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Perfil del suelo.

Fuente:
http://www.ttevisual.com/geography/content4.asp

Ya elaboramos un post didctico sobre los horizontes del suelo. Sin embargo, son muchos los jvenes
estudiantes que entran a esta bitcora buscando informacin semejante, para lo cual utilizan los
trminos perfil del suelo. Tambin deseaban fotos. Pues bien tras analizar el contenido sobre esta
materia que alberga el ciberespacio, creemos que podemos aportar alguna novedad para los alumnos
que lo deseen. Evidentemente el ensamblaje de los horizontes en un perfil suele ser la base sobre
la que comienza a instruirse a los jvenes. Parece ser un ritual inicitico. Pues vamos all.
Intentaremos ser muy breves aunque el tema dara para escribir algunas decenas de pginas.


Perfil del Suelo. Gobierno de Chile,
Ministerio de Agricultura, CONAF

El perfil de un suelo es la seccin o corte vertical que describen y analizan los edaflogos con vistas a
describirlo y clasificarlo. Este suele tener un metro o dos de profundidad, si la roca madre, o el
material parental, no aparece antes. Este modo de proceder, no significa que puedan alcanzar mucho
mayor espesor en algunas ocasiones, sino que con vistas a clasificarlos tan solo se utilizan los
mencionados uno o dos metros superficiales, dependiendo de la taxonoma concreta que utilicemos.
Como profesionales solemos incurrir en la mana de pasar a hablar inmediatamente de sushorizontes
constituyentes. Sin embargo, puede darse el caso que un suelo (o medio edfico) no atesore ms
que uno o dos horizontes (a veces muy parecidos), siendo fcil confundir a los no iniciados. Por tanto,
esta es la primera leccin que debemos aprender: no todos los perfiles de suelos tienen que estar
necesariamente constituidos por varios horizontes. Existen dos razones principales.



Suelo con intensos procesos de edafoturbacin
mecnica (Vertisoles). Fuente: ISRIC

1. Que el suelo sea muy joven y no transcurriera el tiempo necesario para que se desarrollen
estas estructuras macro-morfolgicas y (.)
2. Que existan procesos que tiendan a homogeneizar el perfil impidiendo la emergencia
de estas capas. Si este es el caso hablamos de edafoturbacin, por cuanto existen diversos
mecanismos que pueden ser responsables de mezclar los materiales e impedir que se
generen. Pero tambin puede ocurrir que los materiales se remocen una y otra vez,
mezclando y destruyendo unahorizonacin previa, si sta exista. Qu
mecanismos?: hielo, procesos mecnicos relacionados con la propia naturaleza de los
materiales edficos (especialmente su contenido y tipo dominante de arcilla), la actividad
de los organismos del suelo, etc. (ver post Horizonacin vs Haploidizacin: Mecanismos
Naturales de Destruccin de los Horizontes del Suelo).

Pero vamos a entrar en detalles. El perfil del suelo, en el sentido amplio del trmino puede
dividirse en 6 capas y horizontes, sin que esto signifique que no puedan faltar algunas de ellas.
Estas seran segn profundizamos desde la superficie:

1. Los horizontes orgnicos desprovistos de materia mineral, llamados a menudo0 u H
2. Los horizontes rgano-minerales, es decir ms o menos ricos en materia orgnica y
mineral. Estos suelen calificarse como horizontes A
3. Los horizontes de lavado, en el que los minerales ms fciles de descomponer por la accin
del clima, organismos y materia orgnica, desprenden partculas (limos arcilla, molculas
orgnicas, nutrientes) al siguiente horizonte. Se trata de los horizontes E.
4. Los horizontes minerales edafizados, es decir muy afectados por los procesos que ocurren
en el suelo, a los que se suelen denominar horizontes B
5. Horizontes poco edafizados en donde puede discernirse la estructura de la roca o
material parental de la que proceden los suelos y que reciben el apelativo de Horizonte
C.
6. La roca madre o material parental, poco o no alterada, a la que denominamos
R o D.



Perfil complejo de suelos y su disposicin en el paisaje
Fuente. Tarleton.edu.

En la prctica, los horizontes orgnicos no suelen tenerse en cuenta con vistas a la clasificacin
de un suelo, como tampoco los R (en general), ya que en sentido estricto no forman parte de l. Los
ltimos son rocas y su estudio concierne a la litologa (geologa), mientras que los primeros pueden ser
muy efmeros, pudiendo cambiar de morfologa en pocos aos. Ms aun, muy a menudo los
horizontes E o no aparecen o son difciles de discernir. Por estas razones, en muchos cursos tan solo
se mencionan los Horizontes A, B y C. Una clasificacin sencilla de los horizontes orgnicos la podis
encontrar pinchando en este post: Capas y horizontes orgnicos del perfil edfico. Para clasificar
correctamente los horizontes R debe utilizarse una clasificacin litolgica.

Tampoco debe olvidarse que el perfil del suelo puede albergar horizontes de transicin entre el
suprayacente y subyacente, atesorando propiedades intermedias. Cuando esto ocurre, con vistas a su
denominacin, de uno u otro modo, se utiliza una combinacin de las letras que designan a los
horizontes principales entre los que se encuentran (por ejemplo, AB, AC, etc.).



Perfil del suelo con el modelo de tres horizontes:
Fuente: practiciencia

Generalmente, los suelos ms jvenes o menos evolucionados tienen una horizonacin muy simple
de su perfil del suelo. Esta es del tipo A R. Conforme, evolucionan, el nmero de horizontes
tiende a incrementar, si no existen los comentados procesos de edafoturbacin. Tal como aparece en
el siguiente esquema.



Incremento de la complejidad de los perfiles del suelo con el tiempo
Esquema ideal elaborado por Ibez en base a las lminas de Kubiena

El horizonte A tiende acumular materia orgnica tornndose, por lo general, ms oscuro que los
dems. El problema para ser precisos radica en que existen muchos subtipos de horizontes
distintos para cada uno de los tipos mencionados.



Perfil de un suelo con horizontes contrastados de fronteras sinuosas
Fuente: ISRIC

Se mantiene siempre la secuencia de horizontes previamente descrita desde la superficie hasta
el material parental? La respuesta obligatoria a esta cuestin debe ser : No!. Se trata de un modelo
ideal, pero existen circunstancias muy variadas que dan lugar a excepciones a esta regla. Pongamos un
par de ejemplos. Los suelos de las cimas de una ladera pueden erosionarse y transferir sus materiales
a los de posiciones ms bajas. No es inusual que en ciertas ocasiones un perfil normal se encuentre
recubierto por los materiales de horizontes generados colina arriba, generando secuencias atpicas en
donde un horizonte A, B, o C puede superponerse a otro A del perfil de un suelo ya cerca de la base de la
ladera. Del mismo modo, un perfil edfico puede ser sepultado por una capa de lava, que al
enfriarse se transforma en roca. El resultado es que un horizonte R se superpone a un perfil normal.
Existen otras muchas combinaciones que podran citarse. Sin embargo, en ausencia de
perturbaciones lo normal es que la secuencia se mantenga, con un mayor o menor nmero de
horizontes.




Evolucin y horizonacin de un suelo. Fuente:
Gobierno de Chile, Ministerio de Agricultura, CONAF

La mayor parte de los horizontes son ms o menos paralelos a la superficie del suelo, como se
puede observar en la siguiente figura, sin que ello quiera decir que no sean exactamente paralelos a la
superficie del terreno, ya que las fronteras entre unos y otros pueden ser muy sinuosas.



Detalle de la transicin entre los horizontes
del suelo. Fuente: Sydney Olympic Park

En estas descripciones bsicas, suele soslayarse la existencia de suelos casi puramente orgnicos,
es decir prcticamente carentes de materia mineral. Se trata de lo que en edafologa se
denominan Histosoles y en el lenguaje popular turberas. Como es lgico, el perfil de estos suelos
difiere mucho de los mimerales. Estos tambin pueden (o no) atesorar horizontes de otro tipo
que suelen ser clasificados en funcin del grado creciente de descomposicin de la materia orgnica
en fbricos, hmicos y spricos, como ya describimos en nuestro post. Clasificacin de los Horizontes
Orgnicos de los Suelos Hidromorfos o Anegados de Agua.



Suelo orgnico, Turbera o Histosol
Fuente: www.for.gov.bc.ca/rni/Research/HyP3/Soils.htm


Finalmente cabe sealar que aunque generalmente los horizontes del suelo son mucho ms blandos y
deleznables que las rocas de las que proceden, no siempre es as. A veces, segn el grado de desarrollo y
los materiales que lo componen, algunos horizontes pueden cementarse y adquirir una dureza que
puede superar a las de sus rocas madre. En tales casos se denominan horizontes endurecidos,
ptreos o cretas. Si el agente cementante es el hierro hablamos de ferricretas, si lo es el silicio de
silicretas, si es el calcio de calicretas u horizontes petroclcicos, etc.