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El monxido de carbono tambin denominado xido de carbono (II), gas

carbonoso y anhdrido carbonoso (los dos ltimos cada vez ms en desuso)


cuya frmula qumica es CO, es un gas inodoro, incoloro y altamente txico.
Puede causar la muerte cuando se respira en niveles elevados. Se produce por
la combustin deficiente de sustancias como gas, gasolina, keroseno,
carbn, petrleo, tabaco o madera. Las chimeneas, las calderas, los
calentadores de agua o calefactores y los aparatos domsticos que queman
combustible, como las estufas u hornallas de la cocina o los calentadores
a queroseno, tambin pueden producirlo si no estn funcionando bien. Los
vehculos detenidos con el motor encendido tambin lo despiden. Tambin se
puede encontrar en las atmsferas de las estrellas de carbono.
Si se respira, aunque sea en moderadas cantidades, el monxido de
carbono puede causar la muerte por envenenamiento en pocos minutos porque
sustituye al oxgeno en la hemoglobina de la sangre. Tiene una afinidad por
el grupo hemo 220 veces mayor que el oxgeno.
La carboxihemoglobina, producto formado, no puede transportar
oxgeno; an ms, la presencia de ese compuesto interfiere en la disociacin
del oxgeno de la oxihemoglobina restante, dificultando as la transferencia
de oxgeno a los tejidos.
Una vez respirada una cantidad bastante grande de monxido de
carbono (teniendo un 75% de la hemoglobina con monxido de carbono) la
nica forma de sobrevivir es respirando oxgeno puro. Cada ao un gran
nmero de personas pierde la vida accidentalmente debido
al envenenamiento con este gas. Las mujeres embarazadas y sus bebs, los
nios pequeos, las personas mayores y las que sufren de anemia, problemas
del corazn o respiratorios pueden ser mucho ms sensibles al monxido de
carbono.

Se calcula que los adultos normales no fumadores tienen niveles de
carboxihemoglobina menores de la saturacin de 1%, es decir, el 1% de la
hemoglobina est unida a monxido de carbono. Esta cifra se ha atribuido a la
formacin endgena de CO. Los fumadores pueden tener una saturacin de 5
a 10%, de acuerdo a la intensidad de su tabaquismo. Una persona que respira
aire con 0.1% de CO (1000 ppm) tiene un nivel de carboxihemoglobina de
50%.
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El tratamiento consiste en alejar a la persona de la fuente de exposicin,
y emprender medidas para conservar su respiracin. El oxgeno funciona
como antagonista especfico de CO y por esa razn se administra como
tratamiento. La vida media del CO en sangre es de 320 minutos, con oxgeno
puro se reduce a 80 minutos y con oxgeno hiperbrico (2 o 3 atmsferas)
puede disminuir a 20 minutos.

Historia
El monxido de carbono fue descubierto por el qumico francs de
Lassone en 1776 mientras calentaba xido de zinc con coque. Errneamente
crey que se trataba de hidrgeno porque generaba una llama de color azul.
Ms tarde en 1800, el qumico ingls William Cruikshank comprob que dicho
compuesto contena carbono y oxgeno.
Las propiedades txicas del CO fueron investigadas en profundidad por
el fsico francs Claude Bernard en 1846. Envenenando perros con el gas
detect que su sangre se tornaba ms rojiza y brillante en todos los tejidos.
Durante la Segunda Guerra Mundial, el monxido de carbono fue usado
en los motores de los vehculos ya que escaseaba la gasolina. Se introduca
carbn mineral o vegetal y el monxido de carbono generado
por gasificacin alimentaba al carburador. El CO tambin fue usado como un
mtodo de exterminio (Cmaras de gas) durante el Holocausto en los campos
de concentracin.