilard para retornar ao acampamento. Duncan viu como seu irmão se apressava a se separar do caminho do Madelyne.

O irmão pequeno parecia preocupado. — Quer que cria que ela não é culpado — murmurou. — Madelyne te disse isso? — perguntou Duncan. — Não, não o fez admitiu Gilard com um encolhimento de ombros — . Não se defendeu a si mesmo em nenhum momento, Duncan, mas se comportava de uma maneira condenadamente inocente. Demônios, não o entendo! Pareceu surpreendê-la muito que nos importasse nossa irmã. Acredito que isso também foi uma reação autêntica. De fato, chegou a me perguntar se valorávamos a Adela.

— E como reagiu Madelyne quando lhe respondeu? — perguntou Duncan.

— Pareceu sentir-se ainda mais perplexa. Não a entendo — murmurou Gilard — . quanto

mais logo se levou a cabo este plano, tão melhor. Lady Madelyne não é o que eu esperava.

— Lady Madelyne é uma contradição — admitiu Duncan — . Bem sabe Deus que ela não

conhece sua própria valia. — Suspirou ao pensar no que tinha podido observar até o momento, e logo disse — : Vêem, que o tempo corre. Se nos dermos pressa, estaremos em casa antes do anoitecer. Gilard respondeu à ordem com um assentimento de cabeça e pôs-se a andar junto a seu irmão. Enquanto voltava para acampamento, Madelyne decidiu que não iria a nenhuma parte. ficou imóvel no centro do claro, com sua capa lhe envolvendo os ombros. Ansel tinha pego sua bolsa e Madelyne não tinha protestado por isso ante o escudeiro. Dava-lhe igual a sua bagagem fora com o Duncan. Para falar a verdade, não acreditava que houvesse nada que lhe importasse. Quão único queria era que a deixassem em paz.

Duncan pôs-se a andar para o escudeiro, para terminar de ficá-los arreios de combate. Indicou com a mão ao Madelyne que subisse a seu corcel, e logo seguiu andando. Então se deteve de repente e se voltou lentamente para olhar ao Madelyne, sem poder acreditar no que lhe parecia ter visto. Madelyne havia tornado a lhe dizer que não. Duncan ficou tão assombrado por aquela exibição de desafio que não reagiu imediatamente. Madelyne sacudiu a cabeça uma terceira vez, e depois se voltou bruscamente e pôs-se a andar para o bosque.

— Madelyne!

O rugido do Duncan a deteve. Madelyne se voltou instintivamente para olhá-lo, rezando dentro de sua cabeça para ter o valor de voltar a desafiá-lo.

— Sobe a meu cavalo. Agora.

olharam-se o um ao outro durante um longo momento cheio de silêncio. Então Madelyne se

deu conta de que todos outros tinham feito uma pausa no que estivessem fazendo e estavam olhando. Duncan não se tornaria atrás diante de seus homens. A maneira em que ele a estava olhando o deixou muito claro ao Madelyne. Madelyne se recolheu as saias e se apressou a plantar-se diretamente diante do Duncan. Os homens podiam estar olhando, mas se ela falava em voz baixa, então não poderiam ouvir o que dizia a quem os mandava.

— Não vou contigo, Duncan. E se não fosse tão teimoso, já teria compreendido que Louddon não virá a por mim. Está desperdiçando seu tempo. me deixe aqui.

— Para que sobreviva aqui longe de todos? — perguntou Duncan com um sussurro tão suave como o tinha sido o dela — . Não duraria nenhuma hora.

— sobrevivi a situações piores, milord — respondeu Madelyne, erguendo seus ombros — . Minha decisão está tomada, barão. Não vou contigo.

— Madelyne, se um homem se negasse a minha ordem da maneira em que você acaba de

fazê-lo, não viveria o tempo suficiente para poder alardear disso. Quando dou uma ordem,

espero que seja levada a cabo. Não ouse voltar a me responder com uma negativa, ou um reverso de minha mão lhe fará pagar isso te deixando atirada no chão.

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Era uma fanfarronada de bastante mal gosto por parte do Duncan, e a lamentou logo que as palavras tiveram saído de sua boca. Tinha arranca-rabo do braço ao Madelyne, e soube que lhe estava fazendo mal sem dar-se conta quando ela torceu o gesto em uma careta de dor. Duncan a soltou imediatamente, esperando que ela pusesse-se a correr para obedecê-lo. Madelyne não se moveu. Elevou o olhar para ele, com aquela majestosa compostura novamente presente em seu rosto, e disse sem alterar-se:

— Estou acostumada a que os golpes me atirem ao chão, assim faz o que queira. E quando

houver tornado a me colocar em pé, pode voltar a me derrubar de um murro se tal for seu desejo. Suas palavras deixaram um pouco preocupado ao Duncan. Sabia que Madelyne estava dizendo a verdade. Franziu o cenho, enfurecido ao pensar que alguém se atreveu a maltratá-la e sabendo, sem necessidade de que ela o dissesse, que era Louddon quem tinha repartido o castigo.

— E por que seu irmão ia A

— Isso carece de importância — interrompeu-o Madelyne antes de que Duncan pudesse

?

terminar sua pergunta. Agora lamentava haver dito nada. Madelyne não queria simpatia ou compaixão. Quão único queria era que a deixassem só.

Duncan suspirou.

— Sobe a meu cavalo, Madelyne.

Aquele novo valor que tinha dado forças ao Madelyne por uns instantes a abandonou assim que viu flexionar o músculo junto à bochecha do Duncan. O movimento acentuou a tensão

que tinha apertado seus queixos. Duncan desafogou a irritação que sentia deixando escapar um rouco grunhido. Depois a fez voltar-se até deixar a de face ao lugar no que estava atado seu corcel e a empurrou suavemente.

— Deste-me outra razão para matar ao Louddon murmurou.

Madelyne começou a voltar-se para lhe pedir que explicasse sua observação, mas a expressão que havia nos olhos do Duncan indicava que lhe tinha esgotado a paciência. Madelyne aceitou o fato de que tinha saído perdedora daquela discussão. Duncan estava decidido a levar-lhe consigo, sem lhe importar o que ela dissesse ou fizesse. Exalou um prolongado suspiro cheio de melancolia e logo pôs-se a andar para o cavalo do

Duncan. A maioria dos soldados ainda não tinham reatado suas tarefas. Todos olhavam ao Madelyne, que tentou parecer serena. dentro de seu peito, o coração lhe batia como se fora a arrebentar. Embora o medo ao temperamento do Duncan pesava grandemente sobre seu ânimo, agora havia uma preocupação imediata maior que a torturava: o corcel do Duncan. Que lhe agarrassem e lhe jogassem na garupa daquele enorme e feio monstro era uma coisa, mas montar sem ajuda era algo muito distinto.

— Que covarde sou — murmurou Madelyne para si mesmo.

Agora estava copiando ao pai Berton, o qual estava acostumado a falar-se com si mesmo, e se lembrou de que em uma ocasião seu tio lhe havia dito que não havia ninguém mais interessado no que pudesse ter que dizer que ele mesmo. Aquela lembrança tão querida para ela fez que chegasse a sorrir.

— OH, pai Berton, o que envergonhado se sentiria se pudesse ver-me agora

Tenho que

montar a um cavalo saído do inferno, e certamente me cobrirei de oprobio.

A ironia de sua preocupação finalmente conseguiu abrir acontecer com através de seu medo.

— por que me preocupa tanto me cobrir de oprobio, quando o cavalo do Duncan vai pisotear

me até que mora? O que me importará então o que pensem que sou uma covarde? Já estarei morta. Seu argumento ajudou a aliviar o temor que sentia. Madelyne estava começando a acalmar-se um pouco, até que se deu conta de que o corcel parecia estar observando-a. Quando o animal

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começou a arranhar o chão com as patas dianteiras, Madelyne chegou à conclusão de que tampouco gostava de nada o que via. Inclusive chegou a dar coices enquanto a olhava

fixamente. Madelyne decidiu que aquele cavalo tão estúpido tinha adquirido todas as odiosas características de seu dono. armou-se de valor e foi para o corcel, detendo-se junto a seu flanco. Aquilo não gostou de muito ao cavalo e, de fato, tentou separá-la empurrando-a com seu flanco traseiro. Madelyne levantou a mão para agarrar-se à cadeira, mas então o cavalo soltou tal relincho que a fez retroceder de um salto. Cheia de exasperação, Madelyne ficou as mãos nos quadris.

— É maior que eu, mas certamente não tão inteligente — disse.

Comprouve-a ver que o cavalo a olhava. Madelyne sabia que o corcel não podia entender o que ela estava dizendo, mas o mero feito de ter conseguido atrair sua atenção já bastava para

fazer que se sentisse melhor. Madelyne sorriu à besta enquanto ia avançando com tímidos pasitos até colocar-se diante dela. Uma vez que esteve em frente do animal, atirou das renda obrigando-o a baixar a cabeça. E logo começou a lhe sussurrar, falando em voz muito baixa e suave enquanto lhe explicava cuidadosamente todos seus temores.

— Nunca aprendi a montar e essa é a razão pela que te tenho tanto medo — disse-lhe — . É

tão forte que poderia me pisotear. Não ouvi seu dono te chamar por seu nome, mas se me pertencesse, eu te chamaria Sileno. Esse é o nome de um de meus deuses favoritos das antigas

histórias. Sileno era um dos poderosos espíritos da natureza, selvagem e indômito, e nisso se parecia muito a você. Sim, acredito que Sileno é um nome muito apropriado para você. Quando teve terminado aquele monólogo, Madelyne soltou as renda.

— Seu dono me ordenou que suba a seu garupa, Sileno — disse — . Rogo-te que te esteja

quieto, porque sigo te tendo muito medo. Duncan já tinha terminado de preparar-se. Agora permanecia imóvel ao outro extremo do claro, observando ao Madelyne com crescente assombro enquanto esta falava com seu cavalo. Não podia ouvir o que lhe estava dizendo. Deus, mas se estava tentando subir à cadeira de montar do lado equivocado! Duncan se dispôs a gritar uma advertência, seguro de que o animal se encabritaria, mas as palavras ficaram obstruídas em sua garganta quando viu que Madelyne tomava assento no alto do enorme animal. Todo aquilo era incorreto e certamente estranho, e ao Duncan não ficou mais remedeio que suspirar. Agora entendia por que Madelyne sempre se agarrava a ele quando cavalgavam juntos. Tinha-lhe medo a seu cavalo. Duncan se perguntou se seu ridículo temor se achava limitado a seu corcel ou abrangia a todos os cavalos.

Duncan reparou em que o sempre nervoso corcel não tinha movido nem um só músculo para perturbar a torpe ascensão do Madelyne para a cadeira de montar. E que o pendurassem se ela não se inclinou para baixo e lhe disse algo mais ao animal uma vez que teve conseguido instalar-se!

— Viu o que eu acabo de ver?

Gilard tinha formulado a pergunta desde detrás das costas do Duncan. Duncan assentiu, mas não se voltou. Seguia olhando ao Madelyne com um sorriso congelado nas cantos de seus lábios. — Quem supõe que lhe enfureço a montar? — perguntou Gilard, sacudindo a cabeça com uma careta de diversão — . Não parece ter nem a mais remota idéia de como se faz.

— Ninguém lhe ensinou — comentou Duncan — . Isso é óbvio, Gilard. E é curioso, mas

meu cavalo não parece sentir-se muito aborrecido pela falta de educação do Madelyne — acrescentou, sacudindo a cabeça e pondo-se a andar para a dama da qual tinham estado falando.

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O jovem escudeiro, Ansel, foi para o Madelyne da direção oposta. Uma sonrisita depreciativa

iluminava seu sardento rosto, e começou a exortar ao Madelyne a respeito de sua evidente

incapacidade para montar.

— Tem que montar pela esquerda — disse com grande autoridade. Depois lhe agarrou a

mão, como se fora a baixá-la ao chão de um puxão para que pudesse voltar a montar

corretamente. O corcel começou a fazer corvetas no mesmo instante em que aparecia Duncan.

A mão do Ansel saiu voando, ao igual ao resto de seu corpo.

— Não volte a tocá-la nunca!

O rugido do Duncan seguiu ao Ansel enquanto este caía ao chão. Aparentemente ileso depois

da caída, o escudeiro se apressou a incorporar-se assentiu submisamente.

O pobre moço parecia estar tão horrorizado por ter aborrecido a seu senhor que Madelyne

decidiu intervir em sua defesa.

— Seu escudeiro teve a consideração de me instruir — declarou — . Queria me ajudar a

baixar, porque em minha pressa cometi o estúpido engano de montar pelo lado equivocado. Ansel lançou um rápido olhar de gratidão ao Madelyne antes de voltar-se para seu senhor para inclinar-se ante ele. Duncan assentiu, aparentemente satisfeito com a explicação. Quando Madelyne compreendeu que Duncan se dispunha a montar ao Sileno, fechou os

olhos, segura de que não demoraria para ver-se lançada ao chão.

Duncan a viu fechar os olhos antes de que Madelyne me separasse sua face dele. Sacudiu a cabeça, perguntando-se que demônios podia estar lhe ocorrendo agora, e depois subiu à cadeira e depositou ao Madelyne em cima de seu colo em uma sozinha e rápida ação. Madelyne ficou envolta na grosa capa do Duncan e apoiada no peito deste antes de que pudesse começar a preocupar-se com aquele ato.

— Você não é melhor que Louddon — murmurou para si mesmo — . Acaso pensa que não

me dei conta de que nem sequer tomou o tempo de enterrar a seus mortos antes de que saísse da fortaleza de meu irmão? Sim, pois claro que me dava conta disso. É igual de implacável.

Matas sem mostrar nenhum sinal de remorso. Duncan teve que recorrer a todo seu domínio de si mesmo para não agarrar a seu cativa e sacudi-la até lhe colocar algo de sentido comum na cabeça.

— Madelyne, não enterramos a nossos mortos porque nenhum de meus homens morreu — disse-lhe finalmente.

Madelyne ficou tão surpreendida por sua resposta que se atreveu a levantar a vista para ele. A parte superior de sua cabeça se chocou com o queixo dele, mas Madelyne não procedeu a desculpar-se.

— Havia corpos jazendo por todo o chão, Duncan. — Eram os soldados do Louddon, Madelyne, não meus — respondeu Duncan.

— Esperas que cria que seus soldados são superiores aos deles

— Espero que deixe de me tirar de gonzo, Madelyne — respondeu Duncan.

?

Fila soube que Duncan falava muito a sério quando lhe cobriu bruscamente a cabeça com a capa. Madelyne chegou à conclusão de que Duncan era um homem horrível, e de que obviamente não tinha coração. Sim, porque se tivesse estado dotado de emoções humanas então nunca teria sido capaz de matar com semelhante facilidade.

O certo era que Madelyne não podia imaginar-se a si mesmo lhe tirando a vida a outra pessoa.

Ter levado uma existência tão encerrada com só o pai Berton e seus dois companheiros não a tinha preparado para enfrentar-se a alguém como Louddon ou Duncan. Madelyne tinha aprendido que a humildade era uma meta imensamente valiosa. Sim obrigava

a adotar a mansidão diante de seu irmão enquanto fervia de ira por dentro. Rezava para que ela não tivesse uma alma tão escura como a do Louddon. Não tinham compartilhado o mesmo pai. Madelyne queria acreditar que a ela só sim tinha dado a bondade do lado materno da

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família, e nenhuma das vis peculiaridades de seu pai. Sim enganava a si mesmo com tal

esperança?

Não demorou para achar-se muito esgotada para que pudesse seguir preocupando-se. A marcha daquele dia estava demonstrando ser a mais difícil de suportar, e os nervos do Madelyne se viram submetidos a uma dura prova. Ouviu observar a um de quão soldados já quase estavam em casa, e possivelmente porque acreditava que já se divisava o final, cada nova hora lhe pareceu muito mais larga que as anteriores.

O terreno, escarpado e montanhoso, obrigava-os a ir mais devagar. Duncan não podia manter

seu frenético ritmo de marcha habitual. Foram vários os momentos nos que Madelyne esteve segura de que o corcel ia tropeçar com algo, e passou a maior parte daquele longo e torturante dia com os olhos fechados e os braços do Duncan ao redor dela. A preocupação terminou levando-a ao esgotamento, convencida como estava de que não demorariam para ver-se

precipitados para algum daqueles precipícios aos que tanto parecia gostar deaproximar-se todo o possível ao Sileno. Um dos soldados gritou a nova quando por fim chegaram às terras dos Wexton. Um coro de vivas ressonou pelas colinas. Madelyne suspirou com alívio. recostou-se no peito do Duncan e sentiu como a tensão ia dissipando-se rapidamente de seus ombros. encontrava-se muito cansada para poder preocupar-se com o que lhe ocorreria quando entrasse no lar do Duncan.

O

mero feito de descer do Sileno já era suficiente bênção por agora.

O

dia tinha ido voltando-se cada vez mais frio. Madelyne foi se impacientando

progressivamente à medida que os minutos necessários para chegar às terras dos Wexton se

convertiam em largas horas e seguia sem poder divisá-la fortaleza do Duncan. As últimas luzes do dia já estavam desvanecendo-se quando Duncan ordenou fazer um alto.

Foi Gilard quem o convenceu de que parassem. A áspera troca de palavras que teve lugar entre os dois irmãos indicou ao Madelyne que aquela parada não era do agrado do Duncan. Também se deu conta de que Gilard não parecia sentir-se nada ofendido pelas duras observações de seu irmão maior.

— Acaso é mais fraco que nossa cativa? — perguntou— Duncan ao Gilard quando este

insistiu em que descansassem durante uns minutos.

— Já não sinto as pernas — replicou Gilard com um encolhimento de ombros.

— Lady Madelyne não se queixou — comentou Duncan depois de ter elevado a mão para

indicar a seus homens que deviam deter-se.

— Seu cativa está muito assustada para dizer nada — zombou-se Gilard — . Esconde-se debaixo de seu capa e chora junto a seu peito.

— Não acredito — respondeu Duncan, separando-se um pouco a capa para que Gilard

pudesse ver o rosto do Madelyne — . Vê alguma lágrima, Gilard? — perguntou-lhe depois em um tom cheio de diversão. Gilard sacudiu a cabeça. Duncan estava tentando fazer que se sentisse inferior a aquela formosa mulher a qual estreitava entre seus braços. O ardil não lhe tinha afetado no mais

mínimo, e chegou a rir suavemente. O desejo de estirar as pernas e beber um pouco de cerveja era sua única preocupação naquele momento, junto com o fato de que sua bexiga se achava a ponto de arrebentar.

— Pode que seu cativa seja muito boba para conhecer o medo — observou com um sorriso.

A observação não divertiu no mais mínimo ao Duncan. Despediu-se do Gilard com um

franzimento de cenho o bastante terrível para fazer que seu irmão saísse correndo, e logo

desmontou lentamente. Duncan seguiu ao Gilard com o olhar até que este teve desaparecido dentro do bosque, e logo

se voltou para o Madelyne. Madelyne estendeu os braços para ele em busca de ajuda, colocando as mãos sobre a curva de seus largos ombros. Até tratou de sorrir.

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Duncan não lhe devolveu o sorriso. Não obstante, demorou um tempo imensamente longo em baixá-la ao chão. Suas mãos abrangeram a cintura do Madelyne quando a atraiu para ele, mas logo que os olhos dela se encontraram à mesma altura que os dele, e com tão só um pequeno espaço para separá-los, ficou subitamente imóvel. Madelyne estirou as pernas com um gemido de dor que não conseguiu conter do todo. Cada músculo de seu traseiro gritava em uma muda agonia. Duncan teve a audácia de sorrir ante seu desconforto.

Madelyne decidiu que Duncan sempre as engenhava para tirar reluzir quão pior havia nela. Do que outra maneira podia explicar-se aquele repentino e entristecedor impulso de lhe gritar que estava sentindo agora? Sim, Duncan empurrava suavemente ao lado escuro de seu caráter até que conseguia chegar a deixá-lo em um primeiro plano. Mas se ela nunca, nunca gritava a ninguém! Madelyne era uma mulher doce e carinhosa, que tinha sido benta com um temperamento do mais sensato e aprazível. O pai Berton o havia dito em muitas ocasiões.

E agora aquele guerreiro tentava lhe arrebatar sua bondade natural zombando-se dela.

Bom, pois Madelyne não permitiria que isso ocorresse. Por muito que se sonriera de suas moléstias e suas dores, Duncan não conseguiria lhe fazer perder os estribos. Olhou-o aos olhos, decidida a manter-se firme embora só fora por uma vez. Ele estava

olhando-a fixamente, como se pensasse que dessa maneira poderia encontrar a resposta a algum enigma que o inquietava.

O olhar do Duncan foi baixando lentamente até que se encontrou contemplando a boca do

Madelyne, e Madelyne se perguntou o que estaria olhando até que se deu conta de que lhe

estava olhando a sua. ruborizou-se, embora sem saber por que.

— Gilard está muito equivocado — disse — . Não sou nenhuma boba.

O sorriso do Duncan, maldita fosse sua negra alma, voltou-se um pouco maior.

— Já pode me soltar — disse Madelyne, lhe lançando o que esperava fosse um olhar altivo.

— Se o fizer te cairá de bruços — anunciou Duncan.

— E isso te comprazeria? — perguntou ela, fazendo todo o possível para que sua voz

empregasse o mesmo e suave sussurro que tinha utilizado a dele quando fez aquele comentário tão humilhante. Duncan se encolheu de ombros e a soltou subitamente, OH, realmente não cabia dúvida de

que o barão do Wexton era um homem horrível! Duncan tinha sabido com toda exatidão o que era o que ia ocorrer. Madelyne teria caído sobre seu traseiro se não se agarrou ao braço dele, porque agora suas pernas não pareciam ser capazes de recordar no que consistia sua obrigação.

— Não estou acostumada a cavalgar durante tantas horas seguidas — apressou-se a dizer.

Duncan não pensava que estivesse acostumada a montar nem um só instante. Deus, deixava-o cada vez mais confuso! Não cabia dúvida de que lady Madelyne era a mulher mais desconcertante com a que se encontrou jamais. Quando andava era grácil, mas também podia ser incrivelmente torpe. Eram tantas as ocasiões em que sua cabeça tinha se chocado com o queixo do Duncan que este pensava que Madelyne já devia ter o alto da cabeça cheia de morados. Madelyne não tinha nem a mais remota idéia de quais eram os pensamentos que lhe estavam passando pela cabeça ao Duncan. Mas lhe estava sorrindo, e isso era algo do que tinha que preocupar-se. Finalmente pôde soltar-se dele. lhe voltando as costas, Madelyne entrou lentamente no bosque para procurar um pouco de intimidade. Sabia que se movia igual a uma anciã, e rezou para que Duncan não a estivesse olhando. Quando voltou da densa arvoredo, Madelyne descreveu um grande círculo ao redor dos homens, resolvida a expulsar os dores e cãibras de suas pernas antes de que se visse

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novamente obrigada a subir sobre o Sileno. deteve-se quando chegou ao extremo mais afastado daquela área triangular, e baixou o olhar para o vale de que acabavam de subir. Duncan não parecia ter absolutamente nenhuma pressa por reatar a marcha. Aquilo não tinha nenhum sentido para o Madelyne, posto que recordava o muito que se zangou quando Gilard lhe pediu que fizessem um alto. Agora se comportava como se dispor de todo o tempo do mundo. Madelyne se sacudiu a cabeça. Duncan do Wexton era o homem mais desconcertante que tivesse conhecido jamais. Decidiu sentir-se agradecida por aquela pausa. Necessitava uns quantos minutos mais a sós

para fazer que sua mente se esquecesse de todas suas preocupações, uns quantos e preciosos minutos mais de pacífica solidão nos que recuperar o controle de suas emoções.

O dia quase tinha chegado a seu fim, já que agora o sol estava começando a ficar no

horizonte. Magníficas franjas de um intenso laranja e uma tênue cor avermelhada

atravessavam o céu, arqueando-se para baixo e lhe dando a impressão de que terminavam chegando a tocar o chão em algum lugar longínquo. Cada estação trazia consigo seus próprios e especiais tesouros, e a nudez do inverno que já se achava muito próximo encerrava uma imensa beleza. Madelyne estava tentando ignorar o estrépito que havia detrás dela e concentrar-se em todo o esplendor que tinha debaixo, quando sua atenção foi subitamente atraída por uma faísca de luz que apareceu de repente entre as árvores.

A piscada de luz desapareceu um instante depois. Cheia de curiosidade, Madelyne seguiu

andando para a direita até que recapturou a luz. Era muito estranho, mas agora a luz parecia estar vindo de outra direção um pouco mais afastada vale abaixo.

Então as luzes se multiplicaram subitamente, até que pareceu como se cem velas tivessem sido acesas no mesmo instante: As luzes tremiam e piscavam.

A distância era grande, mas o sol agia como um espelho e ia aproximando cada vez mais as

faíscas. Como fogo, pensou Madelyne

Então o entendeu. Só uns homens que levassem armadura podiam explicar a presença de

semelhantes reflexos.

E havia centenas deles.

ou metal.

Capítulo5

Foge o malvado sem que ninguém o persiga, mas o justo é tão bravo como o leão.

Provérbios, 28, 1.

Santo Deus, foram ser atacados. Paralisada pelo estupor, Madelyne começou a tremer de medo. O fato de que tivesse perdido o controle de si mesmo com tanta rapidez a enfureceu enormemente. Madelyne jogou os ombros para trás, resolvida a pensar com lógica. Levou a cabo uma profunda e tranqüilizadora inspiração de ar. Já está, disse-se a si mesmo, agora posso decidir o que é o que tenho que fazer. OH, como desejou ser valente! Suas mãos tinham começado a sofrer cãibras, e só então se deu conta de que estava espremendo os pregas de sua capa com tal força que lhe doíam os dedos por causa da pressão. Madelyne sacudiu a cabeça, rezando para que a ajuda divina a ajudasse a decidir-se. Em tanto que cativa do Duncan, certamente não tinha o dever de alertá-lo a respeito da ameaça que se estava aproximando. Podia guardar silêncio e logo fugir logo que tivesse começado a batalha. Aquela possibilidade não demorou para ficar descartada quando Madelyne compreendeu que no caso de que fizesse tal coisa, então haveria ainda mais mortes. Se avisava ao Duncan,

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possivelmente poderiam apressar-se a sair daquele lugar. Sim, se indo imediatamente dali podiam chegar a afastá-lo suficiente para que já não funcionasse possível atacá-los, e dessa maneira a batalha não teria lugar. Acaso salvar vistas não era mais importante que seus próprios planos de fuga? Madelyne decidiu que ia interceder. Recolhendo-as saias de seu vestido, correu em busca de seu captor pensando que era muito irônico que fosse ser ela quem advertisse do iminente ataque. Duncan estava de pé no centro de um círculo de soldados, com o Gilard junto a ele. Madelyne foi avançando ao redor dos homens e se deteve quando se encontrou detrás das costas do Duncan.

— Quereria ter umas palavras contigo, barão — interrompeu-o Madelyne.

A voz lhe quebrou por causa da tensão, e suas palavras apenas se chegaram a ter volume. Sem

dúvida essa foi a razão pela que Duncan não fez caso de sua petição, já que simplesmente não a tinha ouvido.

— Tenho que falar contigo — disse Madelyne, repetindo sua petição em um tom muito mais

alto. Depois se atreveu a lhe tocar o ombro. Duncan continuou sem lhe fazer caso. Madelyne voltou a tocá-lo, agora fazendo-o com mais força que antes. Duncan incrementou o volume de sua voz enquanto seguia lhes falando com seus homens a respeito de algum tema que Madelyne sabia que tinha que ser totalmente insignificante em comparação com o que ela estava tentando lhe dizer. Deus, mas que teimoso era aquele homem! Madelyne se retorceu as mãos, sentindo que seu alarme ia crescendo um pouco mais a cada segundo que transcorria, e consumindo-se de preocupação ao pensar que todos aqueles soldados que agora mesmo estavam subindo pelas colinas podiam cair sobre eles em qualquer momento. de repente a frustração de ter que esperar sem poder fazer nada até que Duncan se dignasse reconhecer sua presença se voltou insuportável. A ira tomou o controle. Utilizando até o último grama de força que possuía, Madelyne chutou concienzudamente ao Duncan. O alvo que escolheu para semelhante ação foi a parte de atrás do joelho direita do barão, e sua pontaria não pôde ser mais certeira. Madelyne compreendeu imediatamente a insensatez de sua temerária ação quando uma terrível pontada de dor subiu por sua perna. Os dedos de seu pé certamente se quebrado devido ao tremendo impacto, e o único consolo que encontrou para a dor que acabava de

infligir-se a si mesmo foi o fato de que por fim tinha conseguido atrair a atenção do Duncan.

E de uma maneira bastante rápida, além disso. Duncan se voltou para ela, movendo-se com a

celeridade de um Wolf quando se dispõe a saltar sobre sua presa. Parecia achar-se mais assombrado que furioso. Madelyne não pôde evitar fixar-se em que suas mãos, apertadas em sendos punhos, permaneciam imóveis sobre seus quadris. Enquanto torcia o gesto a causa da dor que sentia nos dedos de seus pés, Madelyne descobriu que agora

lhe funcionava igual de doloroso elevar o olhar diretamente para o rosto do Duncan. O que fez em vez disso foi voltar-se para olhar ao Gilard e o fazê-lo aliviou seu desconforto, porque agora o rosto do irmão pequeno luzia a expressão mais ridícula que se pudesse chegar a imaginar.

— Eu gostaria de ter umas palavras contigo a sós — declarou Madelyne quando por fim se sentiu capaz de voltar a olhar ao Duncan

A preocupação que tinha ouvido na voz do Madelyne despertou a curiosidade do Duncan.

Assentiu e, agarrando-a do braço, levou-a para o outro lado do acampamento. Madelyne tropeçou duas vezes. Em um momento dado Duncan suspirou, um suspiro muito prolongado e cheio de cansaço; Madelyne soube que isso a beneficiava.

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Ao Madelyne dava igual a Duncan tratasse de fazer que se sentisse tão carente de importância como se fora uma lasca cravada debaixo de sua pele. Assim que ela se explicou, Duncan já não consideraria sua interrupção como uma moléstia. De fato, inclusive podia chegar a agradecer-lhe embora Madelyne duvidava de que aquele homem fora capaz de ter semelhante reação.

E o que era ainda mais importante, as mortes poderiam evitar-se. Esse pensamento lhe deu o

valor necessário para olhar ao Duncan diretamente aos olhos.

— Uns homens estão vindo do vale — disse.

Madelyne tinha esperado que houvesse uma reação imediata a sua afirmação, mas Duncan se limitou a olhá-la em silêncio. Não mostrou absolutamente nenhuma reação. Aquilo fez que Madelyne se visse obrigada a repetir suas palavras.

— Uns soldados vêm para aqui subindo pelas colinas — disse — . Pude ver o sol refletindo-

se em seus escudos. Pensa que deveria fazer algo a respeito? Acaso ia transcorrer toda uma eternidade antes de que por fim chegasse a empreender-se

alguma classe de ação? Madelyne considerou aquela possibilidade enquanto esperava a que Duncan dissesse algo.

O estava olhando a da maneira mais inquietante possível, com seu duro e anguloso rosto

mostrando claramente a perplexidade que sentia. Madelyne também acreditou ver cinismo ali, naqueles olhos cinzas que a gelavam com o olhar. Finalmente, chegou à conclusão de que Duncan estava tentando decidir se lhe estava dizendo a verdade.

— Eu nunca hei dito uma falsidade em toda minha vida, barão — assegurou-lhe — . Se me

seguir, mostrarei-te que digo a verdade. Duncan contemplou a aquela formosa jovem que se mantinha tão orgulhosamente erguida

ante ele. Grandes olhos azuis elevavam o olhar para ele para observá-lo com uma imensa confiança. Mechas de cabelos castanho avermelhado flutuavam através de suas bochechas. A bolinha de terra que havia em um lado de seu nariz atraía a atenção do Duncan.

— por que me faz esta advertência? — perguntou-lhe.

— por que? Pois para que possamos nos afastar deste lugar o mais depressa possível —

respondeu Madelyne, franzindo o cenho ante o estranho da pergunta que acabava de lhe fazer Duncan — . Não quero que haja mais mortes. Duncan assentiu, satisfeito com sua resposta, e chamou com um gesto ao Gilard. Seu irmão se ficou imóvel a um lado, tratando de ouvir o que se estava dizendo.

— Lady Madelyne acaba de dar-se conta de que nos estão seguindo — observou Duncan.

Gilard mostrou sua surpresa. Ele não tinha chegado a precaver-se em nenhum momento de que estivessem sendo seguidos, e se voltou a olhar ao Madelyne.

— Estão-nos seguindo? — perguntou — . Quanto faz que sabe, Duncan?

— Desde meio-dia — respondeu Duncan com um encolhimento de ombros.

— São vagabundos? — inquiriu Gilard.

Sua voz se suavizou em um intento de imitar a atitude de despreocupação que tinha visto adotar a seu irmão. por dentro, enfurecia-o o fato de que Duncan tivesse estado guardando

silêncio ao longo de toda a tarde. Mas também se sentia bastante perplexo, e se perguntava por que razão lhes teria advertido Madelyne.

— Não são vagabundos, Gilard.

Um momento de silêncio que pareceu não ia terminar nunca foi prolongando-se entre os dois irmãos antes de que uma sombra de compreensão passasse velozmente pelo rosto do Gilard.

— O rato persegue o Wolf? — perguntou.

— Se Deus quiser, esta vez ele se encontrará à frente de seus homens — respondeu Duncan. Gilard sorriu. Duncan assentiu e logo seguiu falando.

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— Eu tinha pensado me encontrar com eles um pouco mais perto de casa, no passado do

arroio, mas as colinas que há debaixo de nos proporcionam a mesma vantagem. Dava aos

homens que se preparem. Gilard deu meia volta e correu através do claro, gritando a ordem de montar. Madelyne se tinha ficado muito atônita para que lhe funcionasse possível falar. Seu plano de dar o aviso a fim de que se pudesse evitar que houvesse uma batalha se evaporou assim que a risada do Gilard chegou até ela. Mas não tinha entendido qual podia ser o significado da breve conversação mantida pelos irmãos. Tinham falado em adivinhações, dizendo insensatezes sobre ratos e serpentes.

— Então eu estava no certo — balbuciou finalmente — . Em realidade é igual a Louddon, verdade? Duncan ignorou seu arranque de fúria.

— Monta em meu cavalo, Madelyne — disse-lhe — . Iremos ao encontro de você irmão

juntos. Madelyne estava muito furiosa para que lhe passasse pela cabeça protestar. disse-se que tivesse devido compreender que Duncan nunca lhe voltaria as costas à ocasião de liberar um combate. Acaso não tinha aprendido aquela lição quando tentou convencer o de que saísse das

terras do Louddon? antes de que pudesse dar-se conta do que acabava de fazer, Madelyne se encontrou instalada em cima da garupa do Sileno. Sua ira tinha feito que o esquecesse todo a respeito de seu temor, e agora nem sequer podia recordar por qual de seus flancos tinha montado no cavalo. Duncan foi para ela, agarrou as renda e começou a conduzir ao animal através do claro. Madelyne se agarrou à cadeira de montar para seguir com vida, inclinando os ombros para

diante para fazer frente a aquele duro trabalho. Os estribos eram muito longos para que seus pés pudessem chegar a alcançá-los, e seu traseiro funcionava violentamente golpeado com cada passo que dava o animal. Madelyne sabia que a notariam infelizmente falta de toda instrução na subida, e agradeceu que Duncan não estivesse olhando-a.

— Com que nome chama a seu cavalo? — perguntou.

— Com o de cavalo — respondeu Duncan, lhe falando por cima do ombro — . Meu animal

é um cavalo e isso é o que o chamo.

— Tal como eu suspeitava. É tão frio e desumano que nem sequer foste capaz de encontrar

um momento para colocar nomeie a seu leal corcel. Eu lhe dei um nome. Sileno. O que te parece? — perguntou Madelyne. Duncan se negou a responder a aquela pergunta. O fato de que Madelyne tivesse tido o descaramento de colocar nomeie a seu corcel tivesse devido irritá-lo, mas seus pensamentos já estavam derrubados na batalha que os aguardava. Duncan não se deixaria distrair por tão insignificante conversa. Madelyne sorriu para si mesmo, sentindo-se muito comprazida com a maneira em que tinha sabido provocá-lo. Então Ansel apareceu junto a ela trazendo consigo a outro cavalo, um tordo que parecia ser uma arreios muito mais dócil que Sileno. Duncan se voltou para o Madelyne, arrojou-lhe as renda sem dizer uma palavra e montou no tordo. O sorriso se gelou bruscamente no rosto do Madelyne. Agarrou as renda que acabavam de lhe arrojar, sentindo-se terrivelmente afligida quando caiu na conta de que Duncan esperava que fosse ela a que guiasse ao animal. O corcel deveu perceber a preocupação que a embargava, porque em seguida começou a dançar para um lado. Seus pesados cascos atingiam o chão com a força suficiente para desmontar ao Madelyne, quem lamentou ter chegado a fazê-lo tão bem na hora de fingir que sabia montar. Gilard apareceu ao outro lado do Madelyne, cavalgando sobre um corcel castanho. Em seguida obrigou a suas arreios a que se pegasse ao flanco do corcel do Duncan, com o que colocou fim ao nervoso passado do animal.

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— Ainda estão a certa distância daqui — observou depois, dirigindo-se a seu irmão maior por cima da cabeça do Madelyne — . Esperamo-los, irmão?

— Não — respondeu Duncan — . Iremos a seu encontro.

Os soldados já estavam formando atrás do trio, Armando um terrível estrépito enquanto o faziam. Ao Madelyne pareceu que Duncan esperava até que o ruído teve diminuído um pouco antes de dar o sinal.

— Ficarei aqui até que retorne — disse então ao Duncan.

Sua voz tinha divulgado cheia de desespero. Duncan se voltou a olhá-la, sacudiu a cabeça e logo se voltou novamente para o vale.

— Eu ficarei aqui — anunciou Madelyne.

— Não o fará — replicou Duncan, sem incomodar-se sequer em lhe dirigir o olhar por um instante enquanto lhe lançava aquela áspera negativa.

— Poderia me atar a uma árvore — sugeriu Madelyne.

— Ah, lady Madelyne, mas suponho que não quererá lhe negar ao Louddon a visão de seu

formoso rosto, verdade? — Gilard fez aquela pergunta com um sorriso no seu — . Prometo-

te que será quão último ele veja antes de morrer — acrescentou o irmão pequeno do Duncan.

— Os dois ides desfrutar muito com esta batalha, verdade? — perguntou Madelyne a sua vez. Estava tão atônita que lhe tremia a voz.

— Não cabe dúvida de que eu desfrutarei com ela — respondeu Gilard com um

encolhimento de ombros.

— Parece-me que está tão louco como seu irmão, Gilard — disse-lhe Madelyne.

— Você sabe que temos uma boa razão para querer ver morto a seu irmão — anunciou

Gilard, e o sorriso foi abandonando lentamente sua face — . Da mesma maneira em que você deve querer nos ver mortos — acrescentou, mofando-se dela com aquela declaração unida ao tom deliberadamente zombador que havia em sua voz. Madelyne se apressou a voltar-se para o Duncan para ver de que maneira estava reagindo este

à observação que acabava de lhe dirigir seu irmão, mas o barão não parecia estar emprestando nenhuma classe de atenção a sua conversação. voltou-se novamente para o Gilard.

— Entendo por que querem matar ao Louddon — disse-lhe — . E o que não quero é que

você ou seu irmão morram nesta confrontação, Gilard — acrescentou — . por que foste pensar que quero tal coisa?

Gilard franziu o cenho, visivelmente confuso.

— por que classe de idiota toma, lady Madelyne? — perguntou depois — . Agora tenta me

dizer que não vais tomar partido pelo Louddon, verdade? Louddon é seu irmão.

— Não tomarei partido por ninguém — argüiu Madelyne — . Não quero que mora ninguém.

— OH, agora já vejo qual é seu plano — replicou Gilard. Quase lhe estava gritando — .

Esperará a ver quem é o ganhador e então escolherá o bando ao qual vais unir te. Muito ardiloso por seu parte, realmente.

— Crie o que queira — respondeu Madelyne — . Parece-te muito a seu irmão — acrescentou, sacudindo a cabeça.

Quando Gilard lhe sorriu, Madelyne se deu conta de que se havia sentido muito comprazido por seu comentário.

— Não te estou fazendo nenhum elogio, Gilard — esclareceu-lhe — . Precisamente se trata

de justamente o contrário. Está demonstrando que é tão teimoso e implacável como Duncan. Parece-me que desfruta tanto matando como ele — concluiu. por dentro Madelyne não podia evitar sentir-se horrorizada ante a maneira em que tinha tentado manipular ao Gilard até conseguir que perdesse o controle mas, e que Deus a ajudasse, não parecia ser capaz de conter-se.

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— Pode me olhar honestamente aos olhos e me dizer que não me odeia? — perguntou

Gilard. Estava tão furioso que lhe marcava claramente a veia no pescoço. Madelyne pensou

que queria atingi-la.

— Não te odeio, Gilard — disse-lhe — . Admito que eu gostaria de te odiar, mas não te odeio.

— E por que não me odeia? — perguntou Gilard. — Porque quer a seu irmã.

Gilard se dispunha a lhe dizer ao Madelyne que pensava que era a mulher mais boba com a que se encontrou jamais, quando Duncan atraiu sua atenção. O irmão pequeno se esqueceu imediatamente do Madelyne e deu meia volta para ir recolher sua espada. Duncan finalmente deu o sinal. de repente Madelyne se sentiu tão aterrada que nem sequer pôde recordar nenhuma de suas preces. ia ser um combate a morte? Madelyne já sabia o suficiente sobre a teima do Duncan para ter a certeza de que não lhe importá-la que todo estivesse em seu contrário. Tentou-o, mas não pôde ilegal a contar o número de soldados que estavam subindo pelas colinas. Cobriam o chão igual a lagostas. Voltavam a encontrar-se superados em número os homens do Duncan? Madelyne pensou que aquilo terminaria sendo um autêntico açougue, e todo porque Duncan ia lançar seu desafio com honra e Louddon não. Era algo que funcionava muito fácil de

entender, mas que sempre se encontraria além da compreensão de alguém como o barão do Wexton. Era evidente que Duncan tinha esquecido como foi enganado pelo Louddon para que acreditasse que este faria honra à trégua temporária que tinham acordado entre os dois. Assim era como Louddon tinha capturado ao Duncan, mediante um simples engano. Madelyne conhecia o Louddon muito melhor que Duncan. Se se cheirava que o aroma da vitória estava de sua parte, então seu irmão lutaria como um animal. disse-se que lhe dava igual quem terminasse elevando-se com a vitória. Se se matavam todos os uns aos outros, então que assim fosse. Seriam suas vontades as que prevaleceriam, não a dela.

— Dará-me igual — sussurrou uma e outra vez, até que suas palavras se converteram em um cântico desesperado. Mas por muitas vezes que pronunciasse aquelas palavras, Madelyne não podia fazer que chegassem a ser certas.

Capítulo 6 Porque a sabedoria deste mundo é necedad ante Deus. Primeira epístola aos Corintios, 3, 19

Em seguida funcionou evidente que ao barão do Wexton lhe dava absolutamente igual ao elemento surpresa não se achasse de sua parte. Seu grito de guerra ressonou pelos arredores, fazendo-se ouvir com tal força que pouco faltou para que arrancasse as folhas murchas as fazendo cair de seus ramos. Logo soou uma trompetista, enviando dessa maneira uma mensagem adicional a quão soldados estavam avançando de abaixo, e se por acaso todo aquilo não fora suficiente, o troar dos cascos dos cavalos que estavam baixando ao galope pelas ladeiras sem dúvida alertou ao Louddon e seus homens da ameaça que se aproximava. Quase não tiveram iniciado sua descida, Madelyne se viu presa entre o Duncan e seu irmão. Os soldados também os rodeavam com seus escudos levantados. Embora Madelyne não sustentava semelhante amparo, tanto Duncan como Gilard detiveram os ramos que a teriam arrancado de sua cadeira, utilizando seus escudos em forma de cometa como barreiras contra os nodosos ramos que bloqueavam seu caminho.

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Quando os soldados chegaram a um pequeno penhasco que se elevava sobre o lugar que seu senhor tinha escolhido para a confrontação, Duncan atirou das renda do corcel e lhe gritou uma ordem ao animal. O corcel se deteve imediatamente. Ato seguido Duncan utilizou sua mão livre para sujeitar o queixo do Madelyne, e lhe aplicou uma firme pressão enquanto a obrigava a elevar o olhar para ele. Olhos cinzas desafiaram aos azuis.

— Não te atreva a te mover deste lugar — — disse Duncan. dispunha-se a soltá-la, mas Madelyne deteve sua mão.

— Se morrer, não chorarei por você — murmurou.

Duncan chegou a lhe sorrir.

— Se que o faria — respondeu com voz tão arrogante como suave.

Madelyne não teve tempo para lhe responder. Duncan colocou em movimento a seu corcel

picando esporas e galopou para a batalha que já estava tendo lugar mais abaixo. Madelyne se encontrou subitamente só no alto daquele nu penhasco quando o último dos soldados do Duncan passou junto a ela em um furioso galope.

O ruído era realmente ensurdecedor. O metal se estrelava contra o metal, ressonando com

uma intensidade que brocava os ouvidos. Os gritos de tortura se mesclavam com os de vitória.

Madelyne não se achava o bastante perto para que pudesse distinguir os rostos, mas manteve sua atenção firmemente dirigida para as costas do Duncan. O tordo que montava era fácil de ver. Madelyne contemplou ao Duncan enquanto este blandía sua espada com precisos golpes,

e pensou que o barão do Wexton sem dúvida tinha sido bento pelos deuses quando o inimigo

o deixou virtualmente rodeado e Duncan fez cair de sua cadeira a cada oponente com mortíferos cutiladas de sua folha.

Madelyne fechou os olhos por um instante. Quando voltou a contemplar a cena, o tordo, tinha desaparecido. Madelyne percorreu freneticamente a área com o olhar, procurando o Duncan, e também ao Gilard, mas não pôde encontrar a nenhum dos dois irmãos. A batalha ia avançando para ela. Não procurou nem por um só instante a seu irmão, sabendo que este não se acharia em pleno centro da batalha. A diferença do Duncan, Louddon sempre seria o último em elevar sua espada. O risco era excessivo. Não, seu irmão valorava muito sua vida, em tanto que Duncan não parecia outorgar absolutamente nenhum valor à sua. Louddon deixava que os homens que lhe tinham jurado lealdade se encarregassem do trabalho de lutar. E se o curso da batalha terminava voltando-se contra ele, então sempre seria o primeiro em fugir.

— Esta não é minha luta! — gritou Madelyne com toda a potência de seus pulmões.

Atirou das renda, decidida a partir com a maior celeridade possível. Não presenciaria nem um só minuto de batalha mais. Se, deixaria-os ali a todos.

— Vêem, Sileno, vamos — disse, ordenando avançar ao animal tal como lhe tinha visto fazer ao Duncan.

O corcel não se moveu. Madelyne atirou das renda, energicamente e com a firme

determinação de fazer que o animal obedecesse sua vontade. Os soldados estavam subindo rapidamente para o penhasco, e isso para que a urgência se voltasse subitamente imperiosa.

Duncan estava furioso. Tinha procurado o Louddon, mas não pôde encontrar nem rastro dele.

A vitória sobre seus inimigos realmente careceria de todo significado se o homem que os

mandava voltava a escapar. Levantou a vista para lançar um rápido olhar ao Madelyne e ficou atônito ao ver que a batalha a estava rodeando. Então Duncan caiu na conta de que tinha estado tão absorto em encontrar ao Louddon que não tinha dedicado suficiente atenção à segurança do Madelyne. Admitiu o engano, reprovando-se não ter sido o bastante previdente para deixar homens que cuidassem dela.

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Duncan arrojou seu escudo ao chão, e soltou um estridente assobio que esperava chegasse até seu corcel. O coração lhe subiu à garganta enquanto corria para o promontório. Aquela intensa necessidade de proteger ao Madelyne era uma reação totalmente ilógica, disse-se a se mesmo, já que ela era seu cativa e ele tênia a responsabilidade de mantê-la a salvo. Se, essa era a razão pela qual agora estava correndo para ela, rugindo sua indignação com tanta força como teria feito com qualquer grito de batalha. O corcel respondeu ao sinal assobiado lançando-se à carga. Agora o animal tivesse permitido que seu cavaleiro tomasse o controle, mas Madelyne perdeu as renda quando suas arreios iniciou aquele súbito galope. Sileno saltou por cima de dois soldados que estavam chegando ao alto do penhasco, atingindo-os a ambos na cabeça com suas patas traseiras. Os gritos dos soldados os levaram consigo novamente colina abaixo. Madelyne não demorou para achar-se dentro do mais renhido da batalha, com homens a cavalo e mais homens a pé lotando o chão ao redor dela, todos lutando por suas vidas. O corcel do Duncan viu bloqueado seu caminho pelos soldados. Madelyne se agarrou ao pescoço do animal e rezou por um rápido fim. de repente viu, ao Gilard abrindo-se passo para ela. Ia a pé, sustentando uma espada ensangüentada em uma mão e um escudo banguela na outra, rechaçando da esquerda os ataques de que era objeto enquanto ia impulsionando sua espada para diante com a mão direita. Um dos soldados do Louddon se equilibrou sobre o Madelyne, com sua espada levantada contra ela. Um brilho enlouquecido vidrava seu olhar, como se já tivesse deixado atrás o ponto no que ainda sabia o que se para. Madelyne compreendeu que aquele homem tinha intenção de matá-la. Gritou o nome do Duncan, mas mesmo assim sabia que agora sua segurança dependia de seu próprio engenho. Não havia mais escapatória que o duro chão, e Madelyne se apressou a lançar-se por cima do flanco do cavalo. Não foi o bastante rápida. A folha encontrou seu branco, abrindo um profundo atalho com o passar da coxa esquerda do Madelyne. Gritou agónicamente, mas o som morreu em sua garganta quando se chocou com o chão. O fôlego foi bruscamente expulso dela. Sua capa a seguiu ao chão, posando-se em cima de seus ombros em um confuso montão. Muito aturdida, e achando-se em um estado próximo à comoção, a partir desse momento toda a concentração do Madelyne ficou subitamente absorvida pela tarefa de dispor o objeto ao redor de seu corpo, em um lento e árduo processo cuja terminação chegou a converter-se em uma autêntica obsessão para ela. Ao princípio a dor de sua coxa era tão entristecedora que pensou ia morrer devido a ele. E logo um intumescimento muito bem-vindo foi estendendo-se pouco a pouco por sua coxa e por toda sua mente, confiriéndole novas forças. levantou-se, sentindo-se ainda muito confusa e bastante aturdida, e se ateu a capa sobre seu seios enquanto contemplava aos homens que combatiam ao redor dela. O corcel do Duncan a empurrou bruscamente entre os omoplatas, faltando muito pouco para que voltasse a atirá-la ao chão. Madelyne recuperou o equilíbrio e se apoiou no flanco do animal, achando um certo consolo no fato de que o cavalo não tivesse fugido quando ela caiu ao chão. O animal também agia como uma barreira, protegendo suas costas de qualquer ataque. As lágrimas correram por sua face, em uma reação involuntária a todo o aroma de morte que impregnava o ar. Gilard lhe gritou algo, mas Madelyne não conseguiu entender o que era o que lhe estava gritando, e o único que pôde fazer foi olhá-lo fixamente enquanto Gilard continuava abrindo-se passo para ela. Gilard voltou a gritar, agora com voz mais premente que antes, mas a ordem se mesclou com o estrépito do metal arranhando o metal e terminou voltando-se muito confusa para que pudesse ser entendida.

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A mente do Madelyne se rebelou contra todo aquele açougue. Pôs-se a andar para o Gilard,

acreditando que isso era o que ele desejava que fizesse. Tropeçou em duas ocasiões com os braços e as pernas de guerreiros mortos espalhados pelo chão como desperdícios desprezados, andando sem outro pensamento que não fosse chegar até o Gilard, o único homem ao qual podia reconhecer naquele bosque de destruição. Em um canto de sua mente vivia a esperança de que ele a levaria até o Duncan, e então estaria a salvo. Madelyne já se encontrava a escassos metros dele quando Gilard foi subitamente atacado

desde atrás. Gilard se voltou para fazer frente a aquele novo oponente, com suas costas ficando desprotegida. Madelyne viu como outro dos homens do Louddon aproveitava a oportunidade que lhe oferecia, elevando a folha enegrecida de sua espada enquanto punha-se a correr para aquele alvo tão vulnerável. Tratou de gritar uma advertência, mas a voz lhe falhou e quão único saiu de seus lábios foi um gemido. Santo Deus, ela era a única pessoa que se encontrava o bastante perto para poder ajudá-lo, quão única podia alterar o desenlace. Madelyne não titubeou. Agarrou uma das armas abandonadas de entre os rígidos dedos de um cadáver sem rosto. Era uma enorme e pesada maça coberta de pontas agudas e sangue seca. Madelyne sustentou a arma com ambas as mãos, lutando com seu peso. Agarrando o extremo romo, meio arrastou e meio levou consigo a maça enquanto se apressava a colocar-se em posição detrás do Gilard, com suas costas quase tocando a sua. E logo, esperou a que o inimigo efetuasse seu ataque.

O soldado não se sentiu muito impressionado, já que Madelyne oferecia uma frágil defesa

contra sua armadura e sua fortaleza. O espiono de um sorriso escureceu seu rosto. Lançando um grito desafiante, correu para diante, sua larga e curvada arma fendendo o ar com uma mortífera intenção. Madelyne esperou até o segundo último possível e então levantou a maça do chão, fazendo-a girar em um grande arco. O terror lhe deu forças. Quão único pretendia era deter o ataque do soldado, mas, os pontas agudas que se sobressaíam do bulbo circular da arma rasgaram os elos da cota de malha deste e entraram na branda carne que havia oculta debaixo dela. Gilard terminou seu combate contra o ataque frontal, voltou-se rapidamente em seu intento de chegar até o Madelyne e pouco faltou para que a derrubasse. deu-se a volta bem a tempo de presenciar como se dava morte ao atacante e, ao igual a fez Madelyne, viu cair ao chão ao soldado inimigo com um grito preso em sua garganta e pontas agudas da maça incrustados no centro de seu torso. Gilard ficou tão assombrado pelo que acabava de presenciar que ficou momentaneamente sem fala. Madelyne deixou escapar um tênue gemido de angústia. Cruzou os braços diante de sua cintura e se dobrou sobre se mesma. Gilard pensou que se comportava como se tivesse sido ela a que tinha recebido a ferida. Tratando de ajudá-la, estendeu a mão para o Madelyne para lhe tocar suavemente o ombro. Madelyne se achava tão consumida pelo horror do que acabava de fazer, que já nem sequer era consciente da proximidade do Gilard. A batalha tinha deixado de existir para ela.

Duncan também tinha presenciado aquela morte. Em uma sozinha e rápida ação, montou em seu corcel e dirigiu ao animal para o Gilard. Seu irmão se separou de um salto de seu caminho no mesmo instante em que Duncan se inclinava para agarrar ao Madelyne, elevando-a em velo com um robusto braço e deixando-a virtualmente incrustada na cadeira de montar diante dele. Deus demonstrou ser misericordioso, porque foi o lado direito do Madelyne o que suportou toda a força do impacto e sua coxa ferida quase não recebeu uma sacudida.

A batalha já quase fala terminado. Os soldados do Duncan perseguiam as forças do Louddon

enquanto estas foram retirando-se cerque abaixo.

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— Termina-o você! — gritou— Duncan ao Gilard, atirando das renda para dirigir a suas

arreios colina acima. O animal se afastou ao galope do campo de batalha, com a pureza de sua

raça e sua resistência voltando-se evidentes quando subiu pelo traiçoeiro terreno movendo-se com uma assombrosa celeridade. Duncan se tinha desprendido de sua capa e de seu escudo durante a batalha, e passou a utilizar as mãos para proteger ao Madelyne dos ramos que se balançavam em seu caminho. Madelyne não queria sua consideração. Empurrou-o com suas costas tratando de conseguir que a soltasse, preferindo o duro, revisto a seu aborrecível contato. Tinha matado a um homem por causa do Duncan. Duncan não tratou de imobilizá-la. Agora sua principal preocupação era colocá-los a salvo. Não fez afrouxar o passo a suas arreios até que estiveram bem longe da ameaça. Finalmente deteve seu corcel com um puxão das renda quando entraram em uma arvoredo. Ali todo estava em calma, e além disso era um lugar bem protegido. Furioso consigo mesmo por ter colocado em semelhante perigo ao Madelyne, Duncan voltou sua atenção para ela. Quando viu as lágrimas que estavam correndo por sua face, deixou escapar um gemido cheio de frustração. E logo tratou de tranqüilizá-la.

— Já pode deixar de chorar, Madelyne — disse-lhe — . Seu irmão não se achava entre os

mortos. Economiza seus lágrimas. Ela nem sequer se deu conta de que estava chorando. Quando sua mente por fim assimilou as palavras do Duncan, Madelyne ficou tão furiosa ante aquela má interpretação de sua inquietação que apenas se pôde articular uma resposta. Aquele homem era realmente desprezível. Madelyne se limpou as lágrimas das bochechas e respirou profundamente, fazendo provisão de ar fresco e de uma nova fúria.

— Até hoje não soube o que é o verdadeiro ódio, barão — disse-lhe — . Mas agora acaba de

dar um novo significado a essa palavra tão vil. Coloco a Deus por testemunha de que te odiarei até que mora. É muito possível — seguiu dizendo — que me veja condenada ao

inferno de todas maneiras, e todo por seu culpa. Falava em um tom de voz tão baixo que Duncan se viu obrigado a inclinar-se para diante até que sua frente roçou a do Madelyne só para poder ouvir suas palavras. Nada do que lhe estava dizendo tinha absolutamente nenhum sentido.

— É que não me está escutando? — quis saber, embora manteve a voz tão suave como o

tinha sido a sua. Sentia a tensão que havia nos ombros do Madelyne e sabia que se encontrava muito perto de perder o controle, e tratou de voltar para calmaria. Queria ser amável e delicado com ela, uma reação que não funcionava nada habitual para sua maneira de pensar, mas Duncan desculpou sua conduta dizendo-se a se mesmo que o para unicamente porque se sentia responsável por ela — . Acabo de te explicar que seu irmão se encontra a salvo, Madelyne. No momento — acrescentou, decidindo lhe dar honestidade ao mesmo tempo que consolo.

— É você o que não me está escutando — replicou Madelyne a sua vez. As lágrimas

começaram a emanar de novo interrompendo seu discurso, e Madelyne se calou para as fazer a um lado — . devido a você lhe tirei a vida a um homem. Foi um grave pecado, e você tem

tanta culpa disso como eu. Se não me tivesse levado contigo pela força, então eu não tivesse podido matar a ninguém.

— Sente-se turvada porque mataste a um homem? — perguntou Duncan, sem poder manter

afastado de sua voz o assombro que sentia. Teve que recordar-se a si mesmo que Madelyne só era uma mulher, e que o sexo frágil sempre parecia ver-se afetado pelas coisas mais estranhas. Também sopesou dentro de sua mente todo aquilo pelo qual tinha feito passar ao Madelyne

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durante os últimos dois dias — . Eu matei a muitos mais — disse, pensando que isso faria que a consciência do Madelyne se sentisse um pouco menos culpado. Seu plano não teve nenhum êxito.

— Dá-me igual a tenha matado a legiões de soldados — anunciou Madelyne — . Você não

tem alma, assim não importa quantas vistas estorvos. Duncan não tinha nenhuma resposta que dar a aquela afirmação, e compreendeu que não serviria de nada discutir com o Madelyne. Agora se achava muito afetada para que pudesse

pensar com lógica, e sem dúvida estaria igual de esgotada. De fato, estava tão fora de se que nem sequer podia lhe levantar a voz. Duncan a sustentou entre seus braços apertando-a cada vez com mais força até que Madelyne deixou de debater-se. Com um suspiro cheio de cansaço e mais dirigindo-se a si mesmo que a ela, murmurou:

— O que vou fazer contigo?

Madelyne o ouviu, e sua resposta foi muito rápida.

— Dá-me igual o que faça comigo. — Jogou a cabeça para trás e o olhou fixamente. Então

viu o corte que havia justo debaixo do olho direito do Duncan. Utilizou a manga de seu traje para conter o sangue, mas ao mesmo tempo contradisse a delicadeza de sua ação com umas

palavras cheias de fúria — . Pode me deixar aqui, ou pode me matar — informou-lhe

enquanto ia secando os borde de sua ferida — . Nada do que faça trocará as coisas para mim. Não deveria me haver levado contigo, Duncan.

— Seu irmão veio em seu busca — — observou Duncan.

— Não o fez — contradisse-o Madelyne — . Veio em seu busca porque você destruiu seu

lar. Eu não lhe importo. Só com que abrisse seu mente, sei que poderia te convencer da verdade. Mas é muito teimoso para escutar a ninguém. Tenho descoberto que falar contigo é inútil. Sim, é inútil! Juro que nunca voltem a te falar. Seu perorata consumiu as últimas e escassas forças que ficavam. Madelyne terminou de limpar o melhor que pôde a abrasão sofrida pelo Duncan e logo se apoiou em seu peito, esquecendo-se dele. Lady Madelyne era toda uma paradoxo. Duncan apenas se tinha podido resistir a delicada ternura com a qual lhe tocou a face quando tentou estancar sua ferida. Não acreditava que ela tivesse chegado a ser consciente em nenhum momento do que estava fazendo, e de repente se lembrou de como se encarou com o Gilard quando se encontravam na fortaleza do Louddon. Se, então Madelyne também tinha sido uma contradição. Madelyne tinha cuidadoso serenamente ao irmão do Duncan enquanto lhe gritava sua ira, e apesar disso não tinha deixado de agarrar-se em nenhum momento à mão do Duncan. Agora estava furiosa com ele enquanto o atendia. Duncan voltou a suspirar. Apoiou o queixo na cabeça do Madelyne e se perguntou como era possível que uma mulher tão doce e delicada estivesse aparentada com o diabo. O intumescimento inicial estava começando a dissipar-se. Agora que a onda da ira a tinha abandonado, a coxa do Madelyne começou a palpitar dolorosamente. Sua capa ocultava aos olhos do Duncan o mal que tinha sofrido. Madelyne acreditava que ele não se deu conta de sua ferida, e achava uma perversa satisfação naquele fato. Era uma reação ilógica, mas, agora Madelyne não parecia ser capaz de pensar razoavelmente. de repente se encontrava tão cansada e faminta, tão dolorida, que simplesmente não podia pensar.

Os soldados se uniram a seu senhor, e em questão de minutos já se estavam dirigindo para a fortaleza dos Wexton. Uma hora depois, a teimosa determinação foi quão único impediu que Madelyne gritasse seu protesto. A mão do Duncan tinha roçado acidentalmente a coxa ferido do Madelyne, e sua capa e seu vestido apenas lhe ofereceram amparo alguma contra a abrasadora agonia. Madelyne conteve

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seu grito. Separou-se os dedos do Duncan com um tapa, mas o fogo que tinha aceso seu contato seguia estando presente e inflamava a ferida até levá-la a um nível insuportável. Madelyne soube que ia vomitar.

— Temos que parar um momento — disse ao Duncan. Queria lhe gritar, e também chorar,

mas tinha jurado que ele não destruiria o que ainda ficava de seu doce caráter. Madelyne sabia que Duncan a tinha ouvido. Seu assentimento de cabeça confirmou que a tinha ouvido, mas mesmo assim seguiram cavalgando e, passados uns quantos minutos mais, Madelyne chegou à conclusão de que Duncan tinha decidido não fazer caso de sua petição. Que besta tão desumana era aquele homem! Embora isso lhe proporcionava muito pouco consolo, Madelyne fez uma inteligente mental com todos os epítetos insultantes que queria lhe chiar. Recorreu a todas as palavras malsoantes que podia recordar, apesar de que seu vocabulário de palavras soezes era limitado. Isso a satisfez, até que caiu na conta de que

provavelmente se estava rebaixando ao nível do Duncan. Maldição, ela era uma mulher doce e carinhosa! Seu estômago se negava a acalmar-se. Madelyne recordou seu juramento de não voltar a lhe dirigir a palavra nunca mais, mas agora se via obrigada, pelas circunstâncias, a lhe repetir sua petição.

— Se não mandar fazer um alto, vou vomitar em cima de você — disse-lhe.

Sua ameaça obteve uma reação imediata. Duncan elevou a mão, dando a ordem de deter-se. Um instante depois já tinha desmontado de seu cavalo e estava baixando ao chão ao Madelyne antes de que ela pudesse preparar-se para fazer frente a semelhante ação.

— por que nos detivemos? — Pergunta-a procedia do Gilard, quem também tinha

desmontado e corria para seu irmão — . Já quase estamos em casa.

— Por lady Madelyne — respondeu Duncan, não dando nenhuma informação mais ao

Gilard. Madelyne já tinha dado começo ao tortuoso caminho para a intimidade que ofereciam as

árvores mas se deteve quando ouviu a pergunta do Gilard.

— Pode ficar aqui e me esperar, Gilard — disse-lhe.

Tinha divulgado como uma ordem. Gilard levantou uma sobrancelha em um gesto de surpresa e se voltou para seu irmão. Duncan estava franzindo o cenho enquanto contemplava ao Madelyne, e Gilard chegou à conclusão de que seu irmão estava irritado pela maneira em que acabava de lhe falar Madelyne.

— Acaba de passar por uma prova muito dura — apressou-se a desculpá-la, se por acaso se

dava o caso de que Duncan pudesse decidir fazer o pagar de algum jeito ao Madelyne. Duncan sacudiu a cabeça e seguiu olhando ao Madelyne até que esta teve desaparecido dentro do bosque.

— Algo vai mau — murmurou, franzindo o cenho enquanto tentava descobrir o que era o que o estava preocupando. Gilard suspirou.

— Está doente possivelmente?

— E, e ameaçou com

Duncan se dispôs a seguir ao Madelyne sem que chegasse a concluir seu comentário. Gilard tentou detê-lo com a mão.

— lhe dê um pouco de intimidade, Duncan. Já retornem conosco — disse — . Não há

nenhum lugar no que possa esconder-se — raciocinou. Duncan se tirou de cima a mão de seu irmão. Tinha visto a expressão de dor nos olhos do Madelyne, e também se fixou, na extremada rigidez com que se movia. Duncan soube instintivamente que um estômago revolto não era a causa daquilo, porque de ter sido assim então Madelyne não teria descarregado, seu peso sobre a perna direita. E se se dispunha a

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vomitar, afastou-se dos soldados correndo em vez de andar. Não, algo ia mau e Duncan estava decidido a averiguar que era. Encontrou-a apoiada em um nodoso carvalho, com a cabeça inclinada. Duncan se deteve, não desejando invadir sua intimidade. Madelyne estava chorando. Duncan a contemplou enquanto se tirava lentamente a capa e a deixava cair ao chão, e então entendeu a verdadeira razão de seu desassossego. O lado esquerdo de seu vestido estava rasgado até a prega, e se achava empapado de sangue.

Duncan não se deu conta de que tinha gritado até que Madelyne deixou escapar um gemido de terror. Não tinha forças para retroceder afastando-se dele, e tampouco resistiu quando Duncan a obrigou a se separar as mãos de sua coxa e se ajoelhou junto a ela. Quando Duncan viu o mal, sentiu-se invadido por uma raiva tal que lhe tremeram as mãos enquanto me separava o objeto. O sangue que se secou em cima da ferida fez que o se separá- la-se convertesse em uma tarefa muito lenta. As mãos do Duncan eram grandes e torpes, e além disso estava tentando ser o mais delicado possível. A ferida era profunda, quase tão larga como o antebraço do Duncan, e se tinha coberto de terra. Teria que ser limpeza e costurada.

— Ah, Madelyne — murmurou Duncan com voz subitamente enrouquecida — . Quem te tem feito isto?

Sua voz tinha sido como uma cálida carícia, e sua simpatia era óbvia. Madelyne soube que se Duncan voltava a lhe mostrar algo de bondade, poria-se a chorar de novo. Se, então o controle que exercia sobre si mesmo se partiria como uma das ramitas às que se estava agarrando agora. Madelyne não permitiria que isso ocorresse.

— Não quero seu simpatia, Duncan. — Ergueu os ombros e tratou de despedi-lo com o olhar

— . separa-se as mãos de minha perna. Não é decente. Duncan ficou tão surpreso por aquela súbita exibição de autoridade que quase sorriu. Logo elevou o olhar e viu o fogo que ardia nos olhos do Madelyne, e então soube o que era o que ela estava tentando fazer. O orgulho se converteu em sua defesa. Já se tinha dado conta do

muito que Madelyne valorava o controle. Voltando a baixar o olhar para sua ferida, viu que não era grande coisa o que se podia fazer com ela naquele momento. Então decidiu deixar que Madelyne se saísse com a sua.

— Não obterá nenhuma simpatia por mim, Madelyne — disse-lhe — . Sou como um Wolf. Não suporto as emoções humanas.

Madelyne não lhe respondeu, mas aquele comentário fez que abrisse muito os olhos. Duncan sorriu e voltou a ajoelhar-se junto a ela.

— me deixe em paz — disse-lhe Madelyne.

— Não — replicou Duncan suavemente e, desenvainando sua adaga, começou a cortar uma larga tira do vestido do Madelyne.

— Está estragando meu vestido — murmurou ela.

— Pelo amor de Deus, Madelyne, seu vestido já se estragou — respondeu Duncan.

Depois envolveu a coxa do Madelyne com a tira de tecido empregando a máxima delicadeza

possível. Estava terminando, de atar um nó quando lhe empurrou o ombro.

— Está-me fazendo mal — disse, odiando-se a si mesmo por admiti-lo. Maldição, ia ficar a chorar.

— Não é certo — disse ele.

Madelyne soltou uma exclamação abafada e esqueceu tudo o que fazia referência ao chorar. O comentário do Duncan a havia posto furiosa. Como se atrevia a contradizê-la! A que estava sofrendo era ela.

— Seu carne necessitará fio e agulha — observou Duncan.

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Madelyne lhe deu um tapa no ombro que tinha mais perto quando ele se atreveu a acompanhar seu anúncio encolhendo-os.

— Ninguém vai utilizar uma agulha comigo.

— Sempre você gosta de levar a contraria em todo, Madelyne — disse Duncan enquanto se

inclinava para recolher sua capa. Depois lhe envolveu os ombros com ela e a agarrou em braços, tendo muito cuidado de proteger sua ferida. Madelyne lhe rodeou instintivamente o pescoço com os braços, ao mesmo tempo que pensava

em lhe arrancar os olhos com as unhas pela forma grosseira em que a estava tratando.

— Você é o que sempre está levando a contraria em todo, Duncan — disse-lhe — . Eu sou

uma donzela de temperamento muito doce e carinhoso a que tentaria destruir se te desse

ocasião de fazê-lo. E juro Por Deus que esta é a última vez que te dirigirei a palavra.

— Ah, e além disso é tão honorável que nunca faltaria a seu palavra. Não é assim, lady Madelyne? — perguntou ele enquanto a levava de volta com os homens que esperavam.

— Assim é — respondeu Madelyne imediatamente. Fechou os olhos e se apoiou em seu

peito — . Sabia que tem os miolos de um Wolf? E os Wolfs têm um cérebro muito pequeno. Madelyne se encontrava muito cansada para elevar o olhar e ver como estava reagindo Duncan aos insultos que lhe dirigia. dedicou-se a ir enfurecendo-se por dentro ante a maneira

em que É a tratava, e de repente compreendeu que em realidade tivesse devido lhe agradecer

aquela atitude tão fria. De fato, Duncan tinha conseguido colocá-la-o bastante furiosa para que chegasse a esquecer-se de sua dor. além disso havia outra coisa igual de importante, e era o fato de que a falta de compaixão do Duncan a tinha ajudado a superar o impulso de desmoronar-se e tornar-se a chorar diante dele. Chorar igual a uma criança teria sido uma terrível indignidade, e para o Madelyne tanto a dignidade como o orgulho eram duas capas muito queridas que sempre levava postas. Perder qualquer das duas teria funcionado muito humilhante. Madelyne se permitiu um pequeno sorriso, sentindo-se segura de que Duncan não podia vê-la. Duncan era realmente estúpido, porque acabava de salvar o orgulho do Madelyne e ele nem sequer sabia. Duncan suspirou. Madelyne acabava de quebrar sua promessa quando lhe tinha falado. Duncan não sentiu nenhum impulso de lhe assinalar aquele fato, mas mesmo assim fez que lhe entrassem vontades de sorrir. Queria obter os detalhes do Madelyne, saber como tinha sido ferida e pela mão de quem. Não podia acreditar que alguém dos seus lhe tivesse feito mal, mas os homens do Louddon também teriam tentado protegê-la, verdade? Duncan decidiu que esperaria antes de conseguir suas respostas dela. Antes precisava controlar sua ira, e agora Madelyne precisava cuidados e descanso. Tratar com o Madelyne lhe tinha funcionado muito difícil. Duncan não era um homem que estivesse acostumado a ocultar sua ira. Quando se o fazia objeto de uma injustiça, atacava. Mas mesmo assim, tinha entendido o perto que se encontrava Madelyne de desmoronar-se. Ter que contar o ocorrido a tivesse afetado muito naqueles momentos. Quando voltaram a ficar em caminho, Madelyne conseguiu encontrar uma escapatória a sua dor aconchegando-se junto ao peito do Duncan. Sua face descansava debaixo do queixo dele. Madelyne voltava a sentir-se a salvo. A maneira em que reagia à presença do Duncan a confundia. No fundo de seu coração Madelyne admitia que Duncan não se parecia em nada ao Louddon, embora antes se levaria essas palavras a seu leito de morte que dizer-lhe a ele. depois de todo seguia sendo seu cativa, seu peão para içar contra seu irmão. E entretanto em realidade não o odiava. Duncan se limitava a responder ao que tinha feito Louddon, e ela se via presa entre os dois.

— Escaparei, sabe.

Madelyne não se deu conta de que tivesse falado em voz alta até que Duncan lhe respondeu.

— Não o fará.

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— Ao fim estamos em casa! — gritou Gilard. Seu olhar estava dirigido para o Madelyne. A maior parte do rosto dela ficava oculto, mas o

que Gilard podia ver dele mostrava uma expressão muito tranqüila. Pensou que possivelmente estivesse adormecida e o agradeceu. Para falar a verdade, Gilard não sabia como terei que as ver-se com lady Madelyne agora. encontrava-se em uma posição condenadamente incômoda. Tinha-a tratado com desprezo. E como o tinha pago ela? Pois, de fato, lhe salvando a vida! Gilard não podia entender por que Madelyne tinha ido em sua ajuda e desejava perguntar-lhe Mas não o tinha feito, porque tinha a sensação de que não gostaria de sua resposta. Quando Gilard viu os muros elevando-se no céu por diante deles, fez que suas arreios deixasse atrás a do Duncan para assim poder ser o primeiro que entrasse no pátio inferior. Seguindo o rito e a tradição, Duncan escolheu ser o último de seus homens na hora de entrar na segurança proporcionada pelos grossos muros de pedra. Aos soldados gostava daquele ritual, porque recordava a cada um deles que seu senhor colocava suas vidas por cima da própria. Embora cada homem tinha jurado fidelidade ao barão do Wexton, e cada um respondia de boa vontade à chamada para unir-se a ele na batalha, cada um sabia também que podia contar com seu senhor para obter amparo. Era uma aliança muito útil que tinha ao orgulho por raiz. Graças a ela, cada homem também podia alardear de ser um dos soldados de elite do Duncan. Os homens do Duncan eram os soldados melhor adestrados de toda a Inglaterra. Duncan meia o êxito infligindo provas que os homens correntes teriam considerado totalmente impossíveis de superar. Seus homens estavam considerados como os escassos escolhidos, embora quando

se fazia uma recontagem houvesse um total de quase seiscentos deles e todos fossem

chamados a cumprir os quarenta dias de serviço que lhes exigia. Seu poderio era reverenciado

e comentado em sussurros por aqueles que não chegavam a sua altura, e suas proezas de considerável força física eram narradas sem que houvesse nenhuma necessidade de que se exagerasse para assim fazer mais atrativo o relato. A verdade já era suficientemente interessante por si só. Os soldados eram um reflexo dos valores daquele que os mandava, um nobre que blandía sua espada com muita mais precisão que todos aqueles que o desafiavam. Duncan do Wexton era um homem ao qual terei que temer. Seus inimigos já tinham deixado de tratar de descobrir seus pontos frágeis. O guerreiro não mostrava nenhuma vulnerabilidade. Tampouco parecia

estar interessado no que podia lhe oferecer o mundo. Não, Duncan nunca tinha tomado ao dourado por segunda amante da maneira em que o tinham feito outros de sua fila. O barão do Wexton não lhe apresentava nenhum calcanhar do Aquiles ao mundo exterior. Era um homem de aço, ou isso acreditavam afligidos todos aqueles que lhe desejavam algum mal. Era um homem que não tinha consciência, um guerreiro que não tinha coração. Madelyne sabia muito pouco a respeito da reputação do Duncan. sentia-se protegida achando-

se entre seus braços e foi olhando aos soldados enquanto estes foram desfilando junto a eles, sentindo uma certa curiosidade pela maneira em que estava esperando Duncan.

Logo dirigiu sua atenção para a fortaleza que havia ante ela. A colossal estrutura se elevava sobre uma nua colina, sem o benefício de uma só árvore que proporcionasse alguma classe de alívio à severidade. Um muro de pedra cinza circundava a fortaleza; devia ter ao menos duzentos metros de comprimento de um extremo, a outro. Madelyne nunca tinha visto nada tão monstruoso. O muro era o bastante alto para que chegasse a roçar a brilhante lua, ou ao menos isso foi o que pareceu ao Madelyne. Podia ver uma porção de uma torre circular se sobressaindo desde seu interior, tão alta que seu arremate ficava oculto por grosas nuvens.

O caminho que levava a ponte levadiça se curvava como o ventre de uma serpente ao longo

da escarpada ascensão. depois de que o último de seus homens tivesse deixado atrás as pranchas de madeira que atravessavam o fosso, Duncan fez avançar a suas arreios. O corcel estava impaciente por chegar a seu destino, e corveteó com um nervoso passo lateral que

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sacudiu a coxa do Madelyne o suficiente para que este voltasse a lhe doer. Madelyne fez uma careta ao sentir a pontada, sem dar-se conta de que estava apertando o braço do Duncan. Ele soube que Madelyne sentia dor. Baixou o olhar para ela, viu sua expressão de esgotamento e torceu o gesto.

— Logo poderá descansar, Madelyne. Agüenta só um pouquinho mais — murmurou-lhe

com voz enrouquecida pela preocupação. Madelyne assentiu e fechou os olhos. Quando tiveram chegado ao pátio, Duncan desmontou rapidamente e logo agarrou em braços

ao Madelyne. Sustentou-a com firmeza junto a seu peito, deu meia volta e pôs-se a andar para seu lar.

O caminho estava cheio, de soldados. Gilard esperava com dois homens diante das portas do

castelo. Madelyne abriu os olhos e olhou ao Gilard. Pensou que parecia perplexo, mas não

ocorreu a que podia dever-se. Até que se tiveram aproximado um pouco mais Madelyne não se deu conta de que Gilard não a estava olhando, e então a surpreendeu que a atenção deste se achasse totalmente centrada em suas pernas. Olhando para baixo, viu que sua capa já não estava ocultando sua ferida. O maltratado vestido pendurava detrás dela como um estandarte rasgado. Quão único a cobria agora era o sangue, fluindo em um incessante emanar ao longo de toda sua perna. Gilard se apressou a abrir as portas de uma grande entrada dupla que diminuiu aos homens. Uma rajada de ar cálido deu a boas vindas ao Madelyne quando Regaram ao centro de um pequeno vestíbulo.

— A escada está no lado equivocado — disse De repente.

— Não, Madelyne. Está no lado correto — respondeu-lhe Duncan.

Madelyne pensou que sua observação parecia havê-lo divertido.

— Esse não é o lado, correto — contradisse-o — . A escada sempre está no lado, direito da parede. Isso todo mundo sabe — acrescentou com uma grande autoridade.

Por alguma razão, enfurecia-a que Duncan não admitisse aquele defeito tão óbvio, em seu lar.

— A escada está à direita a menos que se ordene deliberadamente que a construa à esquerda — respondeu Duncan.

Cada palavra tinha sido articulada com muito cuidado. De fato, Duncan se comportava como

se

estivesse educando a uma criança não muito acordada.

O

porquê de repente encontrava tão importante aquela discussão era algo que ficava além da

compreensão do Madelyne. Mas lhe parecia que era muito importante, e se juro que teria a

última palavra sobre o tema.

— Então essa ordem terá sido dada por um ignorante — disse ao Duncan, levantando a vista

para ele para fulminá-lo com o olhar e lamentando que ele não estivesse olhando para baixo

para vê-lo — . É um homem muito teimoso — acrescentou depois.

— E você é uma mulher muito teimosa — replicou Duncan. Logo sorriu, sentindo sentido

prazer com sua observação. Gilard seguia a seu irmão em silêncio. A conversação que estavam mantendo Duncan e

Madelyne lhe parecia ridícula, mas se sentia muito preocupado para que pudesse sorrir ante seu tolo bate-papo. Gilard sabia que Edmond estaria esperando-os. Se, o irmão médio certamente estaria dentro da sala. Adela possivelmente também se encontrasse ali. Gilard se deu conta de que agora estava preocupado pelo Madelyne. Não queria que tivesse que acontecer nenhuma confrontação desagradável, e esperava que houvesse tempo para explicar a doce e delicada natureza do Madelyne a seu irmão Edmond.

A preocupação do Gilard ficou temporáriamente abandonada quando Duncan chegou ao

segundo nível e não girou para entrar na grande sala. Tomou a direção oposta, subiu por outra

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escada e logo entrou na boca da torre. Então seus passos se voltaram menos largos, e a procissão se viu um tanto freada pelas pronunciadas curvas.

A residência do alto da torre estava gelada. Havia um grande lar para acender fogo aberto no

centro do muro circular. Também se tinha acrescentado uma grande janela, justo ao lado daquela chaminé. A janela se achava totalmente aberto, e os portinhas de madeira se balançavam de um lado a outro para terminar chocando ruidosamente com os muros de pedra. Junto ao muro interior havia uma cama, e Duncan tratou de ser o mais delicado possível

quando depositou ali ao Madelyne. Gilard os tinha seguido e Duncan foi dando ordens a seu irmão enquanto ia empilhando partes de madeira dentro da chaminé.

— nos mande ao Gerty com uma tabela de comida para o Madelyne, e lhe diga ao Edmond

que traga seus remédios — disse-lhe — . Terá que utilizar sua agulha com o Madelyne.

— Colocará mil objeções — comentou Gilard.

— Fará-o de todas maneiras.

— Quem é Edmond?

Pergunta-a suavemente formulada procedia do Madelyne. Tanto Duncan como Gilard se voltaram a olhá-la. Madelyne estava tentando erguer-se para ficar sentada na cama, e franzia o cenho ante a impossibilidade da tarefa. Seus dentes começaram a tiritar devido ao frio e a

tensão, e finalmente voltou a desabar-se sobre a cama.

— Edmond é o irmão médio, que nasceu entre o Duncan e eu — explicou Gilard.

— Quantos Wexton há? — perguntou Madelyne voltando a franzir o cenho.

— Em total há cinco — respondeu Gilard — . Catherine é a irmã maior e logo vem Duncan,

logo Edmond, logo Adela, e em último lugar eu — acrescentou com um sorriso — . Edmond

se

ocupará de seu ferida, Madelyne. Conhece todas as maneiras de curar, e antes de que possa

te

dar conta, já voltará a estar como nova.

— por que?

Gilard franziu o cenho.

— por que, o que?

— por que quer que volte a estar como nova? — perguntou Madelyne, claramente perplexa.

Gilard não soube como lhe responder. voltou-se para olhar ao Duncan, com a esperança de que ele desse resposta à pergunta do Madelyne. Duncan tinha acabado de acender o fogo e agora estava fechando os portinhas. Sem dá-la volta, ordenou:

— Faz o que te hei dito, Gilard.

O tom de sua voz não convidava a discutir a ordem, e Gilard foi o suficientemente sensato

para obedecer. Tinha chegado até a porta antes de que a voz do Madelyne o alcançasse.

— Não traga para seu irmão. Posso me ocupar de minha ferida sem ajuda.

— Agora, Gilard.

A porta se fechou com um golpe seco.

Então Duncan se voltou para o Madelyne.

— Enquanto esteja aqui, não transgredirá nenhuma de minhas ordens. ficou claro? Estava indo para a cama com lentas e mesuradas pernadas.

— Como vou entender nada, milord? — sussurrou Madelyne — . Não sou mais que um

peão, verdade? Não é assim como estão as coisas? Madelyne fechou os olhos antes de que ele pudesse assustá-la de algum jeito. Logo cruzou os braços em cima do peito, em uma ação que pretendia manter afastado ao frio que reinava na residência.

— Deixe morrer em paz — sussurrou a seguir, falando em um tom realmente muito

melodramático. Deus, como desejava ter tido a fortaleza e o valor necessários para lhe gritar!

sentia-se muito desgraçada. Novos dores não demorariam para chegar se o irmão do Duncan também a tocava — . Não tenho o vigor que se necessita para poder suportar as cuidados de seu irmão.

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— Sim o tem, Madelyne.

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O tom do Duncan não tinha podido ser mais doce, mas Madelyne estava muito furiosa para

que isso pudesse lhe importar.

— por que tem que contradizer tudo o que digo? Isso é um defeito terrível — murmurou.

Então bateram na porta. Duncan respondeu com um grito enquanto cruzava a residência. Apoiou um ombro no suporte que havia em cima do lar, com seu olhar dirigido ao Madelyne. Madelyne sentia muita curiosidade para manter fechados os olhos. A porta protestou com um

chiado enquanto se abria, e uma mulher de avançada idade apareceu no vão. Levava uma tabela de comida em uma mão e jarra na outra, assim como duas peles de animal debaixo de seu braço. A faxineira era uma mulher gordinha com olhos castanhos cheios de preocupação. atreveu-se a lançar um apressada olhar ao Madelyne, e logo se voltou para seu senhor para lhe fazer uma torpe reverencia. Madelyne decidiu que a faxineira tinha muitíssimo medo ao Duncan. Contemplou a pobre mulher, sentindo uma grande compaixão por ela enquanto a faxineira tratava de manter em equilíbrio os objetos que levava nas mãos ao mímico tempo que fazia uma genuflexão. Duncan tampouco o estava colocando nada fácil. Dirigiu-lhe uma seca inclinação de cabeça e logo a enviou para o Madelyne com um gesto. Não pronunciou nenhuma sozinha palavra de fôlego ou amabilidade.

A faxineira demonstrou ser muito rápida de pés, porque virtualmente correu para a cama logo

que Duncan ordenou o trabalho, gaguejado duas vezes antes de que chegasse a ela. Colocou a tabela de comida ao lado do Madelyne e lhe ofereceu a jarra.

— Com que nome te chama? — perguntou-lhe Madelyne à faxineira, falando em voz muito baixa para que Duncan não pudesse ouvi-la.

— Gerty — respondeu ela.

Então a mulher se lembrou dos cobertores que levava debaixo do braço e se apressou a levar a tabela de comida à arca de madeira que havia junto à cama. Logo tampou ao Madelyne com

as piles de animal.

Madelyne lhe dirigiu um sorriso de agradecimento, e aquilo animou à faxineira a remeter as

piles de animal debaixo das pernas do Madelyne.

— Pela maneira em que tremem, vejo que lhes estão morrendo de frio — sussurrou.

Gerty não sabia nada da ferida do Madelyne. Quando empurrou a pele de animal contra a

coxa ferida, Madelyne apertou os olhos contra o insuportável insulto daquela nova dor e não disse uma palavra. Duncan viu o que tinha ocorrido e pensou em lhe gritar uma reprimenda à faxineira, mas o mal já parecia. Agora Gerty lhe estava entregando sua comida ao Madelyne.

— Obrigado por seu amabilidade, Gerty.

A aprovação do Madelyne assombrou ao Duncan. Olhou a seu cativa, viu sua tranqüila

expressão e se encontrou sacudindo a cabeça. Em vez de enfurecer-se com a faxineira, lady

Madelyne a tinha elogiado

A porta se abriu de repente. Madelyne se voltou para ela com os olhos exagerados pelo medo

e viu como a porta ricocheteava uma vez contra a parede antes de ficar imóvel Um homem que era um autêntico gigante acabava de aparecer no vão com as mãos apoiadas nos quadris e uma careta feroz desenhada em sua face. Com um suspiro cheio de cansaço Madelyne chegou à conclusão de que aquele era Edmond. Gerty contornou ao hombretón e se afastou pelo corredor no mesmo instante em que Edmond entrava na residência Uma esteira de serventes o seguiu trazendo consigo terrinas cheias de água e um sortido de bandejas em cima das quais havia recipientes de estranhas formas Os serventes depositaram suas bandejas no chão junto à cama e logo deram meia volta, inclinaram-se ante o Duncan e se foram. Todos agiam igual a coelhos assustados. E por que

Honra e Paixão

Julie Garwood

não foram fazer o depois de todo havia dois Wolfs na residência com o Madelyne e acaso isso não bastava para assustar a qualquer? Edmond ainda não lhe havia dito uma sozinha palavra a seu irmão. Duncan não queria que

tivesse lugar nenhum enfrentamento diante do Madelyne. Sabia que ele ficaria furioso, e que isso assustaria ao Madelyne. Mesmo assim tampouco ia retratar se do que tinha feito.

— Não tem nenhuma boas vindas que dar a seu irmão, Edmond? — perguntou.

A mutreta deu funcionado Edmond pareceu ficar surpreso pela pergunta, e seu rosto perdeu

um pouco de sua ira.

— por que não fui informado de seu plano para te trazer de volta contigo à irmã do Louddon? — perguntou depois — . Acabo de me inteirar de que Gilard entendeu desde o começo como foram fazer se as coisas.

— E suponho que também alardeou disso — disse Duncan, sacudindo a cabeça.

— Fez-o.

— Gilard exagera, Edmond. Não tinha conhecimento algum de minhas intenções.

— E de seu razão para manter em segredo este plano, Duncan? — perguntou Edmond.

— Você te houvesse oposto a ele — observou Duncan. Sorriu ante sua própria admissão, como se fora a ter encontrado um grande prazer na discussão. Madelyne observou a mudança que aquilo produziu nas maneiras do Duncan. Estava

realmente assombrada. Que austeramente arrumado lhe via quando sorria! Sim, pensou, parecia humano. Mas como, brigou-se a si mesmo, era tudo o que se permitiria pensar a respeito da aparência do Duncan.

— Quando lhe tornaste você as costas a uma discussão? — gritou-lhe Edmond a seu irmão.

As paredes tinham que estar tremendo a causa do estrépito. Madelyne se perguntou se tanto

Edmond como Gilard sofreriam de algum problema de audição. Edmond não era tão alto como Duncan, notava-se quando ambos estavam de pé tão perto um do outro.

Mas se parecia mais a ele que Gilard. Quando franzia o cenho seu rosto adquiria um aspecto quase igual de ameaçador. Os traços faciais eram quase idênticos, seus franzimentos de cenho incluídos. Mas o cabelo do Edmond não era negro, a não ser tão marrom como um campo recém arado, abundante e grosso. Quando se voltou a olhá-la, Madelyne acreditou ver um sorriso que iluminava aqueles escuros olhos castanhos antes de que acontecessem voltar-se tão frios como a pedra.

— Se pensa me gritar, Edmond, devo te dizer que ouço perfeitamente — — disse

Madelyne. Edmond não replicou. Cruzou os braços em cima do peito e a olhou, escrutadoramente e durante um bom momento, até que Duncan lhe disse que visse sua ferida. Quando o irmão médio foi para a cama, Madelyne começou a assustar-se de novo.

— Preferiria que não te ocupasse de mim — disse, tratando de evitar que lhe tremesse a voz.

— Seus preferências não me concernem — observou Edmond. Agora sua voz era tão suave como o tinha sido antes a dela. Madelyne admitiu a derrota quando Edmond lhe pediu com um gesto que lhe ensinasse qual

era a perna que devia atender. Edmond era o bastante enorme para obrigá-la a obedecer pela força, e Madelyne precisava conservar todas suas energias para a dura prova que a aguardava. A expressão do Edmond não se alterou quando ela levantou o cobertor. Madelyne se assegurou de defender o resto de seu corpo de seu olhar. depois de todo, ela era uma dama muito pudica e valia mais que Edmond entendesse aquilo do primeiro momento. Duncan foi para o outro lado da cama. Franziu o cenho quando Edmond tocou a perna do Madelyne e esta torceu o gesto em uma careta de dor.

— Será melhor que a sujeite, Duncan — — observou Edmond. Sua voz se adoçou, e toda sua concentração estava obviamente dirigida para a tarefa que tinha por diante.

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— Não! Duncan? — exclamou Madelyne, não podendo manter afastada de seus olhos aquela expressão de frenesi.

— Não há nenhuma necessidade — explicou-lhe Duncan a seu irmão. Logo olhou ao

Madelyne e acrescentou — : Se chegar a ser necessário, eu a sujeitarei para que não se mova. Os ombros do Madelyne voltaram a descender sobre a cama. Logo assentiu e uma expressão de calma se estendeu por seu rosto. Duncan estava seguro de que teria que sujeitá-la, já que de outra maneira Edmond não poderia

completar o trabalho de limpar a ferida e voltar a juntar a carne costurando-a. Haveria dor, intenso mas necessário, e o que gritasse durante aquela terrível prova não suporia nenhuma humilhação para uma mulher. Edmond dispôs seus mantimentos e finalmente esteve preparado para começar. Olhou a seu irmão, recebeu seu assentimento de cabeça e se voltou para olhar ao Madelyne. O que viu o deixou o bastante surpreso para que ficasse imóvel. Havia confiança naqueles magníficos olhos azuis, e nem o menor rastro de medo era visível neles. Edmond admitiu que Madelyne era realmente formosa, tal como tinha assegurado Gilard.

— Pode começar, Edmond — murmurou então ela, interrompendo o curso dos pensamentos

do Edmond. Edmond viu como Madelyne agitava a mão em um gesto majestoso indicador de que estava

esperando. Quase sorriu ante sua exibição de autoridade. A secura de sua voz também o tinha surpreso.

— Não seria todo um pouco mais fácil se te limitasse a empregar uma faca quente para selar a ferida? — perguntou Madelyne, e logo se apressou a seguir falando antes de que Edmond pudesse lhe responder — . Não é que pretenda te dizer como terá que fazê-lo — disse a seguir — . Rogo-te que não te ofenda, mas não te parece um pouco bárbaro utilizar uma agulha e fio?

— Bárbaro?

Edmond parecia estar tendo certos problemas para seguir a conversação. Madelyne suspirou, e logo decidiu que estava muito esgotada para tratar de lhe fazer entender.

— Pode começar, Edmond — repetiu — . Estou preparada.

— Posso? — perguntou Edmond, levantando a vista para o Duncan para surpreender sua reação.

Duncan estava muito preocupado para que pudesse sorrir ante a conversação do Madelyne. colocou-se muito sério.

— além de ser formosa, você gosta de mandar — disse Edmond ao Madelyne, com a recriminação suavizada por seu sorriso.

— Adiante com isso — murmurou Duncan — . A espera é pior que o ato.

Edmond assentiu. Fechou sua mente a tudo o que não fora seu dever. Preparando-se para suportar os gritos que sabia se iniciariam logo que tocasse ao Madelyne, deu começo à limpeza. Madelyne não chegou a emitir nem um só som. Em algum momento da terrível prova, Duncan se sentou na cama. Madelyne voltou imediatamente o rosto para o lado no que se encontrava ele e passou a comportar-se como se estivesse tentando meter-se debaixo de seu corpo. As unhas de seus dedos se cravaram na coxa do Duncan, mas ele não acreditou que realmente se desse conta do que estava fazendo. Madelyne não acreditava que pudesse seguir suportando a dor durante muito mais tempo. Agradecia que Duncan estivesse, ali, embora não podia entender por que sentia daquela maneira. Agora não parecia capaz de pensar muito, e se limitava a aceitar o fato de que Duncan se converteu em sua âncora para seguir agarrando-se à vida. Sem ele seu controle se derrubaria.

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Justo quando estava segura de que ia começar a gritar, sentiu como a agulha atravessava sua pele. Um doce esqueço a reclamou, e já não sentiu nada mais. Duncan soube que Madelyne se desmaiou no mesmo instante em que aquilo ocorreu. Separou-lhe lentamente a mão de sua coxa e logo foi lhe voltando delicadamente sua bochecha até que pôde ver a totalidade de seu rosto. As lágrimas tinham molhado suas bochechas, e Duncan foi as secando muito devagar até as fazer desaparecer.

— Parece-me que tivesse preferido que gritasse — murmurou Edmond enquanto empregava

a agulha e o fio para ir unindo a carne rasgada.

— Isso não teria feito que te funcionasse mais fácil — respondeu Duncan. ficou de pé

quando Edmond terminou e contemplou como seu irmão envolvia a coxa do Madelyne com uma grosa tira de algodão.

— Demônios, Duncan, provavelmente contrairá a febre e morrerá de todas maneiras — predisse Edmond com uma careta. Seu comentário enfureceu ao Duncan.

— Não! — exclamou — . Não o permitirei, Edmond.

A veemência com a que tinha falado deixou baste surpreso ao Edmond.

— Tanto te importaria, irmão?

— Importaria-me — admitiu Duncan.

Edmond não soube o que dizer. ficou imóvel com a aberta e viu como seu irmão saía da residência. Depois o seguiu com um suspiro cheio de cansaço. Duncan já tinha saído do castelo e estava indo para o lago situado detrás da choça do açougueiro. Agradecia que fizesse tão frio, porque isso afastava sua mente das perguntas que o torturavam. O banho noturno ritual era outra das exigências que Duncan impunha a sua mente e seu corpo. De fato, tratava-se de um desafio destinado a endurecê-lo contra os desconfortos. Nunca esperava com impaciência o momento de nadar nem tampouco o fugia. E nunca deixava de

cumprir com aquele ritual, já fosse no verão ou no inverno. despiu-se e executou uma poda mergulho nas gélidas águas, esperando que o frio bastaria para apagar ao Madelyne de seus pensamentos durante uns quantos minutos. Pouco depois jantou. Edmond e Gilard lhe fizeram companhia, algo que sem dúvida era bastante insólito porque Duncan tinha a hábito de comer em solidão. Os dois irmãos menores falaram de muitas coisas, mas nenhum deles se atreveu a interrogar ao Duncan a respeito de lady Madelyne. O silêncio e o franzimento de cenho que Duncan esteve mantendo durante todo o jantar não se emprestavam a que se falasse de nenhum tema. Depois Duncan não pôde recordar o que tinha comido. Decidiu descansar um pouco, mas a imagem do Madelyne seguiu entremetendo-se em seus pensamentos quando terminou indo-se

à cama. disse-se que se acostumou a tê-la perto dele, e que sem dúvida essa era a razão pela

qual agora não podia dormir. Transcorreu uma hora e logo outra, e Duncan seguia dando voltas na cama. Em meados da noite, Duncan finalmente se deu por vencido. Subiu à residência da torre amaldiçoando-se a si mesmo durante todo o trajeto, dizendo-se que só queria jogar uma olhada ao Madelyne para assegurar-se de que não lhe tinha ocorrido desafiar sua vontade morrendo. Logo ficou imóvel no vão da porta durante um bom momento, até que ouviu gemer ao Madelyne em sonhos. O som o atraiu ao interior da residência. Fechou a porta, acrescentou mais lenhos ao fogo e logo foi para o Madelyne. Madelyne dormia volta sobre o lado bom com seu vestido subido ao redor das coxas. Duncan tentou dispor um pouco melhor o objeto, mas não conseguiu que esta ficasse colocada de uma

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maneira que o satisfizesse. Sentindo-se bastante frustrado, terminou utilizando sua adaga para cortar o tecido. Não se deteve até que lhe teve tirado tanto o vestido como a meia túnica, dizendo-se que Madelyne estaria muito mais cômoda sem eles. Agora já só levava sua regata branca. O decote do pescoço mostrava a curva de seus seios. Um amplo jugo feito com um delicado trabalho de bordado circundava a linha do decote, e os distintos fios vermelhos, amarelos e verdes tinham sido meticulosamente entrelaçados para que formassem um limite confeccionado com flores da primavera. Era um lucro de uma

natureza muito feminina, que comprouve bastante ao Duncan, porque sabia que Madelyne tinha passado largas horas trabalhando nele. Madelyne era tão deliciosa e feminina como as flores que tinha bordadas em sua regata. Que criatura tão doce e delicada era! Sua pele, agora salpicada pela tremente claridade do fogo que a banhava com um resplendor dourado, não tinha absolutamente nenhum defeito. Deus, era muito formosa.

— OH, demônios

— murmurou Duncan para si mesmo.

Sem o obstáculo do vestido para que a ocultasse aos olhos do Duncan, Madelyne estava oferecendo uma visão ainda mais maravilhosa que antes. Quando viu que começava a tremer, Duncan se deitou junto a ela. A tensão foi dissipando-se

lentamente de seus ombros. Se, acostumou-se a tê-la muito perto dele, e sem dúvida essa era a razão pela que agora se sentia tão a gosto. Duncan atirou do cobertor até deixá-los tampados com ele. Logo se dispôs a lhe passar o braço ao redor da cintura e aproximá-la um pouco mais a ele, mas Madelyne foi mais rápida. Escorrendo-se sobre a cama sem que o movimento fizesse que chegasse a despertar, Madelyne se aconchegou rapidamente junto ao corpo do Duncan até que suas nádegas ficaram pegas da maneira mais intima possível à união das coxas dele. Duncan sorriu. Funcionava evidente que lady Madelyne também se acostumou ao ter muito perto dela, e se sorriu com arrogância foi unicamente porque Duncan sabia que Madelyne não

era consciente desse fato

ainda.

Capítulo 7 Uma resposta suave calma a ira. Provérbios, 15, 1

Madelyne esteve dormindo durante quase vinte e quatro horas seguidas. Quando por fim abriu os olhos, a residência se achava sumida nas sombras do entardecer com só umas quantas franjas de sol filtrando-se através dos portinhas de madeira. Madelyne o viu todo, um pouco impreciso, e se sentiu tão desorientada que não pôde lembrar-se de onde estava. Tratou de sentar-se na cama e torceu o gesto ao sentir o aguijonazo que lhe causou aquele movimento; então acordou até do último detalhe do ocorrido. Deus, sentia-se realmente horrível! Cada músculo de seu corpo lhe doía. Madelyne pensou que possivelmente alguém tinha utilizado um pau, em cima de seu traseiro, ou pego uma varinha de ferro quente a um dos lados sua perna. Seu estômago grunhia, mas Madelyne não queria corner nada. Não, só estava terrivelmente sedenta e lhe ardia todo. Quão único queria fazer agora era tirar-se toda a roupa e plantar-se nua diante da janela aberta.

A idéia lhe pareceu realmente maravilhosa. Tentou levantar-se da cama para ir abrir os portinhas, mas então descobriu que se encontrava tão fraco que nem sequer podia se separar os cobertores de uma patada. Seguiu tentando-o até que se deu conta de que não levava postas

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suas roupas. Alguém as tinha tirado, embora esse fato ofendia ao sentido do pudor do Madelyne, não era nem muito, menos tão alarmante como a súbita compreensão de que sua memória não guardava absolutamente nenhuma lembrança daquela ação. Agora Madelyne levava posta alguma classe de camisa de algodão branco, um objeto que sem dúvida funcionava do meus indecente dado que quase não conseguia chegar a lhe cobrir os joelhos. Mesmo assim, as mangas eram muito largas. Quando tentou dobrar um pouco o tecido para aproximá-la a seus punhos, Madelyne se lembrou de onde tinha visto um objeto semelhante antes. Vá, mas se aquilo era uma camisa de homem! E a julgar pelo gigantesco de suas proporções, obviamente pertencia ao Duncan. Era o mesmo objeto, disso não cabia dúvida. Duncan tinha estado levando uma camisa idêntica quando dormiu junto a ela dentro da loja a noite anterior… ou agora já fazia duas noites disso? Madelyne se sentia muito dormitada para que pudesse recordá-lo. Decidiu fechar os olhos durante outro minuto para ir pensando nisso. Então teve o sonho mais aprazível que se pudesse chegar a imaginar. Madelyne voltava a ter onze anos e estava vivendo com seu querido tio, o pai Berton. O pai Robert e o pai Samuel tinham vindo à mansão do barão do Grinstead para lhe fazer uma visita a seu tio e lhe apresentar seus respeitos ao ancião Morton, senhor da mansão do Grinstead. Além dos camponeses que se encarregavam de trabalhar as pequenas propriedades do barão Morton, Madelyne era a única pessoa jovem que residia ali. achava-se rodeada por homens amáveis e bondosos, todos os quais eram o bastante velhos para que pudessem ser seus avós. Tanto o pai Robert como o pai Samuel vinham do atestado monastério do Claremont, e lorde Morton lhes ofereceu um alojamento permanente em sua mansão. O ancião barão não tinha demorado para afeiçoar-se com os amigos do pai Berton. Ambos eram excelentes jogadores de xadrez, e os dois o passavam muito bem escutando ao barão enquanto este ia contando suas histórias favoritas do passado. Madelyne se encontrava rodeada de anciões decididos a mimá-la e que a tinham por uma criança muito dotada. Os três se alternavam entre eles para lhe ensinar a ler e escrever, e o sonho do Madelyne terminou centrando-se em uma tarde que tinha estado particularmente cheia de paz. encontrava-se sentada à mesa e lia a seus “tios” os últimos escritos que tinha ido transcrevendo. Um fogo ardia dentro do lar, e na residência reinava uma atmosfera cálida e tranqüila. Madelyne estava recontando uma história que não tinha nada de habitual, a das aventuras de seu herói favorito, Odiseo. O poderoso guerreiro o fazia companhia durante seu sonho, inclinando-se sobre o ombro do Madelyne e lhe sorrindo afablemente enquanto ela voltava a contar os maravilhosos acontecimentos que tinham ido tendo lugar durante seu longo viaje. A seguinte vez que despertou, e a bom seguro que então só tinham transcorrido uns quantos minutos do momento em que tinha decidido descansar durante um ratito, Madelyne em seguida se deu conta de que alguém lhe tinha atado as pálpebras, deixando os fechados. — Como pude permitir que me chegasse a tratar de semelhante maneira? — murmurou, sem dirigir sua indignação a ninguém em particular. E além disso, a sujeição estava molhada. Madelyne se arrancou aquela ofensiva atadura resmungando um juramento que não tivesse desafinado nem no mais soez dos camponeses. O realmente curioso de todo aquilo foi que então lhe pareceu ouvir rir a alguém. Madelyne estava tratando de concentrar-se no som, quando sua mente voltou a ver-se subitamente distraída por algo. Maldição, mas se lhe estavam colocando outra atadura em cima da frente! Aquilo não tinha absolutamente nenhum sentido. Acaso não acabava de tirá-la primeira atadura que lhe tinham colocado? Madelyne sacudiu a cabeça, sentindo-se incapaz de poder entender toda aquela confusão. Alguém lhe falou, mas Madelyne não pôde entender o que lhe estava dizendo. Se deixasse de sussurrar e deformar cada palavra confundindo-a com as demais, todo teria funcionado muito

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mais fácil. Madelyne pensou que quem quer que lhe estivesse dirigindo a palavra estava sendo terrivelmente descortês, e gritou aquela opinião.

Um instante depois se lembrou subitamente do calor que tinha tido quando o peso de outro cobertor caiu bruscamente sobre seus ombros. Madelyne sabia que tinha que chegar à janela e respirar um pouco daquele curativo ire frio. Era o único que podia salvar a daquele espantoso calor. Se não tivesse sido porque sabia que aquilo era impossível, tivesse pensado que se achava no purgatório. Mas ela era uma garota muito boa, e portanto não podia ser certo que estivesse no purgatório. Não, porque Madelyne ia ao céu, passasse o que acontecesse. por que não podia abrir os olhos? Então sentiu que alguém estava atirando de seus ombros, e um instante depois a água fresca entrou em contato com seus lábios ressecados. Madelyne tentou beber um longo trago, mas a água se desvaneceu subitamente depois de que seus lábios

só tivessem podido chegar a saborear o que lhe pareceram umas gotas. Madelyne decidiu que

alguém estava tentando lhe gastar uma brincadeira muito cruel e franziu o cenho com toda a ferocidade de que foi capaz dadas as circunstâncias em que se achava. De repente, todo se voltou tão claro como o cristal. Estava no Hades, não no purgatório, e se achava a mercê de todos os monstros e demônios que tinham tratado de enganar ao Odiseo. Agora tentavam enganá-la a ela. Bom, disse-se a si mesmo, pois não o ia consentir.

A idéia daqueles demônios não preocupou no mais mínimo ao Madelyne. O efeito que teve

foi justamente o contrário, já que ficou muito furiosa. Seus tios lhe tinham mentido. As histórias do Odiseo não eram falsidades ou lendas transmitidas de geração em geração. Os monstros realmente existiam. Madelyne podia senti-los em torno dela, rodeando-a enquanto esperavam a que abrisse os olhos.

O que queria saber por cima de todo era onde estava Odiseo. Como se atrevia a deixá-la só

para que fizesse frente a todos seus demônios? Acaso não entendia o que devia fazer? É que ninguém lhe tinha falado de seus próprios triunfos? de repente sentiu que a mão de alguém lhe tocava a coxa, interrompendo com esse contato o curso cheio de desgosto que tinham estado seguindo seus pensamentos. Madelyne se tirou de cima a nova atadura que tinha estado lhe abrasando os olhos e voltou a cabeça com o tempo justo de ver quem era o que estava ajoelhado junto a sua cama. Então gritou, em uma reação instintiva à presença daquele horrível gigante torto que a estava contemplando com uma sonrisita tão zombadora em seu distorcido rosto, e logo se lembrou de que estava furiosa, mas não assustada. Sim, estava claro que aquele era um dos ciclopes, possivelmente inclusive sua mesmo líder, Polifemo, o mais desprezível de todos eles, e que tinha a intenção de lhe fazer algo realmente horrível no caso de que ela fora a permitir-lhe Fechando o punho com todas suas forças, Madelyne se apressou a lhe atirar um forte golpe ao gigante. Tinha escolhido como alvo seu nariz e falhou por uns quantos centímetros, mas se sentiu igual de satisfeita que se tivesse acertado. A ação a deixou esgotada e se deixou cair novamente sobre o colchão, sentindo-se subitamente tão fraco como uma gatita. Mesmo assim em seu rosto havia um sorriso de satisfação, porque tinha podido ouvir com toda claridade como Polifemo deixava escapar um uivo de desconforto. Voltou a cabeça para que seu rosto não se encontrasse voltado para o ciclope, firmemente resolvida a desdenhar ao monstro enquanto este lhe tocava a coxa. Dirigiu o olhar para a chaminé. E então o viu. Vá, mas se estava ali de pé ante o fogo, com a luz das chamas resplandecendo ao redor de seu magnífico corpo! Era muito maior do que ela tinha imaginado, e também muito mais atraente. Mas depois de todo, como tentou recordar-se a si mesmo, não era mortal. Madelyne supôs que esse fato explicava o gigantesco de suas proporções e toda aquela mística luz que resplandecia ao redor dele. — pode-se saber onde estiveste? — perguntou com um grito que pretendia ganhar sua atenção.

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Madelyne não estava muito segura de se os guerreiros mitológicos podiam conversar com meros mortais e supôs rapidamente que aquele não podia, ou que ao menos não queria fazê-lo, porque se limitou a seguir contemplando-a sem mover-se de onde estava e não lhe ofereceu nenhuma sozinha palavra em resposta a sua petição. Madelyne pensou que devia voltar a tentá-lo, embora descobriu que a tarefa funcionava

terrivelmente exasperante. Havia um ciclope justo ao lado dela, pelo amor de Deus, e embora

o guerreiro não pudesse lhe falar, se podia ver que havia um trabalho pendente que fazer.

— Coloque mãos à obra, Odiseo — exigiu-lhe Madelyne, assinalando com o dedo ao monstro que se encontrava ajoelhado junto a ela.

Quão único fez ele foi ficar quieto e colocar face de não entender nada. Apesar de todo seu tamanho e sua corpulência, Odiseo não parecia excessivamente inteligente.

— É que tenho que liberar cada batalha eu só? — quis caber Madelyne, levantando a voz até

que os músculos do pescoço, começaram a lhe doer a causa do esforço. Lágrimas de ira lhe nublaram a vista, mas isso era algo que ela não podia evitar. Odiseo estava tentando desvanecer-se entre a luz, algo que Madelyne pensou era muito descortês por parte dele. Não podia permitir que desaparecesse. Mentecapto ou não era tudo o que tinha. Madelyne tratou de apaziguá-lo.

— Prometo te perdoar por todas as vezes que permitiu que Louddon me fizesse mal —

disse-lhe — , mas te perdoarei se me deixa só agora. Odiseo não parecia estar muito interessado em ganhar seu perdão. Madelyne já quase não podia vê-lo, sabia que não demoraria para desaparecer e compreendeu que se ia conseguir alguma ajuda dele, então teria que incrementar suas ameaças.

— Se me deixar, Odiseo, enviarei a alguém em seu busca que te ensine alguns maneiras. Sim

— acrescentou, entusiasmando-se com sua ameaça — . Enviarei ao mais temível todos os guerreiros. Você vai-te e verá o que acontece! Se não me liberar dele — declarou, fazendo uma pausa em ameaça para assinalar dramaticamente ao ciclope durante um longo instante — , enviarei detrás de você ao Duncan. Madelyne se sentia tão satisfeita de si mesmo que fechou os olhos com um suspiro. Fingindo

que enviaria ao Duncan atrás dele, sem dúvida lhe teria metido na alma o temor do Zeus a mais magnífica de todas as criaturas, o poderoso Odiseo. Estava tão orgulhosa de sua astúcia que deixou escapar um bufo mas bem pouco elegante. Voltou a fechar os olhos, sentindo-se como se acabar de ganhar uma batalha muito importante. E todo com palavras amáveis e delicadas, recordou-se a si mesmo. Não tinha utilizado absolutamente nenhuma classe de força.

— Eu sempre sou uma donzela muito doce e carinhosa — gritou — . Que me pendurem se

não o sou! Durante três largos dias e noites, Madelyne esteve lutando com aqueles monstros que apareciam de repente para tratar de levar-lhe ao Hades. Odiseo sempre estava ali, a seu lado, ajudando-a a rechaçar cada um dos ataques quando ela assim o pedia. Às vezes o teimoso gigante inclusive chegava a conversar com ela. Gostava de muito lhe fazer perguntas a respeito de seu passado, e quando ela entendia o que lhe estava perguntando, respondia-lhe imediatamente. O que parecia interessar ao Odiseo por cima de todo era um período muito determinado da infância do Madelyne. Queria que lhe contasse como tinham

ido as coisas depois de que sua mãe tivesse morrido e Louddon tivesse passado a ser seu tutor. Madelyne não suportava ter que responder a essas perguntas. Só queria falar de sua vida com

o pai Berton, mas tampouco queria que Odiseo se zangasse com ela e a deixasse. Por aquela razão, suportava seu amável interrogatório.

— Não quero falar dele.

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A veemência da declaração do Madelyne fez que Duncan despertasse sobressaltado. Não

sabia a respeito do que podia estar delirando agora, mas se apressou a ir para sua cama.

sentou-se junto a ela e tomou em seus braços.

— Cala, cala — sussurrou — . Volta a dormir, Madelyne.

— Quando me fez voltar da casa do pai Berton, Louddon sempre se comportava de uma

maneira horrível. Cada noite entrava em minha residência. ficava de pé ali, aos pés da cama.

Eu podia senti-lo me olhando. Pensava que se abria os olhos

— Agora não pense no Louddon — disse Duncan. Logo se estendeu na cama logo que ela

Estava muito assustada.

começou a chorar e tomou em seus braços. Embora se tinha assegurado de ocultar sua reação, por dentro Duncan estava tremendo de raiva. Sabia que Madelyne não entendia o que lhe estava dizendo, mas ele o compreendia bastante bem. Tranqüilizada por seu contato, Madelyne em seguida voltou a ficar adormecida. Mas não descansou durante muito tempo e despertou para encontrar-se com que Odiseo seguia ali, velando-a. Quando ele estava a seu lado, Madelyne nunca tinha medo. Odiseo era o guerreiro mais maravilhoso que pudesse imaginar-se. Era forte e arrogante, embora não lhe reprovava aquele pequeno defeito, e tinha muito bom coração. Também era muito peralta. Seu jogo favorito era o trocar sua aparência. Aquilo acontecia tão depressa Madelyne nem tão sequer tinha tempo de chegar a exalar um ofego de surpresa. Em um momento dado estava fingindo ser Duncan, e ao seguinte já havia tornado a ser Odiseo. E em uma ocasião, quando era noite fechada e Madelyne tinha mais medo que nunca, chegou ao extremo de converter-se no Aquiles, unicamente para diverti-la. Estava sentado ali, em uma cadeira de respaldo reto que era muito pequena para sua estatura e sua mole, e olhava ao

Madelyne da maneira mais peculiar se pudesse imaginar. Aquiles não levava postas suas botas. Aquilo preocupou muitíssimo ao Madelyne, e em seguida se apressou a lhe advertir de que devia proteger seus calcanhares de qualquer ferida.

O conselho pareceu deixar bastante confuso ao Aquiles, o qual obrigou ao Madelyne a lhe

recordar que sua mamãe o tinha submerso nas mágicas águas da lacuna Estigia, fazendo assim

invulnerável a todo seu corpo salvo o diminuto trocito de carne que havia na parte de atrás de seus calcanhares, que era o lugar por onde ela o havia sustenido para que não fora arrastado, por aquelas turbulentas águas.

— A água não chegou a tocar seus calcanhares, e aí é onde é mais vulnerável — explicou-

lhe — . Entende o que é o que quero dizer? Madelyne em seguida chegou à conclusão de que ele não o entendia absolutamente. A expressão de perplexidade que tinha colocado assim o estava indicando. Possivelmente sua mamãe não se tomou a moléstia de lhe contar a história. Madelyne suspirou e o olhou com olhos cheios de causar pena compaixão. Sabia muito bem que era o que ia ocorrer lhe ao Aquiles, mas mesmo assim lhe faltou valor para lhe dizer que tivesse muito cuidado com as

flechas perdidas. Supôs que ele não demoraria para descobrir quão perigosas podiam chegar a ser.

Já tinha começado a chorar pelo futuro do Aquiles quando de repente viu que este se

levantava e ia para ela. Mas agora não era Aquiles. Não, era Duncan, tomando-a em seus braços e consolando-a. O que mais a surpreendeu foi que ele a tocava exatamente igual a Odiseo.

Madelyne convenceu ao Duncan de que se metesse na cama com ela, e logo se apresso a ficar em cima uma vez que o teve ali. Apoiou a cabeça em seu peito para que ele pudesse olhá-la aos olhos.

— Meus cabelos são como um pano de fundo que lhe esconde seu face a todo mundo exceto a mim — disse-lhe — . O que opina você disso, Duncan?

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— Assim agora volto a ser Duncan, verdade? — respondeu ele — . Não sabe o que está dizendo, Madelyne. Arde de febre. Isso é o que opino — acrescentou.

— vais chamar a um sacerdote? — perguntou Madelyne. Pergunta-a que acabava de lhe fazer a afetou muito, e os olhos lhe encheram de lágrimas.

— Você gostaria que o fizesse? — perguntou Duncan.

Então Madelyne se inclinou sobre ele e lhe esfregou o queixo com o nariz.

— Acredito que eu gostaria de te beijar, Duncan — disse — . Isso faz que te zangue?

— Tem que descansar, Madelyne — disse Duncan. Tentou colocar a de lado, mas Madelyne

demonstrou ser capaz de agarrar-se como uma liana. Duncan não recorreu à força, temendo

que com isso pudesse lhe fazer mal acidentalmente. O certo era que gostava que Madelyne estivesse precisamente onde estava.

— Se me beijar só uma vez, então descansarei — prometeu-lhe ela. Logo não lhe deu tempo,

a responder, por que tomou suavemente o rosto do Duncan entre suas mãos e se apressou a

pegar o seu ao dele. Ato seguido o beijou com todas suas forças. A boca Madelyne estava aberta e quente, e não podia ser mais incitante. O beijo foi tão apaixonado e estava tão cheio de desejo, que Duncan não pôde evitar responder a ele. Seus braços se deslizaram lentamente ao redor da cintura do

Madelyne. Quando sentiu a calidez de sua pele, Duncan se deu conta de que a saia do Madelyne tinha ido subindo ao longo de seu corpo. As mãos do Duncan acariciaram aquela suave nádega, e não teve e transcorrer muito tempo para que ele também se encontrasse preso em sua própria febre.

Madelyne se mostrou incontenible e totalmente falta inibições enquanto o beijava. Sua boca se inclinou sobre a do Duncan, e sua língua penetrou e acariciou até que se ficou sem fôlego.

— Quando te beijo não quero parar. Isso é pecaminoso, verdade? — perguntou ao Duncan.

Ele se deu conta de que aquela admissão não parecia lhe causar nenhum remorso especial, e supôs que a febre a teria liberado de suas inibições.

— Tenho-te deitado sobre as costas, Duncan — disse Madelyne — . Se queria poderia fazer

o que me desse a vontade contigo. Duncan suspirou com exasperação. Mas logo o suspiro se converteu em um gemido quando Madelyne lhe agarrou a mão e a colocou osadamente em cima de um de seus seios.

— Não, Madelyne — murmurou ele, embora não se separou a mão. Deus, que quente a

sentia. O mamilo endureceu quando o polegar dele o esfregou instintivamente. Duncan voltou

a gemer — . Não é o momento mais apropriado para amar-se. Não sabe o que é o que me está

fazendo, verdade? — perguntou então, assombrando-se ao dar-se conta de que sua voz soava tão áspera como o vento que uivava fora. Madelyne em seguida pôs-se a chorar.

— Duncan? me diga que te importo. Embora seja uma mentira, diga-me o de todas maneiras.

— Se, Madelyne, importa-me — respondeu Duncan, lhe rodeando a cintura com os braços e atraindo-a suavemente para ele — . Essa é a verdade.

Sabia que tinha que interpor um pouco de distancia entre eles, ou do contrário perderia aquela batalha de doce tortura. Mas não pôde evitar voltar a beijá-la. Aquela ação pareceu apaziguar ao Madelyne. antes de que Duncan pudesse tragar ar com outra tremente inspiração, Madelyne já se ficou adormecida. A febre passou a reger por completo a mente do Madelyne e a vida do Duncan. Não se atrevia

a deixá-la só com o Gilard ou Edmond, porque não queria que nenhum de seus irmãos

pudesse chegar a ser o receptor dos beijos do Madelyne quando sua apaixonada natureza voltasse a impor-se. Ninguém mais que ele ia oferecer consolo ao Madelyne durante aqueles momentos carentes de inibições. Finalmente, os demônios deixaram ao Madelyne durante a terceira noite. A manhã do quarto dia, despertou sentindo-se tão espremida como um dos panos úmidos que cobriam o chão.

Honra e Paixão

Julie Garwood

Duncan estava sentado na cadeira que havia junto ao lar. Lhe via exausto. Madelyne se perguntou se teria adoecido. dispunha-se a perguntar-lhe quando de repente ele se deu conta

de que o estava olhando. levantou-se de um salto com a rapidez de um Wolf e foi para a cama, detendo-se junto a ela. Ao Madelyne surpreendeu ver que parecia aliviado.

— tiveste a febre — anunciou Duncan secamente.

— Assim por isso me dói a garganta — disse Madelyne. Deus, quase não reconhecia sua

própria voz. Soava rouca, e sentia como se tivesse a garganta em carne viva. Percorreu a residência com o olhar e viu a desordem que a rodeava. Sacudiu a cabeça, visivelmente confusa. Teria tido lugar alguma batalha ali enquanto dormia?

Quando se voltou para interrogar ao Duncan aproxima todo aquele caos, viu que ele a estava olhando com uma expressão divertida.

— Sente moléstias na garganta? — perguntou-lhe Duncan.

— Encontra divertido que me aduela a garganta? perguntou Madelyne a sua vez, muito

desgostada por ela reação tão pouco caridosa. Duncan sacudiu a cabeça, negando dessa manerasu acusação. Madelyne não ficou nada convencida. Duncan ainda estava sorrindo. Céus, aquela manhã estava realmente muito arrumado. Duncan vestia de negro, uma cor que era evidentemente austero, mas quando sorria aqueles olhos cinzas não pareciam frios ou

aterradores. Recordava a alguém, mas não lhe ocorria de quem podia tratar-se. Madelyne estava segura de que se tivesse conhecido a qualquer homem remotamente parecido, ao barão do Wexton se lembraria disso. Mesmo assim, havia uma escorregadia lembrança de alguém mais que Duncan interrompeu sua concentração.

— Agora que está acordada, enviarei a uma faxineira, para que te atenda. Não sairá desta residência até que esteja curada, Madelyne.

— estive muito doente? — perguntou Madelyne.

— Se, esteve muito doente — admitiu Duncan. Depois deu meia volta e pôs-se a andar para a porta.

Madelyne pensou que parecia ter muita pressa por afastar-se dela. separou-se dos olhos uma mecha de cabelos e contemplou as costas do Duncan.

— Deus, devo parecer uma faxineira — murmurou para si mesmo.

— Parece-o — respondeu Duncan.

Ela pôde ouvir o sorriso que havia em sua voz, mas mesmo assim sua descortesia fez que

franzisse o cenho.

— Duncan? — perguntou depois — . Quanto tempo tive a febre?

— mais de três dias, Madelyne.

voltou-se para ver como reagia ela. Madelyne parecia assombrada.

— Não recorda absolutamente nada de todo, isso, verdade? — perguntou-lhe ele.

Madelyne sacudiu a cabeça, agora sentindo-se totalmente atônita porque ele voltava a sorrir. Realmente, Duncan era um homem do mais raro, que encontrava humor nas coisas mais estranhas.

— Duncan?

— Se?

Madelyne ouviu a exasperação que havia em sua voz começou a zangar-se.

— Esteve aqui durante os três dias? — perguntou-lhe — . Nesta residência, comigo?

Duncan já tinha começado a fechar a porta detrás dele. Madelyne não acreditou que fora a responder à pergunta que acabava de lhe fazer até que de repente ouviu ressonar sua voz, firme e insistente.

— Não.

E ato seguido a porta se fechou com um golpe seco, detrás dele.

Honra e Paixão

Julie Garwood

Madelyne não acreditava que Duncan houvesse dito a verdade. Não podia recordar o que tinha acontecido, mas mesmo assim sabia instintivamente que Duncan não se separou dela em nenhum momento. por que o tinha negado?

— Sempre lhe, gosta de levar a contrária em todo — murmurou.

E havia um sorriso em sua voz.

Capítulo 8 Provem todo, e fica com aquilo que é bom. Primeira epístola aos tesalonicenses, 5, 2i

Madelyne se sentou na beira da cama e se concentrou em obter que suas pernas recuperassem as forças. Uma tímida chamada ressonou sobre a porta uns minutos depois de que Duncan se foi. Madelyne disse que entrassem e uma faxineira entrou na residência. Fina como um pergaminho e com aspecto de cansada, tinha os ombros encurvados e sua larga frente se achava sulcada por profundas rugas de preocupação. Quando se dirigiu para a cama, seus passos foram voltando-se cada vez mais lentos e trabalhosos.

A faxineira parecia estar a ponto de sair fugindo em qualquer momento, e foi então quando ao

Madelyne lhe ocorreu pensar que possivelmente pudesse estar assustada. A mulher não parava

de lançar largos olhares à porta. Madelyne sorriu em um intento de aliviar o visível desconforto da faxineira, embora se sentia bastante perplexa ante o acanhamento com que se estava comportando.

A mulher sustentava algo detrás de suas costas. Movendo-se muito devagar, fez que a

taleguilla se voltasse visível e logo balbuciou:

— Trouxe-lhes sua bagagem, minha senhora.

— OH, isso é muito amável por seu parte — respondeu-lhe Madelyne.

Madelyne em seguida pôde ver que seu cumprimento comprazia muito à mulher. Agora já não parecia tão preocupada, só um pouco confusa.

— Não sei por que me tem tanto medo — apressou-se a lhe dizer, decidindo fazer frente ao

problema da maneira mais direta possível — . Não te farei mal, isso lhe posso assegurar isso

O que lhe hão dito os Wexton para que chegasse a te assustar tanto?

A franqueza do Madelyne aliviou a tensão que havia na postura da mulher.

— Não me disseram nada, minha senhora, mas não sou surda. Pude ouvir como se gritava

dentro desta residência inclusive quando eu estava abaixo fazendo a manteiga, e quase todos

os gritos eram seus.

— Eu estava gritando? — perguntou Madelyne, horrorizada por aquela revelação e pensando que a mulher tinha que estar equivocada.

— Estavam-no — respondeu a faxineira, assentindo vigorosamente com a cabeça — . Sabia

que tinham a febre e não podiam evitar fazê-lo. Gerty lhes trará comida dentro de um momento. Eu tenho que lhes ajudar a que lhes troquem de roupa, se tal for seu desejo. — Estou faminta — observou Madelyne enquanto flexionava as pernas, colocando a prova

sua fortaleza — . E além me encontro tão fraco como uma recém-nascida. Qual é o nome com

o que te chama?

— Meu nome é Maude, pela rainha — anunciou a faxineira — — — . Pela que morreu,

naturalmente, dado que nosso rei Guillermo ainda não tomou esposa. Madelyne sorriu.

— Acredita que me poderia arrumar isso para me dar um banho, Maude? — perguntou — . Sinto-me tão pegajosa

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— Um banho, minha senhora? — Maude pareceu horrorizar-se ante a idéia — — — . No mais cru do inverno?

— Estou acostumada a me dar um banho cada dia, Maude, e parece que tenha transcorrido toda uma eternidade da última vez em que

— Um banho ao dia? E para que?

— É que eu gosto de me sentir limpa — respondeu Madelyne. Jogou um largo olhar à

faxineira e chegou à conclusão de que a aquela boa mulher tampouco iria nada mal dar um

banho, embora se guardou seu comentário para ela por temor a ofender a pobre Maude — . Acredita que seu senhor me permitiria desfrutar desta pequena vaidade? Maude se encolheu de ombros.

— Podem ter todo aquilo que goste, sempre que fiquem nesta residência — respondeu — . O

barão não quer que vades colocar lhes doente tentando lhes esforçar muito. Suponho que

poderia encontrar alguma banheira por aí e fazer que meu homem lhes subisse isso pela escada.

— Tem família, Maude?

— Se, um homem muito bom e um moço que já quase tem cinco verões. O menino é um demônio.

Maude ajudou ao Madelyne a levantar-se e a acompanhou até a cadeira que havia junto ao fogo.

— Meu moço se chama William — seguiu dizendo — . Mas lhe colocamos esse nomeie por nosso rei morto, e não pelo que se encarrega de levá-lo todo agora.

A porta se abriu durante o relato do Maude. Outra faxineira se apressou a entrar, trazendo consigo uma tabela de comida.

— Não há nenhuma necessidade de estar tão nervosa, Gerty — disse-lhe Maude Não está ida como supúnhamos. Gerty sorriu. Era uma mulher bojuda, de olhos castanhos e tez impecável.

— Sou a cozinheira — informou ao Madelyne — . Ouvi dizer que foram muito bonita. Mas

estão um pouco fraca, se, um pouquinho muito fraca. lhes coma até o último trocito desta

comida, ou do contrário o primeiro vento um pouco forte que sopre lhes levará.

— Quer dar um danço, Gerty — anunciou Maude.

Gerty arqueou uma sobrancelha.

— Bom, então suponho que pode dar-lhe disse — . E se logo fica rígida de frio, já não

poderá nos jogar a culpa . As duas mulheres continuaram conversando animadamente entre elas enquanto foram limpando a residência do Madelyne. Era evidente que em seguida sabiam fazer amizades, e Madelyne desfrutou do lindo escutando suas fofocas. Também a ajudaram com seu banho. Quando a banheira foi tirada da residência, Madelyne já estava exausta. lavou-se o cabelo, mas estava demorando uma eternidade em secar-se o Madelyne se sentou em cima de uma suave pele de animal que tinha estendida em frente do fogo. Logo foi levantando mechas de sua larga cabeleira e aproximando-os das chamas para que se secassem mais depressa, até que começaram a lhe doer os braços. Com um ruidoso bocejo que não funcionava nada digno de uma dama. Madelyne se estirou sobre aquela peluda pele de animal, pensando que unicamente descansaria um par de minutos. Só levava em cima sua regata, mas não queria vestir-se até que seus cabelos estivessem secos e tivessem sido trancados. Duncan a encontrou profundamente adormecida. Estendida sobre o flanco em frente do fogo enquanto dormia, Madelyne oferecia a uma imagem realmente muito sedutora. Tinha subido suas douradas pernas até as deixar pegas ao peito, e seu magnifica cabeleira lhe cobria a maior parte da face.

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Não pôde evitar sorrir. Deus, como recordava a uma gatita feita um novelo diante do fogo daquela maneira! Sim, não cabia dúvida de que Madelyne estava muito atraente, e provavelmente terminaria morrendo de frio a menos que ele fizesse algo a respeito. Madelyne nem sequer abriu os olhos quando Duncan a agarrou em braços e a levou a cama. Ele sorriu pela maneira em que ela se aconchegava instintivamente contra seu peito. Também suspirou, como se se sentisse muito a gosto e, maldição, voltava a cheirar igual às rosas. Duncan a colocou em cima da cama e a tampou. Tentou comportar-se da maneira mais distante possível, mas mesmo assim não pôde evitar lhe acontecer a mão pela Lisa suavidade de sua bochecha. Madelyne tinha um aspecto terrivelmente vulnerável quando estava adormecida. Certamente seria essa a razão pela que agora ele não queria ir-se dali. Madelyne era tão inocente e confiada que o impulso de protegê-la chegava a voltar-se entristecedor. No fundo de seu

coração, Duncan já sabia que nunca a deixaria voltar com seu irmão. Madelyne era um anjo e ele não permitiria que voltasse a estar perto daquele demônio que era Louddon, nunca mais. Era como se todas as regras se investiram ante ele. Com um gemido de exasperação, Duncan foi para a porta. Demônios, pensou, já nem sequer sabia o que lhe passava pela cabeça.

E todo era obra do Madelyne, embora não cabia dúvida de que ela não podia ser consciente

daquele fato. Distraía-o, e quando se encontrava perto dela Duncan quase não podia pensar. Decidiu que teria que colocar um pouco de distancia entre ele e Madelyne até que tivesse podido resolver todas as questões que tão preocupado o tinham. Mas logo que teve tomado a decisão de manter-se afastado do Madelyne, começou a sentir-se de muito mau aspecto. Finalmente resmungou um juramento, deu meia volta e fechou a porta detrás dele, lentamente

e sem fazer nenhum ruído.

Madelyne ainda se encontrava o bastante fraco para que o isolamento forçoso não a incomodasse. Mas depois de dois dias mais tendo unicamente ao Gerty e Maude para que lhe

fizessem alguma visita ocasional, já estava começando a sentir os efeitos de sua prisão. dedicou-se a ir e vir pela residência até que chegou ou seja se de cor o último centímetro dela,

e logo começou a colocar bastante nervosas às faxineiras quando insistiu em fazer o que elas

estimavam eram trabalhos plebeus. Madelyne tirou brilho ao chão e as paredes. O exercício físico tampouco foi de muita ajuda. sentia-se tão enjaulada como um animal. E esperava, hora