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L o s N O V E N T A

a vida
social
de las cosas
Perspectiva cultural
de las mercancas
Arjun Appadurai, ed.
,rlJalba
M8xICO, D.F.
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
Perspectiva cultural de lasmercancfas
Ttulo original en ingls: The Social Lfe 01 Things
Commodities in Cultural Perspectve
Traduccin: Argelia Castillo Cano,
de la edicinde
Cambridge University Press,
Cambridge, 1986
1986, Cambridge University Press
D.R. 1991 por EDITORIAL GRIJALBO, S.A. de C.V.
Calzo san BartolaNaucalpan nm. 282
Argentina Poniente 11230
Miguel Hidalgo, Mxico, D.F.
Primera edicinen la coleccinLos Noventa
Coedicin: Direccin General de Publicaciones del
Consejo Nacional parala Cultura y las Artes/
Editorial Grijalbo, S.A. de C.V.
ISBN910-05-0288-0
IMPRESO ENM ~ X O
NDICE
Prlogo..................................................... 9
Prefacio...... . . .. . . .. 13
Primera parte. Hacia una antropologfa de las cosas
1. Introduccin: Las mercancas y lapolftica del valor.
Arjun Appadurai 17
Il. La biografa cultural de las cosas: La mercantilizacin
como proceso. Igor Kopytoff 89
Segunda parte. Intercambio, consumoyostentacin
IlI. Dos tipos de valor en la porcin oriental de las islas Salomn.
William H. Davenport . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 125
IV. Los recin negados al mundo de los bienes:
El consumo entre los gondos muria. Alfred Gen. .. . . .. . . ... 143'
Tercera parte. Prestigio, conmemoracin y valor
V. Varnay el surgimiento de lariqueza en laEuropaprehistrica.
Colin Renfrew 179
VI. Mercancas sagradas: La circulacin de lasreliquias
medievales. Patrick Geary 211
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8 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
PRLOGO
Cuartaparte.Regmenes deproducciny sociologa de la demanda
VII. Tejedoresy comerciantes: La autenticidad de una
alfombra oriental. BrianSpooner 243
VIII. Qat: cambios en la produccin y el consumo de una mercanca
quasi legal en el norestede frica. Lee V. Cassanelli 295
Quinta parte. Transformaciones histricas y cdigosmercantiles
IX. La estructura de unacrisis cultural: Las telasutilizadas en
Francia antesy despusde la revolucin. William M. Reddy 325
X. Los orfgenes de laswadeshi (industria domstica):
Telasysociedad ind, 1700-1930. CA Bayly 353
Datos acerca de losautores 395
ndiceanalftico . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . . 397
La genealoga de cualquier obra multidisciplinaria suele ser muy
compleja. Los antecedentes inmediatos de este libro son claros: la
visin y la energa del compilador, Arjun Appadurai, animaron esta
empresa de principio a fin. Con todo, tambin se trata de un esfuerzo
conjunto, y el simposio y el taller donde se produjeron los ensayos
individuales son resultado del dilogo que antroplogos e historia-
dores de la Universidad de Pensilvania comenzaron hace una dcada
bajo la gida del Programa de Etnohistoria. El estmulo original de
dicho programa provino de la conviccin compartida de que ambas
disciplinas tienen mucho que aprender una de la otra. El monto por
aprender slo se vuelve evidente en la medida en que el dilogo
progresa.
Intercambios de este tipo ya habian ocurrido. En aos recientes,
los historiadores sociales han buscado perspectivas tericas en la
antropologa, al mismo tiempo que han ampliado sus miras incluyen-
do a los campesinos, las minoras tnicas -pueblos sin historia-, la
familia y otros temas que se han considerado del dominio tradicional
de los antroplogos. A aquellos que deseaban hacer historia a fondo
y completa, la antropologia les ofreca la necesaria dimensin de la
cultura, los sistemas de significado que la gente confiere a sus formas
sociales. El inters de los antroplogos en la historia, aunque no sea
del todo nuevo, se ha vuelto ms intenso y de un carcter diferente.
9
10 LA VIDASOCIAL DE LAS COSAS
PRLOGO 11
El pasado, considerado alguna vez como el preludio ms o menos
indistinto del presente etnogrfico, ha venido a representar de un
modo crecienteun almacn rico en informacin sobre la organizacin
sociocultural: cosecha emprica provechosa para el trabajo concep-
tual antropolgico. Ahora bien, si los antroplogos quieren utilizar
este almacn, deben dominar las fuentes y las tcnicas de la investi-
gacin histrica.
En este plano rudimentario, el intercambio es una forma de alla-
namiento mutuo, donde la historia es vista meramente como fuente
de hechos y la antropologia como fuente de teoras. El resultado
puede ser decepcionante. A diferencia de la mayora de los tipos de
botn, los hechos histricos y los modelos antropolgicos pierden
mucho valor cuando son extrados de sus contextos originales. El
Programa de Etnohistoria fue creado con la idea de que seria prove-
choso para ambas disciplinas tratar de entender a la otra, adentrarse
en ella y conocer su funcionamiento. El intento produjo inicialmente
un choque cultural. Las dos disciplinas no hablan siempre el mismo
lenguaje y, lo que resulta ms inquietante, utilizan a veces las mismas
palabras para designar cosas completamente diferentes. Como en
otras formas de choque cultural, el descubrimiento de la diferencia es
el primer paso hacia la comprensin. Vistos a travs de los ojos del
antroplogo el mito, el rito y el smbolo dejan de ser trivialidad
histrica, elementos decorativos que pueden aadirse a temas serios
de anlisis, siempre y cuando no los oscurezcan del todo; en su lugar,
<econvierten en indicios vitales entretejidos con y reveladores de los
temas que son considerados centrales en la historia. Las percepciones
del cambio sostenidas por los historiadores son igualmente esclare-
cedoras; el cambio deja de ser la transicin de un estado estable a otro,
paraconvertirse en un proceso continuo al que estn sujetos todos
los sistemas. Y una vez que el cambio a lo largo del tiempo se acepta
como un anlisis dado, diacrnico, basado en la cronologa y la
casualidad, debe incorporarse en la construccin del esquema.
El escenario posterior, ms fructlfero, surge cuando los intereses
de los antroplogos e historiadores coinciden para producir un con-
junto de objetivos comunes, en tanto fines opuestos a la mera com-
plementariedad: el desarrollo de modelos dinmicos que combinan
sistema con proceso, en patrones de cambio sociocultural a largo
plazo. Junto a las metas comunes aparecen los problemas comunes.
Dos de ellos han cobrado gran importancia en las discusiones del
Taller de Etnohistoria. El primero Se relaciona con las fuentes.
Cmo pueden los sistemas de significado del pasado
(dejando de lado los posibles cambios contenidos en ellos) cuando no
existe la posibilidad de participar y de observar directamente la vida
de la gente? Pueden encontrarse respuestas parciales en la produc-
cinde nuevos tipos de evidencia, como las imgenes visuales y las
tradicones orales; en el uso de un conjunto ms amplio de fuentes
d?cumentales, y en la profundizacin en aquellas fuentes de informa-
cn que los autores no difunden voluntariamente. Con todo, la
historia est limitada en ltima instancia por aquello que los "inform-
antes" del pasado deciden registrar y por lo que se preserva de modo
accidental.
El segundo tiene que ver con el mtodo. De qu modo
preciso se combina sistema con proceso? El primero acomoda seg-
mentos en una relacin sincrnica explicada por la funcin; el segun-
d.o los vincula secuencialmente mediante causa yefecto. Obviamente,
llene que verse dicha relacin en movimiento, porque cambia conti-
nuamente aunque permanezca ms o menos integrada. Decirlo es
ms fcil que hacerlo. En algn momento o, en ciertos momentos el
. . '
movimiento debe detenerse para permitir el anlisis del sistema en
cuanto sistema. Con todo, una sucesin de escenas no revela el
proceso y esconder la naturaleza a menudo progresiva y gra-
dual del cambio. A pesar de que los dos modos de anlisis no son
necesariamente incompatibles, pueden resistirse por igual a la snte-
SIS. En cierto sentido, el movimiento debe sacrificarse en favor del
anlisis de la estructura o quiz, el orden de las prioridades tenga que
mvernrse. .
La eleccin marca la frontera entre ambas disciplinas. Junto con
diferencias de nfasis, la eleccin surge, en mi opinin, de la
fundamental en materia de la formacin profesional, defi-
nida ya sea por el trabajo de campo etnogrfico o por la investigacin
Los historiadores y antroplogos pueden coincidir en el
mismo terreno, pero vienen de diferentes lugares. Pueden compren-
der y aun involucrarse en la manera de investigar del otro, as como
utilizar la informacin generada; pero, lo ms probable es que la usen
para complementar la propia, buscando indicios del presente en el
pasado o indicios del pasado en el presente.
La diferencia no significa un fracaso de comunicacin. El objetivo
es dialogar a travs de las fronteras disciplinarias, y no eliminarlas,
porque no habra razn alguna para conversar si todos hablramos
con la misma voz. La tensin creativa emerge de la combinacin de
dos perspectivas distintas, y de esta tensin creativa contlnllan sur-
giendo otros conocimientos.
Este volumen ejemplifica el valor tanlO para los antroplogos
como para los historiadores de unir sus recunos separados centran-
12 lAVIDASOCIAL DE lAS COSAS PREFACIO
dolos en un solo tpico. Identidades y enfoques permanecen diferen-
les, a pesar de los grados de superposicin. Con todo, cada contribu-
cin se ha beneficiado con el dilogo y el lema ha sido iluminado por
la combinacin de ambas luces. Tal como el compilador del presente
libro argumenta tan convincentemente en otro contexto, el intercam-
bio es la fuente del valor.
NANCYFARRlSS
A pesar de que el antroplogo y el historiador hablan con mayor
frecuencia uno acerca del otro, excepcionalmente lo hacen uno con
el otro. Este libro es producto del dilogo sostenido a lo largo de un
ao por historiadores y antroplogos con respecto a las mercancas.
Tres de los ensayos (el de Cassanelli, el de Geary y el de Spooner)
fueron presentados en el Taller de Etnohistoria de la Universidad de
Pensilvana, en 1983-1984. Los dems (salvo mi captulo introducto-
rio) fueron presentados en un simposio sobre la relacin entre mer-
cancias y cultura, patrocinado por el Programa de Etnohistoria, en
Filadelfia, del 23 al 25 de mayo de 1984.
Mi colega en el Departamento de Historia de la Universidad de
Pensilvania, Lee Cassanelli, propuso el tema de mercancias y cultura
para el Taller de Etnohistoria verificado en 1983-1984. A l ya Nancy
Farrss (colega del Departamento de Historia y gua. espiritual del
taller desde 1975), les debo muchos aos de dilogo interdisciplinario
estimulante. La propuesta de Lee Cassanelli coincidi fortuitamente
con una conversacin que entabl con Igor Kopytoff y William Da-
venport (colegas del Departamento de Antropologa de la misma
universidad), en el curso de la cual acordamos que ya era tiempo de
emprender una revitalizada antropologa de las cosas.
El simposio de mayo de 1984, que condujo directamente a la
planeacin de este volumen, fue posible gracias a las subvenciones
13
/
14 lAVIDA SOCIAL DE LAS COSAS
otorgadas al Programa de Etnohistoria por la National Endowment
for the Humanities y la Escuela de Artes y Ciencias de la Universidad
de Pensilvania. El xito de ese simposio se debi en gran parte al
apoyo intelectual ylogstico ofrecido por los estudiantes ycolegas que
participaron en l. En particular, debo agradecer a Greta Borie, Peter
Just y Christine Hoepfner, su ayuda previa y posterior al simposio.
Asimismo, he sido objeto de gran generosidad durante la prepara-
cin de este libro. Susan Allen-Mills, de la Cambridge University
Press, fue una valiosa fuente de orientacin intelectual y prctica.
Tengo una deuda especial con el equipo del Centro de Estudios
Avanzados en Ciencias del Comportamiento, cuyos recursos secreta-
riales y administrativos contribuyeron sustancialmente a la rpida
conclusin del manuscrito. En particular, mi gratitud a Kay Holm,
Virginia Heaton y Muriel Bell.
AR.!UN APPADURAI
Stanford, California
PRIMERA PARTE
HACIA UNAANTROPOLOGA DE LAS COSAS
1. INTRODUCCIN: LAS MERCANCAS
y LA POLTICADEL VALOR
AIuuN Al'PADURAI
Este capitulo tiene dos objetivos. El primero es introducir y estable-
cer el contexto en que se enmarcan los ensayos que componen el
presente volumen. El segundo es proponer una nueva perspectiva
acerca de la circulacin de las mercancas en la vida social. La esencia
de esta perspectiva puede formularse del modo siguiente: el intercam-
bio econmico crea valor. El valor est contenido en las mercancias
que se intercambian; Centrndose en las cosas que se intercambian,
y no simplemente en las formas o las funciones del intercambio, es
posible argir que lo que crea la conexin entre intercambio y valor
es la poltica, entendida en sentido amplio. Esta afirmacin, por
desarrollar a lo largo del presente ensayo, justifica la idea de que las
mercancas, como las personas, tienenuna vida social.'
Las mercancas pueden definirse provisionalmente como objetos
de valor econmico. Con respecto a cmo debemos entender el
trmino de valor econmico, la guia ms til (aunque no la ms
comn) es ofrecida por Georg Simmel. En el primer capitulo de The
Filosophy of Money (1978), Simmel proporciona una descripcin
sistemtica del modo en que se define mejor el valor econmico. Para
l, el valor nunca es una propiedad inherente de los objetos, sino un
Juicio acerca de ellos emitido por los sujetos. Con todo, la clave para
la comprensin del valor, de acuerdo con Simmel, descansa en la
regin donde "la subjetividad es slo provisional ynoverdaderamen-
te muy esencial" (SimmeI1978: 73).
17
18
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN 19
Al explorar este intrincado dominio, el cual no es del todo subje-
tivo ni de! todo objetivo, donde el valor surge y funciona, Simmel
sugiere que los objetos no son difciles de adquirir porque sean
valiosos, "sino que llamamos valiosos a esos objetos que se resisten
contra nuestro deseo de poseerlos" (p. 67). Lo que Simmel denomina
objetos econmicos en particular, existe en el espacio comprendido
entre el deseo puro y el disfrute inmediato, lo cual implica cierta
distancia entre ellos y la persona que los desea, distancia que puede
salvarse. Esta distancia se cubre en ya travs del intercambio econ-
mico, donde el valor de los objetos est determinado recprocamente.
Es decir, el deseo de uno por un objeto se alcanza mediante el
sacrificio de algn otro objeto, que es el centro del deseo de otro
individuo. Tal intercambio de sacrificios constituye el tema de la vida
econmica, y la economa -como una forma social particular-
"consiste no slo en valores intercambiables, sino tambin en el
intercambio de valores" (p. 80). El valor econmico, para Simmel, es
generado mediante este tipo de intercambio de sacrificios.
Varios argumentos se desprenden de este anlisis de! valor econ-
mico efectuado por Simmel. El primero reside en que el valor
econmico no es slo valor en general, sino tambin una suma
definida de valores, el cual es producto de la proporcin de dos
intensidades de demanda. La forma que esta proporcin adquiere es
el intercambio de sacrificio y ganancia. As, el objeto econmico no
tiene un valor absoluto como resultado de su demanda, sino que sta,
en tanto base de un intercambio real o imaginario, dota al objeto de
valor. El intercambio es el que establece los parmetros de utilidad y
escasez, en lugar de que suceda al revs, y el intercambio es el que
representa la fuente de valor:
La dificultad de adquisicin, el sacrificio ofrecido en el intercambio, es el
nicoelemento constitutivodel valor, del cual la escasezes slo la manifes-
tacin externa, su objetivacin en forma de candad.fp. 100.)
En una palabra, el intercambio no es un subproducto de la valoracin
mutua de objetos, sino su fuente.
Estas breves y brillantes observaciones preparan el escenario para
el anlisis de lo que Slmmel considera el instrumento ms complejo
en la conduccin del Intercambio econmico -el dinero- y su
lugar en la vida moderna. Sin embargo, las observaciones de Simmel
pueden tomarse en una direccin muy distinta. Este camino alterna-
tivo, que es ejemplificado en lo que resta de este ensayo, motiva la
exploracin de las condiciones bajo las cuales los objetos econmicos
circulan en diferentes regmenes de valor en espacio yen tiempo. La
mayora de los ensayos. incluidos en este volumen examinan cosas
especificas (o grupos de cosas) tal como circulan en ambientes cultu-
rales e histricos particulares. Lo que estos ensayos ofrecen es una
serie de ideas en torno a las formas en las cuales el deseo yla demanda,
el sacrificio recproco y el poder, interactan para crear el valor
econmico en situaciones sociales especficas.
El sentido comn occidental contemporneo, construido con base
en diversas tradiciones histricas en filosofa, derecho y cienea natu-
ral, tiene una fuerte tendencia a oponer "palabras" y"cosas". Aunque
ste no ha sido siempreel caso aun en Occidente, como Marcel Mauss
lo seala en su famoso trabajo The Gift,la tendencia contempornea
predominante es considerar el mundo de las cosas como inerte y
mudo; el cual es puesto en movimiento y animado, y en verdad
conocible, slo mediante las personas y sus palabras (vase tambin
Dumont 1980: 229-230). Sin embargo, en muchas sociedades histri-
cas,las cosas no han estado tan divorciadas de la capacidad de actuar
de las personas y del poder comunicativo de las palabras (vase el
captulo n), El hecho de que tal percepcin de las cosas no haya
desaparecido, incluso en las condiciones del capitalismo industrial
occidental, es una de las intuiciones que apoyan el clebre anlisis de
Marx, contenido en El capital, sobre el "fetichismo de las mercan-
Cas".
A pesar de que nuestro propio enfoque de las cosas est necesa-
riamente condicionado por la idea de que las cosas no tienen otros
significados sino aquellos conferidos por las transacciones, las atri-
buciones y las motivaciones humanas, el problema antropolgico
reside en que esta verdad formal no ilumina la circulacin concreta,
histrica, de las cosas. Por ello, debemos seguir a las cosas mismas, ya
que sus significados estn inscritos en sus formas, usos y trayectorias.
Es slo mediante el anlisis de estas trayectorias que podemos inter-
pretar las transacciones y clculos humanos que animan a las cosas.
As, aunque desde un punto de vista terico los actores codifican la
significacin de las cosas, desde una perspectiva metodolgica son las
cosas-en-movimiento las que iluminan su contexto social y humano.
Ningn anlisis social de las cosas (efectuado por un economista, un
historiador del arte o un antroplogo) puede evitar un grado mnimo
de lo que podria llamarse fetichismo metodolgico. Este fetichismo
metodolgico, que centra nuestra atencin en las 00111 mllmaa, es en
parte un correctivo a la tendencia de sociologlzar IXC4!Ilvamente las
transacciones en cosas, una tendencia que dobemos. Mauss, como lo
ha advertido recientemente Firth (1983: 89).1
20
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCiN 21
Las mercancas, y las cosas en general, son de inters inde-
pendiente para los distintos tipos de antropologa. Constituyen el
prmer y ltimo recurso de los arquelogos. Son la sustancia de la
"cultura material", que unifca a los arquelogos con los diferentes
tipos de antroplogos culturales. En tanto objetos de valor, se hallan
en el corazn de la antropologa econmca; como medio de obsequio
o dote, se ubcan en el centro de la teora del intercambio y de la
antropologa social en general. La mercantil de las
representa un acceso til al inters semltIcam.ente revivido y erren-
tado en la cultura material, el cual ha sido recin destacado y eJem-
plificado en una seccin especial de RAIN (Miller 1983). Con todo, las
mercancas no slo son de gran importancia para los antroplogos.
Constituyen tambin un tpico de vivo inters para los historiadores
econmicos y sociales, para los historiadores del arte y, no lo olvide-
mos, para los economistas, aunque cada disciplina aborde el proble-
ma de un modo diferente. Las mercancas representan, pues, un tema
respecto del cual la antropologa tiene algo que ofrea:r a las
nas vecinas, as como un tema en relacin con el cual nene una buena
oportunidad de aprender de ellas.
Los ensayos del presente volumen cubren una buena parte de
terreno histrico, etnogrfico y conceptual, pero de nmgun modo
agotan la relacin entre culturay mercancas. coautores son cinco
antroplogos sociales, un arquelogo y cuatro historiadores SOCIales.
Ni los economistas ni los historiadores del arte estn representados
aqu, aunque sus puntos de vista no han sido de ningn modo igno-
rados. Algunas grandes reas del mundo no estn representadas
(como China y Latinoamrica), pero la cobertura espacial es, a pesar
de ello, bastante amplia. Si bien en estos ensayos se examma una gama
interesante de bienes, sera muy larga la lista de mercancas no
analizadas, y existe una tendencia a retomar los bienes especializados
o de lujo, en lugar de las mercancas "primarias" o "de volumen": Por
ltimo, la mayora de los autores estudian los bienesy no los servIcIOs,
a pesar de que stos tambin sean, evidentemente, objetos
tes de mercantilizacin. No obstante que cada una de estas ormsiones
resulta significativa, sugerir en el curso de este ensayo que algunas
de ellas son menos importantes de lo que parecen. . . .
Las cinco secciones de que se compone este ensayo estn dirigidas
a los objetivos siguientes: la primera, sobre el espritu de la mercanca,
es un ejercicio crtico de definicin, cuya tesis es que las mercancas
propiamente entendidas no son monopolio de las moder-
nas, industriales. La segunda, referida a las rutas y desviaciones,
realiza las estrategias (tanto individuales como institucionales) que
hacen de la creacin del valor un proceso polticamente mediado. La
tercera, en torno al deseo y la demanda, vincula patrones de corto y
largo plazo en la circulacin de mercancas, para mostrar que el
consumo est sujeto al control social y a la redefinicin poltica. La
seccin menos sustantiva, la cuarta, sobre la relacin entre conoci-
miento y mercancias, trata de demostrar que la poltica del valor es
en muchos contextos una poltica del conocimiento. La seccin final
vuelve a centrar la reflexin en la poltica, en tanto plano de media-
cin entre el intercambio y el valor.
EL ESPRITU DE LAMERCANCA
Pocos negaran que la mercanca es una cosa profundamente sociali-
zada. Con fines definidores, la pregunta es: en qu consiste su
sociabilidad? La respuesta purista, atribuida de modo rutinario a
Marx, es que la mercanca es un producto destinado principalmente
al intercambio, y que tales productos surgen, por definicin, en las
condiciones institucionales, psicolgicas y econmicas del capitalis-
mo. Definiciones menos puristas consideran a las mercancas como
bienes dirigidos al intercambio, independientemente de la forma que
ste adopte. La definicin purista cancela la indagacin de manera
prematura. Las definiciones ms vagas amenazan equiparar mercan-
ca con obsequio y muchas otras clases de cosas. En esta seccin, a
travs de una crtica de la comprensin marxista de la mercanca,
sostendr que las mercancas son cosas que poseen un tipo particular
de potencial social, que son discernibles de "productos", "objetos",
"bienes", "artefactos" y otros tipos de cosas (aunque slo lo sean en
ciertos aspectos y desde determinada perspectiva). Si mi tesis est
bien fundada, de ella se seguir que es til con- fines definidores
considerar que.las mercancas existen en una variedad muy amplia de
sociedades (aunque con una intensidad y prominencia especial en las
sociedades capitalistas modernas), yqueexiste una coincidencia ines-
perada entre Marx y Simmel acerca de las mercancas.
La tesis ms elaborada e intelectualmente provocativa de la idea
de mercanca aparece 'en el libro primero, seccin primera, de El
capitaldc Marx, aunque la nocin fue difundida en las discusiones de
economa poltica del siglo XIX. El propio anlisis que hace Marx del
concepto de mercanca constituye una parte central de su critica de
la economa poltica burguesa, y un punto de apoyo en la transicin
desde su pensamiento previo referido al capitalismo (vase particu-
larmente Marx 1978) hasta su anlisis completamente desarrollado
22 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN 23
de El capital. H?y da, la importancia conceptual de la idea de
mercanca ha cedido ante la concepcin neoclsica margnalista de
"bienes", y la "mercanca" utilizada por la
sicaslo se refiere a una subclase especial de bienes primarios yya no
desempea un papel analtico central. Esto no ocurre, por supuesto,
en el caso de los enfoques marxianos en economa y sociologa, o en
el de los estudios neorricardanos (como el de Piero Sraffa), donde el
anlisis de la "mercanca" an desempea un papel terico funda-
mental (Sraffa 1965; Seddon 1978).
No obstante, en la mayora de los anlisis econmicos modernos
(realizados fuera del campo de la antropologa), el significado del
trmino mercanca se ha estrechado hasta reflejar slo una parte de
la herencia de Marx y de los primeros exponentes de la economa
poltica. en la mayor parte desus usos contemporneos, las
rr:tercanclas son tipos especiales de bienes manufacturados (o servi-
CIOS), que se asocian nicamente al modo de produccin capitalista
y que, por tanto, slo existen en donde ste ha penetrado. As, aun
en lo? debates actuales acerca de la protoindustrializacin (vase,
por ejemplo, Perlin 1982), el tema en cuestin no es si las mercancas
estn asociadas al capitalismo, sino si ciertas formas organizaciona-
les y tcmcas asociadas al capitalismo son nicamente de origen
europeo. En gen,eral, ,las mercancas son vistas como repre-
sentaciones matenales npcas del modo de produccin capitalista,
aunque sean clasificadas como insignificantes y su contexto capita-
lista como mcipiente.
Con todo, est claro que esto slo representa un acercamiento a
una vertiente de la propia concepcin de Marx acerca de la naturaleza
de la mercanca. El tratamiento de sta en las primeras cien pginas
de El capltal constituye una de las partes ms difciles, contradictorias
y ambiguas de la obra de Marx. Parte de una definicin extremada-
mente amplia de la mercanca: "La mercanca es, en primer lugar, un
objeto extenor, una cosa que merced a sus propiedades satisface
necesidades humanas del tipo que fueran" (p. 43). Luego, avanza
dialcticamente, a travs de una serie de definiciones ms parsimo-
mosa.s, lo cual permite la elaboracin gradual del enfoque bsico
marxiano en materia de valor de uso yvalor de cambio, el problema
de la eqUivalenCia! la circulacin y el intercambio de productos, y la
importancia del dinero. El desarrollo de esta concepcin de la rela-
cin entre la forma laCorroa dinero hace posible que Marx
establezca famosa dlsllnclOIl entre los dos tipos de la circulacin
de mercancias (mercanca-dinero.mercancfa y dinero-mercanca-di-
nero), donde sta ltima rcpresenta la frmula general del capital. A
lo largo de este movimiento analtico, las mercancas se vuelven
intrincadamente ligadas al dinero, a un mercado impersonal y al valor
de cambio. Aun en la forma simple de circulacin (vinculada al va-
lor de uso), las mercancas se relacionan mediante la capacidad de
conmensurabilidad del dinero. Hoy da, en general, la vincula-
cin de las mercancas a las formas sociales, financieras yde intercam-
bio postindustriales se da por sentada, incluso por parte de aquellos
que en otros aspectos no toman a Marx en serio.
Ahora bien, en los propios escritos de Marx, se hal1a la base para
emprender un enfoque de las mercancas mucho ms amplio y ms
til en trminos interculturales e histricos, cuyo espritu se atena
tan pronto como l se enreda en los detalles del anlisis del capitalis-
mo industrial del siglo XIX. De acuerdo con su formulacin, a fin de
producir no meros productos sino mercancas, el hombre debe pro-
ducir valores de uso para otros, valores de uso sociales (Marx 1975:
50). Esta idea fue comentada por Engels en un parntesis que intro-
dujo en el texto de Marx: "Para transformarse en mercancla, el
producto ha de transferirse a travs del intercambio a quien se sirve
de l como valor de uso" (Marx 1975: 50). Aunque Engels se contenta
con esta aclaracin, Marx procede a trazar una serie compleja (y
ambigua) de distinciones entre los productos y las mercancas; pero,
con fines antropolgicos, el pasaje clave merece citarse en extenso:
Bajo todas las condiciones sociales, el producto del trabajo es objeto para
el uso, pero slo una poca de desarrollo histricamente determinada
-aqulla que presenta el trabajo gastado en la produccin de un objeto
til como atributo "objetivo" de ste ltimo, o sea, como su valor-
transforma el producto del trabajo en mercanca, Se desprende de esto que
la forma simple devalar de lamercanca es a lavez laforma mercantil simple
adoptada por el producto del trabajo y que, por tanto, el desarrollo de la
forma de mercanca coincide tambin con el desarrollo de la forma de valar.
(Marx 1975: 75-76.)
La dificultad de distinguir, en esta formulacin, el aspecto lgico del
aspecto hstnco-ha sido tratada por Anne Chapman (1980), cuyo
anlisis abordar ms adelante. En el pasaje citado de El capital, el
cambio de producto a mercanca es examinado histricamente; pero
la resolucin es todavia muy esquemtica, y no es fcil cspecificarla o
probarla de un modo claro.
La cuestin es que Marx estaba an atrapado por dos principios
de la epistemologa de mediados del siglo xix: en primer fugar, slo
poda concebir la economa en relacin con loa problemas de la
produccin (Baudrillard 1980); cn segundo, consideraba el movi-
24 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
INTRODUCCN 25
miento hacia la produccin de mercancas como evolutivo, unidirec-
cional e histrico. Como resultado de ello, las mercancas existen o
no existen, y son productos de un tipo particular. Cada una de estas
presuposiciones requiere ser modificada. . .
A pesar de las limitaciones epistemolgicas, en su famoso anlisis
del fetichismo de las mercancas, Marxadvierte, como lo hace en otros
pasajes de El capital que:
... laforma de mercanca es la ms general y la menos evolucionada de la
produccinburguesa-a locualsedebe que aparezca tempranamente, aun
cuandoDO de la mismamanera dominante y por tantocaracterstica que
adopta en nuestros das... (Marx 1975: 101).
A pesar de que rebasa los objetivos del presente ensayo el explorar
las dificultades del pensamiento de Marx referido a las economas
precapitalistas, no estatales y no monetarias, podernos sealar que
Marx deja la puerta abierta a la existencia de mercancas, al menos en
su forma primitiva, en muchos tipos de sociedad.
La estrategia de definicin que propongo es centrarnos en la
correccin que hace Engels de la amplia definicin marxiana sobre la
produccin de valor de uso para otros, la cual coincide con el nfasis
otorgado por Simmel al intercambio como fuente del valor econmi-
ca. Empecemos con la idea de que una mercanca es cualquier cosa
destinadaal intercambio.Esto nos aparta de la preocupacin exclusiva
en torno al "producto", la "produccin" y la intencin original o
predominante del productor, y nos permite consagrarnos a la din-
mica del intercambio. Con fines comparativos, pues, la pregunta no
sera "qu es una mercanca?", sino "Zqutipo de intercambio es el
intercambio mercantil?". Aqu, y como parte del esfuerzo por definir
mejor a las mercancias, necesitamos abordar dos tipos de intercambio
que suelen oponerse formalmente al intercambio mercantil.El pri-
mero es el trueque (a veces llamado intercambio directo); el segundo,
el intercambio de obsequios. Comencemos con el trueque.
El trueque, como forma de intercambio, ha sido analizado recien-
temente por Chapman (1980) en un ensayo que, entre otras cosas,
discrepa con el anlisis de Marx sobre la relacin entre intercambio
directo e intercambio mercantil. Con base en la combinacin de
aspectos de algunas definiciones actuales del trueque (incluyendo la
de Chapman), sostengo que el trueque es el intercambio de objetos
que se efecta sin una referencia al dinero y con la mxima reduccin
posible de costos de transaccin sociales, culturales, polticos y per-
sonales. El criterio anterior distingue trueque de intercambio mer-
cantil en el estricto sentido marxista, yeste ltimo del intercambio de
obsequios (independientemente de la forma en que se le defina).
Chapman est en lo correcto cuando afirma que, hasta donde la
teoria del valor de Marx es tomada seriamente, su tratamiento del
trueque plantea problemas tericos y conceptuales insolubles (Chap-
man 1980:68-70), ya que Marx postula que el trueque asume la forma
directamente intercambiable del producto (xvalor de uso A =Yvalor
de uso B), as como tambin la forma directamente intercambia-
ble de la mercanca (x mercanca A =Y mercanca B). Sin embargo,
esta visin marxiana del trueque cualquiera que sean los problemas
que plantee a la teora marxista del origen del valor de cambio, tiene
la virtud de acoplarse bien a la formulacin ms persuasiva de Chap-
man: a saber, que el trueque, ya sea como una forma predominante o
subordinada de intercambio, existe en una variedad extremadamente
amplia de sociedades. Chapman critica a Marx por introducir a la
mercanca en el trueque, y pretende mantener mercanca y trueque
bien separados, basndose en el planteamiento de que las mercancas
son utilizadas como objetos monetarios (y, por tanto, como valor o
cristalizacin de trabajo), y no slo el dinero, en tanto unidad conta-
ble o medida de equivalencia. Para Chapman, el intercambio mercan-
til ocurre nicamente cuando un objeto monetario interviene en el
intercambio. Debido a que el trueque excluye, en su modelo, tal
intervencin, el intercambio mercantil y el trueque son formal y
completamente distintos, aunque puedan coexistir en ciertas socie-
dades (Chapman 1980: 67-68).
En mi opinin, Chapman adopta, en su crtica a Marx, una pers-
pectiva excesivamente estrecha del papel desempeado por el dinero
en la circulacin mercantil. A pesar de que Marx hall dificultades en
su anlisis de la relacin entre trueque e intercambio mercantil, tuvo
razn al destacar, como Polanyi, la existencia de una comunidad de
espritu entre trueque e intercambio mercantil capitalista, una comu-
nidad vinculada (en esta perspectiva) a la naturaleza asocial, relati-
vamente impersonal, centrada en el objeto, de ambos. En las diversas
formas simples de trueque, advertimos un esfuerzo dirigido a inter-
cambiar cosas sin, por una parte, las limitaciones de la sociabilidad y,
por la otra, las complicaciones del dinero. En el mundo contempor-
neo, el trueque va en aumento: se estima que alrededor de 12 mil
millones de dlares en bienes y servicios se intercambian anualmente
en los Estados Unidos. El trueque internacional (jarabe de Pepsico
por vodka rusa; Coca-cola por palillos coreanos yelevadores de carga
blgaros, por citar algunos ejemplos) est convnndose tambin en
una compleja economa alternativa. En cslaS situaciones, el trueque
26 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
INTRODUCCIN
27
es una respuesta al creciente nmero de barreras impuestas al comer-
cio ylas finanzas internacionales,y desempea un papel especfico en
la economa general. El trueque, como una forma de comercio,
vincula pues el intercambio de mercancas a circunstancias sociales,
tecnolgicas e institucionales muy distintas. En consecuencia, el
trueque puede verse como una forma especial de intercambio mer-
cantil; una forma en la cual, por diversos motivos, el dinero no
desempea ningn papel o uno completamente indirecto (como mera
unidad contable). Con base en esta definicin de trueque, es dificil
localizar alguna sociedad humana donde el intercambio mercantil sea
completamente irrelevante. En apariencia, el trueque es la forma del
intercambio mercantil en la que la circulacin de cosas est ms
divorciada de las normas sociales, polticas y culturales. Con todo,
dondequiera que se disponga de evidencias, la determinacin de qu
puede trocarse, dnde, cundo yentre quines, as como qu conduce
a la demanda de los bienes del "otro", es una cuestin social. Existe
una arraigada tendencia a considerar esta regulacin social como un
asunto muy negativo, de modo que el trueque efectuado en sociedades
a pequea escala y en periodos tempranos suele verse como algo
rcstringido al plano intercomunitario y no al plano intracomunimrio.
De acuerdo con este modelo, el trueque se halla en proporcin
inversa a la sociabilidad, y el comercio internacional, por extensin,
es considerado como "predecesor" del comercio domstico (Sahlins
1972). Sin embargo, existen slidas razones empricas y metodolgi-
cas para cuestionar esta perspectiva.
La nocin de que el comercio en las economas no monetizadas y
preindustriales es generalmente visto como antisocial desde el punto
de vista de las comunidades vecinas y por tanto, como algo restringido
a menudo a tratos con los forasteros, tiene su contraparte en la
perspectiva de que el espritu del obsequio y el de la mercanca son
profundamente opuestos. Segn este planteamiento, el intercambio
de obsequios y el mercantil son fundamentalmente contrarios y mu-
tuamente excluyentes. A pesar de que han habido algunos recientes
y notables intentos por silenciar el exagerado contraste entre Marx y
Mauss (Hart 1982; Tarnbiah 1984), prevalece la tendencia a concebir
estas dos modalidades del intercambio como fundamentalmente
opuestas, tendencia que se ha convertido en una importante earacte-
ristica del discurso antropolgico (Dumont 1980; Hyde 1979; Gre-
gory 1982; Sahlins 1972; Taussig 1980).
La exageracin y reificacin de la oposicin entre obsequio y
mercanca en los textos antropolgicos tiene diversos orgenes. Entre
ellos se halla la tendencia a romantizar las sociedades a pequea
escala; a mezclar el valor de uso (en el sentido marxiano con la
gemeinschoft (en el sentido de Toennie); a olvidar que las sociedades
capitalstas funcionan tambin de acuerdo con propsitos culturales
ya marginalzar ysubestimar las caractersticas planificadoras, imper-
sonales y autoexaltadoras de las sociedades no capitalistas. Estas
a su vez, son producto de una perspectiva simplificada de
la OPOSIcIn entre Mauss y Marx que, como ha sugerido Keth Hart
(1982), pasa por alto aspectos importantes de las coincidencias entre
ellos.
Los obsequios, y el espritu de reciprocidad, sociabildad y espon-
taneidad con el cual son tpicamente intercambiados suelen ser
en rigurosa oposicin al espritu egosta y
onentado a la ganancia de la circulacin mercantl. Adems, mientras
que los obsequios vinculan cosas a personas e introducen el flujo de
las cosas en aqul de las relaciones sociales, las mercancas repre-
sentan la transmisin --en gran medida lbre de limitaciones morales
o culturales- de bienes de uno a otro flujos, transmisin que es
por el dinero y no por la sociabilidad. Muchos de los ensayos
incluidos en este volumen, as como mi propia argumentacin, estn
dirgdos a mostrar que la anterior es una serie simplificada yexage-
rada de oposiciones. Por elmomento,. propondr un rasgo importante
que es compartido por el intercambio de obsequios y la circulacin
de mercancas.
Mi punto de vista sobre el espritu del intercambio de obsequios
debe mucho a Bourdeu (1977), quien ha desarrollado un aspecto
hasta la fecha subestimado del anlisis de Mauss en torno al obsequio
(Mauss 1976), el cual destaca Ciertos paralelos estratgicos entre el
intercambio de obsequios y las prcticas ms ostensiblemente "eco-
nmicas". La argumentacin de Bourdieu, que enfatiza la dinmica
de obsequiar, incluye un examen intelgente del espritu
comun que subyace tanto al intercambio de obsequios como a la
circulacin mercantil:
Si es cierto qU,e temporal io.terpuesto permite que el obsequioy el
contraobsequo sean VIstos y experimentados como un acto inauaural de
generosidad, pasado ni futuro, es decir, sinclculo, entoncesqu;daclaro
que lo polittico a.10 monottco, el objctivismo destruye la
especificidad de todaslasprcticas que, comoel intercambio de obsequios
o pretenden poner en suspenso la ley del egosmo. Un
en uninstante unatransaccin que el Intercambio de
obsequIos. disfraza, al extenderta en el tiempo; por ello, el intercambio
de obsequos es, si no el nicomodopracticado de crculacn mercantil al
menos el nicomodoreconocido completamente en sociedades que, deb.
28 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
INTRODUCCIN
29
do a que niegan"laverdadera suciedad de su vida", como seala Lukcs,
tienen una-economa ensfy noparas. (Bourdieu 1977: 171.)
Este tratamiento del intercambio de obsequios en tanto forma parti-
cular de la circulacin mercantil surge de la crtica realizada por
Bourdieu no slo de las aproximaciones "objetivistas" de la accin
social, sino tambin de cierto tipo de etnoccntrismo, en s mismo un
producto histrico del capitalismo, que adopta una dcfinicin muy
restringida del inters econmico, 3 Bourdieu sostiene que "...la
prctica nunca cesa de conformarse al clculo econmico, incluso en
los casos en que muestre la apariencia de desinters, al desviarse de
la lgica del clculo interesado (en el sentido estricto), y al pretender
que no es material y difcilmente cuantificable" (ibid: 177).
Utilizo este argumento para coincidir, aunque desde un ngulo un
poco distinto, con las propuestas de Tambiah (1984), Baudrillard
(1969; 1980; 1989), Sahlins (1976) y Douglas e Isherwood (1981),
todas las cuales representan esfuerzos para restaurar la dimensin
cultural de las sociedades que muy a menudo son representadas
simplemente como economias grandes por mandato, y para restaurar
la dimensin de clculo de las sociedades que con demasiada frecuen-
cia son retratadas como solidariamente pequeas por mandato. Parte
de la dificultad implicada en el anlisis intercultural de las mercancas
reside en que, al igual que en otros aspectos de la vida social, la
antropologa es excesivamente dualista: "nosotros yellos"; "materia-
lista y religioso"; "objetivacin de las personas" contra "personifica-
cin de las cosas"; "intercambio de mercado" contra"reciprocidad",
y as sucesivamente. Estas oposiciones parodian ambos polos y redu-
cen de modo artificial las diferencias humanas. Un sntoma de este
problema ha sido la concepcin excesivamente positivista de la
mercanca, en tanto cierto tipo de cosa, que restringe el anlisis a
la decisin referida a qu tipo de cosa es. Sin embargo, al tratar de
comprender el rasgo distintivo del intercambio mercantil, no tiene
sentido diferenciarlo claramente ya sea del trueque o del intercambio
de obsequios. Como sugiere Simmel (1978: 97-98), es importante
advertir la dimensin de clculo contenida en todas estas formas de
intercambio, aunque varen en la forma yla intensidad de sociabilidad
asociadaa ellas. Ahora, es menester caracterizar el intercambioroer-
cantil desde la perspectiva de la comparacin y el proceso.
Vamos a abordar las mercancas como cosas que se hallan en una
situacin determinada, la cual puede caracterizar muchos tipos dis-
tintos de cosas, en diferentcs puntos de su vida social. Esto significa
centrarse en el potencial mcrCllntU de todas las cosas, en lugar de
buscar intilmente la distincin mgica entre mercancas y otros
tipos de cosas. representa romper con la perspectiva
marxista de la mercancia, dominada por la produccin, y retomar su
trayectoria total, desde la produccin hasta el consumo, pasando por
el intercambio/distribucin.
Con todo, cmo podemos definir la situacin mercantil? Propon-
go quela situacin mercantil en la vida s?cial de l/cosa 11 se
defina como la situacin en la cual su intercambiabiliad
presenteofutura) por alguna otra cosa se convierta ensucaractertstu:a
socialmente relevante. Ms an, la situacin mercantil, delimitada de
este modo, puede dividirse en: a) la fase mercantil de la vida
social de cualquier cosa; b) la candidatura mercantil de cualquier
cosa, ye) el contexto mercantil donde puede colocarse cualquier cosa.
Cada uno de estos aspectos de "mercantilizacin" necesita ser expli-
cado.
La idea de fase mercantil en Ia vida social de una cosa es un modo
conciso de capturar la idea central del iml.'ortante ensayo de Igor
Kopytoff incluido en este volumen, donde ciertas cosas son concebi-
das en el marco de un proceso de entraday salida del estado mercantil.
En la seccin siguiente, aadir otros comentarios sobre el enfoque
biogrfico de las cosas; pero, por el momento, quiero destacar que las
cosas pueden entrary salir del estado mercantil, yque tales movimien-
tos pueden ser lentos o rpidos, reversibles? terminales, o normati-
vos o desviados.' A pesar de que el aspecto bogrfico de ciertas cosas
(como los bienes heredados, las estampillas postales y las antigeda-
des) puede ser ms notorio que el de otras (como las barras de acero,
la sal y el azcar), este componente nunca es completamente irrele-
vante.
La candidatura mercantil de las cosas es menos temporal que un
rasgo conceptual, yse refiere a los estndares y criterios (simblicos,
clasificatorios y morales) que definen la intereambiabilidad de las
cosas en un contexto social e histrico particular. A primera vista,
esta caracterstica podra interpretarse como el marco cultural den-
tro del cual se clasifican las cosas, lo cual constituye la preocupacin
central del ensayo de Kopytoff. Sin embargo, esta interpretacin
oculta una variedad de problemas. Es cierto que, en las sociedades
ms estables, sera posible descubrir una estructura taxonmica que
defina el mundo de las cosas, agrupando algunas, discriminando
otras, atribuyendo significados y valores a estos grupos, y suminis-
trando la base de las reglas y prcticas que gobiernan su circulacin.
En el caso de la economa (es decir, del intercambio), la descripcin
de Paul Bohannan (1955) sobre las esferas del Intercambio entre los
30 LA VIDA SCX:IALDE lAS COSAS
INTRODUCCIN
31
tiv representa un ejemplo evidente de este tipo de marco para el
intercambio. Empero, hay dos tipos de situaciones donde los estn-
dares y criterios que gobiernan el intercambio son tan tenues que
parecen virtualmente ausentes. El primero es el caso de las transac-
ciones efectuadas a travs dc las fronteras culturales, donde lo nico
que se acuerda es el precio (ya sea monetario o no) ydonde no existe
un conjunto mnimo de convenciones con respecto a la transaccin
misma.' El segundo es el caso de aquellos intercambios intracultu-
rales donde, a pesar de la existencia de un vasto universo de enten-
dimientos compartidos, el intercambio especfico se basa en
percepciones profundamente divergentes del valor de las cosas in-
tercambiadas. El mejor ejemplo de tal divergencia intracultural en
materia de valor se encuentra en las situaciones de extrema penuria
(como el hambre o la guerra), donde la lgica de los intercambios
tiene poco que vcr con la conmensurabilidad de los sacrificios. De
este modo, el hombre bengali que entrega a su esposa a la prostitu-
cin a cambio de comida, o la mujer turkana que vende sus joyas
personales para comprar alimentos, establecen transacciones quc
pueden ser vistas como legtimas en circunstancias extremas, pero
que difcilmente pueden considerarse operativas de acuerdo con el
rico marco de valores compartido por el vendedor y el compra-
dor. Otra forma de caracterizar tales situaciones es sostener que, en
tales contextos, el valor y el precio se han separado casi completa-
mente.
. Asimismo, como lo ha destacado Simmel, desde el punto de vista
del individuoysu subjetividad, todo intercambio puede tener este tipo
de discrepancia entre los sacrificios del comprador ylos del vendedor
discrepancia que normalmente se pasa por alto debido al
de convenciones acerca del intercambio que son observadas por
ambas partes (SimmeI1978: 80). Podemos hablar entonces del marco
cultural que define la candidatura mercantil de las cosas, pero debe-
mos tener en mente que algunas situaciones de intercambio, tanto
interculturales como ntraculturales, se caracterizan por un conjunto
ms superficial de estndares compartidos de valor que otras. Por
ello, prefiero usar el trmino regmenes de valor, que no implica que
todo acto de intercambio mercantil presuponga una completa comu-
nin cultural de presuposiciones, sino que el grado de coherencia del
valor puede variar grandemente de situacin en situacin y de mer-
canca en mercanca. Un rgimen de valor, en este sentido, es consis-
tente tanto con la comunin muy alta como con la muy baja de
estndares entre las partes respecto de un intercambio mercantil
particular. Tales regmenes de valor dan cuenta de la constante
trascendencia de las fronteras culturales mediante el flujo de mercan-
cas, donde la cultura es entendida como un sistema de significados
limitado y localizado. .
Finalmente el contexto mercantil alude a la variedad de arenas
sociales o entre unidades culturales, que ayudan a vincular la
candidatura mercantil de la cosa a la fase mercantil de su carrera. As,
en muchas sociedades, las transacciones matrimoniales pueden cons-
tituir el contexto donde las mujeres sean vistas ms intensa y apro-
piadamente como valores de cambio. UlS tratos con extraos pueden
suministrar contextos para la mercantilizacin de las cosas que, de
otro modo, estn protegidas en contra de la Las
subastas acentan la dimensin mercantil de los objetos (tales como
las obras de arte), lo cual puede considerarse profundamente inapro-
piado en otros contextos. Quiz, los contextos de bazar promuevan
los flujos mercantiles de una manera en que no podran hacerlo los
escenarios domsticos. La variedad de tales contextos, dentro y a
travs de las sociedades, proporciona el vnculo entre el ambiente
social de la mercanca, y su estado temporal y simblico. Como ya lo
he sugerido, el contexto mercantil, en tanto asunto social, puede
reunir actores de muy distintos sistemas culturales, qUIenes slo
comparten el ms mnimo entendimiento (desde el punto de vista
conceptual) acerca de los objetos en cuestin yslo estn de
en los trminos del comercio. El fenmeno llamado comercio Silen-
cioso constituye el ejemplo ms claro del acuerdo mnimo entre las
dimensiones cultural y social del intercambio mercantil (Price 1980).
En consecuencia, la mercantilizacin descansa en la compleja
interseccin de factores temporales, culturales y sociales. En la me-
dida en que algunas cosas se hallen con frecuencia enlafase mercantil,
cumplan con los requisitos de la candidatura mercantil y
en un contexto mercantil, estas cosas son en esencia mercancras.
Siempre que muchas o la mayora de las de una sociedad
satisfagan en ocasiones esos criterios, puede decirse que dicha sOCIe-
dad es altamente mercantil. En las sociedades capitalistas modernas,
la mayor parte de las cosas suelen experimentar una fase en
sus propias trayectorias, la mayor parte de los contextos se convierten
en legtimos contextos mercantiles, ylos estndares de la candidatura
mercantil abarcan una porcin ms amplia del mundo de las cosas
que en las sociedades no capitalistas. As, aunque Marx estaba en. lo
correcto al considerar que el capitalismo industrial moderno implica
el tipo de sociedad ms intensamente mercantilizado, la comparacin
de las sociedades con base en su grado de "mercantlllzacin" es un
asunto ms complejo, dado el enfoque operacional aqu adoptado.
32
LAVIDASOCIALDELASCOSAS
INTRODUCCiN 33
Confundamentoen esta definicin, el trmino "mercanca" se utiliza
en lo que resta este ensayo para referirse a cosas que, en ciertafase
de su trayectona y en un contexto particular, cubren los requisitos de
la candidatura mercantil. El reciente anlisis de Keith Hart (1982)
sobre la importanca de la creciente hegemona de la mercanca en el
plano mundial, coincide .con nuestra aproximacin, aunque para
nosotros la mercantzacon constituye un proceso diferente (que
afecta de un modo distinto los aspectos de fase, contexto y categor-
zacnj y el modo capitalista de mercantilizacin intcracta con un
sinnmero de formassociales indgenas de mercantilizacin.
Vale la pena mencionar tres conjuntos adicionales de distinciones
entre las mercancas (otras diferenciaciones sern examinadas ms
adelante). El primero, que es una aplicacin modificada de la distincin
original planteada por Jacques Maquet (1971) a propsito de las pro-
dUCCIOnes dIVide a las mercancas en los cuatro tipos siguien-
tes: (a) mercancas por destino, es decir, objetos dirigidos por sus
productores pnncIllahnente al mtercambio; (b) mercancas por meta-
morfosIS: cosas destinadas a otros usos que son colocadas en el estado
mercantil; (e) un caso especial de las mercancas por metamorfosis son
las mercancas pordesviacin, Objetos colocados en el estado mercantil
a?nque original yespeclficamente protegidos contra y (d) exmercan:
ClO.S, ya sea temporal o permanentemente, del estado
mercanty Situadas en algn otro estado. Asimismo, resulta til distin-
guir las mercancas "homogneas" de las "singulares", con objeto de
separar las mercancas cuya candidatura para el estado mercantil de-
penda preosamentc de sus caractersticas de clase (una barra de acero
perfectamente estandarizada, indistinguible en trminos prcticos de
cualguler otra barra de acero), de aqullas cuya candidatura est en
funcin de su singularidad dentro de una clase determinada (un Manet
en vez de un PlcaSSO; Cierto Manet en lugar de otro Manet). Muy
ce:cana, aunque no Idntica, es la distincin entre las mercancas
pnmanas y las secundarias; entre las necesarias y las suntuarias, y entre
lo que yo llamo mercancas mviles y las estticas. No obstante todos
los esfuerzos dirigidos a definir las mercancas estn condenados a la
esterdad, a menos de que iluminen las mercancas en movimiento
Este es el princpal objetivo de la seccin siguiente. .
RUTAS y DESVtACIONES
Las mercancas suelen ser representadas como productos mecnicos
de los regmenes de produccin gobernados por las leyes de la oferta
y la demanda. Mediante el uso de ciertos ejemplos etnogrficos,
espero mostrar en esta seccin que el flujo de las mercancas en una
situacin dada es un arreglo que se desplaza entre rutas socialmente
reguladas y desviaciones competitivamente inspiradas. .
Las mercancas, tal cual lo destaca lgor Kopytoff, pueden conce-
birse provechosamente como si tuvieran historias vitales. En este
enfoque de proceso, la fase mercantil en la historia vital de un objeto
no agota su biografa; est culturalmente regulada, y su interpretacin
queda abierta en cierto grado a la manipulacin individual. Ms an,
como Kopytoff tambin lo enfatiza, la pregunta de qu tipos de
objetos pueden tener qu clases de biografas es ms una cuestin
de competencia social y gusto individual en las sociedades modernas,
que en aqullas de pequea escala, no monetizadas y preindustriales.
Existe, en el modelo de Kopytoff, un perpetuo y universal estira-y-
afloja entre la tendencia de toda economa a expandir la jurisdiccin
de la mercantlzaciny la tendencia de toda cultura a restringirla. En
esta perspectiva los individuos, pueden elegir la tendencia que
venga a sus intereses o la que se ajuste a su sentido de Idoneidad
moral, aunque en las sociedades premodernas el espacio de maniobra
no es a menudo amplio. De entre las muchas virtudes del modelo de
Kopytoff, la ms importante, en mi opinin, es la que propone un
modelo general de proceso de la mercantilizacin, donde los objetos
entran y salen del estado mercantil. Me siento menos a gusto con la
oposicin entre singularizaciny mercantilizacin, ya que algunos de
los casos ms interesantes (respecto de los cuales Kopytoff admite
que se hallan en una zona intermedia de su contraste tpico-ideal)
involucran la ms o menos permanente mercantilizacin de las sin-
gularidades.
Dos asuntos pueden plantearse en relacin con este aspecto de la
argumentacin de Kopytoff Uno seria que la dcfinicin misma de lo
que constituye las singularidades, en tanto opuestas a las clases, es
una cuestin cultural, del mismo modo en que pueden existir ejem-
plos nicos de las clases homogneas (la barra de acero perfecta) y
clases de singularidades culturalmente valuadas (como las obras de
arte y las creaciones de diseadores de alta costura). Por una parte,
la crtica marxista de esta oposicin sugerira que es la mercantiliza-
cin, como proceso histrico mundial, la que determina de muchas
maneras importantes la cambiante relacin entre las cosas singulares
y homogneas en cualquier momento dado de la vida de una sociedad.
Sin embargo, el aspecto significativo reside en que la mercancla no es
un tipo de cosa en vez de otro, sino una fase en laylda de algunas
cosas. Aqu, Kopytoff y yo estamos completamente de acuerdo.
34 LA VIDA SQCIALDE 1.AS COSAS
INTRODUCCIN
35
Este enfoque de las mercancas y la mercantilizacin tiene varias
implicaciones importantes, algunas de las cuales son abordadas en la
argumentacin de Kopytoff. Otras se analizan posteriormente en este
ensayo. Con todo, mi preocupacin inmediata tiene que ver con un
aspecto relevante de esta perspectiva temporal sobre la mercantiliza-
cin de las cosas, el cual alude a lo que he denominado rutas y
desviaciones. Debo ambos trminos, as! como cierto grado de mi
comprensin sobre la relacin entre ellos, a la aportacin de Nancy
Munn (1983), publicada en una importante coleccin de ensayos
referidos a un fenmeno de gran significacin para el tema abordado
en el presente libro, a saber, el clebre sistema kula del Pacfico
occidental (Leach y Leach 1983).
La kula es el ejemplo mejor documentado de un sistema de intcr-
cambio no occidental, prendustrial, no monetizado y translocal;
adems, con base en la publicacin de esta reciente coleccin de
ensayos, se convierte en el ejemplo ms profunda y fructferamente
analizado. En apariencia, la ya clsica descripcin de Malinowski de
este sistema (Malnowski 1973) resulta parcial y problemtica, aun-
que sent las bases para efectuar anlisis en la materia ms sofistica-
dos. Las implicaciones de la reconsderacn contempornea del
fenmeno kuIa, en lo que respecta a las preocupaciones generales de
este volumen, son varias. Aunque los ensayos incluidos en el presente
libro reflejan distintas perspectivas, tanto etnogrficas como tericas,
permiten formular ciertas observaciones generales.
La kula es un sistema regional extremadamente complejo de cir-
culacin de tipos particulares de objetos valiosos, comnmente esta-
blecido entre los habitantes acaudalados del grupo insular Massim,
perteneciente al estado de Papa, Nueva Guinea. Los principales
objetos intercambiados son de dos tipos: collares decorados (que
circulan en una direccin) ybrazaletes de conchas (que circulan en la
direccin contraria). Estos objetos valiosos adquieren biografias muy
especficas al moverse de lugar en lugar y de mano en mano; del
mismo modo, los hombres que los intercambian ganan o pierden
prestigio al adquirir, retener o desprenderse de estos objetos. El
trmino keda (cuyo significado es camino, ruta, sendero o curso) se
usa en algunas comunidades Massim para describir el viaje experi-
mentado por los objetos valiosos de isla en isla. Sin embargo, keda
tambin tiene un conjunto ms difuso de significados, que se refieren
a los lazos ms o menos estables, desde el punto de vista social,
polltico y de la reciprocidad, sostenidos entre los hombres que inte-
gran esos caminos. De un modo ms abstracto, keda alude a la ruta
(creada a travs del intercambio de los objetos valiosos) hacia la
riqueza el poder y el prestigio de los hombres que poseen tales
objetoS' (CampbellI983a: 203-204). '
En consecuencia, keda es un concepto polsmico que la
circulacin de objetos, la producci.n de y prcsngios, y
la persecucin de la distincin SOCIal por medto de estrategias de
asociacin. Los delicados y complejos vnculos entre los h?mbres y
las cosas, que son centrales en la del keda, so.ndescntos en el
extracto siguiente, que versa sobre la Isla de Vakuta:
El keda exitoso est compuesto de hombres que capaces de n:antener
asociaciones relativamente estables y roa-
n'puladoras) Yde trabajar en equipo(por mediode lamterprelacI6n de los
mutuos). No obstante, muchos kedas desaparecen, y suele
volverse necesaria la reagrupacin. En ocasiones, se kedas
lamente diferentes; en otras, los ex miembros se asocian con indivi-
duos; en otras ms, los sujetos ya no pueden .lakula, debido a su
inca acidad para constituir un nuevo keda, ncapacdad basada en. su
de haber realizado una kula. realidad, la.
de conchas valiosas en cualquier kcda es migratona, y la compoSIcinsocial
del keda, transitoria. La acumulacin de historia en a
valiosas experimenta retrasos, a causa del continuo movimento nterkeda:
los reclamos de inmortalidad de los hombres se .al perderse el
intercambio de conchas, como resultado de la atraccin ejercida
de ellos por otros kedas, y losobjetos valiosos adoptan entonces la Identidad
de sus nuevospropietarios. (campbell 1983:218-219.)
La ruta seguida por estos objetos valiosos es tanto un reflejo como
un elemento constilutivo de las asociaciones sociales y de las luchas
por la preeminencia. Empero, son de algunas otras
cosas referidas a la circulacin de los objetos valiosos. La pnmera es
que su intercambio no se clasifica como mtercamblo
recproco simple, ajeno al espritu del negocio y el comerciO. Aunque
las valuaciones monetarias estn ausentes, tanto. la naturalezade los
objetos como una variedad de fuentes de flexibilidad del S!'tema
posibilitan el tipo de calculado que, en mi opmln, se
haila en el centro del intercambIO mercantIl. compleJ.os modos
no monetarios de valuacin permiten que los negoCien !o que
Firth denomina (de acuerdo con Cassady, 1974) por
acuerdo privado", donde se llega a algo similar al precio, con base en
cierto proceso negociado yno en las fuerzas Impersonales de la oferta
y la demanda (Firth 1983: 91). As, a pesar de la presencia de
convencionales de intercambio, existe un complejo cualtat-
vo ,CampbellI983: 245-246), el cual permite lanegociacIn compe-
titiva de estimaciones personales de valor lulada por los intereses
36
lAVIDA SOCIAL DE lAS COSAS INTRODUCCIN 37
individuales de corto y largo plazo (Firth 1983: 101). Lo que Firth
llama de las obligaciones" es una variedad del tipo de
Intercambio calculado que, segn mi definicin, borra la linea diviso-
ria entre intercambio mercantil yotras variedades ms sentimentales.
La diferencia ms importante entre el intercambio de estas mercan-
cas yel intercambio mercantil de las modernas economas industria-
reside en que el acrecentamiento perseguido por los sistemas del
tipo de la es un Incremento de prestigio, nombre o fama, donde
la forma bsica del capital para la generacin de este beneficio se halla
en la gente y no en otros factores de la produccin (Strathern 1983:
80; Damon 1983: 339-340). La carencia de precio es un lujo que pocas
mercancas pueden permitirse.
Quiz an ms importante que el aspecto de clculo contenido
en el intercambio kula sea el hecho de que los estudios recientes en
la ';I1ateria hacen muy dificil concebir el intercambio de objetos
valIosos como un sistema restringido a las fronteras entre las comu-
nidades, segn lo cual los intercambios de obsequios ocurriran
de esas comun}dades (Darnon 1983: 339). El concepto de
kitoum suml.mstra el VInculo conceptual y tcnico entre las grandes
rutas recorndas por estos objetos valiosos y los intercambios ms
ntimos, regulares y problemticos efectuados en el interior de la isla
1983; Damon 1983; campbelll983; Munn 1983). Aunque
el trmino kitoum es complejo y en ciertos aspectos ambiguo, queda
claro que representa la articulacin entre la kulay otras modalidades
de donde hombres y mujeres negocian dentro de sus
propias comunidades. Los kitoums son objetos valiosos que se pue-
den colocar en la kula o retirar legtimamente de ella, a fin de
efectuar "conversiones" (en el sentido de Paul Bohannan) entre
niveles de (Bohannan 1955). En el uso del
kitoum advertimos los vnculos conceptuales e instrumentales bsi-
cos entre las rutas cortas y largas que integran el mundo total del
intercambio verificado en Massim, Como lo ha mostrado Annette
Weiner, es un error aislar el amplio sistema de intercambio interin-
de las locales, de objetos, ms ntimas pero ms
asfixiantes, que tienen lugar a causa de deudas, muertes y afinidades
(Weiner 1983: 164-165).
El sistema kula otorga cierto grado de dinamismo y de proceso a
las Ideas de Mauss sobre la fusin o el intercambio de cualidades entre
loshombres las cosas. AsI, Munn (1983: 283) seala, en relacin con
el mtcrcambo kula en Gawa, lo siguiente: "Aunque los hombres
parecen ser los agentes que definen el valor de las conchas en
realidad, sin las conchas, los hombres no podran definir su propio
valor; en este sentido, las conchas y los hombres son mutuamente
agentes de la definicin del valor del otro". Pero, como tambin
Munn lo ha destacado, en la construccin recproca del valor, no slo
las rutas desempean un papel importante, sino tambin las desvia-
ciones. La relacin entre las rutas y las desviaciones es fundamental
en la politica del valor del sistema kula, y la orquestacin apropiada
de tal relacin se halla en el ncleo estratgico del sistema:
Enrealidad, ladesviacin estimplcita enel sistema derutas, yaquees uno
de los mediospara crear nuevoscaminos. La existencia de msde unaruta
indica tambin la probabilidad defuturas desviaciones deun camino esta-
blecido aotro,en lamedida en que los hombres queden subordinados a los
intereses y las persuasiones de ms de unconjuntode socios... De hecho,
enlakula,loshombres acaudalados debendesarrollar cierta capacidad para
equilibrar las operaciones: las desviaciones de una rutaa otra tienenque
ser sustituidas ms tarde, con objeto de aplacar a tos socios tramposos y
evitar que el camino desaparezca, o de prevenir que ellos mismos sean
expulsados de la ruta. (Munn 1983: 301.)
Los intercambios a gran escala representan esfuerzos psicolgicos
para trascender los flujos de cosas ms modestos; pero, en el marco
de la poltica del prestigio, las ganancias en las arenas grandes tienen
implicaciones en las ms pequeas, y la idea del kitoum asegura que
tanto las transmisiones como las conversiones sean cuidadosamente
administradas para obtener los mayores beneficios posibles en el
conjunto de arenas (Damon 1983: 317-323). La kula puede ser vista
como el paradigma de lo que propongo denominar contiendas de
valor.'
Las contiendas de valor son complejos acontecimientos peridicos
que se apartan, de un modo culturalmente bien definido, de las
rutinas de la vida econmica. La participacin en dichas contiendas
suele ser tanto un privilegio para aquellos que detentan el poder
como un instrumento de competencia de estatus entre ellos. Asimis-
mo, la generalizacin de las contiendas tiende a separarse o diferen-
ciarse mediante puntos diacrticos culturales bien entendidos. Por
ltimo, lo que est en disputa en tales contiendas no slo es el esta tus,
el rango, la fama o el prestigio de los actores, sino tambin la dispo-
sicin de los simbolos fundamentales del valor en la sociedad en
cuestin.' A pesar de que las contiendas de valor ocurren en lugares
y tiempos particulares, sus formas y resultados siempre son Impor-
tantes para las realidades ms mundanas del poder yel valor en la vida
cotidiana. Al igual que en el caso de la kula, en.lalc:ontlendas de valor
las habilidades estratgicas se miden culturalmente atravs del xito
38 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS INTRODUCCIN 39
con el cual los actores intentan desviarse o de subvertir las rutas
convencionalizadas del flujo de cosas.
La idea de contiendas de valor constituye un esfuerzo por crear
una categora general, de acuerdo con una reciente observacin de
Edmund Leach (1983: 535), quien compara el sistema kula con el
mundo moderno del arte en Occidente. El anlisis de Baudrillard
sobre las subastas de obras de arte verificadas actualmente en el
mundo occidental nos permite ampliar y refinar esta analoga. Bau-
drillard advierte que la subasta de arte, en sus aspectos ldicos,
rituales y recprocos, permanece separada del carcter distintivo del
intercambio econmico convencional: "va mucho ms all del clculo
econmico e interesa a todos los procesos de transmutacin de los
valores ... de una lgica a otra lgica del valor ... localizablcs en lugares
e instituciones determinados" (Baudrillard 1989: 136). El anlisis de
Baudrillard sobre el carcter de la subasta de obras de arte merece'
citarse en extenso, puesto que representa una caracterizacin apro-
piada de otros ejemplos de contiendas de valor:
Opuestamente a la operacin comercial, que instituye una relacin de
competencia econmicaentre particulares sobre un piede igualdad formal,
en la que cada cual llevasu clculode apropiacinindividual, la puja, como
la fiesta o el juego, instituyeun espacio-tiempoconcreto y una comunidad
concreta de intercambio entre iguales. Cualquiera que sea el vencedor del
reto, la funcin esencial de la puja es la institucin de una comunidad de
privilegiados que se definen como tales por la especulacin agonstica en
torno de un corpus restringidode signos.La competicinde tipo aristocr-
ticosella suparidad (que no tiene nadaque ver conlaigualdad formal de
la competencia econmica), y por lo tanto su privilegio colectivo de casta
por relacin a todos los dems, de loscuales lossepara noya su poder de
compra, sino el acto colectivo ysuntuario de produccin yde intercambio
devalores/signo. (1989: 129.)
Al hacer un anlisis comparativo de tales contiendas de valor, quiz
no sea recomendable seguir la tendencia de Baudrillard a aislarlas
analticamente del iritercambio econmico mundano, aunque es
probable que la arliculacin de tales arenas de valor con otras arenas
econmicas resulte muyvariable. Ms adelante, durante el anlisis de
la relacin entre conocimiento ymercancas, formular otros comen-
tarios acerca de las contiendas de valor.
En todo caso, la kula representa un sstema altamente complejo
de intercalibracin de las biograflas de las personas y las cosas. Nos
muestra la dificultad de separar el intercambio de obsequios y el
mercantil incluso en los sistemas preindustrales y no monetarios, y
nos recuerda los peligros implcitos en el acto de COrrelacionar muy
rgidamente las zonas de ntmidad social con las distintas formas del
ntercambio. Sin embargo, quiz de mayor importancia resulta el
intrincado ejemplo de la poltica de las contiendas de valor, donde los
actores manipulan las definiciones culturales de ruta y potencial
estratgico de desviacin.
Con todo, las desviaciones no slo aparecen como partes de estra-
tegias individuales dentro de las situaciones competitivas, sino que
tambin pueden institucionalizarse devarios modos, los cuales extraen
o protegen a los objetos contra los contextos mercantiles socialmente
relevantes. Los monopolios de la realeza son quiz los ejemplos ms
conocidos de tales "mercancas de enclave", como lo seala Kopytoff
en el captulo II de este libro. Uno de los estudios ms interesantes y
extensos sobre este tipo de restriccin monoplica del flujo mercantil
es el de Max Gluckman (1983), ubicado en el contexto de la propiedad
real de Lozi, en Rodesia del Norte. Al examinar las categoras de
"obsequio", "tributo" y "cosas reales", Gluckman muestra cmo in-
cluso en un reino de bajo excedente agrcola, el flujo mercantil tuvo
implicaciones muy diversas e importantes. En su anlisis de las "cosas
reales", queda claro que la funcin principal de esos monopolios de la
realeza era mantener la exclusividad suntuaria (como en el caso de
monopolio real de los cepillos de antlope), laventaja comercial (como
en el caso de los colmillos de elefante) yla ostentacin de rango. Tales
restricciones reales de las cosas con respecto a esferas ms promiscuas
del intercambio forman parte del modo en que, en las jefaturas yreinos
premodernos, la realeza puede asegurar las bases materiales de la
exclusividadsuntuaria. Este tipo de proceso puede denominarse "des-
mercantilizacin desde arriba". No obstante, el caso ms complejo
concierne a zonas enteras de actividad y produccin que se dedican a
producir objetos de valor que no pueden ser mercantilizados por
nadie. En sociedades de pequea escala, la esfera del arte y el rito,
constituye una de tales zonas de enclave, donde el espritu de la
mercanca slo interviene en condiciones de cambio cultural masivo.
Para un anlisis extenso de este fenmeno, contamos con el ensayo de
William Davenport, referido a la produccin de objetos destinados al
uso ritual en las islas Salomn orientales.
Los fenmenos examinados en el ensayo de Davenport iluminan
los aspectos mercantiles de la vida social, precisamente porque ilus-
tran un tipo de marco moral y cosmolgico dentro del eualla mer-
cantilizacines restringida. En las prcticas funerarias desta regin,
particularmente en los murina a gran escala, se invierten gran energa
ygastos en la fabricacin de objetos que desempean un papel central
40 LA VIDASOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN 41
en el rito, pero que son escrupulosamente colocados en la categoria
de mercancas "terminales" (Kopytoff, captulo I1), a saber, objetos
que, debido al contexto, propsito y significado de su produccin,
efectan slo un viaje desde la produccin hasta el consumo. Despus
de ello, aunque en ocasiones se utilicen fortuitamente en asuntos
domsticos, nunca reingresan al estado mercantil. Lo que los desmer-
cantiliza es una percepcin compleja del valor (en donde se fusiona
lo esttico, lo ritual y lo social), y una biografa ritual especfica.
Podemos parafrasear las observaciones de Davenport y destacar que
lo gue ocurre en el ncleo de un conjunto muy complejo y calculado
de inversiones, pagos ycrditos, es un tipo especial de transvaluacin,
donde los objetos son colocados ms all de la zona de mercantiliza-
cin culturalmente delimitada. Esta clase de transvaluacin puede
adquirir distintas formas en diferentes sociedades; pero es tpico que
a los objetos que representan una elaboracin esttica y a los objetos
de uso sacro no se les permita, en muchas sociedades, ocupar el estado
mercantil durante largo tiempo. En el rgido compromiso de los
isleos de Salomn de situar sus productos rituales ms estetizados
fuera del alcance de la mercantilizacin, podemos advertir una varia-
cin de la tendencia generalizada.
Un ejemplo un tanto diferente de la tensin entre el intercambio
de objetos sacros y el mercantil, se halla en el anlisis que Patrick
Geary presenta sobre el comercio de reliquias en Europa, durante la
Alta Edad Media. Las reliquias descritas son, por supuesto, "encon-
tradas" y no "hechas", ysu circulacin refleja un aspecto muy impor-
tante de la construccin de la identidad comunitaria, el prestigio local
y el control eclesistico en la Europa latina del periodo temprano
medieval.
Estas reliquias pertenecena unaeconoma particular de intercambio
y donde la historia vital de cada reliquia es esencial (no
accidental) para determinar su valor. Asimismo, laverificacinde dicha
historia es de gran importancia para establecer su valor. Con base en el
enfoque general de la diferencia entre obsequio y mercanca que ha
adoptado en este ensayo, me parece que Geary traza un contraste
demasiado marcado entreambos; de hecho, su propio material muestra
que el obsequio, el roby el comercio eran modos de movimiento de
los objetos sacros, en el amplio contexto del control eclesistico la
. '
loc:al y la rivalidad comunal, Desde esta perspectiva, las
reliquias medievales estuvieron en apariencia menos protegidas contra
los peligros de la mercantllizacln que los objetos rituales de Daven-
porl. Con todo, la implicacin sigue siendo que los modos comerciales
para la adquisicin de reliquias eran menos deseables que aquellos del
obsequio o el robo, debido no tanto a una antipata moral directa
respecto del comercio de reliquias, sino a que los otros dos modos eran
ms emblemticos del valor y la eficacia de los objetos.
As, las reliquias tambin pueden clasificarse como objetos cuya
fase mercantil es idealmente breve, cuyo movimiento es restringido,
ya los que aparentemente no se les fija un "precio" del mismo modo
en que se procede con las dems cosas. Con todo, la fuerza de la
demanda es tal que circulan a gran velocidad y de una manera muy
similar a sus contrapartes mundanas. En consecuencia, aun en el caso
de los objetos "transvaluados", que adoptan las caractersticas de las
mercancas de enclave y no de las mviles, existe una considerable
variacin en la motivacin yla naturaleza de su enclave. Los "objetos
reales" de Gluckman, las reliquias de Geary y los objetos rituales de
Davenport son distintos tipos de mercancas de enclave, objetos cuyo
potencial mercantil est cuidadosamente limitado. Cabe mencionar
tambin que un modo institucional muy importante de restriccin de
la zona misma del intercambio mercantil es el "puerto de comercio"
asociado a muchos reinos premodernos (Geertz 1980), aunque tales
limitaciones impuestas al comercio por la poltica premoderna pu-
dieron haber sido menos extensas de lo que se ha imaginado en
ocasiones (Curtin 1984: 58). Las razones de dicha restriccin son muy
variables; pero, en cada caso, las bases morales de la limitacin tienen
claras implicaciones en la estructuracin y facilitacin de los inter-
cambios politicos, sociales y comerciales de tipo ms mundano. Di-
chas mercancas de enclave se parecen a otra clase de cosas,
frecuentemente analizadas en la bibliografa antropolgica como
"objetos primitivos valiosos", cuya particularidad est directamente
vinculada al intercambio mercantil.
Aunque las mercancas, en virtud de su destino de intercambabi-
lidad y su mutua conmensurabildad, tienden a disolver los lazos
entre las personas y las cosas, dicha tendencia siempre est balan-
ceada por la contratendencia, existente en toda sociedad, a restringir,
controlar y canalizar el intercambio. En muchas economas primiti-
vas, los objetos valiosos exhiben estas cualidades socialmente res-
tringidas. Debemos a Mary Douglas (1967) la idea de que muchos
de tales objetos se parecen a los cupones y licencias de las economas
industriales modernas. Es decir, aunque parezcan dinero, no son el
medio generalizado de cambio sino que tienen las caractersticas
siguientes: a) los poderes de adquisicin que representan son muy
especficos; b) su distribucin es controlada de divenas maneras; c)
las condiciones que rigen su emisin crean un oonJunto de relaciones
patrn-cliente; d) su funcin principal es proporcionar la condicin
42 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS IN'IRODUCCN
43
necesaria para acceder a posiciones de alto estatus, para mantener
el rango o para combinar acometidas al estatus, y e) los sistemas
sociales donde funcionan dichos cupones ylicencias estn adaptadas
para la eliminacin o reduccin de la competencia, con objeto de
mantener patrn fijo de esta tus (Douglas 1967: 69). La ropa
de rafia en Africa central, las cuentas cilndricas de concha utilizadas
por los indios del este de los Estados Unidos, las conchas usadas
como dinero entre los yurok, y las conchas empleadas como moneda
en la isla Rossell y otras partes de Oceana, son ejemplos de tales
"cupones mercantiles" (de acuerdo con la terminologa de Douglas),
cuyo flujo restringido est al servicio de la reproduccin de los
sistemas sociales y polticos. Las cosas, en tales contextos, perma-
necen como mecanismos para la reproduccin de las relaciones
interpersonales (vase tambin Dumont 1980: 231). Dichos cuponcs
mercantiles representan un punto intermedio de transformacin
entre los obsequios "puros"y el comercio "puro". Comparten con
el obsequio cierta insensibilidad con respecto a la oferta y la dcman-
da, una alta codificacin en trminos de etiqueta e idoneidad, y una
tendencia a seguir las rutas socialmente establecidas. Con el trueque,
su intercambio comparte el espritu de clculo, una franqueza en
relacin con el inters personal, y una preferencia por las transac-
ciones con ciertos extraos.
En estos sistemas restringidos de flujo mercantil, donde los objetos
valiosos desempean el papel de cupones destinados a proteger los
sistemas de estatus, hallamos el equivalente funcional pero la inver-
sin tcnica de "la moda" en las sociedades ms complejas. Mientras
que, en el primer caso, los sistemas de estatus estn protegidos y son
reproducidos mediante la restriccin de las equivalencias y el inter-
cambio dentro de un universo estable de mercancas, lo que se limita
y controla en el sistema de la moda es el gusto,dentro de un universo
siempre cambiante de mercancas, que crea la ilusin de la intercam-
biabilidad completa y del acceso irrestrcto, Las leyes suntuarias
constituyen un mecanismo intermedio de regulacin del consumo,
digno de las sociedades consagradas a la ostentacin de esta tus esta-
bles que desacreditan a los contextos mercantiles, tales como India,
China yEuropa, durante el periodo premoderno. (Estas comparacio-
nes sern precisadas en un punto posterior de este ensayo.)'
Tales formas de restriccin y las mercancas de enclave por ellas
creadas suministran en ocasiones el contexto y los objetivos de las
estrategias de desviacin. Es decir, la desviacin a veces involucra el
traslado calculado e "interesado" de cosas desde una zona de enclave
hastaotra, donde el intercambio sea menos limitado yms redituable,
a corto plazo. Mientras que el enclave suele ser de inters para los
grupos, en particular para los grupos polticos y econmicos podero-
sos.de una sociedad, la desviacin es a menudo el recurso del empre-
individual. Empero, ya sea que se trate de grupos o individuos
involucrados en cualquier lipa de actividad, la oposicin fundamental
reside en que el enclave busca proteger ciertas cosas en contra de la
mercantilizacn, mientras que la desviacin aspira con frecuencia a
arrastrar las cosas protegidas a la zona de mercantilizacin. Sin
embargo, las .desviaciones tambin pueden adoptar la forma de cam-
bIOS estratgicos de ruta dentro de una zona de mercantilizacin.
En un estudio extremadamente interesante del comercio britnico
realizado en Hawa, a fines del siglo XVIII y principios del XIX,
Marshall Sahlins muestra cmo los jefes hawaianos, al extender las
concepciones tradicionales del tab para cubrir nuevas clases de
bienes comerciales (en concordancia con sus propios intereses cos-
mopolitas), tuvieron xito en la transformacin de la "finalidad divi-
na", incluso de los tabes econmicos, en instrumentos de utilidad
momentnea (Sahlins 1981: 44-45). As, lo que Sahlins denomina "la
pragmtica del comercio"erosiona ytransforma los limites culturales
dentro de los cuales se le concibi inicialmente. Ensntesis, la poltica
del enclave, lejos de ser una garanta de la estabilidad sistemtica
puede constituir el caballo de Troya del cambio. '
La desviacin de las mercancas de sus rutas especificas siempre es
un signo de creatividad o crisis, ya sea esttica o econmica. Estas
crisis adoptar distintas formas: la penuria econmica, en
todos los tIpOS de sociedades, lleva a las familias a desprenderse de
bienes heredados, antigedades y recuerdos, para mercantilizarlos.
es tanto para los objetos valiosos de la kula COmo para los
objetos valiosos ms modernos. La otra forma de crisis en que las
mercancas se desvan de sus propias rutas es, por supuesto, la guerra
y el histricamente la ha acompaado. En este saqueo y
el despojo aSI generado, vemos el caso opuesto al comercio. En la
guerra, la transferencia de mercancas siempre tiene una intensidad
especial, ejemplificada en la tendencia a enmarcar la explo-
racinms mundana en el traspaso de armas, insignias o partes de los
cue.rpos al enemigo. En el saqueo prestigioso que
delimita el pillaje ms mundano, advertimos la analoga hostil de la
superposicin dual de circuitos de intercambio mundanos y ms
personalizados en otros contextos (como los de la kula yel gimwali
. en Melanesaj. El robo, condenado en la mayorla de las sociedades
humanas, es la forma ms modesta de desviacin de mercancas de
sus rutas preestablecidas.
44 LA VIDA SOCIALDE LAS COSAS INTRODUCCIN
45
Empero, existenejemplosmssutilesdedesviacin de lasmercan-
das de sus rutas acostumbradas. Toda un rea involucra lo que ha
sido llamadoarte turstico, donde los objetos producidospor comu-
nidadespequeas con fines estticos, ceremonaleso suntuarios, son
transformados cultural, econmicaysocialmente por los gustos, los
mercadosylasIdeologas de economasmsgrandes(Graburn 1976).
Agregarotras observaciones sobre el arte turstico en la seccinde
este ensayo referida al conocimiento y las mercancas. Otra rea
relacionadaesaqullade la historiayla naturalezade lascolecciones
artstcasy arqueolgicas del mundo occidental, cuya formacin re-
presenta mezclas extremadamentecomplejas de saqueo, venta y he-
rencia, combinadascon el gusto occidental por las cosasdel pasadoy
de los otros.'? En este trfico de artefactos, podemosencontrar hoy
la mayora de los aspectos culturales bsicos del flujo internacional
de mercancas "autnticas" (vaseSpooner, captulo VII) y"singula-
res" (vaseKopytoff, captulo11). Las controversiasactualesentre los
museos ingleses y estadunidenses y los gobiernos de varios pases
plantean todas las sutilezas morales y polticas que estn en juego
cuandolascosassondesviadas desusrutas mnimasyconvencionales,
siendo transferidas mediante tal diversidad de modos que se vuelve
muydificil juzgar su historia de reclamos ycontrarreclamos.
La desviacin de las mercancas de sus rutas acostumbradas con-
llevasiempreun aura riesgosa y moralmenteambigua. Cadavezque
lo que Bohannan (1955) llama transmisiones cedeante lo que deno-
min conversiones, el espritu de empresa y el de corrupcin moral
entran simultneamente en escena. En el caso de los intercambios
kula de Melanesia, el movimientode las mercancas a travs de las
esferas,aunque un tanto fuera de orden, est tambinen el centro de
la estrategia del hbil yexitoso participante kula, Las conversiones
inapropiadasde una esferade intercambioa otra sonfortalecidas con
frecuencia por el recurso de la excusa de crisis econmica, sea el
hambre o la bancarrota. Si tales excusas no son asequibles o crebles,
es probable que aparezcan acusaciones referidas a motivos inapro-
piados o venales. Ejemplos excelentes de las implicaciones pollticas
de la desviacin puedenencontrarse en el campode los intercambios
mercantilesilegales O cuasilegales, uncasoqueseanalizaa continua-
cin.
El interesante ensayode Lee Cassanelli incluidoen este volumen
examina el cambio,verificado durante los ltimos cincuentaaos en
el noreste de frica, de la economa polltica de la mercanca cuasi
legal llamada qat (catha edulis). El qat proporciona un excelente
ejemplo del cambioexperimentado por lo que puede llamarse ecu-
mene mercant,u es decir, una red transcultural de relaciones que
VIncula a productores, distribuidoresyconsumidores de una mercan-
ca particular o de un grupo de mercancas. Lo que resulta especial-
mente Interesante de este casoes la dramticaexpansinde la escala
del consumo (y de la produccin) del qat, la cual est claramente
a cambios en la infraestructura tcnica y en la economa
poltica de la regin, Aunque la expansin de la produccin parece
consistentecon las condiciones requeridas por patrones ms univer-
sales de comercializacin de laagricultura,destacala expansinde la
demandayla respuestaestatal--especialmente en Somalia- ante la
explosintanto de la produccincomodel consumo del qat.
La reciente prohibicin (1983) impuesta por el gobierno somal
contra la plantac!n, importacin y mascadura del qat representa
claramentela decisin msnovedosa de una larga tradicinde ambi-
valenciaestatal ante una mercanca cuyo consumose percibe como
Vinculado a formas de sociabilidad improductivas y potencialmente
subversivas. En el casode la actual prohibicinsomali, pareceque el
qat (como la ropa en la retrica de Ghandi) es considerado un
problemade muchosniveles, que desafanoslo el control estatal de
la sino tambinla autoridad estatal sobre la organizacin
socialdel tiempo librede los nuevosricosylosciudadanosen ascenso
de la poblacinurbana de Somalia. Con base en este ejemplo, pode-
mos recordar que cuandolos cambios rpidos en la esferadel consu-
mo no son inspirados y regulados por los detentadores del poder,
parecenamenazara stos. Asimismo, enel casode Sornala, hallamos
un muybuen de la tensinexistenteentre un cambiorpido
en la econormapoltica de un ecumene mercantil regional yla auto-
ridad de un estado sobre ese ecumene.
Desdeluego, los mejores ejemplosde desviaciones de mercancas
desusnexos originales. puedenencontrarseen loscamposde la moda,
la ostentacindomsticayla coleccin en el Occidentemoderno. De
acuerdo la apariencia de alta tecnologa inspirada por Bauhaus,
lafuncionalidad de fbricas, almacenes yoficinassedesva a laesttica
de los hogares. Los uniformes de diversas ocupacionesSeconvierten
en un vocabulano de la vestimenta. Segn la lgica del arte descu-
berto, se enmarca y estetza la mercancia diaria. Todos stos son
ejemplosde lo que podemosllamar mercantilizacin por desviacin,
donde el valor, en el mercadodel arte o de la moda es acelerado o
incrementado al colocar objetos y cosas en contexto; Inveroslmiles.
La esttica de la descontextualizacin (impulsada por la bsqueda
de la novedad)se hallaen el ncleode la oslenllGlll' enlas casas de
los intelectuales de Occidente, de herramlel\lUya:tefactos de los
46 lAVIDA SOCIAL DE LAS COSAS INTRODUCCIN
47
"otros": la alforja turca, la lanza masai, la canasta dinka." En estos
objetos, no slo advertimos la equiparacin de lo autntico con
el objeto extico cotidiano, sino tambin la esttica de la desviacin.
Tal desviacin no slo constituye un instrumento de desmercantili-
zacin del objeto, sino tambin de intensificacin (potencial) de la
mercantlizacin, mediante el incremento del valor concomitante a
su desviacin. Este incremento del valor, a travs de la desviacin de
las mercancas de sus circuitos acostumbrados, subyace al saqueo
de objetos valiosos del enemigo en tiempos de guerra, a la compra y
ostentacin de objetos "primitivos" utilitarios, a la enmarcacin de
los objetos "encontrados" y a la formacin de colecciones de cual-
quier tipo." En todos estos ejemplos, las desviaciones de las cosas
combinan el impulso esttico, el vnculo empresarial yel contacto con
lo moralmente ofensivo.
No obstante, las desviaciones son slo significativas en relacin
con las rutas respecto de las cuales se apartan. De hecho, al observar
la vida social de las mercancas en cualquier sociedad o periodo dado,
parte del desafo antropolgico es definir a trayectorias relevantes y
habituales, de modo que la lgica de las desviaciones pueda entender-
se adecuada y correlativamente. La vinculacin entre rutas y desvia-
ciones es en s misma histrica y dialctica, como Michael Thompson
(1979) lo ha mostrado hbilmente con respecto a los objetos artsticos
del Occidente moderno. Las desviaciones que se vuelven predecibles
estn en camino de formar nuevas rutas, las cuales inspirarn, a su
vez, otras desviaciones o regresos a las antiguas trayectorias. Estas
relaciones histricas son rpidas y fciles de advertir en nuestra
propia sociedad, pero menos visibles en las sociedades dondc tales
cambios son ms graduales.
El cambio en la construccin cultural de las mercancas puede
buscarse en la variante relacin entre rutas y desviaciones a lo largo
de la vida de las mercancas. La desviacin de las mercancas de sus
rutas acostumbradas da lugar a otras trayectorias; pero, la desviacin
est con frecuencia en funcin de deseos irregulares y demandas
nuevas, motivo por el cual tenemos que considerar el problema del
deseo y la demanda.
DESEO y DEMANDA
Parte de la causa por la cual la demanda permanece generalmente
como un misterio reside en que suponemos que tiene algo que ver
con, por una parte, el deseo (cuya naturaleza parece ser infinita y
y, por la otra, la necesidad (cuya naturaleza parece ser
fija), De acuerdo con Baudrillard (1989), propongo que abordemos
la ypor tanto el consumo, como un aspecto de la economa
poln.lca total de !as sociedades. Es decir, la demanda surge como una
funcin de la dversdad de prcticas y clasificaciones sociales en
lugar de COmo una emanacin misteriosa de las necesidades humanas
una respuesta mecnica a la manipulacin social (el caso del modelo
de los efectos de la publicidad sobre nuestra propia sociedad), o una
reduccin del deseo universal yVorazpor los objetos o por cualquier
cosa asequble,
La maravillosa descripcin de Alfred Gell, contenida en elcaptulo
IV, acerca de dilemas del consumo entre los muria gondos de la
India senala muchos puntos interesantes e importantes sobre
las complejidades culturales del consumo y las disyuntivas del deseo
en sociedades a pequea escala que experimentan un cambio rpido:
Despus de leer el ensayo en cuestin, es difcil considerar el deseo
por los bienes como algo insondable o independiente de la cultura, y
la demanda como una respuesta natural y mecnica a la disponibili-
dad de bienes y al dinero para comprarlos. El consumo entre los
estrechamente vinculado a la ostentacin colectiva, al
gualitarismo econmico y a la sociabilidad. Esto plantea un proble-
ma para aquellos muria que, como resultado de los cambios de la
econom!a tnbal durante el ltimo siglo, han adquirido una mucho
mayor nqueza que el resto de sus comunidades. La consecuencia es
un patrn de lo que, invirtiendo a Veblen, podernos llamar "mezquin-
dad conspicua", donde se sostiene la sencillez en el estilo de vida ylas
posesiones, a pesar de las crecientes presiones de un ingreso en
ascenso. Cuando se gasta en mercancas, stas tienden a girar alrede-
dor de formas mercantiles tradicionalmente aceptables, como enva-
ses de latn, atavos ceremoniales y casas, donde se encarnan los
colectivos Este no es un mundo dominado por el
espintu de los bienes Iim tados, como pareceria a primera vista sino
uno donde no existe un inters real en la mayor parte de las cosas
por el mercado. La. identidad gr.upal, la homogeneidad
suntuana, la Igualdad econmica y la SOCIabilidad hedonista, consti-
tuyen una estructura devalor dentro de la cual los bienes introducidos
ms externamente no generan inters o preocupacin. Aqu, la regu-
Iacn colectiva de la (Y, por tanto, del consumo) forma
parte deuna estrategia consciente por parte de los ricos para contener
las potencialmente divisorias de la diferenciacin. Esto
representa un ejemplo sorprendente de regulacin IOCfal del deseo
de bienes, a pesar de que se hayan alcanzado l oondlclones tcnicas
48 LAVIDASOCIALDELASCOSAS INTRODUCCIN 49
y logisticas para una revolucin del consumo, como es el caso de la
ropa en la India, el cual examinaremos a continuacin.
La contribucin de Christopher Bayly a este volumen consiste en
un anlisis enormemente agudo y sugerente del cambio en la moral y
la economa poltica de las prendas de vestir en la India, verificado
desde 1700.
14
Demuestra con claridad los vnculos existentes entre la
poltica, el valor y la demanda en la historia social de las cosas. Segn
la argumentacin de Bayly, la produccin, el intercambio y el consu-
mo de ropa constituyen el material de un "discurso poltico" (como
el qat lo es en Somala) que une la demanda imperial, las estructuras
de produccin y las solidaridades sociales en el plano local, y la
red de legitimidad poltica. En este discurso poltico, la esfera dcl
consumo explica la profunda penetracin de los textiles ingleses cn
los mercados hindes durante el siglo XIX, y no slo la lgica de la
utilidadyel precio. Por ltimo, en cl movimiento nacionalista de Iines
del siglo XIX y principios del xx, particularmcnte cn la retrica de
Gandhi, las muchas ramificaciones del discurso poltico sobre las
prendas de vestir son reconstituidas y vueltas a desarrollar en lo que
puede llamarse un lenguaje de resistencia mercantil, donde los signi-
ficados ms antiguos y ms recientes de la vestimenta se revierten
contra el imperio britnico. El ensayo de Bayly (el cual constituye,
entre otras cosas, una explicacin cxtraordinariamentc rica de las
ideas de Werner Sombart), al adoptar una perspectiva de largo alcan-
ce con respecto a la vida social de una mercanca de particular
importancia, nos ofrece dos ideas de gran inters comparativo: en
primer lugar, que la lgica del consumo acostumbrado en comunida-
des pequeas est ntimamente ligada a regmenes de valor ms
amplios, definidos por polticas a gran escala. En segundo, que el
vnculo entre los procesos de "singularizacin" y "mercantilizacin"
(de acuerdo con los trminos de Kopytoff) en la vida social de las cosas
es en s mismo dialctico yest sujeto (en las manos dc hombres como
Gandhi) a lo que Clifford Gecrtz denomina juego profundo.
La demanda es entonces la expresin econmica de la lgica
poltica del consumo y, por tanto, su fundamento debc buscarse en
esta lgica. Apoyndome en Veblen, Douglas e Isherwood (1981), y
en Baudrillard (1969; 1980; 1989), sostengo que el consumo es emi-
nentemente sodal, correlativo y activo, en lugar de privado, atomiza-
do y pasivo. Al respecto, Dou&1&1 aventaja a Baudrillard, porque no
restringe su nocin de cODlumo a lalociectad capitalista contempo-
rnea, sino que tambin la extiende a otras sociedades. Baudrillard,
por su parte, coloca la lgica del consumo bajo el dominio de las
lgicas sociales tanto de la produccn como del intercambio. Ade-
ms, Baudrllard plantea una crtica inmensamente persuasiva de
Marx y de sus colegas, los economistas polticos, en relacin con los
conceptos gemelos de "nccesidad"y "utilidad", los cuales son conce-
bidos en la perspectiva marxiana como arraigados a un sustrato
primitivo, universal y natural de requerimientos humanos bsicos.
Mi propuesta consiste en llevar ms adelante la crtica de Baudri-
llard a la "necesidad" y la "utilidad", (yla reubicacin que este autor
efecta de ambos trminos, en la esfera ms amplia de la produccin
yel intercambio), y extender esta idea a las sociedades no capitalistas.
Qu implica esta perspectiva del consumo? Significa considerar el
consumo (y la demanda que lo hace posible) como un punto central
no slo para enviar mensajes sociales (tal como lo ha propuesto
Douglas), sino tambin para recibirlos. La demanda esconde as dos
relaciones diferentes entre el consumo y la produccin: por una parte,
la demanda est determinada por fuerzas sociales y econmicas y, por
la otra, la demanda puede manipular, dentro de ciertos lmites, estas
fuerzas sociales y econmicas. La cuestin importante es que, desde
una perspectiva histrica, ambos aspectos de la demanda pueden
influirse mutuamente. Tomemos, por ejemplo, la demanda imperial,
tal como aparece en el anlisis de Bayly sobre la India premoderna.
Aqu, desde el punto de vista interno de la sociedad hind del siglo
XVIII, la demanda imperial es una fuerza emisora de mensajes y
forjadora de la produccin. Es decir, la demanda imperial establece
los parmetros tanto para el gusto como para la produccin, dentro
de su esfera relevante de influencia. Sin embargo, tambin es una
fuerza receptora de mensajes, como se confirma en su relacin con
los estilos y productos europeos contemporneos. En general, los
gustos de la lite tienen esta funcin de "embudo", al seleccionar
entre posibilidades exgenas.y suministrar modelos y controles pol-
ticos directos, para los gustos y la produccin internos.
Un mecanismo que con frecuencia traduce el control poltico a la
demanda del consumidor es aqul de las "leyes suntuarias", caracte-
nstco de las complejas sociedades premodernas, pero tambin de las
sociedades a pequea escala, preindustriales y prealfabetizadas. Don-
dequiera que el vestido, la comida, la vivienda, la ornamentacin
corporal, el nmero de esposas o esclavos, o cualquier otro acto
visible de consumo, estn sujetos a la regulacin externa, podemos
observar que la demanda est supeditada a la definicin y el control
sociales. Desde esta perspectiva, la pltora de "tabes" en las soce-
dades primitivas, que prohiben tipos particulares de matrimonio, de
consumo de alimentos y de interaccin (as como sus correspondien-
tes preceptos positivos), pueden considerarse estrictas analogas mo-
50 lA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS INTRODUCCIN
51
rales de las leyes ms explcitas, legalizadas y suntuarias de las socie-
dades ms complejas yalfabetizadas. Con base en este vnculo, pode-
mus entender la esclarecedora analoga trazada por Douglas (1967)
entre sistemasde racionamiento "primitivos" y "modernos".
Lo que es el dinero moderno para los medios primitivos de cambio,
lo es la moda para las regulaciones suntuarias primitivas. Existen
claras similitudes morfolgicas entre ambos, pero el trmino moda
sugiere gran velocidad, rpida rotacin, ilusin de acceso total y alta
convertibilidad, ypresuposicin de una democracia de consumidores
y de objetos de consumo. Por su parte, los medios primitivos de
cambio, como las leyes suntuarias y los tabes, parecen rgidos, de
movimiento lento, dbiles en su capacidad de conmensurabilidad y
vinculados a la jerarqua, la discriminacin yel rango en la vida social.
Sin embargo, como BaudrilIard (1989) y Bourdieu (1984) lo han
demostrado tan acertadamente, los establishments que controlan la
moda y el buen gusto en el Occidente contemporneo no son menos
eficaces en limitar la movilidad social, sefialar el rango y la discrimi-
nacin sociales, ycolocar a los consumidores en un juego cuyas reglas
siempre cambiantes estn determinadas por los "hacedores del gus-
to" y sus colegas expertos, quienes habitan en la cima de la sociedad.
Los consumidores modernos son vctimas de la velocidad de la
moda, del mismo modo en que los consumidores primitivos son
vctimas de la estabilidad de Ia ley suntuaria. La demanda de mercan-
cas est regulada bsicamente por esta diversidad de mecanismos
hacedores del gusto, cuyo origen social se entende ms claramente
(tanto por parte de los consumidores como de los analistas) en
nuestra sociedad que en aquellas distantes a la nuestra. Desde la
perspectiva de la demanda, la diferencia fundamental entre las socie-
dades modernas y capitalistas, y aqullas basadas en formas ms
simples de la tecnologa y el trabajo, no reside en que nosotros
tengamos una economa completamente mercantilizada y ellos una
donde la subsistencia es dominante y el intercambio econmico
limitado, sino en que las demandas de consumo de los individuos de
nuestra sociedad estn reguladas por criterios ampliamentevariables
de "lo apropiado" (la moda), en oposicin a los cambios menos
frecuentes en los sistemas suntuarios o tradicionales ms directamen-
te regulados. Sin embargo, en ambos casos, la demanda es un impulso
socialmente regulado y generado, y no un artefacto de los caprichos
o las necesidades individuales.
Desde luego, incluso en las sociedades modernas ycapitalistas, los
medios publicitarios y el impulso a la imitacin (en el sentido confe-
rido por Veblen) no son los nicos motores de la demanda del
consumidor. La demanda puede manipularse mediante instancias
polticas directas, ya sea en la forma del recurso al boicot
del cultivo de la lechuga basado en condiciones laborales deficientes,
o en las formas generalizadas del proteccionismo "oficial" o "no
oficial". De nuevo, el enfoque de Bayly sobre la manipulacin efec-
tuada por Gandhi del signif.icado de la ropa producida
constituye un ejemplo de pnmer orden de la politizacin directa de
la demanda. Con todo, esta manipulacin a gran escala de la demanda
de prendas de vestir en la India del siglo xx, slo fue posible debido
a que la ropa haba sido durante en el plano un
instrumento para el envo de mensajes SOCiales finamente smtomza-
dos. De este modo, podemos decir que, coma regla general, aquellas
mercancas cuyo consumo est ms intrincadamente relacionado con
los mensajes sociales bsicos suelen ser menossensibles a los cambios
bruscos en la oferta o el precio, pero ms sensibles a la manipulacin
poltica a nivel social. . .
Desde el punto de vista social, y en el transcurso de la hstora
humana, los agentes decisivos para la articulacin de la oferta y la
demanda de mercancas han sido no slo los gobernantes, sino tam-
bin, por supuesto, los comerciantes. El reciente trabajo monumental
de Philip Curtin sobre el comercio intercultural en el p.r
em-
dustrial postula que los modelos tempranos dc comcrcto administra-
do como el dc Polanyi, pueden haber exagerado el control estatal
sobre las complejas economas premodernas (Curtin 1984: 58). Lo
que queda claro es que las relaciones entre los gobernantes y los
Estados ha variado enormemente a travs del nempo y el espacio.
Aunque estudios coma el de Curtin estn empezando a mostrar los
patrones que subyacen a esta diversidad, el componente de la
da en estas dinmicas de comercio permanece oscuro. Los vnculos
histricos muy estrechos entre los gobernantes ylos comerciantes (ya
sea de complicidad o antagonismo) pueden derivarse parcialmente
de que ambas partes han exigido el desempeo del papel central en
la regulacin social de la demanda. La poltica de la demanda
sa a menudo en la raz de la tensin entre los mercaderes y las lites
polticas; mientras que aqullos tienden a ser los representantes
sociales de la equivalencia redimida, las mercancas nuevas y los
gustos extraos, stas tienden a ser los guardianes del intercambio
restringido, los sistemas mercantiles fijos, y los gustos establecidos y
las costumbres suntuarias. Este antagonismo entre bienes "externos"
y estructuras locales suntuarias (y, por tanto, poUticu) quiz sea la
razn fundamental de la tendencia, en ocasiones marcada, de las
sociedades primitivas a restringir el comercio aun conjunto limitado
52
LA VlDASOClAL DE LAS COSAS
INTRODUCCI> 53
de y a tratos COn extraos en lugar de con parientes o
amigos. En las sociedades complejas la nocin de que el comercio
,,!ola el espritu del puede slo un subproducto correla-
de este antagonismo ms fundamental. En consecuencia, en las
sociedades premodernas, la demanda de mercancas refleja a veces las
dinmicas en el plano estatal o, como en el caso de la kula la funcin
esencial de la competencia de estatus entre los miembros' de la lite
al vincular los sistemas interno y externo de intercambio. '
. Este ser un punto adecuado para destacar que existen
diferencias Importantes entre la biografa culturaly la historia social
de !as cosas. Las distinciones tienen que ver con dos tipos de ternpo-
dos formas de identidad de clase y dos niveles de la escala
social. El enfC?que de la biograffa cultural, formulado por Kopytoff,
caracterstico de cosas especificas, que se mueven a travs de
diferentes manos, contextos y usos, acumulando as una biograffa
particular o un conjunto de biograffas. Sin embargo, cuando obser-
vamos clases o tpos de cosas, es importante considerar cambios a
largo plazo (con frecuencia de la demanda) y dinmicas a gran escala,
que trasciendan las biograffas de los miembros particulares de esas
clases C? tIpOS. As, una reliquia particular puede tener una biografa
especfica, pero todos los tipos de reliquias y, de hecho, la clase de
cosas llamadas "reliquias", pueden tener un flujo y reflujo histrico
ms amplio, en el curso del cual su significado puede cambiar de un
modo notable.
. El ensayo de Coln Renfrew, reproducido en el captulo v de este
formula una serie de importantes preguntas metodolgicas y
tenc:as acerca de las mercancas vistas a largo plazo. Su ensayo
enfatl.za que las mercancas -han tenido gran importancia en algunos
cambios muy tempranos y fundamentales de la vida social humana
especficamente en la transformacin de las sociedades relativamenw
indiferenciadas de cazadores y recolectores en sociedades estatales
tempranas ms complejas. En primer lugar, el considerar a largo plazo
esos procesos significa necesariamente hallarnos envueltos en mode-
los in,terenciales que vinculan produccin y consumo. En segundo, el
los procesos productivos en la historia humana temprana
Implica el cambio tecnolgico. Aqu, Renfrew nos muestra
muy persuasivamema que los factores decisivos de la innovacin
tecnolgica (la cual es esencial para el desarrollo de nuevas mercan-
cas) son con.tJ;ecuencia sociales ypcltcos,yno meramente tcnicos.
Una esto, se desprende, de acuerdo con Renfrew, que las
consideraciones del valor y la demallda Ion esenciales para compren-
der lo que parecen ser, a primera vIIt&. estrictos saltos tecnolgicos.
As, al analizar el papel desempeado por el oro y el cobre en
Varna, y el de objetos similares de "valor principal" en otras situacio-
nes prehistricas europeas, Renfrew nos aleja de una perspectiva de
reflejo (donde los objetos valiosos simplemente reflejan el alto esta-
tus de la gente que los usa), para llevarnos a un enfoque de interpre-
tacin dinmica, donde el uso de objetos de alta tecnologa es
fundamental para los cambios en la estructura de estatus. La cuestin
por explicar est constituida por las nociones cambiantes de valor
que, a su vez, implican nuevos usos de los descubrimientos tecnol-
gicos y nuevas formas de control poltico de los productos de tales
innovaciones. La compleja argumentacin de Renfrewilustra el plan-
teamiento de que los cambios en el papel social desempeado por los
objetos de ostentacin (basados en el control sobre los materiales de
valor principal) iluminan las modificaciones a largo plazo en el valor
y la demanda. Al mismo tiempo, su ensayo nos recuerda que el papel
culturar de las mercancas no puede divorciarse en ltima instancia
de la tecnologa, la produccin y el comercio. Con todo, aunque el
problema arqueolgico sirve para destacar la complejidad y la pro-
fundidad histrica de la relacin entre valores, diferenciacin social
y cambio tecnolgico, la ausencia de documentos escritos u orales
convencionales dificulta ms la reconstruccin del cambio del valor
que la reconstruccin del cambio social o tcnico. El ensayo de
Rcnfrew tiene la virtud de ir contra la naturaleza de lo que su
evidencia apoya ms cmodamente.
Los procesos a largo plazo que involucran el papel social de las
mercancas han sido estudiados recientemente en tres tratados im-
portantes, dos de ellos elaborados por historiadores (Braudel 1984;
Curtin 1984), y el otro por un antroplogo (Wolf 1982). Cada una de
estas obras posee ciertas virtudes distintivas, pero tambin existen
algunas superposiciones significativas entre ellas. El libro de Curtin
es un examen audaz y comparativo de lo que l llama "disporas
comerciales", comunidades de comerciantes que traficaban mercan-
cas a travs de las fronteras culturales, a lo largo de la historia
registrada y hasta la era de la expansin industrial europea. Se esfuer-
za por mantener una perspectiva no eurocntrica del mundo del
comercio anterior al periodo industrial, y en esto tiene mucho en
comn con los objetivos perseguidos por Eric Wolf. Con todo, el
trabajo de Wolf, en parte debido a la perspectiva terica del autor y
en parte a su'preocupacin por un capitulo ms reciente en la historia
de los vnculos europeos con el resto del mundo, est mucho ms
orientado a Europa. Los hallazgos de Curtin y Wolf refutan en' gran
medida la idea de los flujos mercantiles como fenmenos relaciona-
54
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS INTRODUCCIN 55
dos.ya sea reciente o con el capitalismo de la metr-
pol, ! llaman la atencin sobre los marcos institucionales, loglsticos
y polticosque han contextuado al comercio a travs de las fronteras
sociales y culturales. Empero, por distintas razones en cada caso,
Curtin y Wolf estn menos interesados en la cuestin de la demanda
yen el problema de la interpretacin cultural del valor.
Los ensayos incluidos en el presente volumen complementan y enri-
quecen extenso panorama institucional, tecnolgico y econmico
de los flUJOS mercantiles contenido en esos dos estudios.
Braudel, el formidable decano de la escuela de los Annales, es un
caso En .el segundo volumen de su magistral estudio del
capitalismo y la VIda material, que abarca del ao 1500 al ao 1800 d.
de c., Braudel no se con brindarnos una descripcin apre-
tada y dramtica de la creacin de! mundo industrial moderno. En
este volumen, cuyo ttulo .es Los juegos del intercambio, Braudel se
Comolo hacen Curtn yWol (junto con, por supuesto,'muchos
historiadores econmicos y s?ciales), de la naturaleza, estructura y
del comerciomundial, a partir del siglo XVI. De hecho, en
su c?nJunto, estas tres obras presentan una sorprendente imagen del
conjunto extremadamente complejo e interrelacionado que he deno-
"ecumenes mercantiles", las cuales, desde aproximadamente
el ano 1500 d. de C., VInculan a partes muy diversas del mundo
Braudel analiza brevemente la esfera de la demanda dentro de este
gran diseo. Su argumentacin acerca de la relacin entre la oferta y
la demanda en el mundo capitalista temprano (Braudel 1984) esta-
blece el asunto en su perspecuva temporal; pero, en relacin con las
fuentes y las de los cambios en la demanda, aade muy
poco a lo anticipado por Werner Sombart, a quien nos referiremos
m.sadelante. No obstante, estos tres importantes enfoques sobre el
en la construccin del sistema mundial, resaltan y
un contexto a l?s ensayos incluidos en estevolumen, cuyo
objetivo.es esclarecer las dmmicas sociales y culturales del flujo de
Esta hacia cuestiones de valor, trayectoria y
clasicacn pretende nuestra percepcin de la idiosincra-
sia de las cosas, dimensin a la cual la academia no ha prestado una
gran atencin sistemtica.
La historia social de las cosas y su biografa cultural no SOn asuntos
completamente separados, ya que la historia social de las cosas, a lo
de perodos y en amplios niveles sociales, ha
limitado la forma,. y la estructura de las trayectorias a
corto especficas e Intimas. Tambin ocurre, aunque suele ser
ms difcil de documentar y predecir, que muchos cambios pequeos
en la biografa cultural de las cosas puedan, con el paso del tiempo,
conducir a cambios en la historia social de las cosas. Los ejemplos de
estas relaciones complejas entre las trayectorias de corto ylargo plazo
y entre los patrones de corto y largo alcance del movimiento de las
cosas, no abundan en la bibliografa en la materia pero podemos
comenzar advirtiendo estas relaciones con respecto a las transforma-
ciones de los sistemas de intercambio bajo el impacto de la domina-
cin colonial (Dalton 1978: 155-165; Strathern 1983), y a las
transformaciones de la sociedad occidental que han llevado al surgi-
miento de los objetos de recuerdo y de coleccin (Stewart 1984). En
este volumen, los ensayos de Bayly, Gcary, Cassanelli y Reddy cons-
tituyen reflexiones particularmente interesantes sobre la relacin
entre estas dos dimensiones de temporalidad de las cosas. No es
coincidencia que estos estudiosos sean historiadores sociales, preo-
cupados por los procesos a largo plazo. El mejor &eneral
de la relacin entre la demanda, la circulacin de objetos vallosos y
los cambios a largo plazo en la produccin mercantil, aparece en el
trabajo de Werncr Sombart (SombartI979).
A Sombartle debemos la irnportante nocinhistrica de que en el
periodo europeo comprendido entre los aos 1300 y 1800, el cual
considera como e! nexo del capitalismo temprano, la causa principal
de la expansin del comercio, la industria y el capital financiero fue
la demanda de bienes de lujo, sobre todo de parte de los nOllveallX
riches, las cortes y la aristocracia. Sombart localiza e! origen de esta
demanda creciente, a su vez, en el nuevo entendimiento de la venta
del amor "libre", el refinamiento sensual y la economa politica del
cortejo durante este periodo. Este nuevo fundamento de la demanda
implic que la moda se convirtiera en la fuerza impulsora de Ias clascs
altas, saciadas slo con cantidades siempre crecientes y cualidades
siempre cambiantes de los artculos de consumo. Esta intensificacin
de la demanda, sexual y politica en sus orgenes, seal el fin de un
modo de vida seorial y, al mismo tiempo, estimul a la manufactura
y el comercio del naciente capitalismo.
A pesar de que el enfoque general de Sombart sobre la historia
social del capitalismo fue, en vida del autor y aun despus de muerto,
criticado legltimamente por una diversidad de deficiencias empricas
e idiosincrasias metodolgicas, permanece como una opcinvigorosa
(aunque subterrnea) respecto de las perspectivas marxiana ywebe-
riana referidas a los orgenes del capitalismo occidental. Al centrarse
en el consumo y la demanda, Sombart se sita en una tradicin
opuesta y minoritaria, situacin de la que estuvo blelteonsciente.
este sentido, Sombart es un critico temprano d"loque Jean Baudri-
56 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS tN1RODUCCN 57
lIard llama el "espejo de la produccin", donde se ha visto reflejada
a s misma la teora dominante de la economa poltica del Occidente
moderno. En su nfasis en la demanda, en sus observaciones claves
acerca de la poltica de la moda, en su colocacin de las directrices
econmicas dentro del contexto de las transformaciones de la sexua-
lidad, y en su aproximacin dialctica de la relacin entre lujo y
necesidad, Sombart anticipa las recientes aproximaciones semiticas
del comportamiento econmico, tales como las de Baudrillard, Bour-
dieu, Kristeva y otros.
El enfoque de Sombart ha sido recientemente revivido en un
estudio muy interesante de los antecedentes culturales del capitalis-
mo temprano, elaborado por Chandra Mukerji (1983). La tesis dc
Mukerj, que coincide en muchos aspectos con la ma, reside en que
lejos de ser un resultado de la revolucin industrial-tecnolgica del
siglo XIX, la cultura materialista y el nuevo consumo orientado a
productos ybienes de todo el mundo constiuyeron el prerrequisito de
la revolucin tecnolgica del capitalismo industrial. En esta inteli-
gente crtica de la hiptesis weberiana referida al papel desempeado
por el ascetismo puritano en tanto suministrador del contexto cultu-
ral para el clculo capitalista, Mukerji se apoya en Nef (1958) y otros.
Su trabajo consiste en una sofisticada descripcin histrica del marco
cultural del capitalismo temprano en Europa. Ofrece nuevas eviden-
cias y argumentaciones que ubican el gusto,la demanda y la moda en
el ncleo de una narracin cultural de los orgenes del capitalismo
occidental, y que revaloran la importancia de las "cosas" en la ideo-
loga del renacimiento europeo (vase tambin Goldthwaite 1983).
De acuerdo con nuestros propsitos, la relevancia del modelo de
Sombart concerniente a la relacin entre el lujo y el capitalismo
temprano reside menos en las especificidades temporales yespaciales
de su tesis (las cuales son de inters para los historiadores de la
temprana Europa moderna), que en la generalizacin de la lgica de
su argumentacin relativa a las bases culturales de la demanda de por
lo menos ciertos tipos de mercancas, las que l denomina lujosas.
Sugiero que consideremos a los bienes de lujo no tanto en contra-
posicin a las necesidades (una oposicin llena de problemas), sino
como bienes cuya utilizacin principal es retrica y social, bienes que
simplemente son signos encamados. La necesidad a la que ellos res-
ponden es fundamentalmente poltica. Mejor an, debido a que la
mayora delos bienes de lujo son usados (aunque en formas y a costos
especiales), tendra ms sentido concebirlos como un "registro" es-
pecial del consumo (por analoga con el modelo lingstico) que
como clases especiales de cosas. Los signos de este registro, en
relacin con las mercancas, tienen todos o algunos de los atributos
siguientes: a) restriccin, ya sea por precio o por ley, a las lites; b)
complejidad de adquisicin, la cual puede estar o no en funcin de la
"escasez" real; e) virtuosismo semitico, es decir, la capacidad de
comunicar mensajes sociales muy complejos (como lo hace la pimien-
ta en la cocina, la seda en la vestimenta, las joyas en la ornamentacin
y las reliquias en el culto); d) el conocimiento especializado en tanto
prerrequisito de su consumo "adecuado", es decir, la regulacin por
medio de la moda, y e) un alto grado de vinculacin de su consumo
con el cuerpo, la persona y la personalidad.
Desde el punto de vista del consumo, los aspectos de este registro
del lujo pueden acumularse en cierto grado en alguna o todas las
mercancas; pero, en determinados contextos, ciertas mercancas
ejemplifican el regisro del lujo ypueden describirse libremente como
bienes lujosos. Vistas de este modo, todas las sociedades despliegan
cierta demanda por los bienes lujosos, y puede argumentarse que slo
en Europa, despus del ao 1800 (al cabo del eclipse de las leyes
suntuarias), esta demanda se liber de la regulacin poltica y fue
abandonada al "libre" juego del mercado y de la moda. Desde esta
perspectiva, la moda y la regulacin suntuaria son los polos opuestos
de la regulacin social de la demanda, particularmente de bienes con
un alto valor discriminatorio. En ciertos periodos, el flujo de bienes
lujosos muestra una poderosa tensin entre estas dos fuerzas; por
ejemplo, los ltimos siglos del ancien rgime en Europa exhiben
tensiones en ambas direcciones. Las primeras dcadas de contacto
colonial casi en todas partes muestran tambin esta tensin entre las
modas nuevas y las regulaciones suntuarias existentes. En estos con-
textos,la moda es el impulso para imitar a los nuevos poderes, y este
impulso se integra con frecuencia, para bien o para mal, con los
imperativos suntuarios tradicionales. Esta tensin, en el plano de la
demanda y el consumo, est ligada desde luego a las tensiones exis-
tentes entre los bienes y sistemas de produccin indgenas y los
introducidos, yentre los medios de cambio locales y los introducidos.
Un estudio de caso extremadamente interesante sobre los complejos
vnculos entre el comercio, la moda, la ley suntuaria y la tecnologa
es el ofrecido por Mukerji en relacin con la conexin entablada entre
Inglaterra y la India, en el siglo XVII, a propsito del calic (Mukerji
1983: 166-209).
El segundo aspecto importante examinado por Sombart es la
complejidad de los vinculos entre los bienes lujosos y las mercanclas
ms mundanas. En el caso del cual se ocupa, estos vnculos involucran
sobre todo procesos de produccin. AsI, en la temprana Europa
58
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN 59
moderna, lo que Sombart considera bienes lujosos primarios tienen
sus prerrequisitos en procesos de produccinsecundanos y tercianos:
la manufactura de las mquinas para hilar la seda apoya a los centros
de tejido de la seda, los cuales favorecen, a su vez, la creacin de
muebles yvestimenta de lujo; el aserradero produce la madera que es
esencial en la produccin de ebanistera fina; cuando el maderamen
se agota, aumenta la demanda de carbn de parte de la industria del
vidrio y otras industrias de lujo; las fundidoras de acero surrurustran
la tubera esencial para las fuentes de Versalles (Sombart 1979:
146-173). En la medida en que el crecimiento en la demanda de bienes
primarios lujosos es bsica para la expansin de la produccn de
instrumentos de segundo y tercer ordcr la demanda de objetos dc
lujo tiene implicaciones econmicas en tO"J el sistema. Tal es el caso
de las complejas y tempranas economas moderQas. ..
No obstante, en economas de escala, estructura y organizacin
industrial diferentes, la conexin entre los bienes lujosos y los bienes
de otros registros de uso puede no involucrar los de un
conjunto complejo de medios y formas de produccin, SIlla bsica-
mente los dominios del intercambio y el consumo. As, volviendo al
sistema kula de Oceana, estudios recientes clarifican que el "comer-
cio" de objetos valiosos de la kula est relacionado, dentro de una
intrincada dialctica social y estratgica, con otros registros de inter-
cambio, los cuales incluirian el matrimonio, lamuerte, la herencia,la
compraventa, etctera (vase, partcularmentc.Wcner 1983).
Por ltimo, el comercode objetos lujosos bien podra suministrar
un marco amistoso, duradero y sentimental para la conduccin de
intercambios de otros bienes y a travs de otras maneras: aqu de
nuevo, la existencia delgimwali o el intercambio de tipo mercantil en
el contexto kula es un ejemplo primitivo adecuado (Uberoi 1962). Un
caso moderno de este tipo de relacin entre el comercio segn el
registro lujoso y el comercio segn registros menos connotados sim-
blicamente es el vnculo comercial existente entre Estados Unidos
y la DRSS. Al respecto, las plticas entabladas sobre la limitacin de
las armas estratgicas pueden considerarse una especie altamente
competitiva de comercio de lujo, donde el lujo. en cuestin es la
restriccin nuclear garantizada del bando contrano. Los altibajos de
este comercio constituyen el prerrequisito para el movimiento de
otras mercancas, tales como los cereales yla alta tecnologa. Este tipo
de relacin mediada polticamente entre los diferentes registros del
comercio mercantil fue agresivamente explotado por la poltica esta-
dunidense de "articulacin", segn la cual la renuenciasovitica en
una esfera de intercambio es castigada en otra esfera, En pocas y
sociedades ms simples, el equivalente a las plticas de limitacin de
las armas estratgicas puede hallarse en la diplomacia del intercam-
bio de obsequios entre comerciantes y jefes, o simplemente entre
jefes, cuyas alteraciones pueden frustrar el comerco menos cargado
de registros.
En todos estos casos, puede advertirse que la demanda del tipo
de objetos valiosos que llamamos lujosos, y que yo he denominado
el registro de lujo de cualquier flujo particular de mercancias, est
conectada ntimamente con otros registros ms cotidianos y de alta
rotacin, de acuerdo con el lenguaje de las mercancias en la vida
social
Este es un punto adecuado para plantear una observacin general
sobre las mercancas examinadas en este volumen, la mayora de las
cuales tienen una fuerte dimensin de lujo y, por tanto, parecen
constituir una muestra favorecedora de un enfoque cultural, en con-
traposicin a las mercanclas ms humildes, de produccin masiva. El
hecho es que la lnea divisoria entre mercancas lujosas y cotidianas
no es slo una lnea que se modifica histricamente, sino que adems,
incluso en cualquier momento, lo que parece ser un tem homogneo
de un rango semntico extremadamente limitado puede convertirse
en algo muy diferente en el transcurso de la distribucinyel consumo.
Quiz el mejor ejemplo de una mercanca comn cuya historia est
llena de idiosincrasias culturales es el azcar, como lo muestra Sydney .
Mintz (1979) y Fernand Braudel (1984). As, la distincin entre
mercancas modestas y exticas no se basa en una diferencia de tipo,
sino con mayor frecuencia en una desemejanza en la demanda a lo
largo del tiempo o, a veces, en una desigualdad entre los lugares de la
produccin y los del consumo. Desde el punto de vista de la escala, el
estilo y la importancia econmica, Mukerji ha desarrollado una argu-
mentacin elocuente, al menos en el caso de la temprana Europa
moderna, con objeto de no trazar fronteras rgidas entre el consumo
de lite y el masivo, los bienes lujosos y los modestos, los bienes de
COnsumo y los de capital, y la esttica de la ostentacin y los propsi-
tos de los escenarios de la produccin primaria (Mukerji 1983: cap-
tulo 1).
En consecuencia, la demanda no es una respuesta mecnica a la
estructura y el plano de la produccin, ni un apetito natural inson-
dable. Es un mecanismo social complejo que media entre los patro-
nes a corto y largo plazo de la circulacin mercantil. Las estrategias
de desviacin a corto plazo (como las examinadas en la seccin
anterior) pueden acarrear pequeos cambios en la demanda, los
cuales pOdran transformar gradualmente 101 nllJos de mercancas a
60 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS
INTRODUCCIN 61
largoplazo. Sinembargo, desdela perspectivade la reproduccinde
patrones de flujos mercantiles (y no desde el punto de vista de su
alteracin), los patrones de la demanda por largo tiempo estableci-
dos funcionan comorestriccionessobre cualquier conjunto dado de
rutas mercantiles. Uno de los motivos por los cuales estas trayecto-
riassoninherentemente inconstantes, particularmente cuandoinvo-
lucran flujos mercantiles transculturales, es que descansan en
distribuciones inestables de conocimiento, un tema que analizare-
mos a continuacin.
CONOCIMIENTO y MERCANCAS
Esta seccintrata de laspeculiaridadesdel conocmiento que acom-
paa a los flujos interculturales de mercancas, relativamente com-
plejosy efectuadosa grandistancia, a pesar de que aun en loslugares
de flujo mercantil ms homogneos, a pequea escala y de baja
tecnologasiempre existeel potencial para que surjan discrepancias
enel conocimientosobrelasmercancas. Empero, cuandoladistancia
aumenta, la negociacin de la tensinentre conocimientoe ignoran-
ciasevuelveen s mismauna determinacinfundamentaldel flujode
las mercancas.
Las mercancas representan formas sociales y distribuciones de
conocimientomuycomplejas. En primer lugar, y en trminos gene-
rales, tal conocimiento puede ser de dos tipos: el conocimiento
(tcnico, social,esttico ydems) que acompaa a la produccinde
la mercanca, yel conocimicntoque acompaaal consumoapropiado
de la mercanca. El conocimentoproductivo que se atribuye a una
mercanca es muy distinto del conocimiento de consumo que se
confierea la mercanca. Por supuesto, ambasatribucionesdivergirn
proporcionalmente, en cuanto aumente ladistanciasocial, espacialy
temporal entre los productores y los consumidores. Cumoveremos,
n.o es correcto considerar el conocimientoen el plano de la produc-
cin mercanca comoexclusivamente tcnicoy emprico, yel
conocmentoen el plano del consumocomoexclusivamente valora-
tivoo ideolgico. En ambospolos, el conocimientotiene componen-
tes tcnicos, mitolgicos y valorativos, y son susceptibles de
interaccin mutua y dialctica.
Si concebimos que algunas mercancas tienen una "historia vital"
o una "carrera" en un sentido significativo, entonces se vuelve til
considerarla distribucindel conocimientoen distintasetapas de su
carrera. Tales carreras son ms uniformes en el polo productivo, ya
que resulta probable que, durante la produccin, la mercancia en
cuestinhayatenido menosoportunidadesde acumularunabiografa
idiosincrsica o de disfrutar de una carrera peculiar. As,el stiode la
produccinmercantilquizest dominadopor recetasde fabricacin
estandarizadasculturalmente. Las fbricas, los campos,las fundicio-
nes, las minas, los talleres y la mayora de los dems sitios de la
produccinson despositarios, en primer trmino, de un conocimien-
to tcnicoproductivomuyestandarizado. Noobstante, es importante
resaltar aqu que el conocimientotcnico requerido para la produc-
cinde mercancias (cereales,metales,hidrocarburos) tien-
de a ser msestandanzado que aqul necesariopara la fabricacin de
o de lujo, donde el gusto, el juicio y la
experiencia individualsuelenprovocarclarasvariaciones en el cono-
cimientoproductivo. Ahora bien, la tendenciade la mercantilizacin
en el plano productivose orienta hacia la estandarizacindel cono-
cimiento tcnico. Por supuesto, en el caso de todas las mercancas,
sean primarias o no, el conocimientotcnicosiempre est profunda-
mente compenetrado con presuposiciones cosmolgicas, sociolgi-
casyrituales, las cualesson ampliamentecompartidas. Los alfareros
azande de Evans-Pritchard (1976), los campesinos colombianos de
Taussig (1980), los fabricantes gawan de canoas de Nancy Munn
(1977), los productores panameosde azcar de StephenGudeman
(1984), todos ellos combinanlos aspectostecnolgicoycosmolgico /
en su discurso productivo. En la mayora de las sociedades, este
conocimientoproductivoest sujetoa cierta desigualdad en su distri-
bucinsocial,debidoa loscriterios simplesde edadysexo, a criterios
complejosque distinguena familias, castaso pueblos artesanales del
resto de la sociedad, o a divisiones ms complejas del trabajo que
separan a los empresariosy lostrabajadores,conbase en su papel, de
lasamasdecasaylosconsumidores, tal comoocurreenla mayorparte
de las sociedadesmodernas.
No obstante, existeotra dimensindel conocimientoproductivo,
a saber, el conocimiento del mercado, del consumidory del destino
de la mercanca. En las sociedades pequeas y tradicionales, este'
conocimiento es relativamente directo y completo con respecto
consumoInterno; pero resulta ms errtico e incompletoen rela-
cn la demanda externa. En los contextos precaptalstas, la
traduccin de las demandasexternas a los productores localescons-
tituye el domnio del comercianteysus agentes, quienes proporcio-
nan puentes logsticos y de preco entre mundos deconocimiento
cuyo contactodirecto es mnimo. As, es casiseguro que los habitan-
tes tradicionales de las selvas de Borneo ignoraran que los nidos de
62 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS INTRODUCCIN 63
pjaros por ellos vendidos a los intermediarios eran utilizados en
China fines y culinarios. Este paradigma de puentes
mercanttles, tendidos a travs de los enormes vacos de conocimiento
entre productores y consumidores, caracteriza el movimiento de la
mayora de las mercancas a lo largo de la historia. En la actualidad,
esos puentes persisten, en virtud de las diferencias culturales insalva-
ble:s (como aqullas, entre l?s productores de opio en Asia y el Medio
y los adictos y traficantes en Nueva York), o de la especiali-
zacin infinita de la produccin mercantil (la distancia entre un
volumen mercantil particular, por ejemplo de cobre, y los cientos de
que ocurnrn antes de que llegue al consumidor).
Se debe senalar que estas grandes diferencias de conocimiento sobre
el mercado por parte de los productores, suelen ocasionar cuantiosas
ganancias para el comercio y prdidas relativas para la clase o el pas
productor en relacin con los consumidores y comerciantes (vase
Spooner, captulo VIl).
problemas que el conocimiento, la informacin y
la Ignorancia no se restnngen a los polos de la produccin y el
dentro de las.carreras de las mercancas, sino que tambin
caractenzan a los propios procesos de circulacin e intercambio. En
cultural del bazar marroqu, Clifford Geertz
si.ua la bsqueda de Informacin confiable en el ncleo de esta
institucin y muestra cun dificil es para los actores de este sistema
obtener informacin confiable sobre las personas o las cosas (Geertz
1979). Una buena parte de la estructura institucional y la forma
cultural del bazar es de dos filos, lo cual dificulta la obtencin del
conocimiento confiable y, al mismo tiempo, facilita su bsqueda. Es
conclur que estos laberintos informativos complejos y or-
ganzados culturalmente son un rasgo particular de las economas de
bazar, yque estn ausentes en las economas simples no mercan-
tilizadas, as como en las economas industriales. Con todo, como el
propi? Geertz lo sostiene (p. 224), el bazar es una categora analtica
que bien puede aplicarse al mercado de automviles usados (aunque
no al de los en las economas industriales contemporneas.
S.e puede generalizar esta asercin: la bsqueda de informacin de
ttpo bazar caractenzara todo escenario de intercambio donde la
calidad y la apropiada evaluacin de los bienes no est estandarizada
a pesar de que puedan variar enormemente los motivos de est;
estandarizacin, de la volatilidad de los precios y de la
de co.sas de cierto tipo. De hecho, los
sistemas de ntercarnbo de objetos valiosos kula de los autos usados
yde las alfombras orientales, aunque ocurran en culturales
e institucionales muy diferentes, pueden involucrar todos economas
informativas de tipo bazar. Con todo, las diferencias de conocimiento
y las dificultades de comunicacin entre productor y consumidor no
son obstculos reales en contra del vigoroso flujo de mercancas
destinadas a mltiples transformaciones industriales, antes de que
lleguen a manos del consumidor. En el caso de tales mercancas (a
veces llamadas mercancas primarias), series casi infinitas de peque-
os y superpuestos crculos de conocimiento pueden vincular al
productor original con el consumidor terminal. Empero, ste no es
el caso de las mercancas por destino, las cuales son ampliamente
"fabricadas", en el sentido de Nancy Munn, en una etapa temprana
de sus carreras (Munn 1977). Estas requieren mecanismos ms direc-
tos para la negociacin satisfactoria del precio, y la equiparacin del
gusto del consumidor con la destreza, el conocimiento y la tradicin
del productor. Quiz, los mejores ejemplos de este tipo de comuni-
cacin ms directa incluyan el comercio intcrnacional de ropa hecha
(Swallow 1982) y el comercio del arte turstico en lo que Nelson
Graburn (1976) ha denominado el Cuarto mundo.
Dondequiera que existan desigualdades en el conocimiento que
acompaa al movimiento de las mercancas, entran en escena los
problemas referidos a la autenticidad y la experiencia. Varios de los
ensayos incluidos en este volumen abordan ambos temas. El primero
es el de Brian Spooner acerca de las alfombras orientales, el cual
constituye una interpretacin antropolgica estimulante sobre un
problema que combina la historia del arte, la historia econmica y el
anlisis cultural. El tema de Spooner -los cambiantes trminos de
la relacin entre los productores yconsumidores de alfombras orien-
tales- trae a colacin un ejemplo particularmente sorprendente de
una mercanca que vincula dos mundos muyaislados de significado y
funcin. Comercializadas originalmente a travs de una serie de
centros ubicados en Asia y Europa, cada uno de los cuales impona
filtros econmicos yde gusto, las alfombras orientales involucran hoy
da una negociacin mucho ms directa entre los gustos de la clase
media alta occidental y las organizaciones de tejedores del Asia
central. Sin embargo, este cambio no conlleva simples modificaciones
en el contexto de la negociacin del precio. Lo que se est negociando,
tal como lo enfatiza Spooner, es la autenticidad. Es decir, conforme
se acenta el ritmo de movilidad social y el apiamiento en la cima
de las sociedades occidentales, y conforme la tecnologa permite la
multiplicacin de los objetos de prestigio, tiene lugar un creciente
dilogo irnico entre la necesidad occidental de criterios siempre
cambiantes de autenticidad y los motivos econmicos de los produc-
64 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN
65
tares y mercaderes. Adems, el mundo de los comerciantes se entre-
laza con la poltica de los <;nocedoresy perilos, y la formalizacin
del saber popular en matena de alfombras en el Occidente.
En general, puede que en el caso de mercancias lujosas
como la.s alfombras orientales, cuando se acorta la distancia entre
consumidores y productores, la cueslin de la exclusividad cede su
lugar a la autenticidad. las condiciones premodernas, el
movirmento a larga distancia de las mercancas preciosas implicaba
costos que convertian supropiaadquisicin en un distintivo de exclu-
sividad y un instrumento de dferenciacin suntuaria. En donde el
control de tales objetos no estaba directamente sujeto a la regulacin
estatal, se hallaba indirectamente regulado por el costo de adquisi-
de modo que permanecan en las manos de unos cuantos indi-
viduos. Con el cam?io tecnolgico, la reproduccin masiva de estos
objetos se hace posible, el dilogo entre los consumidores y la fuente
original se vuelve ms directo, y los consumidores de clase meda se
vuelven capaces.(legal y de competir por la obten-
cinde estos objetos. La umca forma de preservar la funcin de estas
en las economias de presligio del Occidente moderno
reside .en enredar los crilerios de autenticidad. La competencia muy
y la colaboracin entre "expertos" del mundo del arte,
comerciantes, acadmicos y consumidores, forman par-
te de la econonua del gusto en el Occidente contemporneo.
QUIzesta econorma poltica haya SIdomejor explorada en Francia
por Baudrillard y Bordieu (1984). '
Existe un conjunto particular de asuntos relalivos a la autenticidad
y la que infestan al Occidente moderno, y este conjunto,
que gira alrededor de cuestiones como el buen gusto, el conocimiento
la "originalidad" y la distincin social, es particularmente
en el dominio del arte y los objetos artisticos. En su ensayo
Work of Art m the Age of Mechanical Reproduction" Walter
Benjamin (1968; edicin original, 1936) reconoci que el de una
autntica obra de arte se entrelaza con su originalidad, yque esta aura
que es la,base de su aute?licidad, est amenazada por las moderna;
de reproduccin, En este sentido, las copias, falsificacio-
nes e ImltaclO':les ---<ue tienen una larga historia- no amenazan el
aura de lo original, sino que buscan compartir la originalidad. En una
nota de este ensayo, Benjamin incluy la observacin siguiente: "Sin
duda, en la de su produccin, an no poda decirse que una
medieval de la Madonna era 'autntica'. Slo se volvi 'au-
tntica durante los siglos subsecuentes y, tal vez ms sorprendente-
mente, en el siglo XIX" (Benjamin 1968: 243). En un trabajo referido
al concepto de "firma" en el mundo del arte moderno, Baudrillard
(1989: 108-109) va ms lejos:
...hastael sigloXIX, la copiade unaobraoriginal tenaunvalor propio, era
una prctica legtima. En nuestros das lacopiaes ilegtima, "inautntica.":
yano es Arte. Igualmente, el conceptode falsificacin hacambiado, o ms
bienhasurgido conla modernidad. Enotrotiempo, los pintores solfan usar
colaboradores, o negros: unoeraespecialista en rboles, otroen animales.
El acto de pintar, y (XJf lo tanto la firma, tampoco reveslfan la misma
exigencia mitolgica de autenticidad -imperativo moral al que estconsa-
gradoel artemoderno, porel cuales moderno- desdeque larelacin con
lailusin, y porlo tantoel sentidomismodel objetoartstico, hancambiado
al mismotiempoque el actode pintar.
Con esto en mente, es posible colocar el polo del consumo de los
procesos observados por Spooner en el contexto de lo que Baudri-
llard concibe como el surgimiento del "objeto", es decir, una cosa
que ya no es un producto o una mercanca, sino esencialmente un
signo dentro de un sistema de signos de estatus. Los objetos, en la
perspectiva de Baudrillard, slo emergen completos durante este
siglo en el Occidente moderno, en el contexto de las formulaciones
tericas de la Bauhaus (Baudrillard 1981: 224), aunque se ha mos-
trado rccientemente que el surgimiento de los objetos en la cultura
europea puede situarse en el Renacimiento (Mukerji 1983). La
moda es el medio cultural donde los objetos, en el sentido de
Baudrillard, se mueven.
Con todo, los problemas de la autenticidad, peritacin y evalua-
cin de las mercancas no son obviamente fenmenos del siglo xx.
Ya hemos mencionado el ensayo de Patrick Geary, incluido en este
volumen, sobre el comercio de reliquias en la Europa carolingia. Aqu
existe un problema fundamental con respecto a la autenticacin y,
tambin en este caso, dicho problema est vinculado al hecho de que
las reliquias circulan a travs de largos periodos de tiempo, de muchas
manos y de extensas distancias. Adems, est presente la preocupa-
cin por la falsificacin, que constituye una obsesin en torno a los
orgenes. Sin embargo, el rgimen cultural de autenticidad es muy
distinto del moderno. Aunque existe un conjunto pequeo de proce-
dimientos tcnicos y prerrogativas clericales implicado en la autenti-
cacin, es con mucho una cuestin en la cual desempea un papel
central el entendimiento popular referido a la eficacia del ritual y los
criterios tradicionales. La autenticidad no es aqu el coto de los cri-
terios expertos y esotricos, sino el de los criterios populares y pbli-
cos de verificacin y confirmacin.
66
lA VIDASOCIAL DE lAS COSAS INTRODUCCIN 67
El problema del conocimiento espccializado y de la autenticidad
adopta otra forma en el estudio de caso de William Reddy,
que versa sobre los cambios en la organizacin del conocimiento
experto enla industria textil francesa, verificados antes y despus de
la revolucn de 1789. Con base en dos diccionarios comerciales
publicados en Francia, uno hacia 1720 y el otro en 1839, Reddy
sosnene que, a pesar de que la Revolucin francesa pareci destruir
de la a la maana todo un modo de vida, esto no fue lo que
ocurri. El gran edIfICIO del conocumento ylos hbitos cotidianos se
modific gradual: incierta yrenuentemente. Un ejemplo de esta crisis
general-un penado durante el cual el conocimiento, la prctica y la
poltica eran discordes-s-, puede advertirse en el codificado mundo
del conocimiento relativo al comercio de textiles. En los complejos y
tempranos SIstemas modernos de flujo mercantil, Reddy nos muestra
q.uela relacin entre conocimiento tcnico, gusto y regulacin pol-
tca es muy compleja y de cambio gradual. Son ms difciles de
los modos de conocer, comerciar ycomprar, que las
que subyacen a las asociaciones, los precios y la produc-
Se necesIt una serie muy compleja de cambios graduales y
asncrncos en la poltica, la tecnologa y la cultura, verificados a lo
largo de ms de una centuria, antes de que surgiera una nueva
estructura epstemolgra de clasificacin de los productos comercia-
les. En este nuevo esquema, puede decirse que los bienes fueron
reconcebidos como productos, y la "mirada" (en el sentido que le da
Foucault) del consumidor y cl comerciante cedi su lugar a la "mira-
da" productor. En el primer tercio del siglo XIX, los textiles fueron
considerados con base en lo que Baudrillard llama el "espejo de la
En este marco industrial temprano, la autenticidad ya
no.se relaciona con la peritacin, sino con los mtodos de produccin
La expericncia del comerciante y el
financero es sustituida por el conocimiento de la produccin indus-
trial, El ensayo de Reddy nos recuerda que la historia social de las
cosas, aun cosas modestas la ropa, refleja modificaciones
muy complejas en la organzacin del conocimiento y los modos de
produccin. !ales cambios tienen una dimensin cultural que no
puede d.educlrse de, o reducirse a, las variaciones tecnolgicas y
econmcas,
Un ltimo ejemplo de la intrincada relacin entre la autenticidad
el gusto y la poltica vinculadora productor-consumtoor tiene que ve;
con lo que se ha llamado artes tnicas o turjstcas, Estas han estado
sujetas a un estudio minucioso por parte de los antroplogos, y existe
una Importante antologia de ensayos en la materia (Graburn 1976).
Aunque los fenmenos agrupados en este rubro incluyen una enreda-
da diversidad de objetos, tal y como Oraburn lo advierte en su ensayo
introductorio, tales fenmenos constituyen quiz el mejor ejemplo de
las diferencias en gusto, entendimiento y uso entre los productores y
los consumidores. En el extremo del productor, se hallan las tradicio-
nes de manufactura (de nuevo, segn Munn), las cuales cambian en
respuesta a las imposiciones o tentaciones comerciales y estticas de
los consumidores a gran escala y ubicados a gran distancia. En el otro
extremo, se encuentran los objetos de recuerdo, las curiosidades, las
colecciones, las exhibiciones, y las competiciones de estatus, experien-
cia y comercio en que se apoyan tales cosas. Entre ambos extremos,
existe una serie de vnculos comerciales y estticos, en ocasiones
complejos, mltiples e indirectos y, en otras, abiertos, escasos ydirec-
tos. En los dos casos, cl arte turstico constituye un trfico mercantil
especial, donde las identidades grupales de los productores son sim-
bolos de la poltica de cstatus de los consumidores.
El ensayo de Alfred Oe11, contenido en este volumen, presenta
algunas observaciones particularmente inteligentes acerca de los ti-
pos de refracciones complcadas de percepcin que pueden acompa-
ar la interaccin entre pequeas poblaciones tradicionales, y
economas y sistemas culturales a gran escala. Al reflexionar sobre el
inters de los muria en la latonera producida fuera desu regin, Oe11
seala lo siguiente:
...Josmuria, que carecen de una tradicin artesanal propia y de una produc-
cin de bienes de prestigio, son en realidad mucho ms parecidos a los
occidentales, quienes buscan la autenticidad en lo extico, que a los miem-
bros de las sociedades artesanales tradicionales, categora a la cual creen
errneamente que pertenecen.
Trabajos recientes en materia de exhibiciones y muscos, elaborados
por antroplogos e historiadores (Benedic 1983; Breckenridge 1984),
as como por semilogos y tericos literarios, amplan y profundizan
nuestra comprensin del papel desempeado por los objetos del
"otro" en la creacin del objeto de recuerdo, la coleccin, la exhibi-
cin y el trofeo en el Occidente moderno (Baudrillard 1969, 1989;
Stewart 1984). De un modo ms general, puede decirse que, conforme
se complican los viajes institucionales y espaciales de las mercancas,
y se incrementan las desavenencias entre productores, comerciantes
y consumidores, suelen aparecer las mitologas culturalmente forma-
das acerca del flujo mercantil.
Las historias e ideologas culturalmente construidas acerca del
flujo mercantil constituyen un lugar comlln en todas las sociedades.
68 LA VIDA SOCIALDE LAS COSAS INIRODUCCIN 69
Sin embargo, tales historias adquieren cualidades particularmente
intensas, novedosas y sorprendentes, cuando son muy grandes las
distancias espaciales, cognitivas o institucionales entre la produccin,
la distribucin y el COnsumo. Tal distanciamiento puede ser institu-
cionalizado dentro de una sola economa compleja o estar en funcin
de nuevos tipos de vnculos entre sociedades y economas hasta
entonces separadas. El divorcio institucionalizado (en materia de
conocimiento, inters y papel) entre las personas involucradas en
diversos aspectos del flujo mercantil genera mitologas especializa-
das. En esta seccin, analizo tres variaciones de tales mitologas y los
contextos en que aparecen. En primer lugar, se hallan las mitologas
producidas por los comerciantes yespeculadores que son ampliamen-
te indiferentes con respecto a los orgenes de la produccin y el
destino de consumo de las mercancias, excepto cuando estas esferas
influyen en las fluctuaciones de los precios. Los mejores ejemplos de
este tipo son los mercados de mercancias de entrega futura en las
complejas economas capitalistas, particularmente el intercambio de
cereales en Chicago a principios de siglo. En segundo lugar, se
encuentran las mitologias producidas por los consumidores (o por los
consumidores potenciales) ajenos a los procesos de produccin y
distribucin de las mercancas bsicas. Aqu los mejores ejemplos
provienen de los cultos de cargo de Oceana. En tercer lugar, estn
las mitologas producidas por los trabajadores que participan en el
proceso de produccin, quienes estn completamente alejados de la
lgica de la distribucin y el consumo de las mercancas que ellos
elaboran. Al respecto, los modernos mineros bolivianos del estao,
descritos por Michael Taussig en TheDevilandCommodityFetichism
inSouthAmerica, constituyen un excelente ejemplo. A continuacin,
examinar brevemente cada una de estas variantes, comenzando por
los mercados capitalistas de mercancas.
A primera vista, la esfera mercantil del moderno sistema mundial
capitalista parece ser una gran mquina impersonal, gobernada por
movimientos a gran escala de los precios, intereses institucionales
complejos, y un carcter totalmente desmitificado, burocrtico y
autorregulado. En apariencia, nada se encuentra ms alejado que esto
respecto de los valores, los mecanismos y la tica de los flujos mer-
cantiles en sociedades a pequefia escala. Con todo, esta impresin es
falsa.
En este punto, debe quedar claro que el capitalismo no slo
representa un disefio tecno-econmico, sino tambin un sistema
cultural complejo con una historia muy particular en el Occidente
moderno. Esta perspectiva, que siempre ha tenido exponentes distin-
guidos en la historia econmica y social (Weber 1976; Sombart 1979;
Nef 1958; Braudel 1984; Lpez 1971; Thrisk 1978), ha recibido un
nuevo impulso de los antroplogos y socilogos de la cultura euroa-
mericana (Baudrillard 1989; Bourdieu 1984; Douglas e Isherwood
1981; Mukerji 1983; Sahlns 1976).
El estudio del disefio cultural del capitalismo en su forma nortea-
mericana ha sido emprendido con gran vigor durante la ltima dca-
da, y los historiadores, los antroplogos y los socilogos estn
comenzando a elaborar un rico panorama de la cultura capitalista en
los Estados Unidos (Collins 1979; DiMaggio 1982; Lears 1984; Mar-
cus, en prensa; Schudson 1984). Aunque este amplio contexto est
fuera del alcance del presente anlisis, queda claro que el capitalismo
es en s mismo una formacin cultural e histrica muy compleja,
donde las mercancas y sus significados han desempefiado un papel
fundamental. Un ejemplo de las peculiares ysorprendentes expresio-
nes culturales del capitalismo moderno es el mercado de mercancas
de entrega futura de los Estados Unidos el cual se desarroll a
mediados del siglo XIX Ycuyo caso paradigmtico es el intercambio
de cereales de Chicago.
El comercio de mercancas a granel perdura como una parte
extremadamente importante del comercio mundial y del sistema
econmico mundial (vase por ejemplo, Adams y Behrman 1982), y
este comercio mercantil a gran escala permanece quiz como el
terreno esencial donde pueden observarse las contradicciones del
capitalismo internacional. Una de tales contradicciones es la existen-
te entre la ideologa librecambista del capitalismo clsico, ylas diver-
sas formas de proteccionismo, crteles y acuerdos de regulacin que
restringen la libertad de accin de las coaliciones de productores
(Nappi 1879). Los mercados de mercancas de entrega futura repre-
sentan el espacio institucional donde los riesgos corridos por los
flujos nacionales e internacionales de estas mercancas se negocian
mediante la proteccin de unos y la especulacin de otros. Los
mercados de mercancias de entrega futura giran alrededor de un gran
nmero de transacciones, que involucran la firma de contratos para
comprar yvender mercancias en fechas futuras. Este comercio basado
en contratos es un comercio de papel que rara vez implica intercam-
bios reales de mercancias entrelos comerciantes. Al igual que la bolsa
de valores, estos mercados son torneos especulativos, donde la inte-
raccin entre el precio, el riesgo y el intercambio parece estar total-
mente separada, desde la perspectiva del espectador, de todo el
proceso de produccin, distribucin, venta yconsumo. Se puede decir
que la especulacin de mercancias de entrep lIItura lleva a cabo una
70 lA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS INlRODUCCIN 71
disociacin dramtica entre el precio y el valor, donde este ltimo
carece de importancia. En este sentido, la lgica del comercio en las
mercancas de entrega futura es, siguiendo a Marx, un lipa de meta-
fetichizacin donde no slo la mercanca se vuelve un sustituto de las
relaciones sociales subyacentes, sino que tambin el movimiento de
los precios se convierte en un sustituto autnomo del flujo de las
mercancas mismas.
A pesar de que este doble plano de remocin de las relaciones
sociales de produccin e intercambio diferencia los mercados de
mercancas de entrega futura de otras contiendas de valor, como
aqullas representadas en la kula, existen algunos paralelos intere-
santes y reveladores. En ambos casos, la contienda ocurre en una
arena especial, aislada de la vida econmica prctica y sujeta a reglas
especiales. En ambos casos, lo que se intercambia san smbolos de
valor, los cuales pueden transformarse en otros medios slo a travs
de un conjunto complejo de procedimientos y en circunstancias
inusuales. En ambos casos, hay formas especificas segn las cuales la
reproduccin de la economa en su conjunto se articula con la estruc-
tura de la economa de contienda.
Con todo, quiz lo ms importante sea que, en ambos casos, existe
un espritu agonstico, romntico, individualista y ldico que se con-
trapone al espritu del comportamiento econmico cotidiano. El
papel de la kula en la construccin de fama y prestigio para los
habitantes de Oceana es muy claro. Sin embargo, ocurre lo mismo
en los mercados de mercancas de entrega futura. En la segunda mitad
del siglo XIX, el "reidero del trigo" (el mercado de cereales) en
Chicago fue obviamente el escenario donde se incrementaba ydecre-
ca la reputacin de los individuos, donde tenan lugar competencias
intensas y obsesivas entre sujetos especficos, y donde se exhibian
arrogantes esfuerzos por parte de algunas personas para acaparar el
mercado (Dies 1925 y 1975). A pesar de que este espritu agonstico,
obsesivo y romntico no ha desaparecido de los mercados, como lo
indica el caso de los hermanos Hunt con respecto a la plata (Marcus,
en prensa), la estructura moral, institucional y poltica que rige la
especulacin mercantil ha cambiado sustancialmente desde el siglo
XIX. Por supuesto, existen muchas diferencias de escala, medios,
contexto y objetivos entre la kula y los mercados de mercancas de
entrega futura. Empero, las similitudes son reales y, como ya lo he
apuntado, muchas sociedades crean terrenos especializados para las
contiendas de valor, donde se comercian simbolos mercantiles espe-
cializados, y tal comercio influye, mediante las economas de esta tus,
poder o riqueza, en los flujos mercantiles ms mundanos. El comercio
de reliquias, el mercado de mercancas de entrega futura, la kula, el
potlatch y el buzkashi de Asia central (Azoy 1982) son ejemplos de
tales "contiendas de valor". En cada caso, se necesita efectuar un
anlisis ms exhaustivo de los modos de articulacin de las economas
de "contienda" con sus contextos mercantiles ms rutinarios.
La mitologia de la circulacin generada en los mercados de mer-
cancas (as como, de otras maneras, en los mercados de valores) es
una mitologla del rumor mezclada con informacin ms confiable
referida a las reservas mercantiles, las regulaciones gubernamentales,
los cambios de estacin, las variables del consumidor, los desarrollos
intramercado (incluyendo la intencin o los motivos divulgados por
otros especuladores), etc. Esto constituye un escenario siempre cam-
biante (y potencialmente infinito) de variables que influyen en el
precio. A pesar de que existen significativas mejoras en la base tcnica
para analizar y participar exitosamente en el mercado, persiste la
bsqueda casi mgica de la frmula (adivinatoria en vez de eficaz) que
resulte ser de prediccin infalible en materia de fluctuaciones de
precios (Powers 1973: 47). La base estructural de esta mitologa
de circulacin mercantil consiste en el hecho de que juega indefinida-
mente con la modificacin de los precios; de que busca extinguir una
serie inagotable de variables que influyen en el precio, y de que su
preocupacin por las mercancas es puramente informativo ysemiti-
ca, y est divorciada por completo del consumo. El deseo irracional
de acaparar el mercado de cierta mercanca, la bsqueda no intuitiva
de frmulas mgicas para predecir los cambios de precios, la histeria
colectiva controlada, todos ellos son productos de esta completa
conversin de las mercancas en signos (Baudrillard 1989), los cuales
son capaces de producir utilidades si se les manipula correctamente.
La contraparte primitiva de este tipo de construccin mitolgica y
descontextuada de mercancas se encuentra en uno de los temas
antropolgicos fundamentales, a saber, los cultos de cargo, los cuales
se multiplicaron en las sociedades carentes de Estado y ubicadas en
el Pacifico, durante este siglo.
Los cultos de cargo son movimientos sociales de carcter profundo
y milenarista centrado en el simbolismo de los bienes europeos. Se han
verificado principalmente en el Pacifico, a partir de los primeros con-
tactos coloniales, aunque tienen antecedentes precoloniales yanalogas
con otras sociedades. Han sido objeto de un exhaustivo anlisis por
parte de los antroplogos, quienes los conciben como fenmenos
psicolgicos, religiosos, econmicos y polticos. Apesar deque existe
una considerable variacin en la interpretacin antropolgica deestos
movimientos, la mayora de los observadores concuerda en que el
72 lAVIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCIN 73
surgimientode los cultos de cargo en las tempranas sociedades colo-
niales del Pacfico est vinculado a la transformacinde las relaciones
de produccinen esenuevocontexto; la incapacidaddelosnativospara
comprar los novedosos y atractivos bienes europeos; el arribo de un
nuevosistema teolgicoy cosmolgico a travsde los misioneros, yla
ambivalencia resultanteconrespectoa lasformas ritualesindgenas. La
consecuencia de ello fue la aparicin de una serie de movimientos
~ e m i n ~ a lo largo de Oceana (y, despus en Melanesia), cuyo
xito,duracinyfuerzafuerondesiguales. Talesmovimientos imitaban
y protestaban en contra de las formas sociales y rituales europeas, y
adoptaban posturas ya sea fuertemente opuestas o bien fuertemente
restauradoras en relacincon sus propios mitosy ritos de prosperidad
e intercambio. En el simbolismo de muchos de estos movimientos,
desempeun papel importante la promesadel lder-profeta referida
al arribo de bienes valiosos europeos (por avin o por barco) y a su
"diseminacin" entre losverdaderoscreyentes.
Es difcil cuestionar la argumentacin de Worsely(1957) y otros
en el sentido de que el simbolismode la llegada misteriosa de bienes
europeos tiene mucho que ver con la distorsin de las relaciones
indgenas de intercambio durante el dominio colonial, y con la per-
cepcin nativa de la contradiccin aparente entre la riqueza de los
europeos (a pesar de su mnimo esfuerzo) y la pobreza aborigen (a
pesar de su arduo trabajo). No es sorprendente, dada su repentina
sujecin al complejo sistema econmico internacional del cual slo
perciban pocos y misteriosos aspectos, que su respuesta fuera en
ocasionesel intento de duplicar lo que considerabanel modo mgico
de produccin de esos bienes.
Cuando observamos el simbolismo y la prctica ritual de estos
movimientos, es posible advertir que constituyen no slo un mito
acerca de los orgenes de las mercancas europeas, sino tambin un
intento de duplcar ritualmente lo que se perciba como modalidades
sociales de la vida europea. Tal es el significado del uso de formas,
girosidiomticos,ttulos, etc., de la miliciaeuropea por parte deestos
movimientos.Aunque ordenada con frecuenciasegn patrones ind-
genas,la prctica ritual de los cultos de cargo no fue en muchoscasos
ms que un esfuerzo masivo por imitar aquellas formas sociales
europeas que pareclan ms favorables para la produccin de bienes
europeos. En este tipo de fetichismo Invertido, lo que se duplicaba
e.ra aquello que se consideraba como las formas socialesy lings-
ucas europeas ms eficaces, con el propsito de incrementar la pro-
babilidad del arribo de las mercancas europeas. Empero, Glynn
Cochrane (1970) nos recuerda que estos cultos -aunque distorsio-
nados- noperseguanlaobtencin detodas lasmercanciaseuropeas,
sino slo la de aqullas que eran vistas como particularmente propi-
cias para el mantenimiento de las desigualdades de estatus en las
sociedades locales. Asimismo, los cultos de cargo representan una
mitologa especifica de produccin europea de bienes terminados,
concebida por los nativos involucradosen la produccin de mercan-
casprimariasdirigidasal comerciomundial, as comoel rito asociado
imitativo y de renovacin. Las mercancias incluidas en el cargo, del
mismo modo que los objetos valiosos de la kula y otras formas
indgenas de intercambio especializado,son consideradas como me-
tonmicas de todo el sistema de poder, prosperidad y estatus. Las
creenciasdel cargoconstituyenun ejemploextremode las teoras que
suelen proliferar cuando los consumidores se mantienen completa-
mente ignorantes de las condicionesde producciny distribucin de
las mercancas,ycarecende un accesolibrea ellas. Tal privacincrea
las mitologas del consumidor alienado, de manera similar a aquella
en que losmodernos mercadoscapitalistas generan las mitologasdel
comerciante alienado. Por ltimo, abordaremos la tercera variante:
las mitologas de los productores al servicio de las fuerzas de la
demanda yla distribucin que se hallan fuera de su control y msall
de su universode conocimiento.
Para este tipo de mitologa, la mejor descripcin con la cual
contamos es el trabajo de Taussig sobre el cambio del simbolismo
demoniaco entre los mineros bolivianosdel estao, ocurrido a partir
de la llegada de los espaiioles (Taussig 1980). El relato discurre
brevemente como sigue. Antes de la llegada de los espaiioles, la
mineria era una actividad a pequeiia escala manejada como mono-
polio estatal. Con el arribo de los espaiioles, la minera se convirti
en el fundamento voraz de la economa colonial, la causa del trastor-
no masivo y de la incrementada mortalidad entre la poblacin de
indios aimaraes de Bolivia. La minera haba involucradosiempre el
rito y la magia, pero slo despus de la conquistaespaola implical
espritu del mal, simbolizadoen la figura llamada Tio, entendido en
el nuevoidioma cristiano comoel demonio, quien era considerado el
espritu propietaro de las minas. La figura demonaca vino a repre-
sentar a todas las fuerzas extraiias de la nueva economa capitalista,
a la cual los mineros simultneamente teman, odiaban y servan, en
oposicin a sus formas tradicionales de economa reciproca. Atrapa-
dos entre, por una parte, el control estatal de la produccin y el
mercado internacional y, por la otra, el demonio, desarrollaron un
rito que refleja las ambigedadesy contradicciones de una prctica
econmica que nada en las aguas de dos mundos Incompatibles:
74
LA VIDA SOClALDE LAS COSAS
IN1RODUCCIN 75
De hecho, la extensa cadena de intercambios efectuadosen los Andes es
sta: los campesinos intercambian obsequios con el espritu propietario;
ste convierte esos regalos en el metal precioso; los mineros extraen este
metal, queslo "encuentran" cuando hanrealizado ritos deintercambiode
obsequiosconel espritu; el trabajo de losmineros, encarnado enel mineral
de se vende como mercanca a tos propietarios y patrones legales;
stos ltimos vendenel mineral en el mercado internacional. As el inter-
cambiorecproco de obsequiosfinaliza como intercambio situa-
dos entre el demonio y el Estado, tos mineros median esa transformacin.
Este asegura laesterilidad y la muerte, en lugar de lafertilidad y la
prosp.endad. Estbasado en la transformacin de lareciprocidad en inter-
cambio mercanlil. (Taussig 1980: 224.)
L<;s de produccin en las minas de estao dc Bolivia y su
asociada no constituyen un simple remanente de ritos
campesmos de produccin. Reflejan las tensiones de una sociedad
donde la mercantilizacin no se ha vuello un lugar comn, donde el
fe[chlsmo delas mercancias, debido a esta hegemona incompleta, se
considera y peligroso y, en consecuencia, tiene lugar un
intento de envolver al demonio en ritos recprocos. Este
no es el fetichismo mercantil en el clsico sentido marxista (donde los
productos y representan relaciones sociales), sino un feti-
chismo ms literal, en el cual la mercanca, iconizada como el demo-
convierte en el pivote de un conjunto de transacciones rituales
dmgldas a eclipsar los riesgos cosmolgicos y fsicos de la minera.
esta mitologa de productores/extractores alienados, las fuentes
Impersonales e.invisibles de control (el Estado) y la demanda (el
mercado mundial) se concentran en un icono de peligro y avidez,
SOCiales la economa mercantil, A pesar de que la
de Taussg, como la de Gregory y muchos otros, tiende a
so!,restlmar el a;ntraste entre la economa de obsequios y la econo-
rma de constituye un relato persuasivo del fetichismo
parece acompafiar a la produccin de mercan-
cas pnmanas destinadas a mercados desconocidos e incontrolables.
En cada uno de los ejemplos examinados, las mercancas de entre-
ga.futura, los cultos de cargo y la mitologa minera, las percepciones
de la circulacin mercantil se generan como resullado del
alejamento, la indiferencia o la ignorancia de los participantes con
respecto todos los aspectos, salvo uno de ellos, involucrados en la
econmica de la mercanca. Aislado ya sea en la produc-
cin, en el mercado especulativo o en el lugar de consumo del flujo
mercantil, conocimiento tcnico tiende a subordinarse rpidamen-
te ante teonas subculturales ms idiosincrsicas acerca de los orge-
nes y destinos de las cosas. Se trata de algunos ejemplos de las
numerosas formas que puede adoptar el fetichismo de las mercancas
cuando existen marcadas desigualdades en la distribucin del cono-
cimiento relacionado con la trayectoria de la circulacin mercantil.
Resta un llimo aspecto por analizar acerca de la relacin entre
conocimiento y mercancas, el cual nos recuerda que la comparacin
de las sociedades capitalistas con otros tipos de sociedades es una
cuestin complicada. En las sociedades capilalistas complejas, no
slo se trata del caso de que el conocimiento est segmentado (aun
fragmentado) entre los productores, distribuidores, especuladores y
consumidores (yentre las diferentes subcategoras de ellos). El hecho
es que el conocimiento sobre las mercancas se ha mercantilizado. Tal
mercantilizacin del conocimiento relacionado con las mercancas
forma parte, por supuesto, del problema ms amplio de la economa
poltica de la cullura (Collins 1979), donde la experiencia, el creden-
cialismo y el ascentismo intelectual (Bourdieu 1984) desempefian
distintos papeles. As, aunque en las economas ms simples existe un
complejo intercambio de cosas, slo con base en la creciente diferen-
ciacin social, lcnica yconceptual podemos hablar de un intercambio
de criterios con respecto a las cosas. Es decir, Slo en esta llima
situacin se generaliza la compraventa de experiencia con respecto a
10apropiadamente tcnico, social y esttico en materia de mercan-
cas. Desde luego, semejante intercambio de criterios mercantiles no
es exclusivo de las sociedades capitalistas, pero existen slidas eviden-
cias de que en tales sociedades este intercambio es ms denso.
Adems, en las economas capitalistas contemporneas, es difcil
separar la mercantilizacin de los bienes de aqulla de los servicios.
De hecho, la rutinaria unin de bienes y servicios representa en s
misma una herencia de la economa neoclsica. Esto no quiere decir
que los servicios (sexuales, ocupacionales, rituales o emocionales)
estn completamente fuera del dominio de la mercantilizacin en las
sociedades no capitalistas. Sin embargo, slo en las complejas econo-
mas postindustriales los servicios constituyen un rasgo dominante e
incluso determinante del mundo del intercambio rnercantil, Con
todo, un anlisis comparativo profundo de la dimensin mercantil
integrada por los servicios es una labor que el presente libro slo
puede estimular.
Empero, quiz el mejor ejemplo de la relacin entre conocimiento
y control de la demanda lo suministra el papel desempeado por la
publicidad en las sociedades capitalistas contemporneas. Se ha es-
crito mucho acerca de este importante tpico, y en Estados Unidos
existen sigROI deun renovado debate acerca de la efectividad funcio-
76 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS IN1RODUCCIN 77
nal de la publicidad. En un reciente estudio ampliamente divulgado,
Michael Schudson(1984)ha cuestionado losanlisisneomarxistas de
la manipulacin del consumidor mediante la publicidad. Seala que
las imgenes textualesygrficasproducidas por la maquinaria publi-
citaria pueden considerarse una especie de "realismo capitalista",
una formade representacin cultural de lasvirtudes del mododevida
capitalista, en lugar de concebirlascomo tcnicasseductoras de actos
especificos de consumo. La adulacin con que los publicistas han
recibido este argumento constituye una fuente de dudas circunstan-
ciales sobre la tesis en cuestin. Lo que sucede es que cualquier
anlisis decisivo de los efectos de la publicidad debe examinar las
imgenes de la publicidad de acuerdo con las ideas cambiantes en
materia de arte, diseo, estilo de viday distincin, a fin de desenma-
raar el papel desempeado por este tipo de "realismo capitalista"
en la movilizacin social de la demanda (Hebdige 1983; Bourdieu
1984).
No obstante, vale la pena incluir una observacin acerca de la
publicidad, la cual resulta pertinente en nuestra argumentacin.
Cualquiera que sea la efectividadde la publicidad para asegurar el
xitode un producto especfico,parece cierto que los modos contem-
porneos de representacin en el campo de la publicidad(sobre todo
la transmitida por televisin) comparten cierta estrategia. Esta con-
siste en tomar productos perfectamente ordinarios, producidos en
masa,baratos e inclusode malacalidad,ypresentarlos comoartculos
deseables-pero-asequibles(segnla terminologiade Simmel). Bienes
del todo ordinarios son colocadosen una especiede zona pseudoais-
lada, comosi no estuvieranal alcancede cualquiera que pudiese pagar
su precio. Las imgenes ampliamente sociales que crean esta ilusin
de exclusividad pueden interpretarse como el fetichismodel consu-
midor, en lugar de aquel de la mercancla. Las imgenes de sociabili-
dad (pertenencia, atractivo sexual, poder, distincin, salud,
fraternidad, camaradera) que subyacena buena parte de la publici-
dad se centran en la transformacin del consumidor, al grado de que
la mercancaespecificaen venta escasi una idea tardia. Esta inversin
doble de la relacin entre las personas ylas cosas puede considerarse
la jugada cultural fundamental del capitalismo avanzado.
La relacinentre conocimientoymercanciastiene muchasdimen-
sionesque nose hananalizadoaqui. Sinembargo, para nuestros fines,
el aspecto esencial es ste: en cuanto las mercancasviajana mayores
distancias (institucionales,espacialeso temporales), el conocimiento
acercade eUas tiendeavolverseparcial,contradictorioydiferenciado;
pero, esta diferenciacinpuede en si misma(a travs de los mecans-
mos de contiendas de valor, autenticacin o deseo frustrado) Uevar a
la intensificacin de la demanda. Si concebimos el mundo de las
mercancas como una serie cambiante de rutas mercantiles locales
(reguladasculturalmente), advertimosque laspoliticas de desviacin
yenclaveestnvinculadasconfrecuenciaa la posibilidado la realidad
de intercambios mercantiles con otros sistemas ms distantes. En
cada niveldonde un sistemapequeo interacta conotro msgrande,
la interrelacin de conocimiento e ignoranciasirvecomo un filtro, el
cual facilita elllujo de ciertas cosas y obstaculiza el movimiento de
otras. En este sentido, aun losecumenes mercantilesmsgrandes son
producto de interacciones complejas entre los sistemas de demanda
locales, politicamente mediados.
CONCLUSIN: POLTICA Y VALOR
Adems de conocer cierta informacin moderadamente inusu?il y
considerarladesdeun punto devistapococonvencional,existealgn
beneficio general en concebir la vida social de las cosas del modo
propuesto en este ensayo?Qu aspecto nuevo nos ofrece esta pers-
pectiva en relacin con el valor y el intercambio en la vida social?
Qu sentido tiene adoptar la posicinheuristica de que las mercan-
ciasexistenen todas partes yque el espritu del intercambiomercantil
no est completamente divorciado del espritu de otras formas de
intercambio?
Para responder estas preguntas, no har una revisin tediosa de
las principales observaciones planteadas a 10 largo de este ensayo,
sino que ir directamente a la esencia de mi propuesta. Este ensayo
parti de la perspectiva de Simmel, a saber, que el intercambio es la
fuente del valor y no a la inversa. Los ensayos contenidos en este
volumennos permiten aadir una dimensincrticaa la intuicinms
bien abstracta de Simmel acerca de la gnesissocial del valor.
La poltica (en el amplio sentido de las relaciones, presupuestos
y luchas concernientes al poder) es lo que une valor e intercambio
en la vida social de las mercancias. Este hecho no es visible en los
intercambios mundanos, cotidianos y a pequea escala de las cosas
que se verifican en la vida comn, ya que el intercambio parece tan
rutinario y convencionalizado como todos los comportamientos
habituales. Sin embargo, estos abundantes tratos ordinarios no
le.t/an posibles, si no fuese por un vasto conjunto de acuerdos
rllaUvos a qu es deseable, qu implica un "intercambio razonable
dcriflclol", aquin est permitido ejercer qu tipo de demanda
78 LAVIDASOCIAL DELASCOSAS
INTRODUCCIN 79
efectiva y en cules circunstancias. En este proceso, lo poltico no
es slo el hecho de que significa y constituye relaciones de privilegio
y control social, sino tambin la tensin constante entre las estruc-
turas existentes (de precio, de regateo, etc.) y la tendencia de las
mercancas a quebrantar dichas estructuras. Esta tensin se origina
en el hecho de que no todas las partes comparten los mismos
intereses en ningn rgimen de valor especfico, ni los intereses son
idnticos para cualquiera de las dos partes involucradas en un
intercambio determinado.
En la cima de muchas sociedades, tenemos la poltica de las
contiendas devaloryde las desviaciones calculadas, que pueden llevar
a nuevas rutas de flujo mercantil. En tanto expresiones de los interc-
~ s dc las lites en relacin con la gente comn, sc halla la poltica de
a moda, de la ley suntuaria y del tab, todas las cuales regulan la
emanda. Sin embargo, eomo las mercancas rebasan constantemente
las fronteras de las culturas particulares (y, por tanto, de los regme-
nes especifieos de valor), tal eontrol poltieo de la demanda siempre
est amenazado por alteraciones. En una sorprendente variedad de
sociedades, es posible presenciar la paradoja siguiente: a los detenta-
dores del poder les interesa congelar completamente el flujo mercan-
til, creando un universo cerrado de mercancas y un conjunto rgido
de regulaciones sobre el movimiento dc stas. A pesar de ello, la
naturaleza misma de la competcnca entre aquellos que poseen el
poder (o entre aquellos que aspiran a tener un mayor poder) tiende
a provocar un relajamiento de tales regulaciones y una expansin dcl
conjunto de mercancas. Este aspecto de la polrica de la lte es a
menudo el caballo de Troya de los cambios del valor. En lo que se
refiere a las mercancas, el origen de la poltica es la tensin entre
estas dos tendencias.
Hemos visto que la poltica en cuestin pucdc adoptar muchas
formas: la poltica de la desviacin y la ostentacin; la poltica de
la autenticidad y la autenticacin; la poltica del conocimiento y la
ignorancia; la poltica dc la experiencia y cl control suntuario;
la polltica de la peritacin y la demanda dcliberadamente movilizada.
Los altibajos de las interrelaciones e intrarrelaciones de estas diversas
dimensiones dc la poltica explican los caprichos de la demanda. En
este sentido, la poltica cs el vnculo entre los regmenes de valor y los
flujos especficos dc mercancas. A partir de Marx y los primeros
economistas polticos, desaparecieron muchos misterios en torno a
la relacin entre poltica y produccin. Hoy da, estamos en una mejor
posicin para dcsmistificar la esfera de la demanda de la vida econ-
mica.
NOTAS
Este ensayo fue escrito cuando el autor era catedrtico becado del Centro de Estudios
Avanzados en Ciencias del Comportamiento, en Stanford, California, durante 1984-
1985, Agradezco el apoyo financiero de la Fundacin Nacional de Ciencias, nm.BNS
8011494, del centro antes citadoy la pensin sabtica de la Universidad de Pensilvania.
Durante la plancaci6n y redaccin de este ensayo, acumul muchas deudas, que
me complacer en reconocer aqu. Adems de los colaboradores de este volumen,
otras personas proporcionaron, en 1983-1984 y en la Universidad de Pensilvania
ensayos acerca de las mercancas; estos autores, que me ofrecieron mucho material
sobre el cual reflexionar, son los siguientes: Marcello Carmagnani, Philip Curtin,
Mary Douglas, Richard Goldthwaite, Stephen Gudeman, George Marcus, Jane
Schneder, Anthony Wallacey Annette Weiner. Los participantes y comentaristas de
las varias sesiones del Taller de Etnohistoria de la Universidad de Pensilvania,
verificadas en 1983-1984, y del Simposio sobre mercancas y cultura, efectuado en
mayo de 1984, enriquecieron mis ideas. El ensayo de Igor Kopytoff incluido en el
presente volumen constituye la ms reciente aportacin que ha brindado a mi pers-
pectiva acerca de las mercancas.
Las primeras versiones de este ensayo fueron presentadas en el Centro de Estudios
Avanzados en Ciencias del Comportamiento y en el Departamento de Antropologa de
la Universidad de Stanford. En ambos contextos, las siguientes personas hicieron tiles
crticas y sugerencias: Paul DiMaggio, Donald Donham, Michael Epelbaum, Ulf Han-
nerz, Virginia Hcld, David Ilollinger, Mal)' Ryan, G. William Skinner, Burton Sten,
Dcnnis Thompson, Picrrc van den Bergbe y Aram Yengoyan. Por ltimo, Carol A.
Brcckcnridge me ofreci, como siempre, claridad, estmulo y un agudo ojo crtico.
lEstoy consciente de que, al partir del intercambio estoy oponindome a una
corriente de la nueva antropologa econmica, que ha querido cambiar el centro de
atencin hacia, por un lado, la produccin y por el otro, el consumo. Esta corriente
constituye una respuesta justificada a la excesiva preocupacin en el intercambio y la
circulacin. Sin embargo, el ngulo mercantil promete iluminar aspectos en el estudio
del intercambio que han comenzado a verse como aburridos o incorrcgiblcmcnte
misteriosos.
2En Alfred Schmidt (1976: 77) se halla una crtica similar en contra de la tendencia
"idealista" de los estudios marxistas, la cual promueve la perspectiva de que ".,Marx
habra resucito ladas las categoras econmicas en relaciones entre los hombres y que,
por lo tanto, no habra en el mundo cosas corpreas y materiales, sino slo relaciones
y procesos". Evidentemente, la adopcin descuidada de este punto de vista puede
conducir a exageraciones de tipo "vulgar".
3El Uf>O de trminos como "inters" y "clculo" ocasiona problemas importantes
acerca del estudio comparativo de la valoracin, el intercambio, el comercio y los
obsequios. A pesar de que es grave el peligro de exportar presuposiciones y modelos
utilitarios (as como sus parientes, el economismoy el individualismo euroamericano),
resulta igualmente tendencioso reservar para el hombre occidental el "inters" en el
toma y daca de la vida material. Lo que se necesita, y an es inexistente, excepto en
embrin (vase Medick y Sabean 1984), es un marco para el estudio comparativo de
las economas, en donde la variabilidad cultural del "yo", la "persona" y el "individuo"
(de acuerdo con Geertz y Dumont) se una al estudio comparativo del clculo (siguiendo
a Bcurdieu) y del inters (siguiendo a Sahlins]. Slo despus de haber desarrollado
dicho marco, podremos estudiar de un modo genuinamente comparativo los motivos,
los instrumentos y el carcter distinto de la actividad econmica.
"Slmmel (1978: 138),en uncontexto muy distinto, anticipa la nocin de que las cosas
se mueven dentro yCuera del estado mercantil, y enfatiza su herencia aristotlica.
80 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
INTRODUCCiN
81
SGray (1984) realizaun excelente anlisis, aunque influido por Sirnmel, sobre las
divergenciasde valor que pueden moldear la naturaleza del intercambioefectuado a
travs de confines culturales.Suestudiode lassubastasde corderosen lazonafronteriza
angloescocesa representaun til ejemplo etnogrfico de lo que he denominado con-
tiendas de valor.
6Estoy en deuda con Graburn (1976), cuyo uso de la terminologa original de
en su clasificacinde artetnico y turstico, inspirmi propiaadaptacin.
El uso de Marriott(1968), en uncontextomuydistinto, del concepto de contiendas
de rangoestimul mi acuacindel trminocontiendas de valor.
SEnsu reciente anlisis de las ferias y exposiciones mundiales, Burton Benedict
(1983: 6) destaca los elementos de rivalidad, ostentacincompetitivay estatus poltico,
constitutivosde tales eventos.
9Simmel(1957) presentaunoriginalestudio de la lgicaculturalde la moda. Vase
tambinla referenciaal anlisisde Bougl, referido a los patrones de consumo en las
aldeas-hindes, que aparece en el ensayo de Christopher Bayiy, incluido en este
volumen, y MaxWeber (1978).
tOVn excelente ejemplo de este proceso aparece en Hencken (1981).
llMi uso del trmino ecumcne es una modificacinun tanto idiosincrsica de la
utilizacinque MarshallHodgson hacede ese trminoen The Ventureo[Islam (1974).
12Comprese esto con la nocinde Alsop (1981) referidaa que lacoleccin de arte
invariablemente "arranca" las cosas coleccionabies de sus contextos originariosde uso
y las despojade su propsito social significante.
13Vale lapenadestacar que, a pesar de su oposicin superficial,existe unaprofunda
afinidadentre comercio y arte, al menos desde el punto de vistade lavidamaterialde
las sociedades ms simples. Ambos involucran lo que puedellamarselaintensificacin
dela objetivacin, aunquede distintasmaneras. El artetursticose basaen esta cercana
afinidad.
14Para unadescripcinfascinantedel papeldesempefiadopor las prendasde vestir
en unasociologa colonial del conocimiento de la India,vase Cohn (en prensa).
REFERENCIAS
Adams, F.G. YJ.R. Bchrman
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n. LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS:
LA MERCANTILIZACIN COMO PROCESO
IGOR KOPYTOFF
Segn los economistas, las mercancas simplemente son. Es decir,
ciertas cosas y derechos sobre las cosas son producidos, existen, y
circulan a travs del sistema econmico, en cuanto son intercambia-
dos por otras cosas, usualmente por dinero. Desde luego, esta pers-
pectiva enmarca la definicin propia del sentido comn de mercanca:
un artculo que posee valor de usoyvalor de cambio. Por el momento,
aceptar esta definicin, la cual basta para destacar ciertos temas
preliminares, y la ir ampliando hasta donde la argumentacin lo
permita.
Desde el punto de vista cultural, la produccin de mercancas es
tambin un proceso cultural y cognoscitivo: las mercancas no slo
deben producirse materialmente como cosas, sino que tambin de-
ben estar marcadas culturalmente como un tipo particular de cosas.
De la gama total de cosas disponibles en una sociedad, slo algunas
de ellas se consideran apropiadas para ser clasificadas como mercan-
cas. Adems, la misma cosa puede concebirse como mercanca en
cierto momento, pero no en otro. Por ltimo, la misma cosa puede
ser vista simultneamente como una mercancia por una persona y
como algo distinto por otra. Estos cambios y diferencias en materia
de cundo y cmo una cosa se convierte en mercanca revelan la
economa moral que est detrs de la economa objetiva de las
transacciones visibles.
89
90 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS LABIOGRAFA CULTURALDE LASCOSAS 91
DE PERSONAS Y COSAS
En el pensamiento occidental contemporneo, damos ms o menos
por sentado que las cosas -los objetos fsicos y los derechos sobre
ellos- representan el universo natural de las mercancas. En el
extremo opuesto, colocamos a las personas, quienes representan
el universo natural de individualizacin y singularizacin. Esta pola-
ridad conceptual de personas individualizadas y cosas mercantiliza-
das es reciente y, culturalmente hablando, excepcional. Las personas
pueden ser y han sido mercantilizadas una y otra vez en incontables
sociedades a lo largo de la historia, mediante aquellas instituciones
ampliamente difundidas y conocidas con el trmino general de "es-
clavitud". En consecuencia, es til aproximarse a la nocin de mer-
cancas analizndola primero en el contexto de la esclavitud.
Con frecuencia, los esclavos han sido definidos como personas
bajo la propiedad de otras o, en ciertos casos similares, como objetos.
Ahora bien, recientemente, han surgido cambios respecto de esta
perspectiva absoluta y en favor de un punto de vista procesal, donde
la marginalidad y la ambigedad de esta tus estn en el centro de la
identidad social del esclavo (vase Meillassoux 1975, Vaughan 1977,
Kopytoffy Miers 1977, Kopytoff 1982, Patterson 1982). Desde esta
nueva perspectiva, la esclavitud no se considera un estatus fijo y
unitario, sino un proceso de transformacin social que involucra una
sucesin de fases y modificaciones de esta tus, algunas de las cuales se
mezclan con otros estatus (por ejemplo, el de adopcin) que en
Occidente concebimos como muy lejanos al de la esclavitud.
La esclavitud comienza con la captura o la venta, cuando el indi-
viduo es despojado de su previa identidad social yse convierte en una
no-persona, de hecho en un objeto y en una mercanca real o poten-
cial. Pero el proceso contina. El esclavo es adquirido por una
persona o un grupo, y es insertado al nuevo grupo, dentro del cual es
resocializado y rehumanizado al otorgrselc una nueva identidad
social. En efecto, la mercanca esclavo se reindividualiza al adquirir
un nuevo estatus (no siempre inferior) y una configuracin nica de
relaciones personales. En suma, el proceso ha alejado al esclavo del
simple esta tus de mercanca intercambiable y lo ha acercado al de un
individuo singular que ocupa una posicin social y personal particu-
lar. Sin embargo, el esclavo suele permanecer como una mercancia
potencial: contina en posesin de un valor de cambio que puede
convertirse en dinero mediante una venta ulterior. En muchas socie-
dades, esto tambin era aplicable a los individuos "libres", quienes
estaban sujetos a la venta en ciertas circunstancias determinadas. En
virtud de que en tales sociedades todas las personas tenan un valor
de cambio y eran mercantilizadas, la mercantilizacin no estaba
confinada culturalmente al mundo de las cosas.
Lo que se observa en la trayectoria del esclavo es el proceso inicial
de separacin de un escenario social determinado (su mercantiliza-
cin), seguido de una singularizacin creciente (es decir, de una
desmercantilizacin) en un nuevo escenario, con la posibilidad de una
posterior remercantilizacin. Como en la mayora de los procesos,las
fases sucesivas se traslapan. En efecto, el esclavo fue sin duda una
mercanca slo durante el periodo relativamente carta entre su cap-
tura o primera venta y su adquisicin de una nueva identidad social;
pero, el esclavo se vuelve menos una mercanca y ms un individuo
singular durante el proceso de incorporacin gradual a la nueva
sociedad. Esta consideracin biogrfica de la esclavitud en tanto
proceso sugiere que la mercantilizacin de otras cosas puede ser
considerada provechosamente desde el mismo enfoque, esto es, como
parte de la configuracin cultural de biografas.
EL ENFOQUE IlIOGRFICO
La antropologa ha abordado de distintas maneras el asunto de las
biografas (al respecto, vase Langness 1965). Se puede presentar una
biografa verdadera, o construir un modelo biogrfico tpico con base
en informacin reunida al azar, como se hace en el captulo referido
al ciclo vital en una etnografa general. En cambio, un modelo bio-
grfico con mayor conciencia terica es mucho ms exigente. Se
fundamenta en un nmero razonable de historias vitales reales. Alude
a la gama de posibilidades biogrficas que la sociedad en cuestin
ofrece yexamina el modo en que se realizan esas posibilidades en las
historias vitales de diversas categoras de personas. Adems, analiza
las biograffas ideales que son consideradas modelos apropiados por
la sociedad y la forma en que se perciben las desviaciones prcticas
de tales modelos. Como lo destac Margaret Mead, un modo de
entender una cultura es advertirqu tipo de biograffa se concibe como
la encarnacin de una exitosa carrera social. Sin duda, lo que se
califica como una vida bien vivida en la sociedad africana es diferente
de lo que opinan al respecto los habitantes de las riberas del
Ganges, de Bretaa o de las regiones polares de Groenlandia.
Me parece que podemos formular el mismo tipo de preguntas
culturales para acceder a las biografas de las cosas. A principios de
este siglo, en un artculo titulado "The Gcnealogical Method of
92 LA VIDA SOCIALDE LAS COSAS
LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS 93
Anthropological Inquiry" (1910), W.H.R. Rivers expuso 10que se ha
convertido en un instrumento estndar del trabajo de campo etno-
grfico. El objetivo de este articulo -el principal aspecto por el cual
se le recuerda- fue mostrar cmo la terminologia y las relaciones de
parentesco pueden sobreponerse al diagrama genealgico y moverse
a travs de la estructura social en el tiempo reflejada por el diagrama.
Ahora bien, Rivers expuso algo ms: que, por ejemplo, cuando el
antroplogo busca las leyes de la herencia, puede comparar el enun-
ciado ideal de estas leyes con el movimiento real de un objeto parti-
cular (como un pedazo de tierra) a lo largo del diagrama genealgico,
advirtiendo de un modo concreto cmo pasa dicho objeto de una
mano a otra. Lo que Rivers propuso fue una especie de biografa de
las cosas en trminos de propiedad. Sin embargo, una biografa puede
concentrarse en otras cuestiones y acontecimientos innumerables.
Al elaborar la biografa de una cosa, se formulan preguntas simi-
lares a aquellas relacionadas con las personas: desde la perspectiva
sociolgica, cules son las posibilidades biogrficas inherentes a su
"estatus", periodo y cultura, y cmo se realizan tales posibilidades?
De dnde proviene la cosa y quin la hizo? Cul ha sido su carrera
hasta ahora, y cul es, de acuerdo con la gente, su trayectoria ideal?
Cules son las "edades" o periodos reconocidos en la "vida" de la
cosa, y cules son los indicadores culturales de stos? Cmo ha
cambiado el uso de la cosa debido a su edad, y qu suceder cuando
llegue al final de su vida til?
Por ejemplo, entre los suku de Zaire, con quienes he trabajado, la
expectativa vital de una choza es de aproximadamente diez aos. La
biografa tpica de la choza comienza con su ocupacin por parte de
una pareja o, en el caso de la poligamias, por parte de una esposa con
sus hijos. Una vez que la choza envejece, se transforma sucesivamente
en casa de huspedes, hogar de alguna viuda, refugio para los adoles-
centes, cocina y, por ltimo, cobertizo para las cabras o las gallinas;
al final, las termitas resultan victoriosas y la estructura se derrumba.
El estado fsico de la choza en cada periodo corresponde a un uso
especfico. Una choza desfasada en materia de utilizacin provoca
que el suku se sienta incmodoy, tambin, transmite un mensaje. As,
alojar a un visitante en una choza que deberla funcionar como cocina
dice algo acerca del cstatus del husped; si no hay chozas disponibles
para las visitas en una comunidad, esto comunica algo sobre el
carcter del jefe local, a saber, que es flojo, inhospitalario o pobre.
Nosotros tenemos similares expectativas biogrficas de las cosas. En
nuestro caso, la biografa de una pintura de Renoir que termina cn
un incinerador es tan trgica, a su manera, como la biografa de una
persona que termina asesinada. Esto es obvio, pero hay otros acon-
tecimientos en la biografa de los objetos que transmiten mensajes
ms sutiles. Qu sucede con un cuadro de Renoir que termina en
una coleccin privada y, por tanto, inaccesible? Con otra obra de
Renoir que permanece abandonada en el stano de un museo?
Cmo nos sentiramos en relacin con una pintura de Renoir que
saliera de Francia con rumbo a Estados Unidos? O a Nigeria? Las
respuestas culturales a estos detalles biogrficos revelan una enma-
raada masa de juicios estticos, histricos y aun polticos, y de
convicciones yvalores que moldean nuestra actitud hacia los objetos
clasificadoscomo "arte".
Las biografas de las cosas pueden destacar aquello que de otro
modo permaneceria oscuro. Por ejemplo, en situaciones de contacto
cultural, pueden mostrar lo que los antroplogos han enfatizado con
frecuencia: lo significativo de la adopcin de objetos -yde concep-
tos- extranjeros no es el hecho de que sean adoptados, sino la forma
en que son redefinidos culturalmente y puestos en uso. La biografa
de un automvil en Africa revela una abundante informacin cultu-
ral: el modo en que se adquiere, cmo yde quines proviene el dinero
reunido para comprarlo, la relacin entre el comprador yel vendedor,
los usos que se le dan al automvil, la identidad de sus pasajeros
habituales y la de aqullos a quienes se le presta, la frecuencia del
prstamo, los talleres en donde se repara y el vinculo del propietario
con los mecnicos, el paso del automvil de mano en mano a travs
de los aos y, por ltimo, cuando ya no funciona, la disposicin
final de sus partes. Todos estos detalles habrn de mostrar una
biografa completamente distinta de aqulla del automvil empleado
por la clase media estadundense, los navajo Olos franceses.
Uno confiere a cada biografa cierta preconcepcin de 10que ser
su enfoque. Admitimos que las personas tienen muchas biografas
-psicolgica, profesional, poltica, familiar, econmica, etc.-, cada
una de las cuales selecciona ciertos aspectos y descarta otros de la
historia vital. Del mismo modo, las biografias de las cosas no pueden
ser sino parciales. Desde luego, la biografa fisica pura de un autom-
vil es totalmente distinta de su biografia tcnica, conocida en el oficio
como su expediente de reparaciones. El automvil cuenta tambin
con una biografia econmica: su valor inicial, su precio de venta y de
reventa, la tasa de depreciacin, su respuesta a la recesin, el patrn
anual de costos de mantenimiento. Asimismo, el automvil tambin
ofrece varias biografias sociales posibles: una puede versar sobre el
lugar que ocupa en la economa de la familia propietaria; otra puede
relacionar la historia de su propietario con la estructura de clases dc
94 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
LABIOGRAFACULTURALDE LASCOSAS 95
la sociedad; otra ms puede centrarse en el papel que desempea en
la sociologa de las relaciones de parentesco de la familia, como la
prdida de vnculos en Estados Unidos o el fortalecimiento de stos
en Africa.
No obstante, todas estas biografias -tcnica, econmica ysocial-
pueden o no estar culturalmente moldeadas. Lo que convierte a una
biografa en una biografa cultural no es su tema, sino cmo y desde
qu perspectiva se aborda el tpico en cuestin. Una biografa eco-
nmica culturalmente configurada concibe el objeto como una enti-
dad culturalmente construida, cargada de significados cultural mente
especificados, y clasificada y reclasificada de acuerdo con categoras
culturalmente constituidas. Con base en este punto de vista, me
gustara proponer una estructura de anlisis de las mercancas o, en
trminos procesales, de la mercantilizacin. Pero, ante todo, qu es
una mercanca?
Lo SINGULAR YLO COMN
Considero que las mercancas son un fenmeno cultural universal. Su
existencia es concomitante a la existencia de transacciones que invo-
lucran el intercambio de cosas (objetos yservicios); el intercambio es
un rasgo universal de la vida social humana y, de acuerdo con algunos
tericos, una caracterstica que se halla en el ncleo de dicha vida
(vase, por ejemplo, Homans 1961, Ekeh 1974 y Kapferer 1976). En
lo que difieren las sociedades es en el modo en que la mercantiliza-
cn, en tanto expresin especial del intercambio, se estructura y
relaciona con el sistema social; en los factores que la impulsan u
obstruyen; en las tendencias a largo plazo para expandirla o estabili-
zarla, y en las premisas culturales e ideolgcas que subyacen a su
funcionamiento.
Qu convierte pues a una cosa en mercanca? La mercanca es
una cosa que tiene valor de uso y que puede intercambiarse por una
contraparte; el hecho mismo del intercambio indica que la contrapar-
te posee, en el contexto inmediato, un valor equivalente. Por el mismo
motivo, la contraparte tambin es una mercanca a la hora del inter-
cambio. Este puede ser directo o realizarse indirectamente a travs
del dinero, una de cuyas funciones es la de ser medio de cambio. Por
tanto, todo lo susceptible de comprarse con dinero es una mercanca,
cualquiera que sea su destino posterior a la compraventa (por ejem-
plo, despus de la transaccn puede ser desmercantilizada]. As, en
OI:cidente, con fines de concisin, consideramos la venta como un
indicador inequvoco del estatus mercantil, mientras que la no venta
confiere a la cosa un aura especial de separacin respecto de lo
mundano y lo comn. De hecho, por supuesto, la venta no es necesa-
riamente una caracterstica del estatus mercantil, dado que existe el
intercambio de mercancas en economias no monetarias.
Debo sealar que la transaccin que involucra a las mercancas es
inconexa, con objeto de destacar que el propsito primordial e inme-
diato de la transaccin es obtener el valor de la contraparte (y esto,
paralos economistas, constituye tambin su funcin econmica). La
finalidad de la transaccin no es, por ejemplo, despejar el camino para
emprender otro ti po de transacciones, como en el caso de los obse-
quios ofrecidos para iniciar negociaciones matrimoniales o para ase-
gurar el patronazgo; en estos dos ltimos casos, se trata de una
transaccin parcial que debe considerarse en el contexto de la trans-
accin completa. A pesar de que el intercambio de cosas suele invo-
lucrar mercancas, una excepcin notable est constituida por los
intercambios caractersticos de las relaciones de reciprocidad, tal
como han sido definidos por la antropologia. Aqu, el regalo se
obsequia para evocar la obligacin de recibir otro a cambio, el cual
producir a su vez una obligacin similar: una cadena interminable
de regalos y obligaciones. Los obsequios pueden ser en s mismos
cosas que normalmente se usan como mercancas (comida, banque-
tes, bienes de lujo, servicios); pero, cada transaccin no es inconexa
ni, en principio, terminal.
Con objeto de realizar la venta monetaria o la ntercambiabilidae
por una amplia gama de cosas, se requiere contar con algo que sea
comn a un gran nmero de cosas intercambiables que, consideradas
en su conjunto, compartan un universo peculiar de valores equipara-
bles. Para usar un trmino sugerente aunque arcaico, ser vendible o.
muy intercambiable significa ser "comn" (lo opuesto a inusual,
incomparable, nico, singular y, por tanto, a no ser intercambiable
P?r nada). La mercanca perfecta sera aqulla que fuera intercam-
bable por cualquier otra cosa; del mismo modo, el mundo perfecta-
mente mercantilizado sera aqul donde todo fuese intercambiable o
estuviera en venta. Por la misma razn, el mundo perfectamente
desmercantilizado sera aqul donde todo fuese singular nico y no
intercambiable. '
. Ambas situaciones constituyen tipos ideales opuestos, y ningn
sistema econmico real se ajusta a ninguno de ellos. No existe
?n sistema donde todo sea tan singular que evite la posibilidad de
Tampoco existe un sistema, salvo en la extravagante
Imagen marxana de un capitalismo absolutamente mercantilizado,
96 LAVIDASOCIALDELASCOSAS LA BIOGRAFlA CULTURAL DE LAS COSAS 97
donde sea todo una mercanca, intercambiable por cualquier otra
cosa dentro de una esfera unitaria de intercambio. Dicha construc-
cin del mundo --en el primer caso, como totalmente heterogneo
en trminos de valoracin y, en el segundo caso, como totalmente
homogneo-sera humanayculturalmente imposible. Sin embargo,
representan los dos extremos entre los cuales cada economa real
ocupa un lugar particular.
Podemos aceptar, junto con la mayora de los filsofos, lingistas
y psiclogos, que la mente humana tiene una tendencia inherente a
imponer en su medio ambiente el orden sobre el caos, mediante la
clasificacin de los contenidos de su entorno, y que sin esta clasifica-
cin el conocimiento del mundo y la adaptacin al l seran imposi-
bles. La cultura ayuda a la mente por medio del establecimiento de
un orden cognoscitivo compartido colectivamente en un mundo que,
de modo objetivo, es del todo heterogneo y presenta una lista sin
finde cosas singulares. La cultura accede al orden separando, a travs
de la discriminacin y la clasificacin, distintas reas de homogenei-
dad dentro de la heterogeneidad total. Con todo, si el proceso homo-
geneizador se lleva demasiado lejos y el mundo perceptible comienza
a acercarse al extremo opuesto --en el caso de los bienes, a la
mercantilizacin total-, la funcin cultural de la discriminacin
cognoscitiva se socava. Tanto los individuos como las colectividades
culturales deben conducirse en un punto intermedio entre ambos
extremos durante la clasificacin de las cosas en categoras, las cuales
no son simultneamente ni muchas ni muyabarcantes. En resumen,
lo que se suele denominar "estructura" descansa entre la heteroge-
neidad de lo muy dividido y la homogeneidad de lo muy agrupado.
En el reino de los valores de cambio, esto significa que el mundo
natural de las cosassingulares debe ordenarse de acuerdo con diversas
y operativas clases de valor; esto es, las cosas diferentes deben selec-
cionarse y volverse cognoscitivamente similares cuando se les rene
dentro de cada categora, yconvertirse en cognoscitivamente deseme-
jantes cuando se les coloca en categoras distintas. Esta es la base de
un fenmeno econmico bien conocido: aqul de las diversas esferas
del valor de cambio, que funcionan de forma ms o menos inde-
pendiente una de otra. Este fenmeno se encuentra en todas las
sociedades, aunque las occidentales son ms aptas para percibirlo en
economas no mercantilizadas y no mcnetarzadas. La naturaleza y la
estructura de las esferas de intercambio varan entre una y otra
sociedad porque, tal como lo sealan Durkheimy Mauss (1963), los
sistemas culturales de clasificacin reflejan la estructura y los recur-
sos culturales de las sociedades en cuestin. Y, ms all de esto, de
acuerdo con Dumont (1972), existe tambin cierta tendencia a impo-
ner una jerarqua a las categoras.
ESFERAS DE INTERCAMBIO
Un ejemplo concreto de una economa que posee esferas claramente
diferenciadas de intercambio ilustrar el asunto en cuestin. En lo
que constituye un anlisis clsico de una "economa multicntrca",
Bohannan (1959) describe las tres esferas de intercambio existentes
en el periodo precolonial entre los tiv del centro de Nigeria: a) la
esfera de los artculos de subsistencia (ame, cereales, condimentos,
gallinas, cabras, utensilios, herramientas y dems); b) la esfera de los
artfculos de prestigio (ganado vacuno, esclavos, oficios rituales, ropa
especial, medicinas y bastones de metal), yc) la esfera de los derechos
sobre las personas (esposas, hurfanos y descendientes).
Las tres esferas representaban tres universos separados de valores
de cambio, es decir, tres esferas mercantiles. Los articulos incluidos
en cada una de ellas eran intercambiables, y las tres estaban regidas
por su propia moralidad. Adems, existia una jerarqua moral entre
las esferas: la de subsistencia, con su moralidad mercantil sin trabas,
era la menor, y la de los derechos sobre las personas, vinculada con
el mundo de las relaciones de parentesco y de parentesco de grupo,
era la mayor. En el caso de los tiv (en contraste con muchos otros
sistemas similares), era posible moverse -aunque con cierta dificul-
tad- de una a otra esfera. Los bastones de metal proporcionaban el
vnculo. En circunstancias excepcionales, la gente intercambiaba, de
mala gana, bastones por productos de subsistencia y, en el otro
extremo, trocaba bastones por derechos sobre las personas. Los tiv
consideraban satisfactoria y moralmente apropiado convertirse en
"individuos en ascenso", desde la subsistencia hasta el prestigio y
desde ste hasta los derechos sobre las personas, mientras que con-
vertirse en "individuos en descenso" era vergonzoso yslo explicable
en casos de coaccin extrema.
En economa, el problema del valor y la equivalencia del valor ha
sido siempre un acertijo filosfico. Conlleva el proceso misterioso
mediante el cual las cosas que son patentemente distintas aparecen
como similares con respecto al valor; por ejemplo, los ames se
convierten de algn modo en algo comparable e intercambiable por
un mortero o una vasija. En los trminos que hemos utilizado aqu,
esto involucra tomar lo patentemente singular e insertarlo en una
categorla uniforme de valor junto con otras cosas patentemente
98 LAVIDASOCIALDELASCOSAS LABIOGRAFACULTURALDELASCOSAS 99
singulares. No obstante todas las dificultades implcitas en la teora
del valor-trabajo, sta sugiere al menos que mientras que los fiames
y las vasijas pueden compararse razonablemente con base en el
trabajo invertido en su produccin (aun si se pasa por alto la distinta
inversin en materia de capacitacin representada por el trabajo en
cada caso), no existeningn estndar comn para comparar los ames
con los oficios rituales o las vasijas con las esposas y la progenie. De
este modo, comprobamos la enorme dificultad, de hecho imposibili-
dad, de agrupar todos estos productos en una sola esfera mercantil.
Esta dificultad suministra la base natural para la construccin cultu-
ral de esferas separadas de intercambio. La cultura desempefia la
tarea menos generalizadora de crear la equivalencia de valor median-
te el establecimiento de varias esferas mercantiles inconexas. As, en
el caso de los tiv, observamos lo siguiente: los articulas de subsistencia
producidos por medio del trabajo fsico aparecen como opuestos a
los articulas prestigio y de manipulacin social, yestos ltimos como
opuestos a aqullos del dominio ms intimo de los derechos y las
obligaciones de parentesco.
LATENDENCIAA LAMERCANTILIZACIN
Desde esta perspectiva, una economa multicntrica como la de los
tivno es una versin complicada yextica del sistema de intercambio
directo. Es, en cambio, lo opuesto: una hazafia de simplificacin de
lo que es en trminos naturales una masa inmanejable de productos
singulares. Empero, por qu slo tres esferas y no, por ejemplo,
doce? En apariencia, la mercantilizacin fue empujada hasta los
limites permitidos por la tecnologia de intercambio de los tiv, la cual
carecia de un denominador comn de valor ms adecuado que los
bastones de metal. En esto se percibe la tendencia inherente en todo
sistema de intercambio hacia la mercantilizacin ptima: el impulso
a expandir la idea fundamentalmente seductora de intercambiar la
mayor cantidad de artculos que permita la tecnologa existente de
intercambio. De ah, la aceptacin universal del dinero cuando ha
sido introducido en sociedades no monetizadas y su conquista ine-
xorable de las economas internas de tales sociedades, a pesar del
rechazo inicial y de la infelicidad individual resultante; una infelici-
dad perfectamente ilustrada por los modernos tiv. Asimismo, a ello
se deben las consecuencias uniformes de la introduccin del dinero
en una amplia gama de sociedades de otro modo distintas: la mer-
cantllizacin ms amplia y la mezcla de esferas separadas de inter-
cambio. Pareciera que la misma lgica interna del intercambio se
adaptase previamente a todas las economas, para apoderarse de las
nuevas oportunidades que la amplia mercantilizacin obviamente
acarrea.
Puede interpretarse el reciente trabajo de Braudel (1983) bajo
esta ptica, en la medida en que muestra el modo en que el desarro-
llo, durante la temprana Europa moderna, de un conjunto de nuevas
instituciones molde lo que podra llamarse un nuevo intercambio
tecnolgico, el cual condujo, a su vez, a la explosin de la mercanti-
lizacin, la cual se hallaba en la base del capitalismo. La extensa
mercantilizacin que asociamos con el capitalismo no es entonces
una caracterstica del capitalismo per se, sino de la tecnologa del
intercambio que, histricamente, estuvo asociada con l y que esta-
bleci limites dramticamente ms amplios para la mxima mercan-
tilizacin posible. Las modernas economas de direccin estatal, no
capitalistas, no muestran ningn signo de permanecer sistemtica-
mente exentas de esta tendencia, aunque puedan tratar de contro-
larla usando medios polticos. De hecho, debido a su escasez
endmica ysus ubicuos mercados negros, la mercantilizacinen tales
economas se expande a nuevas reas, donde el consumidor, para
comprar bienes y servicios, debe comprar ante todo el acceso a la
transaccin.
La mercantilizacin, entonces, puede considerarse ms adecuada-
mente como un prru;eso en gestacin que como un estado de cosas
total o inexistente. Su expansin ocurre de dos maneras: a) con
respecto a cada cosa, a la cual vuelve intercambiable por ms y ms
cosas, y b) con respecto al sistema en su conjunto, al hacer que un
nmero creciente de cosas distintas sean cada vez ms ampliamente
intercambiables.
SINGULARIZACIN CULTURAL E INDIVIDUAL
La tendencia contraria a esta embestida potencial de la mercantiliza-
cin es la cultura. En la medida enque.la mercantilizacin vuelve
homogneo al valor, mientras que la esencia de la cultura es la
discriminacin, la mercantilizacin excesiva resulta anticultural;
asunto que muchos han percibido de este modo. Y si, como Durkheim
(1986; publicacinoriginal, 1912) lo advirti, las sociedades necesitan
colocar aparte cierta porcin de su entorno, clasificndola como
"sagrada", la singularizacin es un medio para lograr ese fin. La
cultura asegura que algunas cosas permanezcan inequvocamente
100 LAVIDASOCIALDELASCOSAS LABlOORAFACULTURALDELASCOSAS 101
singulares; evita la mercantilizacin de otras y, en ocasiones, resingu-
lariza lo que ha sido mercantilizado.
En toda sociedad, existen cosas que son pblicamente protegidas
contra la mercantilizacin. Algunas de las prohibiciones son cultura-
lesyse sostienen colectivamente. En las sociedades estatales, muchas
de estas prohibiciones son instrumentadas por el Estado, con base en
el entrelazamiento de lo que sirve a la sociedad en su conjunto, al
Estado y a los grupos especficos de control. Esto se aplica a buena
parte de lo que uno considera el inventario simblico de una sociedad:
los terrenos pblicos, los monumentos, las colecciones de arte esta-
tales, la parafernalia del poder poltico, las residencias reales, la
insignia principal, los objetos rituales y dems. A menudo, el poder
se autoafirma de modo simblico precisamente al insistir en su
derecho a singularizar un objeto, o un conjunto o clase de objetos.
Los jefes y reyes africanos se reservan el derecho sobre ciertos anima-
les y productos animales, como la piel y los dientes del gato monts
moteado. Los reyes de Siam monopolizaban a los elefantes albinos.
Los monarcas britnicos por su parte han conservado el derecho
sobre las ballenas que encallan y perecen en las playas. Puede existir
algn aspecto prctico en tales reclamos de la realeza, el cual habr
de ser descubierto sin duda alguna por los eclogos ylos materialistas
culturales. Con todo, queda claro que estos monopolios expanden el
alcance visible del poder sagrado al proyectarlo a Objetos sacros
adicionales.
En ocasiones, tal singularizacin se extiende a cosas que normal-
mente son mercancas; en efecto, las mercancas son singularizadas
mediante su extraccin de la esfera mercantil usual. As, en la
parafernalia ritual de la monarqua britnica, encontramos que
la Estrella de la India, contrariamente a lo que hubiese sucedido en
trminos habituales, fue obstaculizada en su proceso de mercantili-
zacin y singularizada como "una joya de la corona". Del mismo
modo, la parafernalia ritual de los reyes suku de Zaire inclua objetos
comerciales ordinarios del pasado,_ tales como jarras de la alfarera
europea del siglo XVIII, llevadas a Africa por los portugueses, trans-
portadas por los suku a su territorio y sacralizadas durante ese
proceso.
Otro modo de singularizar las cosas se basa en la mercantilizacin
restringida, donde algunos objetos son confinados a una esfera muy
estrecha de intercambio. El sistema tiv ilustra este principio. Los
pocos artculos incluidos en la esfera de prestigio (esclavos, ganado,
oficios rituales, vestimenta especial ybastones de metal), aunque eran
mercancas por el hecho de ser intercambiables entre s, estaban
menos mercantilizados que los numerosos objetos contenidos en la
esfera de subsistencaqdesde ames hasta vasijas). Una esfera inte-
grada por slo dos clases de cosas -como, en el modelo clsico
trobriand, la esfera de intercambio kula compuesta por collares y
brazaletes- representa un grado superior de singularizacin. En el
caso de los tiv, la esfera de intercambio constituida por los derechos
sobre las personas alcanz una integridad singular por medio de un
principio diferente aunque relacionado: el de la homogeneidad de sus
componentes. Cabe destacar que las dos esferas superiores de los tiv
eran ms singulares, ms especiales y, por tanto, ms sagradas que la
esfera inferior, la cual inclua los numerosos objetos de la subsistencia
mundana. En consecuencia, la jerarqua moral de las esferas de
intercambio de los tiv corresponda al grado de singularidad.
Ahora bien, aunque la sacralizacin puede lograrse mediante la
singularidad, sta no garantiza a aqulla. El no ser una mercancia no
es un atributo que asegure por s mismo una alta estimacin, puesto
que existen muchas cosassingulares (esto es, no intercambiables) que
pueden valer muy poco. En el caso de los aghem de la porcin
occidental de Camern, cuyas esferas de intercambio no son muy
diferentes de las de los tiv, se puede detectar una esfera aun ms
inferior, la cual se halla por debajo de las mercancas de subsistencia.
En cierta ocasin, durante la indagacin del valor de cambio preco-
lonial de diversos artculos, pregunt cul era el valor de la mandioca
con fines de trueque. Por toda respuesta, escuch un escarnio indig-
nado ante la sola idea de que una cosa tan insignificante como la
mandioca pudiera ser intercambiable por algo: "La comes, nada ms.
Si no la quieres, la regalas. Las mujeres se ayudan mutuamente con
alimentos de ese tipo. Pero, nadie comercia con ella." A fin de que esa
expresin de indignacin no sea malentendida ni sentimentalizada,
debo sealar que tal actitud no se relaciona con la sugerencia de una
corrupcin comercial en materia de un producto con gran carga
simblica -como seria el caso, por ejemplo, del pan entre los cam-
pesinos de Europa Oriental-o Los aghem han sido siempre un
pueblo con mentalidad comercial, que no desdea los negocios. Ms
bien, el escarnio sera similar al que el aghem provocara en un
occidental al cual le preguntase sobre el valor de cambio del cerillo
con el que enciende el cigarro de un desconocido. La mandioca
formaba parte de una clase de cosas singulares de tan poca vala que
no se le reconoca pblicamente un valor de cambio. El no ser una
mercanca significa ser "inapreciable" en el sentido ms completo
JIOIlble del trmino. que va desde lo extraordinariamente valioso
hasta lo Ilnsularmente carente de valor.
102 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
LA BIOGRAFACULTURAL DE LAS COSAS
Adems de las cosas que han sido clasificadas como ms o menos
singulares, existe lo que podra denominarse mercantilizacin termi-
nal, donde el intercambio ulterior est excluido por decreto, En
muchas sociedades, las medicinas reciben dicho trato: el curandero
elabora y vende un remedio que es absolutamente singular, porque
slo es eficaz para el paciente bajo tratamiento. Asimismo, la mer-
cantilizacin terminal caracteriz, hace medio milenio, la venta de
indulgencias por parte de la iglesia catlica romana: el pecador podia
comprarlas, pero no revenderlas. En el campo de la medicina occi-
dental contempornea, la mercantilizacin terminal se verifica a
travs de medios legales; descansa en la prohibicin contra la reventa
de una droga recetada y contra la venta de cualquier medicamento
que carezca de la autorizacin respectiva. Hay otros ejemplos de las
maniobras legales dirigidas a restringir la remercantilizacin: en
Gran Bretaa, los libros de encuadernacin rstica suelen contener
una nota confusa donde se seala la prohibicin de revenderlos salvo
con su cubierta original; en Estados Unidos, una indicacin igual-
mente desconcertante, que prohibe su reventa, se anexa a los colcho-
nes y cojines.
Otros factores, adems de los decretos legales o culturales, pue-
den crear mercancas terminales. Despus de todo, la mayora de los
bienes de consumo estn destinados a ser terminales; al menos, tal
es el deseo del productor o fabricante. Esta expectativa es fcil de
lograr con articulas como los chcharos enlatados, aunque incluso
en este caso pueden influir las circunstancias externas; en periodos
blicos de escasez, todos los tipos de bienes que habitualmente son
de consumo comienzan a funcionar como depsitos de riqueza y, en
lugar de ser consumidos, circulan sin cesar en el mercado. En cuanto
a los artculos duraderos, suele desarrollarse un mercado de segunda
mano, y la idea de esta posible reventa puede ser alentada por los
vendedores. En cierta rea de nuestra economa la estrategia
de venta se funda en el nfasis otorgado al planteamiento de que la
mercantilizacin de los bienes comprados para ser consumidos no
es necesariamente terminal: as, escuchamos que las alfombras
orientales, aunque destinadas al uso, constituyen una "buena inver-
sin" o que ciertos automviles caros poseen un "alto valor de
reventa".
La existencia de la mercantilizacin terminal destaca un aspecto
fundamental para el anlisis de la esclavitud, donde el hecho de que
una persona haya sido comprada no nos dice nada acerca de los usos
que se harn de ella (Kopytoff, 1982, 223ss). Algunos esclavos fueron
enviados a trabajar en minas, plantaciones o galeras; otros se convir-
tieron en visires o en almirantes del imperio romano. Del mismo
modo, el hecho de que un objeto sea comprado o intercambiado no
nos dice nada sobre sus estatus posterior ni si habr de permanecer o
no como mercanca. Con todo, a menos de que se les desmercantilice
formalmente, las cosas mercantilizadas continan siendo mercancas
potenciales, es decir, continan teniendo un valor de cambio, aunque
sean extradas de la esfera del intercambio y, por as decirlo, desacti-
vadas como mercancas. Esta desactivacin las deja expuestas no slo
a los diversos tipos de singularizacin que he mencionado, sino
tambin a las redefiniciones individuales, en tanto opuestas a las
colectivas.
En el rea de Bamenda, situada en la parte occidental de Camern,
las personas apreciaban los enormes frutos secos y vacos de la
calabaza que se utilizaban como vasijas o estuches. Estas calabazas
estaban decoradas y atravesaban la frontera procedentes de Nigeria.
Eran llevadas hasta la zona en cuestin por los aku, un grupo de
pastores cuyas mujeres usaban mucho las calabazas yestaban dispues-
tas a venderlas. Yo consegu de este modovarias de ellas. No obstante,
en cierta ocasin me fue imposible convencer a una mujer aku de que
vendiera una calabaza que ella misma haba decorado con peque-
n?s adornos. Sus .amigas le dijeron que era una boba, pues con el
dinero que obtuviese de la venta poda adquirir una calabaza ms
bonita., Sinembargo, mujer no se inmut, no ms de lo que se
alterana el individuo siempre notable de nuestra sociedad -enparte
hroe y en parte tonto- que se niega a vender su casa por un milln
de dlares y obliga a los arquitectos a construir el rascacielos alrede-
dorde ella. Asimismo, existe el fenmeno opuesto: el mercantilizador
el cual .est a favor, por ejemplo, de la venta de predios
pblicos para equilbrar el presupuesto comunitario o, como he
presenciado en Afrca, de la venta de alguna pieza de la parafernalia
oficial, con objeto de suministrar un techo de hojalata a la escuela
local.
. J?stos ejemplos mundanos muestran que, en cualquier sociedad, el
individuo con frecuencia est atrapado entre la estructura.cultura de
la mercantilizaciny esfuerzos personales por establecerun orden
de valor en el universo de COsas. En cierto grado, este conflicto entre
la cultura y el individuo es inevitable, al menos en el plano cognosci-
uvo. El mundo de las cosas se presta a un nmero infinito de clasifi-
caciones, caractersticas naturales, y percepciones
culturales e diosincrascas. La mente individual puede jugar con
todas ellas, construyendo innumerables categoras, diferentes univer-
sos de valor comnycambiantes esferas de intercambio. En contraste,
104
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS 105
la cultura no puede ser tan exuberante, por lo menos en lo que
concierne a la economa, cuyas clasificaciones deben suministrar una
gua inequvoca a la accin pragmtica y Ahora bien,
aunque el conflicto sea s?Clales en que se
verifica se hallan en permanente modificacin, motivo por el cual le
confieren una intensidad distinta. En una sociedad precolonial como
la de los tiv O los aghem, la cultura y la economa estaban en relativa
armona; la economa se apegaba a las clasificaciones culturales y
stas lograban satisfacer la necesidad .individual do: ds-
criminacin. En cambio, en una sociedad comercializada, monetizada
y altamente mercantilizada,la tendencia homogeneizadora valor,
propia del sistema de intercambio, experimenta un poderoso Impulso
y produce resultados a los que suelen oponerse, aunque de modo
inconsistente e incluso contradictorio, tanto la cultura como la cog-
nicin individual.
SOCIEDADES COMPLEJAS
He sostenido que, para nosotros, las esferas del intercambio son ms
visibles en las sociedades no comercializadas y monetizadas, como la
de los tiv que en aqullas comercializadas y monetizadas, como
la nuestra:En parte, ello se debe a que prestamos atencina lo extico
y damos por sentado lo familiar. Sin embargo, se trata de algo ms
que eso.
Sin duda, en nuestra sociedad existen algunas esferas inconexas de
intercambio, las cuales son prcticamente aceptadas y aprobadas por
unanimidad. AsI, nos obstinamos en mantener separadas las esferas
de los objetos materiales y las personas (asunto que examinar ms
adelante), Del mllmo modo, intercambiamos invitaciones a cenar y
mantenemOl ilIcoltal dicha esfera. Admitirnos la existencia de una
esfera de Intercambio defavores polltlcos o acadmicos; pero la idea
de monetizar esta esfera nos escandllllzara tanto como a los tiv los
ofendi Inicialmente la idea de monetizar sus transacciones matrmo-
niales. Como los tiv, quienes se movan cuidadosamente de la esfera
de las vasijas mundanas a la de los tirulos de prestigio de
la mediacin de los bastones de metal, nuestros financieros navegan
con cautela entre las diversas esferas de intercambio en cuestiones
tales como el otorgamiento de donaciones a las universidades. Una
ddiva monetaria directa es sospechosa, porque produce la impresin
de que se est comprando influencia; por tal m?tivo, esta c!as.e de
ddiva suele ser annima o pstuma. Una donacin monetana inte-
grada por ddivas parciales resulta particularmente sospechosa, pues
implica el poder del donante para retener cheques restante.s.. Sin
embargo, cuando la donacin se otorga bajo forma de
el dinero aportado se traslada a una esfera casi desmercantilizada, el
regalo queda congelado en una irrcvocabilidad visible yel donantese
protege contra la sospecha de querer influir inapropiadamente la
universidad. En consecuencia, dar el nombre del donante al edificio
es un acto que honra no slo al benefactor, sino tambin a la univer-
sidad, la cual declara as que carece de obligaciones con al
donador especifico. Los valores que subyacen a tales
son compartidos por toda la sociedad o, al menos, son por
los grupos que ejercen la hegemona cultural en nuestra y
definen gran parte de lo que podemos llamar nuestra cultura publica.
"Todos" estamos contra la mercantilizacin de aquello que ha Sido
clasificado pblicamente como singular y convertido en sagrad.o: los
parques pblicos, los acontecimientos memorables de las naciones,
el monumento a Abraham Lincoln o los dientes postizos de George
Washington conservados en Mount Vernon, Virginia.
Otros valores de singularizacin son apoyados por grupos ms
restringidos. Contamos con esferas explicitas de intercambio recono-
cidas slo por algunos segmentos de la sociedad, como los grupos de
profesionistas, quienes acatan un cdigo cultural <:mn y una mora-
lidad especialmente enfocada. Tales grupos constituyen las redes de
solidaridad mecnica que vinculan las partes de la estructura orgnica
de la sociedad en su conjunto, cuyas actividades estn regidas, en su
mayora, por principios mercantiles. Permtaseme desarrollar el ana-
lisis con base en el examen de cierta actividad propia de uno de los
grupos en cuestin: la coleccin de arte africano por parte de
los africanistas estadunidenses.
Hace treinta o ms aos, el arte africano adquirido casualmente
durante el trabajo de campo, se destinaba slo a una esfera cerrada
de carcter sagrado. Los objetos reunidos estaban del todo singulari-
zados: para su coleccionista, tenanU? valor sentimental,
esttico o cientfico, apoyado este ltimo en el supuesto conocmuen-
to del contexto cultural del objeto. No se consideraba adecuado
comprar la pieza artstica a los ni a mero
caderes europeos instalados en Afnca o, peor aun, a los negociantes
establecidos en Europa o Estados Unidos. Semejante objeto, de
segunda mano, tena poco valor cientfico y estaba inci,:rtamente
contaminado, pues haba circulado en una esfera mercantil moneti-
zada; contaminacin que no se esfumaba por el S?lo hecho de su
conservacin ulterior dentro de la misma categora integrada por los
106 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS
107
objetos obtenidos en el trabajo de campo. La
de ntercambio a la cual pertenecan los objetos de arte
afncanos era en extremo homognea en cuanto a contenido. Resul-
taba permisible intercambiarlos por otros objetos africanos (o por
otras piezas .de "arte primitivo"). Asimismo, se podan ofrecer
como obsequios, Los estudiantes que concluan el trabajo de campo
solan llevar uno o.dos para regalarlos a sus supervisores,
con lo que incluan tales objetos en otra esfera circunscrita la de la
relacin acadmica patrn-cliente. La moralidad rectora la esfe-
ra examinada no admita la venta de los objetos, excepto la efectua-
da al de costo a un museo. No obstante, como entre los tiv,
para qUienes era aceptable aunque vergonzoso trocar bastones de
metal por alimentos, en el caso que nos ocupa slo la necesidad
extrema justificaba la "liquidacin" de los objetos en el mercado
d.el arte, lo cual deba llevarse a cabo con gran' discrecin y era visto
Sin duda alguna como un acto caracterstico del "individuo en
descenso".
C?mo han sealado Douglas e Isherwood (1980), la cultura
pblica de las complejes-suminisrrapatrones de valor
discriminadores en materia de bienes y servicios, Es
decir, la cultura pblica ofrece pautas de discernimiento en un
grado similar al otorgado por las sociedades a pequea escala. Sin
embargo, en el caso de las sociedades complejas tales patrones
deben competir constantemente con las clasificaciones elaboradas
por las individuos y las redes de corta extensin, cuyos miembros
tambin pertenecen a otras redes que comparten an otros sistemas
de valores. Los criterios discriminadores aportados por los indivi-
o I.as a la tarea clasificadora son muy diferentes. Cada
.lndlVldual o reticular de las esferas del intercambio no slo
e.s idosncrsica y distinta de las dems, sino que tambin se modi-
fica contextual y biogrficamente, conforme varan las perspectivas
las afiliaciones y los intereses de sus creadores. El resultado de
es un debate verificable tanto en el plano interindividual como en
el intraindividual. Sin duda, las semillas de tales debates existen
tambin en sociedades como la precolonial de los tiv, pero en este
caso la cultura !a economa esfuerzos para suministrar
un modelo ratificado de clasificacin, En una sociedad liberal
heterognea y comercializada, la cultura pblica est sometida casi
siempre al plura,lis.moy y no ofrece una pauta slida,
mle':ltras .que la umca leccin de la economa reside en la Iibertad y
el dinamismo que la cada vez ms extensa mercantilizacin trae
consigo.
Es factible vislumbrar las consecuencias de este proceso al analizar
la situacin experimentada por los coleccionistas de arte africano
durante los ltimos veinte aos. En cuanto a esto, las reglas se han
relajado en algunos aspectos, idnticos a los que la monetizacin, de
acuerdo con Bohannan, debilit las reglas de los tiv, sobre todo
mediante la fusin de las que hasta entonces hablan sido esferas
distintas de intercambio. Por ejemplo, hoy da no se censura la
adquisici6n de un objeto de arte africano en una subasta realizada en
Estados Unidos, y mucho se critica la compra de tal objeto en
un establecimiento comercial africano. La monetizacin en s misma
se ha hecho menos corrupta en la medida en que se ha vuelto ms
seductora, pues nadie puede desconocer que tales objetos son, como
lo sealan todos los peridicos y revistas, "de coleccin". Sin embar-
go, el cambio ms notable ha consistido en hacer de las reglas un
asunto menos claro, y ms abierto a las interpretaciones individuales
ya los sistemas idiosincrsicos de valores. Antes, la cultura profesio-
nal sostena que el de estos objetos era sentimental o cientfico;
ahora, el valor sentimental es una cuestin de eleccin individual
quiz ms pero menos comn. Al mismo tiempo,
surgido los puntanos, qUienes hablan de la inmoralidad implcita en
cualquier tipo de circulacin de estos objetos, y exigen su completa
singularizacin y sacralizacin dentro de los estrechos lmites de la
sociedad donde fueron creados. En resumen, las reglas de la cultura
profesional se han vuelto menos estrictas y las de la propiedad ms
idiosincrsicas. Desde la dcada de los sesenta, el rechazo generaliza-
do a la idea misma de restricciones culturales ha despejado el camino
a gran_variedad de definiciones tanto individuales como de grupos
pequenos.
Lo que quiero enfatizar en este punto es que la diferencia funda-
mental entre las sociedades complejas y a pequea escala, no des-
cansa Simplemente en la extensa mercantilizacin verificada en las
erimeras. No debemos olvidar que han existido sociedades de pequ-
na escala donde la mercantilizacin (auxiliada por la moneda abori-
gen) logr un gran desarrollo, como en el caso de los yurok del norte
de California (Kroeber, 1925) y de los kapauku de la porcin occi-
dental de Nueva Guinea (Pospisil, 1963). La peculiaridad de las
sociedades complejas reside en que su mercantilizacin reconocida
pblicame.nte funciona cod? a codo con los innumerables esquemas
de valoracin ysngularizacn trazados por los individuos, las clases
y los grupos de la sociedad, y que tales esquemas experimentan un
conflicto irresoluble entre s y con respecto a la mercantilizaci6n
pblica.
108 lAVIDASOCIALDElAS COSAS lABIOGRAFIACULTURALDElAS ceSAS 109
LADINMICADE LASINGULARIZACIN INFORMAL
EN LAS SOCIEDADES COMPLEJAS
Sin duda, existe un anhelo de singularizacin en las sociedades com-
plejas. Gran parte de dicho anhelo se satisface individualmente,
mediante la singularizacin privada, con base en principios tan mun-
danos como el que rige por igual el destino de las joyas heredadas y
de las pantuflas viejas: la longevidad de la relacin hace que estos
objetos se integren en cierto sentido a la persona y el desprenderse
de ellos se vuelva un acto inconcebible.
En ocasiones, el anhelo de singularizacin adopta las proporcio-
nes de un hambre insaciable de coleccin, que se manifiesta en la
amplia respuesta a los tipos siempre novedosos de singularizaciones.
Las latas de cerveza, las cajitas de fsforos y las revistas de tiras
cmicas, todas ellas del pasado, se convierten de repente en algo que
vale la pena coleccionar, trasladndolas de la esfera de lo peculiar-
mente carente de valor a la de lo singular costoso. Asimismo, adver-
timos el continuo inters en la coleccin de sellos postales donde,
cabe destacar, se prefieren las estampillas en desuso, a fin de que no
existan dudas sobre su ausencia de valor en el crculo mercantil para
el cual fueron creadas originalmente. tomo en el plano individual,
buena parte de la singularizacin colectiva se logra con fundamento
en el paso del tiempo. Los automviles son mercancias que pierden
valor conforme envejecen; pero, al rebasar los treinta aos de vida
pasan a formar parte de la categora de antigedades, y su valor se
eleva ao tras ao. Desde luego, lo mismo sucede con los muebles,
aunque aqu el proceso en cuestin es ms lento; el periodo que
anuncia la sacralizacin es aproximadamente similar al lapso que
separa a una generacin de la de sus abuelos (en el pasado, debido a
la menor movilidad y a la mayor continuidad estilstica, el tiempo
requerido era ms prolongado). Adems, debemos tener en cuenta,
retomando el brillante anlisis de Thompson (1979), la adaptacin
moderna y convenientemente ahistrica al proceso de conversin de
objetos en antigedades aparentes, es decir, la singularizacin instan-
tnea de objetos de desecho que pasan a decorar la sala de los jvenes
profesionistas en ascenso, a quienes aburre la homognea aridez
escandinava preferida por la generacin precedente.
No obstante, tal como sucede con el arte africano, todos estos son
procesos que se desarrollan al interior de grupos pequeos y redes
sociales. El objeto que para m representa un bien heredado es una
mercancia para el joyero, y el hecho de que no sea tan ajeno a la
cultura del joyero se manifiesta en mi disposicin para ponerle un
precio a mi objeto inapreciable (ypara sobrestimar invariablemente
su valor mercantil). Desde el punto de vista del joyero, yo confundo
dos sistemas diferentes de valores: el mercantil yel de la esfera cerrada
de cosas personalmente singularizadas, los cuales convergen por
casualidad en el objeto en cuestin. Muchos de los nuevos "objetos
de coleccin" del tipo de las latas dc cerveza estn atrapados en esta
paradoja: en cuanto se les trata como cosas ms singulares y dignas
de ser coleccionables, se les convierte en objetos valiosos y, al ser
valiosos, adquieren un precio yse transforman en mercancas, con lo
cual su singularidad queda socavada. Esta compenetracin de os
principios mercantiles y de singularizacin en una sola cosa es apro-
vechada por las empresas especializadas en la manufactura de lo que
podra denominarse "futuros objetos de coleccin", tales como las
ediciones encuadernadas en piel de la obra de Emerson, los platos
decorados con copias en bajorrelieve de las pinturas de Norrnan
Rockwell ylas medallas de plata conmemorativas de acontecimientos
notables. La publicidad respectiva es compleja: compre ahora este
plato aprovechando que slo es an una mercanca, porque despus
se convertir en un "objeto singular de coleccin", cuya misma sin-
gularidad har de l una mercanca de alto precio. No puedo encon-
trar ninguna analoga de este fenmeno en las esferas de intercambio
de los tiv,
La singularizacin de objetos llevada a cabo por grupos sociales
plantea un problema especial. Debido a que es realizada colectiva-
mente, ostenta el sello de la aprobacin conjunta, canaliza la tenden-
cia individual hacia la singularizacin y asume la responsabilidad del
carcter sacro cultural. As, los miembros de una poblacin en pro-
ceso de urbanizacin pueden movilizarse repentinamente por la in-
dignacin que provoca la propuesta de remover y vender, como
material de desecho, el metal oxidado de la fuente victoriana de la
comunidad. Tales conflictos suelen consistir cn algo ms que en un
mero asunto de estilo, En la base de las declaraciones vehementes en
materia de valores estticos, pueden hallarse conflictos culturales, de
clase y de identidad tnica, as como la lucha por el poder de lo que
podra denominarse las "instituciones pblicas de singularizacin".'
En las sociedades liberales, estas instituciones no son agencias guber-
namentales o tienen una relacin mnima con el gobierno; se trata de
comits especializados en cuestiones histricas, grupos de expertos
en materia de monumentos pblicos, organizaciones vecinales preo-
cupadas por el "embellecimiento', etctera. Sabcr quin controla
tales instituciones ycmo lo hace es una informacin que dice mucho
sobre el control de la presentacin de la sociedad ante s misma.
110 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS
LABIOGRAFACULTURALDE LASCOSAS
111
Hace algunos aos, en Filadelfia, se escenific una controversia
pblica con respecto a la de instalar la estarua del hroe
cinematogrfico Rockyen la avenida situada frente al Museo de Arte,
institucin que ha funcionado simultneamente un
to pblico al establishment l.ocal ycomo un para satisfacer las
necesidades artsticas de la intelligentsia profesional. La estatua pro-
vena directamente del plat utilizado en la filmacin de "Rocky", la
exitosa historia de un campen de boxeo de origen italiano-estadum-
dense y nacido en el sur de Filadelfia. Para el sector "tnico" de la
clase trabajadora de esa ciudad, la estatua era un objeto smgu!arde
orgullo tnico, regional y de clase, esto es, un pblico
meritorio. Desde el punto de vista de los grupos cuya identidad se
relacionaba con el museo, la estatua era un trozo de chatarra, digna
de ser remercantilizada inmediatamente en calidad de metal dedese-
cho. En este caso, los tpicos de singularizacin ymercantilizacn se
vinculaban de modo directo a sistemas desemejantes y con una con-
notacin moral. Con todo, los opositores al proyecto pudieron encu-
brir su argumentacin con el ropaje de la esttica pblica, campo
donde ejercan la hegemonia cultural. En consecuencia, la estatua no
fue instalada frente al Museo de Arte, sino en el sur de Filadelfia,
cerca de un estadio. _ .
No obstante lo anterior, en las sociedades complejas la mayor
parte del conflicto entre mercantilizacin y singularizacin en
el plano intraindividual, lo cual a anomaltas en el
campo de la cognicin, en matena de valores e mcer-
tidumbres en el terreno de la accin. Los miembros de estas socieda-
I(es mantienen cierta visin privada de la jerarquia de las esferas de
intercambio, pero la justificacin de dicha jerarqua no est
integralmente, como suceda tiv, la estruc.tura de ntercam-
bio en cuanto tal; ms bien, esta justficacn debe importarse desde
afuera del sistema de intercambio, esto es, de sistemas autnomos y
a menudo intolerantes, tales como el de la esttica, la moralidad o la
religin, o el de los intereses profesionales Cuando
consideramos que la venta de un Rembrandt o de una Joya heredada
es una transaccin desfavorable, muestra actitud muestra que. las
cosas denominadas "arte" u "objetos histricos" se hallan porencima
del mundo del comercio. Tal es el motivo por el que en las SOCiedades
complejas el alto valor de lo singular se confunde tan fcilmente con
esnobismo. El alto valor no radica visiblemente en el sistema de
intercambio en s mismo; entre los tiv esto s ocurra cuando, por
ejemplo la superioridad en materia de prestigio (ms que de mero
de los bastones de metal sobre las vasijas era ratificada
de forma palpable por su capacidad para ser trocados por vestimentas
riruales o esclavos. En una sociedad compleja la ausencia de esta
confirmacin patente de prestigio, de lo que significa precisamente
un canje "favorable", vuelve necesaria la atribucin de un valor alto
pero no monetario a los esotricos articulas estticos, estilisticos,
tnicos, de clase y genealgicos.
Cuando las cosas participan de modo simultneo en esferas de
intercambio cognoscitivamente diferentes pero eficazmente entre-
mezcladas, nos enfrentamos de manera constante a aparentes para-
dojas en cuestin de valores. Una obra de Picasso, aunque posee. un
valor monetaro.es inapreciable de acuerdo con otro esquema de npo
superior.As, nos sentimos perturbados, incluso ofendidos, cuando
leemos en los diarios que cierta pintura de Picasso vale 690 mil
dlares, pues no se debe poner precio a algo que es inapreciable. Sin
embargo, en una sociedad plural, el carcter inapreciable "objetivo"
de un Picasso slo puede ser confirmado inequvocamente por su alto
precio mercantil. Con todo, su misma naturaleza inapreciable hace
que el Picasso sea en cierto sentido ms valioso que el montn de
dlares con los cuales puede comprarse, tal como lo destacaran
oportunamente los peridicos en el caso de que el cuadro de Picasso
fuese robado. En resumen, la singularidad no queda ratificada por la
posicin estructural del objeto en el sistema de intercambio, sino
mediante las extracciones intermitentes de la esfera mercantil, segui-
das de las inmediatas reintroducciones a la esfera cerrada del "arte"
singular. Empero, ambos mundos no pueden permanecer separados
por mucho tiempo, puesto que los museos deben adquirir seguros
para sus colecciones. En consecuencia, los museos y los negociantes
del arte sugerirn precios, sern acusados de transformar el arte en
mercanca y, en respuesta, se defendern culpndose mutuamente de
la creacin y el mantenimiento de un mercado artstico. Ahora bien,
para no perder de vista el aspecto fundamental de este anlisis, es
imposible concluir que las referencias al arte singular sean un mero
camuflaje ideolgico del inters mercantil. Aqui, lo que resulta sig-
nificativo en trminos culturales es precisamente la existencia de una
compulsin interna a autodefendernos, ante los otros yante nosotros
mismos, en contra de la acusacin de "mercantilizar" el arte.
El nico momento en que el estatus mercantil est fuera de toda
duda es el del intercambio real. La mayor parte del tiempo, cuando
la mercancia se halla afuera de la esfera mercantil, su estatus es
inevitablemente ambiguo, y queda abierto a las presiones ejercidas
por los acontecimientos ylos deseos, en virtud deque circula a lo largo
del flujo de la vida social. Este es el periodo durante el cual la
112 LAVIDASOCIALDElAS COSAS LABIOGRAFACULruRAL DELASCOSAS
113
mercancia est expuesta a la variedad casi infinita de intentos por
singularizarla. AsI, las singularizaciones de diversos tipos, muchas de
las cuales son erneras, constituyen un acompaamiento constante
de la mercantilizacin, sobre todo cuando sta se vuelve excesiva.
Existe, pues, una especie de mercado negro singularizador que refleja
al mercado negro comn que acompaa a las economias singulariza-
doras reguladas. En consecuencia, incluso las cosas que poseen ine-
quvocamente un valor de cambio -yque por tanto son, en trminos
formales, mercancas- absorben la otra clase de valor, aquel que no
es monetario ni va ms all del intercambio. En esto consiste el
aspecto ausente yno econmico de lo que Marx denomina fetichismo
mercantil. Para Marx, el valor de las mercancas est determinado por
las relaciones sociales de produccin; pero la existencia del sistema
de intercambio convierte al proceso productivo en algo remoto y
malentendido, y "enmascara" el verdadero valor de las mercancas
(como en el caso, por ejemplo, de los diamantes). Esto hace posible
la atribucin social de un poder de tipo fetichista a las mercancias,
poder que no guarda relacin alguna con el verdadero valor de stas.
Ahora bien, nuestro anlisis sugiere que una porcin de dicho poder
se asigna a la mercanca despus de que ha sido producida, y que esto
ocurre mediante el proceso autnomo, cognoscitivo y cultural de la
singularizacin.
Dos ENFOQUES OCCIDENTALES DE INTERCAMBIO:
PERSONAS CONTRAOBJETOS
He destacado la naturaleza arrolladora de la mercantilizacin en la
sociedad occidental como representativa de un tipo ideal de sociedad
altamente comercializada y monetizada. Sin embargo, Occidente
constituye tambin una entidad cultural nica, que posee un conjunto
histricamente condicionado de predisposiciones para concebir de
ciertos modos al mundo.
Ya me he referido a una de tales predisposiciones: la consistente
en separar conceptualmente a las personas de las cosas, considerando
a las primeras como el coto natural para la individuacin (o singula-
rizacin), y a las segundas como el coto natural para la mercantiliza-
cin. Esta separacin, aunque arraigada en trminos intelectuales en
la antigedad clsica yel cristianismo, se volvi culturalmente domi-
nante al inicio de la modernidad europea. Desde luego, su negacin
ms notable reside en la prctica de la esclavitud. Sin embargo, la
importancia cultural de sta puede estimarse con base en el hecho de
que la esclavitud plante un problema intelectual y moral slo en
Occidente (vase Davis 1966, 1975), Ycasi en ningn otro lugar.
Ahora bien, cualesquiera sean las complejas razones de este fenme-
no, la distincin conceptual entre el universo de las personas y el de
las cosas se volvi eulturalmente axiomtica en Occidente hacia
mediados del siglo xx. Por tanto, no es sorprendente que el conflicto
cultural entorno al aborto s.ea ms violento en el presente siglo que
en el anterior. Los bandos nvales pueden formular este conflicto en
trminos de la ubicacn precisa de la lnea divisoria entre las perso-
nas y las cosas, y del punto en que se inicia la "calidad de persona",
pues tanto los partidarios como los opositores al aborto estn de
acuerdo en que es posible abortar "cosas" pero no "personas". Por
eso, en las ocasionales batallas en los tribunales los individuos a favor
del aborto tratan de obtener mandatos judiciales contra los intentos
de los contrarios al aborto por ritualizar la eliminacin de los fetos
abortados, pues dicha eliminacin ritual presupone la idea de "cali-
dad de persona". De acuerdo con las concepciones involucradas
ambos contrincantes muestran un enorme contraste cultural con
respecto a los japoneses. Estos ltimos abrigan pocas dudas en rela-
cin con el aborto, pero reconocen la calidad de persona de los fetos
abortados, a quienes atribuyen el estatus de misogo (almas perdidas)
y honran en santuarios especiales (vase Miura, 1984).
Existe, por consrguiente, una perenne preocupacin moral en el
pensamiento occidental, independientemente de la postura ideolgi-
ca del pensador, sobre la mercantilizacin de los atributos humanos
tales como el trabajo, el intelecto o la creatividad y, ms recientemen-
te, los rganos humanos, la capacidad reproductora femenina o los
vulos. La carga moral implcita en estas cuestiones provieneen parte
de los prolongados debates sobre la esclavitud y la victoria de su
abolicin. De ahi la tendencia a recurrir a la metfora de la esclavitud
cuando la mercantilizaein amenaza con invadir la esfera humana
siendo la esclavitud el caso extremo en el que la totalidad de
persona se considera mercantilizada. La fuerza de las acusaciones
morales contra el capitalismo formuladas por Marx y el papa Len
XIllse deriva de la nocin de que el trabajo humano no debe ser una
mera mercancia; en ello reside el poder retrico de trminos como el
de "esclavitud del salario". En las sociedades liberales occidentales
ms la. incomodidad conceptual de asociar personas y
mercancas vuelve Ilegal la adopcin de un beb, si esto involucra una
comrensacin monetaria para los genitores o padres fsicos; acto
considerado en muchas sociedades como satisfaccin de una evidente
demanda de equidad. Sin embargo, en el Occidente moderno la
114
LAVIDASOCIALDE LASCOSAS LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS 115
adopcin realizada mediante la compensacin monetaria es concebi-
da como venta del nio y, por ende, como algo semejante a la
esclavitnd debido a la mercantilizacin implcita del infante (no
obstante'cun amorosos sean los padres adoptivos). As, la ley castiga
tales compensaciones en Gran Bretaa, la mayora de las provincias
canadienses y en casi la totalidad de Estados Umdos.
El sello caracterstico de la mercantilizacin es el intercambio.
Empero, e! intercambio e! y negociar con los atri-
butos humanos implica un oprobio especial. Por ejemplo, no objeta-
mos -no podemos hacerlo en este punto- la y
venta de! trabajo (que es, por naturaleza, una n:'ercancta terminal).
Sin embargo, s cuestionamos el acto de traficar con e! trabajo,
inherente a la mercantilizacin completa de ste. Hemos aboltdo e!
trabajo obligatorio, y los tribunales se han manifestado contra la
mercantilizacin de los contratos laborales de deportistas y artistas.
El argumento cultural opuesto a la "venta" por un equipo o un
estudio cinematogrfico de un beisbolista o un actor a otro patrn,
est formulado con base en la nocin de esclavitud. La transferenca
de! contrato obliga al trabajador a laborar para un empleador al que
no ha escogido personalmente, motivo por el cual se le est forzando
a prestar sus servicios de forma involuntaria. Aqu podemos advertir
un importante detalle cultural en la mercantilizacin occidental del
trabajo, que sta debe ser controlada por e! propio trabajador. En
contraste las obligaciones contractuales de pago -tales como el
pagar y la compra a plazos- y los contratos de alquiler son legal-
mente negociables; pueden ser y de hecho. son ven?ldos y
de manera ordinaria. De acuerdo con la mismalgica cultural, la Idea
de una tributacin fiscal casi confiscatoria nos perturba mucho menos
que una modesta cantidad de trabajo obligat.orio y na remunerado.
Como en el caso de negociar con el trabajo, la mercantilizacin
directa de los servicios sexuales (que constituyen tambin una mer-
canda terminal) por parte de su prestador inmediato, nos parece
menos criticable que el trfico de dichos servicios a travs de alcahue-
tes. Asimismo, desde el punto de vista moral, admitimos un poco ms
la posibilidad inminente de la venta terminal de los vulos humanos
que la nocin de un trfico comercial de ellos.
No obstante, la pregunta sigue siendo sta: qu tan seguros son
los baluartes culturales occidentales que defienden la esfera humana
en cntra de la mercantilizacin, especialmente en el contexto de una
sociedad secularizada para la cual resulta cada vez ms dificil recurrir
a sanciones trascendentales en materia de discriminacin y clasifica-
cin culturales? He sealado que las economas son sensibles de
modo inherentes a las presiones mercantiles yque tienden a mercan-
tilizarse tan ampliamente como lo permita la tecnologa del intercam-
bio. Entonces, respecto de la lnea divisoria entre las esferas humanas
y mercantil, cules son los efectos de la tecnologa desarrollada en
el campo de la transferencia de atributos humanos? Me refiero a los
recientes avances de la medicina en el terreno de la transferencia de
rganos y vulos, y del desarrollo de la maternidad sustituta. En el
reino de la reproduccin humana, la diferencia entre personas ycosas
es particularmente difcil de definir, pues se resiste contra todos los
intentos por trazar una lnea divisoria ah donde lo que existe es un
continuo natural.
Desde luego, la idea de una maternidad sustituta directa -segn
la cual una mujer da a luz un beb para la futura madre legal-
requiere ms una innovacin legal que otra de tipo tcnico. La idea
en cuestin se ha afirmado al mismo tiempo que los avances tcnicos
en materia de la lucha contra la esterilidad femenina, si bien han
comenzado a incrementar las esperanzas de las parejas sin hijos,
continan siendo ineficaces en muchos casos. Asimismo, constituye
una respuesta a la contraccin del suministro de bebs dados en
adopcin, ocurrida en la dcada de los sesenta a causa del uso de la
pldora anticonceptiva y, en la dcada de los setenta, por la legaliza-
cin ms extensa del aborto. Recientemente, el panorama se ha
complicado en virtud del desarrollo de medios tcnicos para el tras-
plante de vulos, lo cual plantea la posibilidad del trfico de los
medios fsicos de la reproduccin. Las objeciones comunes contra la
maternidad sustituta suelen formularse en los trminos de la impro-
piedad de la mercantilizacin. He aqu el comentario del ministro de
servicios sociales de una provincia canadiense: "Nose puede comprar
un beb en Ontario.' Sin embargo, resulta aceptable, al menos para
algunos, que la madre sustituta afirme que no recibir ningn "pago",
sino una "compensacin" de 10 mil dlares, por concepto de "las
molestias ocasionadas a mi familia y los riesgos involucrados". En el
caso de la entidad encargada de la produccin sustituta de hijos, tiene
gran importancia declarar lo siguiente: "El nuestro no es un negocio
de alquiler de teros." En el nterin, mientras discuten los telogos y
moralistas, el costo de conseguir una madre sustituta se ha elevado a
cerca de 25 mil dlares (Scott, 1984).
Por supuesto, existe un antecedente en materia de mercantiliza-
cin de atributos humanos fsicos: en Estados Unidos, el suministro
de sangre a la prctica mdica depende abrumadoramente del merca-
do directo del lquido vital; en contraste con la mayora de los pases
europeos, por ejemplo, donde se ha rechazado deliberadamente el
116 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS 117
manejo mercantil a ese respecto (Cooper y Culyer, 1968). En la
actualidad los avances en el terreno del trasplante de rganos y el
aprovisionamiento insuficiente de stos plantean la misma pregunta
que en el pasado provoc el caso de la sangre: en relacin con las
polticas pblicas, cules son los modos ptimos para garantizar un
suministro adecuado? Mientras tanto, han comenzado a aparecer
anuncios de compradores de riones con fines de trasplante.
El debate sobre el manejo de los vulos se halla todava en su etapa
inicial. Desde la perspectiva cultural, esta situacin resulta ms com-
pleja que la referida al caso del esperma, el cual se mercantiliz desde
hace algn tiempo sin provocar gran discusin. Ello se debe acaso a
que cl vulo es visto corno el ncleo bsico del futuro ser humano?
, quiz, a que las mujeres adoptan supuestamente una actitud
maternal con respecto a los vulos, considerndolos bebs potencia-
les y por tanto no susceptibles de ser vendidos, mientras quc los
hombres no suelen mostrar sentimientos paternales en relacin con
su esperma?' (En muchas sociedades, la generacin de la vida es
descrita corno la unin de ambos elementos; pero los occidentales
utilizan la metfora cientfica scgn la cual tiene lugar la fecundacin
del vulo por el espermatozoide, la clula femenina se converte as
en el homnculo que es activado a la vida.) El desarrollo inevitable
hacia procedimientos rutinarios de trasplante de vulos y el congela-
miento de stos con fines de almacenamiento representarn una
expansin de la tecnologia de ntercambio de atributos humanos,
ncluyendo la posiblidad de traficar con ellos. Entonces, podernos
preguntarnos si esto incrementar la permeabilidad de la frontera
entre el mundo de las cosas y el de las personas, o s la lnea divisoria
se desplazar con base en el recurso de nuevas definiciones, aunque
permaneciendo tan rgida como antes.
CONCLUSIN: TIPOS DE BIOGRAFAS
A pesar dc quc la mercancaye! objeto singular son opuestos, ninguna
cosa llega a aleanzar completamente el extremo mercantil ltimo de!
continuo ubicado entre ambos polos. No existen mercancas perfec-
tas. Por otra parte, cn toda economa la funcn del intercambio
parece contener una fuerza inherente, capaz de conducir al sistema
de ntercambio hacia el mayor grado de mercantilzacin que la
tecnologia de intercambio permita. Las fuerzas contrarrestantes son
la cultura y e! individuo, con su tendencia a discrminar, clasificar,
comparar y sacralizar. Esto significa, tanto para la cultura como para
el individuo, librar una batalla cn dos frentes: en contra de la mercan-
tilizaci6n, en tanto instancia homogeneizadora de los valores de
cambio, y en contra de la singularizacin absoluta de las cosas, tal
corno es su naturaleza.
En las sociedades a pequea escala y no comercializadas, el impul-
so hacia la mercantilizacin fue contenido con frccuencia por las
insuficiencias de la tecnologa del intercambio, en especial por la
ausencia de un sistema monetario bien desarrollado. Esto posibilit
la categorizacin cultural dcl valor dc cambio de las cosas, sobre todo
en la forma de esferas cerradas de intercambio, y satisfizo las necesi-
dades cognoscitivas individuales de clasificacin. As, la clasificacin
cultural colectiva restringi la exuberancia innata de las clasificacio-
nes privadas y puramente idiosincrsicas.
En las sociedades a gran escala, comercializadas y monetizadas, la
existencia de una sofisticada tecnologa de intercambio permite que
la economa sea inundada por la mercantilizacin. En todas las
sociedades industriales contemporneas, cualesquiera sean sus ideo-
logas, la mercantilizacin y la monetizacin tienden a invadir casi la
totalidad de sus aspectos, sea mediante un modo franco o a travs del
mercado negro. Asimismo, los nuevos avances tecnolgicos (por
ejemplo, en el campo de la medicina) abren rcas antes cerradas a las
posibilidades dcl intercambio y tales rcas suelen mercantilizarse
rpidamente. La homogeneizacin dc valores subsecuente a la mcr-
cantilizacin, y la incapacidad 'de la cultura colectiva de la sociedad
moderna para arreglrselas con esa llanura o monotona, producen
dos resultados: por una parte, frustran al individuo y, por la otra,
hacen factibles innumerables clasificaciones por parte de los indivi-
duos y los grupos reducidos. Sin embargo, estas clasificaciones pcr-
manecen en el plano privado y, salvo el caso de los grupos
hegemnicos en trminos culturales, carecen de apoyo pblico.
En consecuencia, la economa de las sociedades complejas yalta-
mente monetizadas muestra un sistema de valoracin bipolar: por
una parte, se halla e! rea homognea de las mercancas y, por la otra,
e! rea extremadamente abigarrada de la valuacin privada. Compli-
cacioncs adicionales surgen dc la referencia constante por parte dc la
tasacin privada a la nica valoracin pblica confiable, es decir, la
suministrada por el rea mercantil. Resulta inevitable que al conferir
un precio al valor, aqul se convierta en la medida de ste. El producto
de todo ello es un complicado entrelazamiento de la esfera mercantil
dc intercambio con la pltora de clasificaciones privadas, lo cual
conduce a anomalas ycontradicciones, ya conflictos tanto en el plano
dc la cognicin individual corno en el dc la interaccin entre indivi-
118 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS LA BIOGRAFA CULTURAL DE LAS COSAS 119
duos y grupos. En cambio, la estructura econmica de las sociedades
a pequea escala del pasado exhiba una armona relativa en las
valoraciones econmicas, cuturales y privadas. Semejante diferencia
nos lleva hacia perfiles biogrficos completamente distintos de las
cosas.
En este punto vale la pena hacer una aclaracin. A pesar de que
me he en el gran contraste existente entre los dos tipos
econmicos Ideales y polares, los casos empricos cuyo estudio
resuta ms interesante, esto es, que proporcionan una mayor uti-
lidad terica, son aquellos ubicados en el punto intermedio de
ambos extremos. Con base en el examen de tales casos, podemos
conocer lo siguiente: las formas sutiles en que se entretejen las
fuerzas de la mercantilizacin y la singularizacin; el modo en que
violan las reglas al moverse entre ambas esferas, las cuales estn
supuestamente aisladas una de la otra; la manera en que se trans-
forma aquello que es intransformable en trminos formales; cmo
se enmascaran tales acciones y con la connivencia de quin; por
ltimo, la forma en que se reorganizan las esferas yse reordenan las
cosas dentro de ellas a lo largo de la historia de una sociedad dada.
Igualmente interesantes son los casos donde interactan sistemas
diferentes de mercantilizacin de diversas sociedades. Por ejemplo,
Curtn (1984) ha mostrado importancia de las disporas para la
historia del comercro mundial; sus negociantes, que integran un
grupo cuasi-cultural, suministran los canales para el movimiento de
productos entre sociedades desemejantes. Resulta evidente la uti-
lidad de tales grupos de comerciantes al actuar como mediadores
entre distintos sistemas de intercambio. Mediante el amortigua-
miento del impacto directo del comercio mundial, esta mediacin
evita que las sociedades involucradas consideren amenazadas sus
ideas particulares sobre el intercambio, resguardando sus barrocos
sistemas de intercambio en la comodidad del localismo cutural.
Quiz esto explique la sorprendente viabilidad, en trminos hist-
ricos, de los sistemas econmicos localistas situados en medio de
redes mundiales de comercio. Asimismo, puede dar cuenta de lo
que por largo tiempo ha representado un enigma para la antropo-
loga econmica: la expansin limitada, hasta el siglo xx, de una
moneda "de uso mltiple"; expansin mucho ms restringida de lo
que podran sugerir la teora de la difusin o el utilitarismo de
sentido comn. Habiendo sealado lo anterior, debo regresar al
gran contraste entre las sociedades "complejas y comercializadas"
yaqullas "a pequea escala", sobre cuyas implicaciones ha versado
el presente ensayo.
Se puede plantear una analoga entre el modo en que las socieda-
des construyen individuos y la forma en que construyen cosas. En las
sociedades a pequea escala, las identidades sociales de las personas
son relativamente estables y sus cambios suelen estar ms condicio-
nados por las reglas culturales que por las idiosincrasias biogrficas.
En la biografia de una persona ordinaria, el drama se deriva de lo que
sucede al interior de un estatus determinado. Reside en los conflictos
que se originan entre el yo egosta y las demandas inequvocas de las
identidades sociales dadas, o en los problemas que surgen de la
interaccin entre los actores poseedores de papeles definidos dentro
de un sistema social claramente estructurado. La agitacin existente
en el marco de las biograffas es de una diversidad picaresca. Al mismo
tiempo, el individuo que no encaja con las posiciones estipuladas, es
singularizado de acuerdo con una identidad especial-la cual puede
ser sagrada o peligrosa y, a menudo, ambas- o expulsado. En las
sociedades a pequea escala, las cosas son moldeadas de una manera
similar. En el sistema ntidamente estructurado de los valores de
cambio y las esferas de intercambio, su estatus es del todo claro. La
biografa memorable de la cosa est integrada, en su mayor parte, por
acontecimientos que ocurren dentro de una esfera determinada.
Cualquier cosa que nos adecue a las categoras es anmala y extrada
de la circulacin normal, para ser sacralizada, aislada o eliminada. Lo
que destaca en las biografas tanto de los miembros como de las cosas
de estas sociedades es, ante todo, el sistema social ylas interprctaco-
nes colectivas en que ste descansa.
En cambio, en las sociedades complejas, las identidades sociales
de las personas no slo son numerosas sino tambin, a menudo,
conflictivas, y no existe una jerarqua clara de lealtades que permita
el predominio de una identidad sobre las otras. Aqu el drama de las
biografas personales se ha convertido de modo creciente en el
drama de las identidades: de sus colisiones, de la imposibilidad de
elegir entre ellas, y de la ausencia de seales provenientes de la
culturayla sociedad en su conjunto que contribuyan a la consecucin
de dicha eleccin. En resumen, el drama consiste en el carcter
incierto de la identidad; un tema cada vez ms dominante en la
literatura occidental moderna, donde este tpico hace a un lado los
dramas de la estructura social (incluso cn los escritos que versan
sobre casos tan eminentemente estructurales como el de las mujeres
o el de las "minoras"). En las sociedades complejas, la biografa de
las cosas revela un patrn similar. En el mundo homogeneizado de
las mercancas, la biografa memorable de una cosa se convierte en
la historia de las diversas singularizaeiones experimentadas por ella,
120 LA VIDA SOCIAL DE LASCQSAS
LABIOGRAFACULTURALDELASCOSAS 121
de las clasificaciones y reclasificaciones a las cuales ha estado sujeta
en un mundo incierto de categoras cuya mportancia vara con cada
modificacin menor del contexto. Al igual que en el caso de las
personas, el drama reside aqu en la incertidumbre tanto de la
valoracin como de la idcntidad.
Todo lo anterior sugiere la necesidad de enmendar la profunda
nocin durkheimiana de que la sociedad ordena el mundo de las
cosas de acuerdo con la estructura prevaleciente en el mundo social
de sus miembros. Adems, quiero agregar que las sociedades res-
tringen a ambos mundos de forma similar y simultnea, motivo por
el cual construyen objetos del mismo modo que construyen indivi-
duos.
NOTAS
Quiero agradecer los valiosos comentarios de Arjun Appadurai y Barbara Klamon
Kopytof los cuales condujerona la redaccinde este ensayo. Asimismo, agradezco las
sugerencias de Jcan Adclman, Sandra llames, Muricl BeU, Gyan Prakash, Colin
Renfrewy Harbara Hcrrnstein Smith, que contribuyerona integrarla versin final de
este trabajo.
lMi agradecimientoa Barbara Hermstein Smith, quien me hizo reflexionar sobre
la importancia de tales instituciones en el proceso en cuestin.
2Agradezcoesta sugerenciade Murie! BeI!.
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SEGUNDA PARTE
INTERCAMBIO, CONSUMO Y OSTENTACIN
III. DOS TIPOS DE VALOR EN LA PORCIN
ORIENTAL DE LAS ISLAS SALOMN
WILLIAM H. DAVENPORT
Hace ya muchos aos que Malinowski plante la til distincin entre
mercancas ordinarias, las cuales eran intercambiadas dentro de mer-
cados convencionales, y objetos valiosos, los cuales slo podan inter-
cambiarse entre si y en contextos restringidos y ritualzados. Esta
diferencia entre intercambiabilidad general y circunscrita ha const-
ruido uno de los temas principales (y una fuente de disputas) cn el
estudio comparativo de los sistemas econmicos. En el presente
ensayo, describo el modo en que sccombina el trabajo y los materiales
para producir bienes duraderos que no pueden ser intercambiados
ulteriormente. Se trata de articulas que cstn ms all dcl potencial
de intercambiabildad y que, por tanto, se hallan fuera de la categora
mercantil.
El rea geogrfica incluida en el anlisis es la porcin oriental de
las islas Salomn, ubicadas en el Pacfico sudoccidental, e incluye la
zona oriental de la isla San Cristbal y dos pequeas nsulas, Santa
Ana y Santa Catalina. Todas las comunidades de esta rea utilizan
dialectos derivados de una lengua denominada originalmente kahua; 1
asimismo, poseen una cultura local muy similar, diferente de la
cultura y los idiomas del sector occidental de San Cristbal y de las
islas de la Santa Cruz, localizadas al este del archipilago Salomn.'
El centro de atencin se ubica en la pequea isla de Santa Catalina,
o Aorik, pues en ese lugar efectu la etapa ms intensa de mi trabajo
125
126 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS
OOSTIPOSDEVALORENLASISLASSALOMN 127
de campo (entre 1965 y 1966). Adems, en ese sitio se haba preser-
vado con mayor nitidez la cultura precolonial.
En tales sociedades existen muchos eventos donde el intercambio
yel consumo de ciertas mercancas son esenciales para el mantcni-
miento y la modificacin de las relaciones sociales. Con todo, los
acontecimientos que exigen mayor atencin y que, en el momento
oportuno, representan el esfuerzo social ltimo, son tres celebracio-
nes conrncffi?rativas, llamadas genricamente-murina, que se verifi-
can c,onmonvo del fallecimiento de parientes importantes. Las tres
-nlurma se ubican en una escala creciente y constituyen la continua-
cin de dos ntos funerarios iniciales. Incluyo a continuacin una
breve descripcin de la secuencia.'
Despus deceso de cualquier hombre, mujer o nio, tiene
lugar un penado de duelo, el cual oscila desde unas cuantas horas
en el caso de un infante, hasta varios das en el de un adulto impor-
tante. Al cabo de dicho periodo, se verifica el entierro, usualmente
-.:.n un cementerio determinado. Luego, todos los miembros de la
I comumdad observan alguna forma de luto, cuya rigurosidad est en
funcin de la relevancia del difunto. Por ejemplo, puede decidirse
por consenso mantener un sil.encio total en la aldea; el objetivo es
inmovilizar a los deudos prximos, mientras que los parientes leja-
nos y los que no son familiares salen del rea residencial para
desempear las actividades cotidianas y sostener a los que permane-
cen en sus hogares. Independientemente de la severidad del luto
siempre que un adulto muere se interrumpe el comercio interno y
externo de la aldea, se suspende el paso de canoas y se obstruyen los
L31mmos.
Despus de un intervalo de cinco a diez das, los deudos prximos
al difunto ofrecen un pequeo banquete, como una expresin de
gratitud a toda la comunidad. Asimismo, este acto representa la
exonerac!n la obligacin de mostrar aflicen, y sirve para com-
sirnblcamentc, las molestias ocasionadas por el luto. Aho-
ra bien, aldeanos deciden el periodo de duelo,
cuyas manifestaciones pueden ser mmmas o muy estrictas, de acuer-
do con los sentimientos y las obligaciones personales respecto del
fallecido.
Meses ms tarde, se ofrece un sClgUndo banquete a la comunidad
en su conjunto, que comprende un alimento especial para quienes
han continuado exhibiendo seales de duelo. Este platillo especial
debe incluir carne de cerdo, lo cual eleva el valor econmico del
segundo en relacin con el primero, donde se distribuyen
budines propros de una celebracin, esto es, budines elaborados con
materias primas de buena calidad y almendras canarium (frutos alta-
mente apreciados), pero donde no se reparte carne. El valor total del
segundo banquete se incrementa si son numerosas las porciones de
carne de cerdo por ofrecer, si se tiene que viajar a otra comunidad
para comprar el cerdo (lo cual implica esfuerzos y gastos adicionales)
y SI se encarga a un artesano el tallado de nuevas vasijas de madera
para servir los ofrecimientos especiales. La contratacin del artesano
no slo implica pagar su trabajo en moneda local, sino tambin
suministrarle alimentos (a l ya toda su familia) durante el desempe-
o de las labores de tallado, pues el artesano no puede llevar a cabo
simultneamente las actividades de subsistencia. La contratacin de
un tallador de otra aldea significa que los parientes del difunto estn
dispuestos a realizar un esfuerzo adicional, el de solicitar los servicios
de un artesano notable.
Estos dos primeros banquetes constituyen los ritos funerarios, y
ambos deben ofrecerse en el deceso de cualquier adulto. Se supone
que la escala relativa de las ceremonias mortuorias es proporcional
al rango social del difunto. El espritu de tales prcticas consiste en
que los parientes prximos al fallecido agradezcan a toda la comu-
nidad sus expresiones de dolor y, en especial, a quienes han manifes-
tado un luto prolongado. Desde luego, las personas que asumen la
responsabilidad de los banquetes son auxiliados por los individuos
con los que mantienen una asociacin estrecha o que estn en deuda
con ellas. As, la fuente de la riqueza distribuida reside en esta
"afinidad" de deudos y amigos, encarnada por cada uno de los
organizadores involucrados. Desde el punto de vista del patrocina-
dor, la organizacin de los ritos funerarios implica, por una parte,
demandar el pago de crditos o prstamos personales otorgados al
ayudar a otros en ceremonias mortuoriaspreviasy, por laotra, crear
nuevas deudas personales, las que se saldarn cuando el acreedor
solicite en el futuro su asistencia para la organizacin de un evento
similar.
Las redes de crditos ydeudas personales establecidas de ese modo
(entre otros) constituyen la base de la posicin y el rango sociales.
Cuanto ms intrincada sea la historia de crditos y deudas de una
persona, mayor ser su importancia en la comunidad, y cuanto ms
alto sea su rango social, mayor ser su influencia. Asimismo, todos
los crditos y deudas pasan a integrar la herencia de los sujetos. En
consecuencia, un individuo acaudalado al fallecer suele legar crditos,
y sus herederos pueden demandarlos para celebrar el funeral. En el
marco de las transacciones sociales de esta naturaleza, la negativa a
pagar las deudas contradas representa una ofensa legal muy grave. s
128
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS DOSTIPOS DE VALORENLASISLASSALOMN 129
el deudor o alguno de sus herederos no atiende la demanda pblica
de pago interpuesta por el acreedor, ltimo qucda autorizado
para apoderarse de la porcin de huerta utilizada por aqul. En virtud
de que los matrilinajes poseen colectivamente los predios destinados
a huertos, una apropiacin de ese tipo es un asunto quc compete a
muchas personas,
Las mercancas comestibles, tales como los alimentos preparados
y la carne de cerdo, constituyen el fundamento de. las transacciones
sociales. Entre los individuos todas las transacciones mercantiles
representan contratos econmicos: lo cue se otorga debe ser rctribui-
do ante la solicitud expresa, en la misma cantidad y dentro de un
periodo "razonable", aunque sin intereses. Con todo, cuando una
personasuministramercancas al "pblico", en el contexto de unrito
social, no se provoca ninguna deuda econmica. En su lugar, el
donante es recompensado con un acrecentamiento proporcional dc
prestigio. Debido a que cada rito social que incluye la dc
mercancas implica, por una parte, el pago de deudas contradas en
ritos previos y, por la otra, la formacin de nuevas deudas por pagar
en ritos posteriores, todo rito est vinculado a otros celebrados en el
pasado y a otros por celebrar en el futuro. .
Ahora bien, cn el caso de muerte de adultos de un rango social
importante, se verifican prcticas conmemorativas adicionales. Cabe
destacar que la estructura y '.'rganizacin de tipo de ritos son
diferentes de las dos celebraciones funeranas inciales. El comienzo
de la primera prctica conmemorativa (de las tres posibles) puede
comprenderse desde dos puntos de vista sociales. En primer lugar se
halla el caso del individuo, usualmente un varn, que se considera
sucesor del difunto y decide honrar a su predecesor (quien pudo ser
su padre, hermano mayor, tia materno o tan slo un mentor); cnton-
ces, convence a otros hombres mayores de la comumdad para quc
hagan lo mismo en relacin con otras personas que deseen honrar de
este modo. En segundo est el caso del grupo de hombres y mujeres
mayores de la comunidad quc deciden honrar cada cierto tiempo a las
personas importantes fallecidas en el entre
una y otra celebracin de este tipo. En Aoriki, el pnmer reconoci-
miento especial posterior a la muerte se denomina owota, pero las
dems comunidades de la porcin oriental de las islas Salomn
utilizan otros nombres para designar el evento.
Debido a que el owota est dividido en mitades (aunque este
principio de bifurcacin vara de comunidad en comunidad), cada
adulto, pero sobre todo cada hombre, es emparejado con alguien de
un rango social similar. Todos los que honran a un difunto ofrecen
una presentacin a un socio de posicin semejante. Despus, en un
owota subsecuente, los socios que han recibido las presentacio-
nes (o sus herederos) deben corresponder con presentaciones iguales
o mayores.
La presentacin consiste en una vasija grande, tallada especial-
mente para cl evento, que contiene alimentos preparados y carne de
cerdo cocinada; el tamao de la vasija y la cantidad de carne suelen
variar, asi como el esfuerzo y los gastos involucrados en el tallado de
la vasija, la obtencin del cerdo y la reunin de las materias primas
empleadas en la elaboracin del budin. En este banquete, cada per-
sona invierte el monto mximo de que dispone, considerando el
apoyo al cual puede recurrir, sus dems obligaciones ysu estrategia a
largo plazo en materia de presentaciones por ofrecer en el futuro. No
obstante, la magnitud del reparto debe ser por lo menos igual a la de
la distribucin recibida en el pasado de parte del donador, o de un
predecesor cuya deuda haya heredado o vaya a asumir.
Algunos aos ms tarde, los individuos que desean honrar nueva-
mente al mismo difunto pueden ofrecer un segundo banquete, acto con
el cual incrementan su rango social. En Aoriki, el segundo reconoci-
miento es denominado ratemataufa, que signifiea"completar la sepul-
tura". En relacin con el owota,e1rate mataufaes de una escala mucho
mayor, pero involucra una cantidad menor de muertos honrados.
Las consecuencias de estos dos intercambios conmemorativos son
el establecimiento y la validacin pblica de la jerarquia social de la
comunidad, la cual ha sufrido una dcsestabilizacin como resultado
del deceso de una persona importante o arafa. Desde otra perspecti-
va, se trata de un rito colectivo de sucesin, pues est involucrado el
rango social. Estas prcticas son susceptibles de diversas manipula-
ciones. Un socio puede desafiar a otro al ofrecer un banquete inespe-
radamente abundante, motivo de pblica humillacin para el
segundo. El socio agasajado puede sostener que est recibiendo
menos dc la deuda contrada, afirmacin con la que insulta al donan-
te. El anfitrin puede ofrecer un reparto inopinadamente pequeo,
alegando que slo eso merece su socio. En consecuencia, lOS inter-
cambios conmemorativos pueden convertirse en competencias, y
pueden funcionar como foros pblicos para ventilar agravios ydispu-
tas aejas; empcro, sa no es la regla. El objetivo es que los intercam-
bios sean armnicos y que la comunidad en su conjunto se sienta
satisfecha con tales transacciones. En particular, la comunidad debe
sentirse orgullosa por haber honrado a los difuntos relevantes, y
debe existir un acuerdo general sobre la jerarqua de rango social
exhibida por los participantes principales.
130
LAVIDASOCIAL DELASCOSAS DOS TIPOS DE VALOR EN LAS SLAS SALOMN 131
Los dos lipos de intercambios conmemoralivos recin descritos se
relacionan con la comunidad inmediata, esto es, con una sola aldea o
con un grupo de aldeas pequeas y contiguas. Los alimentos que son
reunidos y ofrecidos a los socios se redistribuyen a la larga, o
menos en forma equitativa, y se consumen localmente. Las vasijas
talladas en que se sirven los alimentos no se vuelven a utilizar,
convirtindose en teslimonios materiales de las transacciones. Ahora
bien, se verifica una pequea prdida de la riqueza comunitaria a
travs de la compra de mercancas yservicios, como el de los tallado-
res a otras comunidades. No obstante, con el paso del tiempo, estas
fugas econmicas se compensan con la venta de mercancas yservicios
especializados a otras comunidades que practiquen el mismo tipo de
ritos ceremoniales y que, como ya se ha sealado, realcen el valor de
compras cuya realizacin implica el esfuerzo adicional de trasladarlas
fuera de la comunidad de origen.
En este punto, vale la pena incluir un comentario sobre las vasijas
talladas especialmente para las prcti<;as Hasta ha-
ce unos cuantos aos, nunca se volvan a utilizar en ntercambios
subsecuentes estas vasijas. Estas vasijas, como ya se ha enfatizado,
constituan la evidencia material de un intercambio, y con frecuencia
se les exhiba informalmente en la parte exterior de las viviendas;
empero, si se les otorgaba un uso con fines mundanos. Servan para
baar a los bebs; en el mar, se convertan en canoas diminutas para
los nios; por ltimo, las vasijas rotas y podridas se empleaban como
comederos para los cerdos. En otras palabras, estas vasijas
algunas de las cuales eran magnificas obras de arte, slo se utilizaban
en una ocasin y, despus, se abandonaban al proceso de deterioro.
Ahora bien, existe otra clase de prctica conmemorativa que se
celebra aproximadamente cada Esta celebracin no slo es el
rito ms importante de la serie, smo que tambin constituye el
mximo esfuerzo econmico y social verificado en las comumdades
de la porcin oriental de las islas Salomn. Se le denomina -murina,
es decir, conmemoracin.
La -murina se inicia con el consenso logrado por los hombres y
mujeres importantes de la comunidad. Las consideraciones significa-
tivas que se hallan en la base de este acuerdo son las la
valoracin favorable de los recursos totales de la comumdad; el
compromiso de destinar tales recursos a la honra de difuntos relevan-
tes, asumiendo la responsabilidad de efectuar las diversas lareas
ambiciosas y costosas involucradas en el rito, y la obligacin dc
celebrar la consumacin de esas tareas agasajando a todas y cada una
de las personas que deseen participar. La realizacin de esta prctica
implica varios aos de planeacin, preparativos y ejecucin. El grado
de xito alcanzado por el rito ser conocido por las dems comunida-
des de la regin, y representar un indicador de la fuerza econmica
y social de la comunidad organizadora. Asimismo, cabe sealar que
la -mLITina deja temporalmente exhausta a la comunidad en cuestin,
al agotar su energa y riqueza excedente.
La principal diferencia estructural entre la -murinay el resto de las
prcticas funerarias reside en las unidades sociolgicas que inician el
rito, lo apoyan y reciben sus obsequios. En las celebraciones mortuo-
rias, los parientes prximos al difunto y los amigos de stos son
quienes comienzan el rito. En las dos prcticas conmemoralivas
(owota y rate mataujay, cuyo objetivo es honrar a los antepasados
ilustres, el iniciador es una colectividad integrada por personas im-
portantes (arafa). En el caso de la -murina, la inicialiva recae en la
comunidad en su conjunto. En las celebraciones mortuorias la comu-
nidad se autoasla durante el periodo de duelo, y el rito conclusivo
seala al restablecimiento gradual de las relaciones sociales intraco-
munitarias y extracomunitarias. En las prcticas conmemoralivas la
comunidad se divide en imagen e imagen reflejada, esto es, en mitades
estratificadas que soslienen intercambios mutuos y equitativos. Tan-
to en las celebraciones mortuorias como en las prcticas conmemo-
rativas, es mnima la canlidad de riqueza que se deposita fuera del
plano comunitario. En el caso de la -murina, los sujetos receptores
son las dems comunidades vecinas. La asistencia reciproca queda
ineluida entre las obligaciones comunitarias: se invita a personas que
en el pasado agasajaron a los que ahora son anfitriones y a individuos
que en el futuro saldarn esta deuda convirtindose en patrocinado-
res de otra -murina. A pesar de que la riqueza colectiva de la comu-
nidad anfitriona se deposita fuera de los limites de sta, la mayor parte
de dicha riqueza habr de reponerse al paso de los aos, cuando las
dems comunidades de la regin celebren ritos equivalentes. Las
relaciones reciprocas intercomunitarias establecidas por la -murina
constituyen importantes lazos sociolgicos que definen yunen a cada
regin comprendida en la porcin oriental de las islas Salomn.
La ambiciosa tarea emprendida por la comunidad organizadora de
la -murina consiste en la edificacin de construcciones, las cuales
permanecen como testamento material del rito y benefician directa-
mente a la comunidad. Por lo menos se erige una estructura elegante
en donde se exhiben, antes de ser ofrecidas a los invitados, enormes
vasijas llenas de alimentos preparados y carne de cerdo cocinada. En
relacin con la estructura, se contrata a artesanos de muchas comu-
nidades, a fin de que tallen las columnas, y diseen y ejecuten otros
132 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS DOS TIPOS DE VALOREN lAS ISLAS SALOMN 133
detalles arquitectnicos. Asimismo, se comisiona la confeccin de las
vasijas, algunas de las cuales miden entre cuatro y cinco metros de
largo. Por ltimo, siempre hay otras labores involucradas, tales como
el sembrado de cultivos adicionales, la cra y adquisicin de muchos
cerdos, y la planeacin y realizacin de viajes a otras comunidades
para comprar los materiales y los productos comestibles requeridos.
La tarea principal suele ser la construccin de canoas. Un tipo de
stas se halla representadopor la canoa mercantil, denominada canoa
de guerra, por la cual han adquirido gran celebridad las islas Salomn.
Estas enormes canoas de madera, que implican la mayor inversin de
capital para las comunidades, son consideradas como recursos vitales
por los habitantes de las islas de Santa Ana y Santa Catalina, quienes
deben importar la mayor parte de los alimentos que consumen. La
fabricacin de una canoa mercantil no se verifica exclusivamente con
motivo de una -murina; puede construirse en el momento en que un
isleo sea capaz de reunir los recursos necesarios. Sin embargo, las
canoas fabricadas en el marco de una tarea conmemorativa son ms
elegantes y, por tanto, ms caras que las otras. Las canoas mercantiles
no slo son esenciales para la economa de cada comunidad, sino que
tambin son vistas como representaciones de la comunidad fuera de
los confines de sta, porque slo se utilizan para visitar a otras
comunidades.
Los habitantes de las islas Salomn pueden construir tambin
canoas especiales destinadas nicamente a la pesca de los bancos
estacionales de bonito y atn. A pesar de que estas especies marinas
son muy estimadas como alimento, su pesca representa un empeo
sagrado, dedicado a las principales deidades tutelares. Se considera
que las canoas destinadas a la pesca del bonito constituyen la expre-
sin suprema de destreza y habilidad artstica. En algunos casos, se
contratan los servicios de expertos, con objeto de que supervisen el
diseo y la construccin de estas canoas; en otros, se comisiona su
fabricacin a otras comunidades. Cada canoa construida con motivo
de una -murina, ya sea mercantil o para la pesca del bonito, se
consagra a la memoria de un difunto importante. Una vez consagrada
y botada, se convierte en un objeto sagrado que no puede ser vendido
ni comercializado.
A menudo, los crneos de los personajes honrados de mayor
relevancia son desenterrados y colocados en cofres, los cuales se
destinan a osarios ylugares sagrados. Existe una gran variedad de ritos
de resepultura en la porcin oriental de las islas Salomn, que pare-
cen el resultado de las innovaciones introducidas en el contexto de la
-murina. Una meta importante de esta prctica conmemorativa es
producir una impresin duradera en las dems comunidades, y un
modo de lograrlo se basa en la innovacin.
En unas cuantas comunidades de la porcin oriental de las islas
Salomn, el mximo esfuerzo conmemorativo consista en ofrecer
una recompensa monetaria por el secuestro de un nio, al cual se le
asignaba el nombre del difunto honrado, y el trato de la repre-
sentacin viva y sagrada del fallecido. Quienes efectuaban el secues-
tro solian ser miembros de las comunidades vecinas, ydeblan realizar
viajes distantes, fuera de los limites de las comunidades involucradas
en la -murina, para obtener a la vctima. Se informa que cierta
comunidad, quiz la ms acaudalada del rea, ofreca una recompensa
por el secuestro de adultos, a quienes se asesinaba y consuma en
honor del difunto.
Asimismo, se sacrificaban vidas humanas para consagrarlas a las
canoas mercantiles nuevas. Este rito se verificaba con el lanzamiento
al agua de la canoa y una incursin en alguna comunidad lejana,
donde se seleccionaba una vctima. Sin embargo, el acto significaba
la prdida de una vida dentro de la comunidad del propietario de la
canoa, pues la venganza directa era inevitable.
Ahora bien, la construccin de una canoa sagrada destinada a la
pesca del bonito implica el compromiso a largo plazo de mantener
una tripulacin de hombres jvenes yvigorosos durante la temporada
de pesca de esa especie. A lo largo de ese periodo estacional, todos
los tripulantes habitan en un sitio apartado de la aldea o casas de las
canoas sagradas, con objeto de mantenerse puros, es decir, libres de
la contaminacin producida por las mujeres yel escenario domstico.
Sus alimentos deben ser cocinados por separado. El costo de esta
atencin especial es alto, y debe ser cubierto por el propietario de la
canoa, el individuo que organiz y pag la construccin de sta. El
propietario adquieregran renombre sisu canoayla tripulacin tienen
xito en la captura del pez sagrado. Adems, dicho xito indica que la
deidad tutelar y el espritu del difunto al que se ha consagrado el rito
tienen una disposicin favorable hacia el dueo de la canoa y la
comunidad en su conjunto. Cuanto ms exitosas sean las canoas de
una comunidad destinadas a la pesca del bonito, mayor ser el pres-
tigio de esa comunidad en el plano distrital.
El mantenimiento de una canoa mercantil constituye una aventura
de negocios para el sujeto que patrocina su fabricacin, pues lo mismo
puede ser un asunto lucrativo que poco fructfero. Con todo, desde el
punto de vista de la comunidad en su conjunto, el hecho de contar
con muchas canoas mercantiles, especialmente si son muy activas,
significa prosperidad ante los ojos de las dems comunidades.
134 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
DOS TIPOS DE VAWREN lAS ISlAS SALOMN
135
La lista de los principales esfuerzos relacionados con la -murina
que hemos proporcionado aqu es incompleta, adems de que debe
considerarse la gran acogida que ha tenido siempre la innovacin.
Idealmente, la labor conmemorativa no slo debe ser dificil y cara,
sino tambin, en la medida de lo posible, audaz. Este espritu se aplica
por igual a todas las erapas preparatorias. Cualquier cosa que se haga,
ya sea el cultivo o la cosecha destinada a la celebracin, los viajes
comerciales o la organizacin de las cuadrillas de trabajadores, ticne
que llevarse a cabo con bombo y platillo. Si existe una forma nueva
de hacer algo, se experimentar con ella. Se toman prestadas ideas de
los ritos practicados en otras partes. Todos los colaboradores son
retribuidos por los patrocinadores de la actividad. Uno de tales gestos
compensatorios es la contratacin de mujeres jvenes, cuyos favores
sirven para estimular a los varones que se han esforzado en el trabajo.
En lo posible se presta gran atencin a la cuestin esttica. No
basta con reunir los ingredientes necesarios en la preparacin de un
platillo; stos son transportados desde los huertos o las canoas mer-
cantiles por procesiones de jovencitas quevan cantando. No basta con
apilar las materias primas; antes de ser cocinadas, se invierte mucho
tiempo arreglndolas en exhibiciones atractivas que toda la cornuni-
dad tiene la oportunidad de admirar. Los alimentos preparados, como
ya se ha mencionado, son presentados en vasijas talladas especial-
mente para la ocasin, trabajo desempeo a veces por talentosos
artesanos oriundos de otras comunidades. Adems, despus de llenar
las vasijas con alimentos, se les decora elegantemente con nueces de
betel, hojas de pimentero y lonjas de carne de cerdo. Antes del da
festivo, se exhibe la comida preparada en la estructura edificada con
ese objetivo.
Se crean canciones, los grupos de bailarines dedican muchas horas
a ensayar, y se toman las medidas necesarias para traer a cantantes y
bailarines de otras comunidades que mostrarn su arte durante el
breve periodo de la culminacin, lapso en que se ofrece el banquete
a los invitados. Incluso a lo largo de la etapa preparatoria tienen lugar
pequeas fiestas y celebraciones, donde se reconoce la contribucin
de cada adulto con obsequios comestibles. En el evento culminante,
periodo en el que se exhiben los resultados de la paneacn, el gasto
econmico y el trabajo invertido, la celebracin est imbuida del
espritu de un festival artstico y de un aire de derroche.
En el plano comunitario, no slo los hombres ylas mujeres impor-
tantes (arafa) ofrecen alimentos en honor de los difuntos, sino que
tambin el resto de los adultos consagran su trabajo a un pariente
fallecido. Por ltimo, en el evento culminante, cada habitante ofrece
un obsequio a un invitado que ostente un rango social similar o a
alguien que le haya otorgado un regalo en el pasado. De este modo,
la comunidad en su conjunto queda involucrada en el honramiento
de los muertos, y cada miembro de ella se compromete. en una
transaccin con un forastero. No obstante, existe una gran diferencia
entre los esfuerzos consagrantes de los arafa y los de las. pers.onas
ordinarias: los espritus honrados a travs de la .-munna,. Inde-
pendientemente de que las represcntaciones matenales utilizadas
sean una canoa, una casa, un cofre destinado al osario, una
secuestrada o un sacrificio humano, se vuelven deificados, mientras
que los difuntos honrados por medio del ofrecimiento de alimentos
slo son recordados y conmemorados.
Se admite que la armona yla supresin de toda animosidad dentro
de la comunidad son esenciales para el xito de la -munna. Tales
condiciones explican en parte el gran cuidado con que se las
compensaciones, en elogios sociales y recompensas a
todos aquellos que colaboran con trabajo o merca':lclas. Existe el
temor constante de que los desacuerdos no slo disminuyan la
dad aportada de trabajo, sino que durante el da festivo
culminante al que asisten centenares de habitantes de muchas comu-
nidades para presenciar los ofrecimient.os formales de alimentos y
carne de cerdo los intercambios se desven del curso estipulado. En
ese caso, podra ocurrir lo siguiente: supngase que. varios de los
principales participantes estn enojados y debido a ello, no
ofrecen obsequios a sus socios respectivos, SIllO a las personas a las
que les guardan rencor.. Esto a los socios que ser
agasajados y que no reciben nada. AsimIsmo: esteacto obligara a los
receptores inespcrados a responder con rccprocidad, pero no estn
preparados para hacerlo. En consecue.ncia, la discordia el
evento culminante en un desastre SOCial para los patrocinadores,
En este punto cabe hacer una digresin asuntos teolgi,,?s,
al menos sobre los concernientes a Aoriki, Existen dos categonas
separadas de deidades: una denominada atoroni mwani o "deidades
de los humanos", y la otra atorosi fenva o "deidades de la tierra". La
deificacin de los espritus que tiene lugar en la de
la -murina involucra a las primeras. esto es;a las deidades
de espritus humanos. Las deidades de la tierra carecen de caractens-
ticas individuales. Estuvieron presentes en y alrededor de la comuni-
dad antes de la llegada de los humanos; convirtieron el medio
ambiente en un entorno utilizable, productivo y frtil. As, las deida-
des de la tierra posibilitan la acumulacin de riqueza y, por
tal motivo, son honradas anualmente con una celebracin ntual que
136 lAVIDASOCIAL DE lAS COSAS IXJS TIPOSDE VALORENLASISLASSALOMN 137
marca el inicio del ao nuevo. Las deidades derivadas de los espritus
humanos guan el destino del hombre, le suministran poder, y lo
protegen contra los espritus extraos y los enemigos. Son reveren-
ciadas a travs de diversos ritos, practicados individual ygrupalmente.
Las celebraciones ms importantes a este respecto son las iniciacio-
nes peridicas de los jvenes, y la pesca anual del bonito y el atn.
Ambas clases de deidades no sostienen una interaccin directa. Su
nico vnculo est constituido por los humanos, quienes les rinden
culto y dependen de ellas, aunque de modos diferentes. Desde la
perspectiva religiosa, mi interpretacin de la gran prctica conmemo-
rativa o -murina consiste en que se trata de una prueba y una demos-
tracin peridicas de la fuerza y la eficacia de la relacin dual entre
los humanos ylos dos rdenes de deidades. Con todo, se trata tambin
de una especie de rito final de paso para los espritus de los pocos
individuos que completaron una vida llena de logros. Estos sujetos,
contados y elegidos, son elevados al rango de los espritus que con-
trolan el destino de los vivos. La -murina no implica ajustes sociales
internos que dependan del deceso de personas importantes de la
comunidad, como sucede en las dos prcticas conmemorativas pre-
vias. En su lugar, establece la fuerza y el bienestar totales de la
comunidad en relacin con las dems comunidades de la regin.
Los ofrecimientos arriba descritos, cuyo nfasis recae en la pro-
duccin y distribucin de diversas mercancas, pueden concebirse
como prueba irrefutable de la existencia de un sistema de valores
fuertemente materialista y de orientacin mercantil en las subcultu-
ras de la porcin oriental de las islas Salomn. Las cosas son produ-
cidas, manipuladas y consumidas, con fines personales, sociales,
seculares y religiosos. Del mismo modo, se puede advertir que el
destino creciente del trabajo a la tarea productiva aumenta el valor,
esto es, el valor econmico, del esfuerzo en su conjunto. Adems, el
valor incrementado (la escala de los empeos colectivos) se relacio-
na positivamente con el alcance social ygeogrfico de las celebracio-
nes.
Asimismo, puede sostenerse que el valor material de las mercan-
cas se intensifica con base en los embellecimientos estticos, pues
stos implican un esfuerzo adicional y el uso de destrezas poco
comunes. Por otra parte, el valor ltimo slo es alcanzable por medio
del cobro de una vida humana lo cual, como ya se ha apuntado,
significa la prdida de otra, debido a la incontenible voluntad de
venganza. y para seguir con la argumentacin, las vidas humanas se
convierten en mercancas porque se dispone de ellas de un modo
similar al que se dispone de los objetos materiales.
No obstante qu tan claro sea el razonamiento en favor de un
sistema de valores materialista y de tendencia mercantil, yo no lo
sostengo, pues lo considero falso. Mi opinin se fundamenta en la
forma en que se concibe el talento artstico, y en el hecho de que el
embellecimiento esttico yel sacrificio de vidas humanas representan
la expresin de los valores sociales ms altos. Mediante uno u otro, O
ambos, estas sociedades transforman las mercancas y los contextos
mercantiles en bienes ysituaciones no econmicas. Una vez comple-
tadas las transacciones rituales, todos los objetos utilizados son con-
sumidos (en el caso de los alimentos) o sacralizados (en el caso de las
canoas). Todas las cosas vinculadas al rito son desmercantllizadas.
En Aoriki, y quiz en otros puntos de la porcin oriental de las
islas Salomn, el talento artesanal es considerado una destreza poco
comn. Sin embargo, el artista -en oposicin al artesano- es el
individuo que posee un talento excepcional en todas las habilidades
con que debe contar una persona competente, yen algunas otras. Por
ejemplo, se supone que cualquier varn adulto debe ser un carpintero
diestro, capaz de edificar una casa, confeccionar cuencos para servir
los alimentos cotidianos, fabricar una canoa destinada a la pesca,
etctera. Slo unos cuantos sujetos sobresalen en todas las destrezas
masculinas; anson menos los que se conviertenen maestros, quienes
deben tener la suficiente capacidad para realizar tatuajes faciales que
se imprimen en la piel de todos los nnos. Debido a que estas habili-
dades -carpintera, escultura, tcnicas de incisin, y aptitud para
conceptualizar diseos yconstrucciones complejas- son indispensa-
bles en la fabricacin de las canoas destinadas a la pesca del bonito y
al comercio, la posesin de todos los talentos requeridos en la materia
constituye la medida de un gran artesano, de un artista, de una
persona excepcional. La misma evaluacin se aplica a las mujeres,
aunque en relacin con el plegado, la cestera yotras artes femeninas.
Se cree que el trabajo extraordinario es resultado de algo ms que
el mero talento humano. Contiene tanto una inspiracin como un
auxilio, que slo pueden provenir de las deidades tutelares. As, con
respecto cada obra de arte genuina existe una conexin con lo
sobrenatural, un elemento de espiritualidad.
El uso del talento excepcional est restringido a un conjunto
limitado de objetos, los cuales se emplean exclusivamente en contex-
tos sagrados Oritualizados. Por ejemplo, los miembros de la comuni-
dad utilizan a diario cuencos de madera ordinaria, aunque bien
tallados; todo individuo con un mnimo de destreza debe ser capaz de
fabricar tales cuencos. Ahora bien, en el caso de los banquetes sagra-
dos, los alimentos se sirven en cuencos elegantemente tallados y
138 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS DOS TIPOS DE VAWREN lAS ISlAS SAWMN
139
taraceados, labores que no puede desempear cualquier hombre. Los
cuencos finamente esculpidos sirven para diferenciar las comidas
religiosas de las cotidianas. La misma distincin es vlida para los
postes de las viviendas y las columnas de estructuras erigidas con el
fin de exhibir los ofrecimientos rituales; para las canoas destinadas a
la pesca habitual y las usadas nicamente en la captura de los peces
sagrados (el bonito y el atn); as como para las mercantiles indivi-
duales ylas enormes canoas que emprenden ambiciosos viajes comer-
ciales' y que en alguna ocasin se emplearon en una incursin.
Ninguna mercanca ordinaria es embellecida o realzada con destrezas
estticas excepcionales. En resumen, la aplicacin de las habilidades
artsticas extraordinarias est circunscrita a los objetos usados sola-
mente en ritos sagrados y seculares.
Adems, todos los objetos rituales se fabrican con motivo de un
evento particular. Ningn objeto ritual (ni ningn objeto esttico)
est hecho para el disfrute personal. Cualquier objeto confeccionado
por un artista talentoso est destinado a ser utilizado en un rito, al
cabo del cual se convierte en un recuerdo del evento en cuestin. En
consecuencia, los objetos artsticos no obedecen a un tipo generali-
zado. Cada objeto es nico por dos razones: primero, se trata de una
creacin individualizada y, segundo, constituye el registro material
del evento para el cual fue creado.
No obstante, puede considerarse que el uso de destrezas excepcio-
nales en la -murina representa una exhibicin de riqueza, pues los
artistas deben ser remunerados yel costo de su trabajo incrementa el
valor econmico total de la celebracin. Este argumento resulta
parcialmente verdadero, debido a que la inclusin de las habilidades
de personas extraordinariamente dotadas acrecienta de modo sustan-
cial los costos del rito. Asimismo, la realizacin de viajes a lugares
lejanos para contratar los servicios de artistas renombrados, significa
una inversin de trabajo que incrementa el valor econmico de los
objetos fabricados. Con todo, ste es un enfoque incompleto. Una vez
que el objeto ha sido empleado en una prctica ritual, ya sea social o
religiosa, jams es destinado a la venta o al intercambio. Las canoas
mercantiles y las empleadas en la pesca del bonito se vuelven a
utilizar, pero son conservadas en los recintos sagrados de la casa de
canoas, sitio que constituye tambin el emplazamiento de otras prc-
ticas religiosas. Con el paso del tiempo, las canoas se vuelven inser-
vibles y, durante su proceso de putrefaccin, son albergadas en la casa
de canoas junto con otros objetos sagrados y desechados. Las vasijas
talladas donde se sirven los ofrecimientos comestibles no se emplean
en ninguna otra festividad, pero son conservadas hasta que se desmo-
ronan. Las estructuras especiales edificadas con motivo de la prctica
conmemorativa pueden funcionar como albergues para los visitantes;
sin embargo, al final nunca se les sustituye, se espera en cambio a que
se derrumben por s solas.
Todo lo anterior significa que la utilizacin de destrezas excepcio-
nales, o de lo que denominaramos expresiones estticas, distingue a
ciertos objetos de las cosas y mercancas ordinarias, mediante su
asignacin exclusiva al uso ritual. Esto es, semejante utilizacin los
desmercantiliza. Dicho de otro modo, los objetos embellecidos est-
ticamente aluden a un empleo y un contexto rituales. Pareciera que
se aade al objeto una dimensin no material o espiritual,' restrin-
gindolo a una esfera donde los valores sociales y religiosos prevale-
cen sobre los econmicos. No se debe olvidar que el cobro de una vida
humana se asocia a la culminacin de la prctica conmemorativa
relacionada con una canoa mercantil, o bien constituye un evento
conmemorativo en s mismo. El cobro de una vida o el secuestro de
un nio conducen al asesinato de un miembro de la comunidad en
cuestin, como resultado de la venganza inevitable. En consecuencia,
tales actos se convierten en un sacrificio. Cuando la expresin esttica
se combina con el cobro de una vida humana, como sucede en estos
contextos rituales, parece existir otro tipo de sacrificio. El objeto
embellecido es extrado del dominio econmico de la compraventa.
Una vez que se le ha empleado en un rito social o religioso, el objeto
se vuelve sagrado, con lo que experimenta una extraccin ulterior del
reino de las cosas seculares y econmicas.
No existe un rito para desacralizar los objetos sagrados. La prctica
comn en materia de eliminacin de tales objetos, que incluye tanto
las sobras como la basura generada por las comidas rituales, es
aislarlos y dejar que se desintegren lentamente. En cada casa de
canoas sagradas hay un pequeo recinto destinado a ese fin. Si este
procedimiento de eliminacin resulta muy prolongado, se permite
que el objeto se desintegre en el mismo lugar en que se halle, pero
contina siendo tratado con respeto.
Desde la perspectiva tradicional resultaba inconcebible la idea de
comerciar con los objetos sagrados. Exista un mercado para los
diestros artesanos que los fabricaban, pero no un mercado para
los objetos en s mismos. En realidad, se tema que los objetos sagrados
se asociaran a otra persona y a una deidad tutelar distinta de la propia.
Incluso despus de que los isleos fueron convertidos al cristianismo,
la venta de los objetos sagrados, altamente codiciados en tanto arte
extico por los europeos, no fue condonada por los lideres comunita-
rios. En 1964, obtuve una coleccin de cuencos empleados en la
140 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS DOS TIPOS DE VAWR EN LAS ISLAS SAWMN 141
comunin ritual yfabricados en Natagera, Santa Ana (isla que acababa
de abrazar la religin cristiana), con la condicin de destinarla a un
museo y de no permitir su venta. s An asi, el recipiente ritual que
perteneca al lder de la congregacin y que estaba consagrado a la
deidad tutelar de dicha persona nunca me fue suministrado, en su lugar
se me entreg una copia de esa pieza. En consecuencia, el conjunto de
objetos qued completo en un sentido material, pero la pieza ms
sagrada es conservada por la propia congregacin para que complete
su proceso de desintegracin en la comunidad de origen. 6
Con el abandono de la religin tradicional, la talla y otras expre-
siones artsticas dejaron de estar restringidas a la esfera religiosa. Con
todo, a pesar de los apremios del clero liberal, hubo gran resistencia
contra la asociacin de esas labores a las creencias cristianas. Por otra
parte, como resultado de la adopcin del cristianismo, ydel trato cada
vez mayor con los europeos y sus demandas de arte extico, se
desarroll un mercado para las destrezas estticas tradicionales. Sin
embargo, no todos los artistas verdaderamente talentosos se invplu-
eraron en el creciente mercado de curiosidades. Los pocos artistas
que fueron atrados por dicho mercado, descubrieron la dificultad de
adaptar su trabajo a las diferentes exigencias mercantles. En conse-
cuencia, surgi un tipo distinto de artesanado, cuyos representantes
ms exitosos estn respondiendo, sin duda de modo innovador, a un
reino completamente diferente de gustos.
Asi, yuxtapongo dos clases de valor en las culturas tradicionales de
la porcin oriental de las islas Salomn: uno material y econmico, y
otro mistico y espiritual. El valor econmco se derva de la mayor
parte de los trabajos y los materiales, y est representado por las
mercancas que son compradas, vendidas o comercializadas. El valor
espiritual se relaciona con lo sobrenatural, y est representado por el
logro esttico yla propia vida humana. Las representaciones defvalor
espiritual no son comerciables, esto es, nunca se convierten en mer-
cancas. Ahora bien, las representaciones de los valores espirituales
no se manifiestan por s solas, es decir, por separado de las actividades
y los materiales que en s mismos representan valores econmcos.
Los objetos y las actividades que expresan y comunican valores espi-
rituales constituyen transformaciones de mercancas. Los medios
para lograr esa transformacin son la aplcacin de las destrezas
estticas y el cobro de vidas humanas. Slo cuando tiene lugar la
transformacin el objeto o la actividad se convierte en una repre-
sentacin de lo sagrado y lo espiritual. Y una vez que ha ocurrido ese
proceso, el objeto queda extrado para siempre del reino econmico
de las mercancas.
Si se conciben los ritos de la porcin oriental de las islas Salomn
como eventos que expresan valores sociales, se les puede ubicar
entonces en una escala creciente. La secuencia, que se inicia con
cualquier deceso en la comunidad y que culmina con la celebracin
decenal de la -murina, representa el gradiente de importancia cultu-
ral. De ello se desprende que cuanto mayor sea el valor social expre-
sado por el evento, ms amplia ser la participacinyms alto el gasto
econmico. Todos los ritos conmemorativos se diferencian de los
dems eventos mediante la profusa exhibicin de destrezas estticas
poco comunes; en el caso del rito ms relevante, la distincin sc basa
en el sacrificio de vidas humanas. Durante los eventos ntuales se
amalgaman las dos clases de valores, econmicos y espirituales. El
valor econmico se relaciona directamente con el tamao yel alcance
de la celebracin, es decir, con la cantidad de participantes y el
nmero de las comunidades de las que stos son oriundos. La dimen-
sin econmica de la prctica ritual alude al reino tangible de las
mercancas que son distribuidas yconsumidas. El valor espiritual, tal
como se evidencia en el uso de destrezas estticas y el sacrificio de
vidas humanas, constituye una expresin del reino intangible de las
fuerzas sobrenaturales que influyen en todos los aspectos de la vida
social. nicamente al combinar ambos tipos de valor, el material
y el espiritual, los valores sociales tradicionales se manifiestan plena-
mente.
NOTAS
1 C.E. Fax, The Threshod ofthe Pocific,NuevaYork, Knopk, 1925, pp. 4-6.
2 Las principales descripcionesetnogrficas de las islas SantaAnaySantaCatalina
son las siguientes: Fox,op. ct.;Hugo A Bcrnatizik, OwaRaIJo, Viena, Bcrnini Verlag,
1936; William Davenport, "Sculpture Irom the Eastern Salomon Islands", en Expedi-
[ion, vol. 10, nm. 2, pp. 425, Filadelfia, 1967, y "Male Initiation in Aoriki", en
Expedition, vol. 23, nm. 2, pp. 419, Filadelfia, 1980. Ninguna de estas descripciones
versa sobre los ritos funerarios yconmemorativos analizados en el presente ensayo.
3 A pesar de que utilizo el presente etnogrfico, el periodo en cuestin finaliz a
mediados de la dcada de los veinte, cuando el gobierno britnico impuso la pacifica-
cin. En esa etapa los asesinatos y secuestros cesaron; empero, el ciclo completo de los
eventos funerarios continu vigente hasta el comienzo de los aos cincuenta. En 1966,
la nica comunidad de la porcin oriental de las islas Salomn que todava practicaba
un conjunto de ritos dc todas clases era Santa Catalina o Aoriki. En diciembre de
1971 un huracn devast la isla. Quedaron destruidas todas las canoas sagradas, las
destinadas a la pesca del bonito y las mercantiles. Lacomunidad no las reconstruy, ni
restableci todos los ritos religiosos en la materia.
4 El concepto "espiritual" no es utilizado aqu en el mismo sentido en que lo hace
Wassily Kandinsky, en De lo espiritual enel arte, Barcelona, Barral Editores, 1973.
5 La mitad de esta coleccin se halla en el Museo de la Universidad, en Filadelfia,
Pensilvania, y la otra mitad en el Museo de las islas Salomn, ubicado en Honiara.
6Se trata de la copia del cuenco con la cual se sustituy la pieza original registrada
por Bernatizik, op. cit., referencia nm. 100. Los residuos del cuenco fotografiado por
Bernatizik an se conservaban en un lugar sagrado y reconocible en 1966.
142 LA VIDA SOCIAL DE LAS CQSAS
IV. LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO
DE LOS BIENES: EL CONSUMO ENTRE
LOS GONDOS MURIA
ALFRED GELL
El presente ensayo se ocupa del consnmo.como.aaa.arma de accin
simblica. Los bienes de consumo son algo ms que meras envolturas
de "utilidad" neutral. Son objetos cuya deseabilidad depende del
papel que desempean dentro de un sistema simblico. Desarrollar
este planteamiento del todo incontrovertible a partir de mis propias
observaciones sobre la conducta en materia de consumo exhibida por
los muria del sector centro-norte del distrito de Bastar, estado de
Madhya Pradesh, India.
Los muria pertenecen a la categora "tribal" (adivasi) estableci-
da por la constitucin de la India y, de acuerdo con el estereotipo
oficial, los miembros de esa categoria permanecen en un estado de
pobreza y explotacin. El estereotipo oficial no est completamen-
te errado en lo que toca a la mayor parte de la poblacin adivasi
(Frer-Haimendorf, 1982); sin embargo, las condiciones del sector
centro-norte de Bastar son excepcionales, pues en esa zona los
muria disfrutan de ventajas materiales considerables en compara-
cin eon el campesinado de otros puntos del subcontnentc (vase
Hll, 1983). Asu debido tiempo, tratar de explicar las causas de ese
fenmeno.
En medio de la modesta prosperidad (o, al menos, seguridad)
experimentada por la mayor parte de la poblacin muria del sector
centro-norte de Bastar, una o dos familias de cada aldea se han
143
144 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS
LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES 145
enriquecido en mayor grado que las dems, y es en la conducta de
consumo de tales familias acaudaladas en donde quiero centrar la
atencin. Considero que el de los muria "ricos" es un fenmeno
relativamente nuevo, cuya antigedad no rebasa un periodo de
aproximadamente cincuenta aos. Esto contribuye a explicar el
motivo por el cual su conducta de consumo, caracterizada por un
exagerado conservadurismo, ha adoptado la forma peculiar que
ostenta.
Desde el punto de vista etnohistrico, examino un caso donde la
naturaleza del consumo tradicional yel modo de asignar los bienes A
a categoras simblicas se han quedado atrs de los cambios objetivos
ocurridos en las tcnicas de produccin, los cuales han dado lugar al
incremento de la productividad econmica. Entre los muria, la pro-
duccin se adhiere a las premisas de un tipo de economa, mientras
que el consumo sigue basndose en los supuestos de una clase total-
mente diferente de economa. El resultado de este desfase es que los
muria acaudalados acumulan una riqueza que no se atreven a gastar
y que, en todo caso, no sabran cmo gastar.
En esta sociedad poseer una riqueza llamativa significa colocarse
en una condicin anormal, la cual convierte en un asunto ms pro-
blemtico cualquier acto tentativo de consumo. Ante ello, la respues-
la de los muria ricos consiste en actuar con lo que parece ser una
excesiva parsimonia; empero, dicha moderacin no tiene nada que
ver con la avaricia encarnada por Scrooge o Volpone.* El verdadero
tacao admite tanto la posibilidad como la deseabilidad del consumo
desenfrenado, lo cual intensifica para l la virtud de su propia restric-
cin. Tal conducta es egotista y antisocial. Sin embargo, la fortuna de
los muria se edifica de una forma completamente diferente. Su difi-
cultad para consumir refleja una intensa sensibilidad con respecto a
las premisas sociales ejercidas en los planos familiar, aldeano y de la
sociedad en su conjunto. Los actos ostentosos de consumo que no
estn incluidos en el marco de las festividades pblicas sancionadas
tradicionalmente, son considerados amenazantes, arrogantes y diso-
ciadores.
En consecuencia, los ricos estn obligados a consumir como si
fueran pobres y, por ende, se vuelven an ms ricos. El resullado
involuntario del patrn de restricciones impuestas al consumo, diri-
gido al mantenimiento de las normas equitativas, ha sido la socava-
cin de labase econmica igualitaria tradicional de la sociedad muria.
A largo plazo, esto puede conducir al surgimiento de una clara
"Personajes literarios de Charles Dickcns y Ben Jonson, respectivamente. (N. de
la t.)
estratificacin econmica en lo que ha sido histricamente una socie-
dad homognea ytribal. En las aldeas muria ha aparecido la categora
integrada por campesinos ricos y quasi-empresarios, quienes se ha-
llan en proceso de autodefinicin social con respecto al resto de la
sociedad muria, o de bsqueda de un idioma que exprese su peculia-
ridad econmica y social en el lenguaje del consumo simblico. Para
estas familias, los smbolos materiales de la riqueza exhibidos por los
hindes acaudalados de Bastar y por los funcionarios clasemedieros
de las ciudades, esto es, por individuos no adivasi que disfrutan de
ingresos similares, resultan inaceptables, precisamente porque se
asocian a una identidad diferente de la muria. Acontinuacin, incluyo
descripciones detalladas de las familias que enfrentan este tipo de
dilema en materia de consumo.
BIENES DE CONSUMO E IDENTIDAD PERSONAL
Antes de centrarnos en casos particulares deseo plantear algunos
comentarios sobre el consumo como acto simblico. Douglas e
Isherwood (1980) han elaborado una interesante monografa en la
materia, donde destacan la importancia central de los "ritos de
consumo" para la mediacin de la vida social. Este enfoque descan-
sa firmemente en el conocimiento acumulado por la antropologa
tradicional de corte funcional-estructuralista. Incontables etnogra-
fas atestiguan el modo en que se expresan o, ms bien, en que se
producen las relaciones sociales durante las experiencias altamente
estructuradas de toda clase de banquetes, juergas, compartimientos
de pipas, etctera.
Todas ellas son formas muy reconocibles de consumo; empero,
pueden desviarnos si conducen a la ecuacin falsa de "consumo igual
a destruccin", pues en estos casos la comida, el licor yotros articulas
apreciados estn destinados a desaparecer. En tanto fenmeno gene-
ral, el consumo no se relaciona can la destruccin de bienes yriquezas,
sino con su reincorporacin al sistema social que los produce. Desde
la perspectiva del anlisis sociolgico, todos los bienes son tan indes-
tructibles como los objetos valiosos de la kula (los artculos valiosos
que circulan en el sistema kula de intercambio de las islas Trobriand
descrito por Malinowski, 1973). De lo que carecen en su mayor r t ~
es de la indivisibilidad y de la permanente identificabilidad en tanto
objetos recordados histricamente, que caracterizan a los articulas
valiosos de la kula (Leach y Leach, 1984). Sin embargo, incluso los
productos del todo efmeros, como los alimentos ofrecidos en una
146 LAVIDASOCIALDELASCOSAS LOSRECIN LLEGADOS AL MUNOODE LOSBIENES 147
fiesta, perduran en la forma de las relaciones sociales creadas por
ellos, las que a su vez son responsables de la reproduccin de bienes
comestibles.
Lo que caracteriza al consumo de alimentos en un contexto
festivo es la transformacin -minscula o muy importante, depen-
diendo de la naturaleza de la ocasin-que produce en las identida-
des sociales de los participantes en la transaccin involucrada:
anfitrin-invitado, alimentador-alimentado. Desde el punto de vista
analtico, esta transformacin es completamente diferente de cual-
quier proceso metablico simultneo relacionado con los articulos
alimenticios. En muchas de las fiestas celebradas en Nueva Guinea,
los alimentos ni siquiera son ingeridos por los participantes, pero
continan constituyendo ritos de consumo, en el sentido utilizado
por Douglas e Isherwood (Brown, 1978). El consumo no se distingue
del intercambio porque aqul contenga una dimensin fisiolgica de
la que ste carece, sino porque el consumo implica la incorporacin
del producto consumido a la identidad personal y social del consu-
mIdor. '
Por ejemplo, lord Rothschld tiene colgada una pintura de Czan-
ne en la pared de su sala. Esto lo convierte en un miembro de la lite
de consumidores de obras de Czanne, categoria de la cual estoy
permanentemente excluido, aunque en el pasado haya tenido el
placer de admirar ese cuadro. Considero que el consumo consiste en
la apropiacin de objetos que integran la propia personalidad (los
alimentos ofrecidos en una fiesta, las prendas de vestir utilizadas, las
viviendas donde se habita). La incorporacin de los bienes de consu-
mo a la definicin del ser social se origina en el marco de las obliga-
ciones sociales y perpeta dicho marco. El consumo forma parte de
un proceso que incluye la produccin y el intercambio. El consumo,
la produccin y el intercambio representan slo tres fases distintas
del mismo proceso cclico de la reproduccin social, donde el primero
nunca es terminal. El consumo es la etapa durante la cuaqos bierres
se vncuan a referentes personales, cuando dejan de ser "bienes"
neutrales (los cuales puedenser posedos por quienquiera o identifi-
cados con cualquiera), para convertirse en atributos de seres indivi-
duales, en insignias de identidades, y en signos de relaciones y
obligaciones interpersonales especficas.
Vistos de ese modo, los avaros del tipo de Scrooge o Volpone son
tambin consumidores, esto es, consumidores de dinero en tanto
atributo de valor supremo de la personalidad, a despecho de las
normas de transaccin. Con todo, llama la atencin el que califique-
mos a los avaros de voraces, el mismo adjetivo que empleamos para
describir a los consumidores declarados, como el caso de Falstaff, * lo
cual sugiere que reconocemos una semejanza en todas las formas de
incorporacin excesiva de valor, ya sea en la bolsa inflada de Volpone
o en el estmago hinchado de Falstaff. En las situaciones que exami-
naremos ms adelante, hallamos tambin lo que pareee ser una
conducta clsica de avaricia, pero que en realidad es otra cosa. El
amor al dinero (egolatra disfrazada de acumulacin pseudorracio-
nal) no constituye la causa de los patrones de consumo por analizar,
sino la imposibilidad de convertir el poder de compra en una defini-
cin socialmente coherente del ser, de acuerdo con el "hbito" legado
por la tradicin e inculcado durante el proceso de socializacin
(Bourdieu, 1977). No es el amor al dinero, sino la falta de amor a los
bienes lo que se halla en la base de los dilemas de consumo experi-
mentados por los muria acaudalados, pues fuera de la estrecha gama
de las posibilidades de consumo legitimizadas socialmente, los
artculos ofrecidos por los mercados de Bastar carecen de significado
para los muria o estn llenos de peligros mgicos.
El fenmeno que me condujo a reflexionar sobre el tema es el gran
contraste existente entre los diferentes grupos que experimentan una
mejora econmica. Algunas sociedades adoptan sin dudar el consumis-
mo,y no enfrentan problemas para adecuar el conjunto previo de smbo-
los de cstatus y de posesiones connotadoras de la personalidad a
productos que antes no conocan o que no estaban a su disposicin.
Otras, incluyendo la de los muria, son muyconservadoras aeste respecto.
El caso que en particular despert mi curiosidad me fue descubier-
to por Jack Stirratt. Durante un seminario referido a la antropologa
del dinero en la Eseuela de Economa y Ciencia Poltica de Londres,
Stirratt (s.I.) describi el uso que algunos pescadores cingaleses con-
feran a su recin adquirida prosperidad econmica. Los ingresos de
los pescadores en cuestin solan ser muy bajos; empero, la disponi-
bilidad local de hielo hizo posible que su pescado llegase a los
mercados de tierra adentro, donde podan negociar un precio alto por
la venta de su mercanca. Sin embargo,las aldeas de estos pescadores
siguieron ubicadas en lugares muy remotos y, durante el periodo de
la investigacin, carecan de electricidad, caminos y suministro de
agua. A pesar de esa falta de incentivos, los pescadores ricos gastaban
sus ganancias comprando televisores inutilizables, en la construccin
de garajes para casas que carecan de acceso para automviles y en la
instalacin de cisternas a las que nunca llegaba el agua. Todo ello, de
acuerdo con Stirratt, expresaba un deseo entusiasta de imitacin de
la clase media alta y urbana de Sri Lanka.
"Personaje de William Shakespeare. (N. de lat.)
148 LA VIDASOCIALDELASCOSAS
LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES 149
Es fcil sonrer ante tales muestras de gastos insensatos, cuya falta
de motivacin utilitaria provoca que al menos una parte de nuestro
consumo aparezca como racional. Sin embargo, el hecho de que los
objetos comprados por los pescadores sean inservibles en su entorno,
no explica la razn por la cual son adquiridos. Por otra parte, si
coleccionaran piezas de porcelana china antigua y las enterraran, tal
como lo hacen los iba (Freeman, 1970), seran considerados indivi-
duos cuerdos, aunque hechizados, esto es, sujetos normales desde la
perspectiva antropolgica. Mi intencin no es negar las explicaciones
obvias de este tipo de conducta, a saber, la bsqueda de estatus, la
lucha por tener tanto o ms que el vecino, etctera. Sin embargo, se
debe reconocer tambin la presencia de cierta vitalidad cultural en
estos viajes temerarios a campos nuevos y experimentales de consu-
mo: la habilidad para trascender el aspecto meramente utilitario de
los bienes de consumo; capacidad que los convierte en algo parecido
a las obras de arte, llenas de expresin personal.
Veamos el caso del televisor. Al comprar ese artculo, que repre-
sentar la pieza central de una coleccin personal de signos de
riqueza, el pescador est totalizando su biografa, trabajo, medio
social, en la forma de un objeto cuyas asociaciones tecnolgicas
niegan dialeticamente las condie4,>nes en las que se edific la fortuna
del individuo en cuestin. En este sentido, totalizar significa, de
acuerdo con Sartre (1963), reunir los elementos dispares yreconciliar
sus contradicciones. En nuestro ejemplo la totalizacinse aplica a los
elementos de una experiencia biogrfica ysocial proyectados en una
coleccin de posesiones personales que expresan esas experiencias.
Para edificar su fortuna, el pescador ha pasado buena parte de su vida
dentro de un bote viejoycrujiente, ha desempeiiado una rutina harto
familiar, y ha enfrentado los cambios inciertos del clima, los movi-
mientos de los bancos de peces y las fluctuaciones mercantiles de
precios. Sin embargo, puede convertir todo ese trabajo, toda esa
familiaridad y toda esa incertidumbre en un mueble liso y oscuro,'
hecho de una madera inidentificable, diseiiado en lineas geomtricas,
equipado con un rostro inescrutable de vidrio opaco y poseedor, lo
cual slo es visible a travs de las hileras de ranuras que se hallan en
su parte posterior, de una jungla intrincada de alambres, trozos de
plstico y pedazos de metal brillante. Es probable que el pescador
sepa que debido a la electricidad y las transmisiones necesarias para
su funcionamiento, el televisor est destinado a exhibir imgenes y
voces ms o menos atractivas. No obstante, esto carece de importan-
cia; lo que s resulta relevante es el salto de imaginacin requerido
para que tal individuo adquiera yse identifique con semejante objeto,
adoptndolo como emblema no de sus aspiraciones clasemedieras,
sino de sus logros reales como pescador.
En estc contexto, el televisor sirve para objetivar la carrera pro-
ductiva dcl pescador; asimismo, transforma esa carrera mediante la
invocacin a un universo tcnico y esttico (lineas rectas, texturas
lisas, plstico, aluminio, vidrio) niega dialcticamentc las condi-
ciones objetivas, los procesos tcmcos y las cuahdades senson.as del
proceso laboral, el mismo que a travs del mercado produjo ese
televisor. En otros trminos, el televisor es una obra de arte que
funciona como todas las verdaderas obras de arte, esto es, negando y
trascendiendo al mundo real. Se trata, en el sentido utilizado por
Jaspers, de una "cifra de lo trascendente" (Jaspers, 1971). Si se quiere,
se puede llamar a esto fetichismo se le puede concebir
como una cuestin vulgar; empero, en rm OpInIn existe una distin-
cin vlida entre el consumismo insulso yfalto de imaginacin, el cual,
slo reitera los hbitos de clase, y el consumismo audaz, que
contra los limites del mundo conocido. Prefiero considerarlo como
un proceso creativo que no merecia, en modo, el desdn de la
mayora de los participantcs en el semillano arnba mencionado.
Me intrig profundamente este acentuado contraste entre las
adquisiciones temerarias de los pescadores en otro tlCm:
po empobrecidos, y el conservadunsmo o.bsesIvo mostrado por
nuevos ricos de mi propia rea de trabajo de campo. Carezco de
explicaciones del fenmeno encarnado por los pescadores de Sn
Lanka, pcro sospecho que est vinculado a la naturaleza relativa-
mente fragmentada de su organizacin social} en compa-
racin con la de los muria, y a la presencia de CIerto grado de
conciencia de clase (en oposicin a la jerarqua tradicional recono-
cida por los muria). Con todo, espero ms suerte en la expli-
cacin de la respuesta muna a la mojona econmica, tema que
examinar a continuacin.
LA NATURALEZA DEL CONSUMO TRADICIONAL DE LOS MURIA
Bastar el distrito ms rico en bosques de la India peninsular, consti-
tuye de las fronteras terrestres ms del subco.ntinente.
Hace apenas poco ms de un siglo, los VIajeros describan a sus
habitantes como sujetos carentes incluso de ropa (se cubran eon
hojas), y ni siquiera existian vestigios de un el
slo se expandi rpidamente durante los 50 Existan
apenas enclaves aislados de pobladores hindes, en especial al sur de
150 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS LOSRECIN LLEGADOS AL MUNOODELOSBIENES 151
Bastar, cerca de la capital real (Jabalpur) y en el valle del Indravati,
as como a lo largo del eje que al sur comunica a Jabalpur con Raipur,
Warangal y Haidarabad, y con Kanker al norte. Unicamente en estas
reas se contaba con tierras en uso permanente; al respecto, la
mayora de los habitantes aplicaban las tcnicas basadas en el corte y
la quema de los terrenos.
La poblacin tribal est compuesta por los muria, los maria y los
maria cuerno-de-bisonte, quienes hablan dialectos gondi yson miem-
bros de los pueblos gondos, situados en la amplia zona localizada
entre la porcin nortea de Andhara y la surea de Bihar.
Hoydia, slo algunos grupos aislados de maria continan utilizan-
do las tcnicas de cultivo que en apariencia eran de uso generalizado
cuando tuvo lugar la apertura del pas a la infiltracin externa, como
resultado del control poltico impuesto por los britnicos en el ltimo
cuarto del siglo XIX. Extensas reas de terreno han sido adquiridas
por las castas agricultoras hindes (aunque existen pocos y pequeos
terratenientes en la zona que yo conozco). Sin embargo, reas mucho
ms considerables siguen en poder de los muria, quienes ahora culti-
van la tierra con base en el empleo de tcnicas que han tomado
prestadas de sus vecinos hindes. Salvo en los casos en que los
bosques se han preservado para su explotacin comercial, los terrenos
han sido despejados y divididos en predios equipados con diques
donde la topografa lo permite. nicamente en el montaoso sector
noroccidental de Bastar, donde habitan los maria, se practica an la
agricultura de rotacin. En otros trminos, durante los ltimos cien
aos, el distrito de Bastar se ha unido a la India, ha adquirido una
apariencia hind y ha disfrutado, en cierto grado, de una economa
hind.
Los habitantes de las praderas de la porcin centro-norte de Bastar
ms afectadas por esos cambios son los muria. Poco a poco se estn
convirtiendo en la "casta dominante" de campesinos poseedores de
tierras. Empero, este proceso an no ha concluido: los muria siguen
comiendo carne de res, contrayendo matrimonio a una edad avanza-
da, y manteniendo sus institucones tradicionales, tales como los
dormitorios mixtos para ambos sexos oghotul (Elwin, 1947),yel culto
a las deidades del clan yde la aldea, las cuales no estn comprendidas
en el panten hind. Con todo, alrededor de los antiguos centros de
poder ubicados en el sur, se hallan los gondos raj, en cuyo caso
prcticamente se ha completado el proceso de transformacin de
tribu en casta. Los gondos raj han abrazado el hinduismo y se han
dedicado a la agricultura a travs de varias generaciones. En otras
reas, cuando las tierras fueron ocupadas por los hindes, los gondos
locales buscaron predios en otras partes, situacin facilitada por la
existencia de extensos terrenos y de una reducida fuerza laboral en el
norte de Bastar.
Quiz sea ms fcil comprender la situacin muria si no se le
concibe como el resultado de una tribu con una cultura y un modo de
vida inmemoriales; sino como una fase del proceso histrico que ha
estado convirtiendo pueblos poseedores de una cultura semejante a
la de los muri, en pueblos similares al de los gondos raj, es decir, en
castas de agricultores que incluso alegan ser descendientes de los
rjputs, tal como ha sucedido con los bhumia (Sinha, 1962). En su
localidad los muria han sido los agentes responsables de la conversin
de los bosques en territorio hind, por lo que se han transformado
gradualmente de una tribu en una casta. Durante el penado de
expansin hind en el sector norteo de Bastar, en el Siglo
pasado, los muria se trasladaron a los bosques para alejarse de los
enclaves hindes. Al llegar al territorio boscoso talaban rboles y
despejaban tierras, lo cual despertaba el inters por esos pre.dios de
los hindes recin llegados. Estos se apoderaban de esas tierras y
expandan sus enclaves desplazando a los muria, quienes reiniciaban
entonces el proceso en otros puntos del rea forestal. Los mura no
cedan ante el podero de la force majeure; ms bien,
amistosamente sus predios a cambio de animales, cereales, hcor o
pequeas cantidades de oro y plata, las reconvertan de inme-
diato en alimentos y, sobre todo, en bebidas embnagantes. Los hin-
des con los cuales charlamos sealaron que, en aquellos buenos
tiempos, era posible obtener de los muria grandes porciones de
terreno a cambio de un solo arete de oro o de un pago parcial. Estos
hindes atribuyeron la indolencia muria hacia las tierras a su incon-
trolable deseo de beber aguardiente.
No creo que tales historias reflejen nicamente el estereotipo
tnico, pues son consistentes con la distribucin actual de la ucrra del
norte de Bastar, as como con las relaciones amistosas existentes hoy
da entre los agricultores hindes y muria del contexto rural. Se
reconoce que los muria son los verdaderos dueos de la tierra, y los
hindes participan en el sistema ritual muria, porque son estas dei-
dades tribales las que garantizan la fertilidad del suelo. Ello sugiere
que durante el periodo formativo la relacin muria-hind adopt una
configuracin estable: los muria despejaban reas nuevas, las cultiva-
ban hasta agotarlas y, cuando llegaba el momento en que deban
desplazarse por motivos ecotecnolgicos, entregaban las tierras a los
hindes recin arribados, en el marco de una transaccin que para
los hindc!t implicaba el pago de sumas insignificantes y para los
152 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES 153
muria la obtencin de puras ganancias; despus, los hindes explota-
ban estas tierras utilizando arados y fertilizantes, recursos que los
muria desconocan en esa poca.
Si dicha suposicin es correcta, como lo sugiere la virtual incxis-
tencia de pobladores muria desprovistos de tierras en las localidades
afectadas por la inmigracin hind, entonces podria explicar la natu-
raleza peculiar del consumo caracterstico de la actual sociedad mu-
ria. El estereotipo de inocencia y hedonismo tribales, esto es, la
comida, la bebida y la diversin, tiene una base fctica. En realidad,
los muria comen, beben y se divierten en un grado mucho mayor quc
el descrito con respecto a los campesinos hindes. Esto es particular-
mente notable en el caso de los muria empobrecidos, a quienes no les
Importa gastar hasta su ltima rupia en agasajar a sus invitados. Existe
la premisa de que la fuente del dinero es inagotable. Y ello refleja la
base de recursos esencialmente ilimitada en que descansaba la socie-
dad tradicional muria (los bosques), as como el hecho de que, antes
de la transformacin de las tcnicas agrcolas muria (fenmeno ocu-
rrido a lo largo del presente siglo), la riqueza no se acumulaba por la
falta de depsitos adecuados para los valores (monedas o ganado).
. El hedonismo muria se asocia a las instituciones colectivas (depen-
dientes de la aldea y el clan), todas las cuales se vinculan en cierto
modo a la interaccin muria-hind. La ms clebre de tales institu-
ciones es el ghotul, el dormitorio mixto para ambos sexos, que es
descrito en detalle por Elwin (aunque no de una manera del todo
precisa: vase S. Gell, 1984). Cabe sealar que el ghotul muria, la
verdadera academia de las actitudes hedonistas, slo adopta su expre-
sin ms acabada en los sitios del norte de Bastar donde estn
presentes los hindes; fuera de la esfera de influencia hind, en el
territorio maria, el ghotul existe en la variante de dormitorio mera-
mente masculino y carece de todas las elaboraciones culturales en la
materia aportadas por los muria. Asimismo, en comparacin con los
maria, los muria celebran con mayor ceremonia y gastos las fiestas de
compromiso y los casamientos, en virtud de que se trata de festivida-
des colectivas consagradas a las deidades del clan y la aldea. Basta
comparar las esplndidas fotografas tomadas por Elwin a los muria
y los maria, durante las dcadas de los treinta y los cuarenta (Elwin,
1943, 1947; Gngson, 1937), para percibir que la riqueza material de
los primeros, estimable con base en la cantidad de ropa, abalorios,
joyera y herramientas metlicas, exceda con mucho la de los segun-
dos. Si, admitimos que slo una pequea porcin de esa riqueza
provena de la venta de las cosechas -los mercados regionales esta-
ban poco desarrollados en esa poca-, la nica explicacin lgica de
la riqueza relativa de los muria reside en la relacin que tenan con
los hindes. Elwin no describe a los muria de ese periodo como
individuos ricos, salvo en el sentido cultural, yes claro que su riqueza
estaba integrada principalmente por los atavos lucidos en los eventos
festivos, y la abundancia de alimentos y licores, as como por el
consumo pblico en los ritos aldeanos o la hospitalidad semi pblica
con motivo de otras prcticas. En mi opinin, aunque estoyconscien-
te de que este planteamiento debe ser demostrado, los muria han
convertido el consumo "irresponsable" en una cuestin cultural,
porque han estado acostumbrados a un estilo de vida altamente
consumista, que ha sido subsidiado por inyecciones peridicas de
recursos hindes.
Los muria asocian la liquidez al remate de bienes de capital
(actualmente, ganado, en virtud de que los muria, por razones que
habrn de examinarse ms adelante, pocas veces comercian hoy da
con tierras), con objeto de financiar el consumo inmediato y a gran
escala, verificado a menudo en contextos pblicos. Tradicionalmente,
estas prdidas podan recuperarse a travs de la colonizacin de
nuevas tierras; en la actualidad esto ya no es posible" pero el mercado
laboral permite compensar la prdida de predios, en tanto fuente de
ingresos, mediante la disponibilidad de empleos relativamente bien
remunerados.
La vida social y religiosa de los muria se conduce a travs de una
serie dc eventos a gran escala que involucran la ingestin de alimentos
y bebidas embriagantes (festividades de las deidades, casamientos,
conciliaciones de disputas, etctera), donde la aldea en su conjunto
debe participar. Existe adems la obligacin de brindar hospitalidad
a los parientes, especialistas religiosos, chamanes, funcionarios loca-
les y dems. Fuera de estas ocasiones formales, se acostumbra que
hombres ymujeres de edad madura beban mucho en mutua compaa
yque lo hagan con la mayor frecuencia posible; asimismo, los jvenes
y las muchachas del ghotul celebran fiestas y reuniones en las que se
sirven bebidas alcohlicas. Con todo, es importante destacar que
estas prcticas sociales no son guiadas por un espritu competitivo
dirigido a.exhibir la superioridad, tal como sucede en el intercambio
ceremonial melanesio, sino por el de demostrar el compromiso exis-
tent con la aldea y los valores muria. El hecho de llevar la peor parte
en un intercambio no produce ninguna paranoia entre los muria,
como ocurre con los miembros de las sociedades donde prevalece la
metualit changiste; ms bien, temen experimentar el ostracismo
social, cuya forma extrema implica la expulsin de la aldea. Con
motivo de las festividades aldeanas, las contribuciones se estandari-
154 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS
LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES 155
zan; al respecto, se llevan cuentas precisas, a fin de que cada familia
entregue una suma idntica, independientemcnte de la riqueza de que
disponga. Cuando tiene lugar un casamiento, la familia del novio no
slo debe agasajar a los parientes de la novia (quienes habrn de
responder con reciprocidad), sino tambin a la aldea en su conjunto;
empcro, los aldeanos tienen la responsabilidad de suministrar licor
en abundancia, por lo que todos terminan cooperando para la oca-
sin. En el caso de la conciliacin de una disputa, el procedimiento
es similar: la parte hallada culpable proporciona una vaca, una cabra
o cierta cantidad de arroz, y se hacen los arreglos para la fiesta. Las
obligaciones financieras ms onerosas se relacionan con los ritos de
consumo que renen a toda la aldea como una unidad comensal nica.
Del mismo modo, se destina una buena parte de gastos cotidianos a
la adquisicin de los medios necesarios, sobre todo en la forma de
bebidas embriagantes, para brindar hospitalidad con la mayor liber-
tad posible a los visitantes inesperados.
La necesidad de financiar el consumo pblico establece las princi-
pales metas econmicas de la familia muria y fija los estndares con
los que los muria evalan el mundo de los bienes. Los objetos son
deseables si tienen un significado dentro del contexto de la celebracin
pblica; en caso contrario, carecen de valor. Los productos que suelen
comprar en el mercado son prendas de vestir, chucheras y joyas. Los
muria son fanticos de los atavos, sobre todo los jvenes y las mucha-
chas delghotul, cuyas danzas ejecutadas en los ritos aldeanos constitu-
yen un asunto de gran preocupacin para ellos y el resto de la aldea.
Cada bailarn es responsable de la adquisicin de sus propios atavos,
pero stos siempre son lueidos en el marco de la exhibicin colectiva
y seleccionados con ese propsito. Por ejemplo, en 1<J771as chicas del
ghotul de Manjapur compraron saris con ribetes idnticos para la
festividad anual delpen karsana, cl rito ms importante del calendario.
Los jvenes del ghotul adquirieron camisetas negras, voluminosas
faldas blancas, turbantes blancos y tocados de plumas, para utilizarlos
en las danzas nocturnas. La tendencia de los muria a vestirse de manera
uniforme no es exclusiva de sus miembros ms jvenes. Todos los
varones adultos de Manjapur lucen en las celebraciones pblicas el
mismo tipo de camisa azul, uniforme aldeano que los distingue de los
pobladores de otras localidades. Este cdigo en materia de vestido y
adornos no se impone por ley; incluso los propios muria no estn
particularmente conscientes de dicho cdigo. El criterio establecido
para realizar compras de este gnero reside en la evaluacin de que
tales y tales articulas son bellos (sobta), y no en que contienen deter-
minados significados simblicos manifiestos.
De hecho, el atuendo muria es ms bien anacrnico que tradicio-
nal, pues en los tiempos verdaderamente tradicionales no disponan
de prendas de vestir ni de joyas. Este fenmeno puede advertirse en
las fotografas tomadas por Elwin hace unos cuarenta o cincuenta
aos. Las imgenes en cuestin muestran a los abuelos de los jvenes
que hoy da participan en elghotul tan elegantes como sus nietos, pero
luciendo modas que ya han desaparecido en las reas donde se
originaron. En una de esas fotografas, Elwin (1947, p. 420) capt a
un grupo de jvenes ataviados con camisas de manga corta, sin cuello
y abotonadas, y extraos turbantes aplanados de un estilo actualmen-
te en desuso, pero que parecen eonstituir ecos distantes de estilos
cortesanos del siglo XtX, o incluso de un periodo previo, infiltrados
entre los muria a travs de los hindes. En la actualidad, el corte de
cabello masculino predominante entre los muria consiste en rasurar-
se desde la frente hasta la coronilla y dejar crecer el cabello de la parte
posterior de la cabeza, el cual se ata en un moo; se trata del clsico
bodi hind, un estilo que hoy da slo es usado en sus variantes
atenuadas por los propios hindes, pero que es celosamente preser-
vado por los muria comedores de carne y bebedores de licor. El sari
"tribal" es ms corto y estrecho que el estndar empleado por las
mujeres hindes; se entrelaza del mismo modo, pero es utilizado sin
corpio, prenda que hasta hace muy poco tiempo era considerada por
la mayora de las mujeres muria como indecente, pues atrae la aten-
cin a los senos en lugar de desviarla. En el presente, casi la mayora
de los saris tribales se manufacturan en Bombay; confeccionados en
una tela delgada de algodn y estampados en colores brillantes, se
venden especialmente en las reas tribales. La tela local, ganda, que
es mucho ms durable, ahora slo se emplea en la elaboracin de los
trajes de las mujeres conservadoras y de edad avanzada de la aldea.
Los saris de Bombay, vistos por los forasteros como signos de la
autntica identidad tribal, sobre todo porque son cortos y no cubren
las piernas y la parte superior del cuerpo, son considerados por los
muria no slo prendas exticas (puesto que provienen del exterior de
Bastar), sino tambin respetables y recatadas. Ellucimicnto del sari
estndar, que mide 4.5 metros, es eoncebido eomo un acto ostentoso.
En realidad, ninguna de las prendas de vestir que revelan al foras-
tero .l identidad tribal son producidas por los muria, y carecen
adems de un origen indgena. Los adornos, los turbantes, los tapa-
rrabos, los saris cortos y la joyera "tribal" (collares de plata, aretes
de oro, plata y cobre, gargantillas de oro, y pulseras de oro y plata),
fueron llevados al rea por los hndes y adoptados por los muria, en
un gesto imitativo de sus superiores. Estos artculos son comprados
156 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
WS RECIN LLEGAOOS ALMUNOODEWS BIENES
157
en mercados a comerciantes hindes, nunca a otros muria, y se
asocian a un mayor estatus.
Vale la pena comentar el caso de la joyera de plata durante el
presente siglo, fabricada en Rajastn y vendida en Bastar por comer-
ciantes marwari. El diseo de las joyas es originario de Rajastan,
aunque ignoro si tales objetos se siguen usando en ese lugar. Los
adornos de plata distribuidos en los mercados de Bastar son en su
mayora piezas antiguas, pulidas yreparadas por los plateros marwari
para que parezcan recin fabricadas. Esto sorprende a los visitantes
occidentales que se entregan a la bsqueda de joyas antiguas y genui-
namente tribales (vase las observaciones de Spooner, presentadas
en el captulo VII, sobre la autenticidad de las alfombras turcomanas).
Las joyas son antiguas, autnticas, pero no son tribales. De acuerdo
con un informante marwari, la joyera de plata circula tanto entre los
hindes como entre los muria, pero los primeros apenas la usan, pues
prefieren atesorarla como valor ycomo componente de las dotes. Los
no las dores, y las piezas de plata lucidas por las
jovencitas muna son adquiridas por ellas mismas, con los ingresos
por la venta de productos o el desempeo de un trabajo
asalanado. En el caso de los hindes, la joyera es esencialmente una
propiedad familiar, importante en cuanto constituye una reserva de
capital; en 10 que toca a los muria, la joyera es una propiedad
individual, Importante porque representa un medio para el adorno
personal.
A continuacin resumimos la actitud tradicional de los muria
hacia los prestigiosos bienes de consumo disponibles en los mercados:
todos los productos buscados -telas, atavos, joyera- se asocian a
grupos no muria, considerados por los muria como superiores en la
escala La definicin de bienes de prestigio ha sido impuesta a
los muna por los forasteros, y se ha perpetuado a travs del sistema
mercantil, que est completamente fuera del control de los muria. Sin
embargo, al adoptar para el consumo interno algunos elementos de
un conjunto de bienes de prestigio no muria, los muria han estable-
cido su propio conjunto de evaluaciones sociales al respecto, el cual
es del todo distinto a las valoraciones formuladas por los grupos que
han dado ongen a tales bienes,Los bienes de prestigio no son desea-
bles porque exista una competencia aldeana concernientea quin se
viste ms a la moda o quin se enjoya mejor, sino porque todos los
aldeanos procuran mantenerse fieles a una determinada imagen co-
lectiva, Los Integrantes del ghotul estn obligados a comprar vestidos
y adornos, con objeto de no desmerecer, durante las fiestas, en
comparacin con los miembros de otro ghotul. Los varones adultos
deben adquirir la camisa azul estndar para estar presentables en el
mercado, donde se renencon sus paisanosen un puntoacostumbra-
do (Gell, 1982). Usan joyas para adquirir un aire de respetibilidad, y
no uno de presuncin. Es decir, realizan las compras en cuestin con
meta de expresar conformidad, y no de manifestar originalidad o
individualidad. Esto Influye, a su vez, en la seleccin de los bienes
a los muria en los mercados rurales. Hoy da es posible
dstnguir, por una parte, la gama de productos dirigidos especfica-
mente a los consumidores tribales, en particular saris, turbantes,
taparrabos, ornamentos y joyera de plata en masa y, por la otra, la
gama de artculos modernos que no suelen ser vendidos en los mer-
cados rurales, como zapatos, pantalones, chaquetas, ropa de lana,
sans de 4.5 metros, telas estampadas (los muria prefieren los colores
planos710s ribetes tejidos), joyas trenzadas, anteojos oscuros, para-
guas, tiles de escntono, loza, muebles, medicamentos, etctera.
Estos estn disponibles en las tiendas de los pueblos, a donde
los muna tienen fcil acceso a travs de los autobuses locales, pero
no son atracnvos para ellos.
. Adems de invertir en atavos y adornos, los muria gastan en
ahmentos ybebidas, En pocas normales no adquieren en el mercado
los cereales y las leguminosas (dal, garbanzos y lentejas), pues la
mayora de las familias son autosufieientes en estos renglones. Sin
s compran arroz, rbanos, berenjenas, ajes, jitomates,
habas ydiversas legumbres verdes, para celebrar eventos importantes,
como los casamientos. Los alimentos de lujo preferidos por los muria
son ms bien de tipo tradicional -arroz tostado, pescado seco,
pakhoras (bocadillos fritos), hojas de tabaco-, que comestibles mo-
dernos tales como caramelos, galletas, t, azcar, cigarros manufac-
turados, etctera, los cuales son muy populares entre los hindes. En
esta categora el mayor gasto se destina a las bebidas alcohlicas, que
se venden en la periferia de los mercados y en las aldeas. Este artculo
tampoco es realmente indgena. Tradicionalmente, la destilacn fue
un monopolio de la casta.kallar, cuyo estatus ritual es superor al de
los muna. En la actuahdad, los kallar tienen prohbdo el ma-
de este por lo los muria deben elaborar su propio
lieor, el cual consideran de calidad Inferior al de los kallar. Las bebidas
embnagantesconstituyen un elemento esencial de todos los aspectos
de la vida social y ritual; para los muria, la nocin misma de sociabi-
lidad, es decir, la pertenencia a un grupo social y el mantenimiento
de relaciones sltciales, es inconcebible sin la ingestin de bebidas
alcohlicas. La pasin muria por el licor, enfatizada por los.foraste-
ros, no representa en modo alguno un sntoma de anoma o desespe-
15S LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS LOSRECIN LLEGADOS ALMUNOODELOSBIENES 159
ranza, como sucede en algunas sociedades tribales, sino que es pro-
ducto del conformismo, de la paranoia referida a la pertenencia, la
cual caracteriza todas las fases de la vida muria.
En suma, el consumo muria est vinculado a la expresin de la
identidad colectiva y a la necesidad de sostener un compromiso con
la aldea, en tanto unidad poltica, y con sus instituciones. Entre la
gama de smbolos de prestigio hindes, eligen ciertos productos y los
incorporan a un estilo colectivo, al cual tratan de aproximarse lo ms
posible todos los muria. El consumo no se asocia a la competencia,
sino a la demostracin de suficiencia, la habilidad necesaria para
satisfacer la mcta colectiva. El nfasis otorgado ms al estilo colectivo
que a las diferencias individuales, explica la naturaleza anacrnica de
los gustos muria y su enfoque conservador dcl consumo. Los muria
son partidarios declarados de la moda, partidarios en el sentido
operativo del trmino. Su moda es anacrnica porque no desean
contravenir las restricciones del estilo colectivo. Incluso en la actua-
lidad, cuando algunos jvenes se cortan el cabello y se visten de un
modo semejante al de los hindes, su intencin no es la de lucir ms
a la moda, sino la de llamar menos la atencin en un mundo que se
percibe como dominado crecientemente por los hindes.
CAMBIOS ECONMICOS RECIENTES
Esta naturaleza colectiva del consumo est enraizada en una fase del
proceso de conversin de tribu en casta, durante la cual las diferencias
econmicas entre las familias eran mnimas y temporales las desigual-
dadcs en materia de riqueza, debido a la ausencia de medios de
acumulacin de capital. Sin embargo, desde que se estableci ese
patrn, han ocurrido cambios fundamentales en la base econmica
de la sociedad muria. Al terminar el siglo XIX, el gobierno impuso
controles al acceso a las tierras forestales, los cuales han sido aplica-
dos ms o menos estrictamente, de modo que la frontera terrestre de
Bastar se halla ahora eficazmente cerrada. Se estima que la prohibi-
cin gubernamental a la libre explotacin del bosque precipit la
insurreccin rural de 1910; en el periodo comprendido entre ambas
guerras mundiales, los predios de los muria estuvieron sujetos a
inspeccin y registro de ttulos de propiedad. Debido al temor de que
surgieran nuevos brotes de sentmientos antigubernamentales, la
cantidad de tierra cedida a los muria fue generosa. Durante la etapa
de colonizacin, los muria deben haber parecido tan pobres como
dependientes del acceso a amplias reas de bosque cerrado.
Hoydia, los muria han despejado casi todos los terrenos forestales
que les fueron cedidos y han invadido otros; segn los datos del censo
oficial, el promedio de tierras de cultivo por familia muria rebasa las
4 hectreas. Gracias al trabajo acumulado por varias generaciones,
estos predios se han convertido ahora en arrozales equipados con
diques, de gran potencial agrcola aun en los casos donde se carece de
irrigacin. Es comn encontrar familias poseedoras de 8, 12 o ms
hectreas de campos de arroz, terrenos enormes en comparacin con
los estndares indgenas. Estos predios slo pueden cultivarse me-
diante el uso de arados de traccin animal, y muchas familias no
pueden sembrar sus tierras por falta de ganado o bfalos. Sin embar-
go.de nueva cuenta, el tiempo ha obrado a su favor: antes de la guerra,
los bfalos escaseaban en el rea; pcro en el presente los hatos de
bfalos yde ganado se hallan en proceso de conformacin gradual, lo
cual posibilita la superacin de este dficit inicial de capital agrcola.
Asimismo, se han abierto nuevas rutas, a travs de las cuales arriban
a la zona ms animales destinados a la labor de surcar los campos. Por
decreto gubernamental, la tierra poseda por los adivasino puede ser
vendida a los no adivasi, motivo por el cual los predios muria ya no
pasan a manos hindes. Adems, ha desaparecido la antigua actitud
indolente de los muria con respecto a la propiedad de los predios,
como resultado de la introduccin de campos permanentes cuya
construccin y mantenimiento representan muchos aos de trabajo
acumulado. Por otra parte, en virtud de que la poblacin ha aumen-
tado, la escasez de mano de obra que alguna vez constituy el obst-
culo ms importante para la produccin, ha dejado de ser un
problema yla tierra puede cultivarse ms completa e intensivamente
(al respecto, la norma consistente es sembrar dos cultivos, uno de
arroz y otro caracterstico de la temporada seca, como el mijo o las
semillas oleaginosas).
Las plantaciones muria son mucho ms productivas en la actualidad
quc en el pasado. Los muria tienen adems acceso al trabajo asalaria-
do, por el cual obtienen "na alta remuneracin (en 1982, era de ocho
rupias diarias) en relacin con sus gastos vitales. Dado que el Depar-
tamento de Obras Pblicas y el de Recursos Forestales experimentan
una escasez crnica de personal, los muria pueden encontrar trabajo
en ambas entidades gubernamentales durante la temporada agricola
de menor actividad. Por otra parte, los muria suelen contratar a otros
muria en calidad de trtbaJadores agricolas, quienes reciben tres kilo-
gramos de arroz no descajcarillado por da laborado.
En resumen, la economa local se halla en una situacin florecien-
te: prospera en los aos buenos y capaz de resistir los rigores de los
160 lAVIDA SOCIAL DE LAS COSAS
ws RECIN LLEGADOS AL MUNDO DEWS BIENES 161
aos malos. A pesar de tratarse de un rea "atrasada", supuestamente
habitada por tribus empobrecidas y agobiadas por la penuria, cl
distrito dc Bastar exporta ao tras ao; yeso, en la India, es esencial.
FAMILIAS MURIAACAUDALADAS
Con base en los antecedentes arriba referidos, quiero examinar el
tpico del consumo en relacin con dos familias muria "acaudala-
das", es decir, dos familias que, en el marco del repunte econmico
general, acumularon una riqueza mayor que las dems. Entre los
muria, los individuos ricos son identificados como saukar ("hombre
de 100 rupias"), quienes suelen ser los aldeanos de edad
(siyan, "hombre sabio"). Para los muna, el bienestar econmico y la
influencia van a menudo unidos, pcro la relacin entre ambas cues-
tiones es ambigua: la riqueza otorga una reputacin politica, porque
constituye un signo tangible de inteligencia y laboriosidad, y no
porque sea comprable la lealtad aldeana. Un sujeto adinerado puede
financiar la fiesta que un hombre pobre debe ofrecer a la aldea con
motivo del casamiento de su hijo; pero sigue siendo la fiesta del
individuo empobrecido. En virtud de que, ante la aldea en su conjun-
to, cada jefe de familia es equitativa e individualmente responsable
de sus obligaciones ycontribuciones para la celebracin de fiestas, los
miembros acomodados no pueden ganar prominencia mediante actos
de generosidad pblica. Todos deben cumplir con la contribucin
estndar estipulada; la nica diferencia reside en que es ms fcil
hacerlo si se es rico. Cuando una familia pierde su riqueza, cualquiera
que sea la causa de ello, no pierde prestigio en el plano al
menos no de forma inmediata. Y el mero hecho de adquirir una
fortuna, sin que esto se acompae de una demostracin continua de
adhesin al estatus tradicional en materia de poltica aldeana, no
confiere el rango de siyan.
El primer caso que analizar se ocupa de un individuo que se
enriqueci en circunstancias muy especiales. A menudo, la riqueza se
asocia con las tierras, y stas con la membresa al clan dominante. El
sujeto cn cuestin no posee un predio demasiado extenso (junto con
sus padres ysu hermano, cultiva un terreno de poco ms deS hectreas)
y no pertenece a ninguno de los dos clanes importantes de su aldea. Se
le reconoce como siyan, esto es, se le respeta por la gran inteligencia,
fuerza y astucia mostradas en sus discursos pblicos; pero, al mismo
tiempo, se le considera un intruso. Con todo, antes de examinar el
caso de este individuo (Tiri), as como sus problemas de consumo,
vale la pena hacer una breve digresin sobre los modos que los
muria acaudalados pueden desarrollar las dos. de.
saukar, ninguna de las cuales se adapta a la condicin de Tm. .
El saukar prototpico de los alrededores de la aldea (Manjapur)
donde realic mi investigacin era llamado Dhol Saukar. Dhol tena
una casa enorme y gran cantidad de tierras, as como ganado y
trabajadores a su servicio. Siempre estaba ms o menos borracho y
nunca conoc a una muria ms gordo que l. Sin duda coma en exceso,
incluso en relacin con los generosos estndares muria en la materia.
En pblico se conduca invariablemente con exagerada amabilidad,
saludando a todo mundo con abrazos prolongados y modestos cum-
plidos. En cierta ocasin, se arrodill en nuestro portal durante
aproximadamente cinco minutos, recitando una y otra vez lo siguren-
te: "iDioses admirados! Por favor no se enfurezcan, no se enfurez-
can!" (iMahaprabhu! iHongaima, hongaima!). el pla?o local, era
bien conocido y respetado; como su comportamtento pblico resul-
taba siempre cautivador, el estado de en que
constituia sobre todo un asunto de legtrna defensa. Al convertirse
en la encarnacin de los altos valores otorgados por los muria a la
comida y la bebida en abundancia, Dhol Saukar se las ingeniaba "ara
parecer notablemente rico y, al mismo ,tiempo, mo-
fensivo. Adems, al igual que la mayona de los otros muna acauda-
lados cuyos casos habremos de examinar, preservaba_una apariencia
externa de relativa pobreza. Sus turbantes eran pequenos y raidos; sus
taparrabos, cortos y del tipo ms tradicional. Slo su gargantilla y
aretes de oro indicaban que era dueo de cierta fortuna.
Dhol Saukar, individuo de edad relativamente avanzada, constitu-
ye el ejemplo de una muria rico a antig.ua: gran bebedor, y amante
de las fiestas y la compaia, es deer, alguien que se comporta Igual a
los dems muria, pero cometiendo excesos. bien, esta
nalidad es inadecuada para los hombres ambICIOSOS. La especia-
lizacin cn la comida, la bebida y el buen humor representa
implcitamente el retiro de la lucha por el poder dentro de la arena
aldeana. Los ancianos actan de ese modo, una vez que han cedido el
control a sus hijos; empero, los siyan con aire de xito pueden
concentrarse meramente en la ingestin de bebidas alcohlicas, aun-
que sta sea una actividad consid.erada los muria .en si
misma. Los muria tambin admiran la sobnedad, la intelgencia, la
capacidad de ejercer el control en los asuntos domsticos y aldeanos,
todo lo cual resulta incongruente con la ebriedad permanente. Se dice
que la situacin dentro de la casa de Dhol no marchaba del todo bien,
a pesar de su gran popularidad rU\\"a de ella. Quiz esto sea conse-
162 LA VlDASOClAL DE LAS COSAS LOSRECIN LLEGADOS ALMUNDO DELOSBIENES 163
cuencia de la pretensin de combinar la riqueza con el carcter
distintivo muria slo a travs del incremento del consumo tradicional.
En este punto y en acentuado contraste con Dhol, cuya estrategia
fue lo suficientemente exitosa en sus propios trminos, quiero anali-
zar brevemente el caso de un jovenque ha intentado llegar al extremo
opuesto, habiendo alcanzado poco xito en ese entonces. Este mu-
chacho, que tena unos dieciocho aos de edad cuando lo conoc, era
dueo de 16 hectreas de arrozales y, por tanto, un sauka; empero,
careca del esta tus de siyan y, tal como podan preverse las cosas en
aquel momento, es dificil que llegue a poseerlo algn da. Durante
nuestra reunin estuvo borracho (tendiendo a la agresividad) y ro-
deado de desacreditados gorristas no muria. Mientras que la vesti-
menta de Dhol era modesta, el joven saukar usaba una extraa mezcla
de prendas muria y "modernas". Calzaba unas enormes botas milita-
res sin calcetines; luca pantaln corto muy holgado y de color verde
botella, chaqueta de nailon, anteojos oscuros yun imponente aunque
desproporcionado turbante de seda de la India. Del bolsillo de su
chaqueta sobresalia una pluma fuente, que haba depositado manchas
irregulares de tinta azul en su pecho. (Los acompaantes muria me
comentaron que este personaje era analfabeta.) El joven saukar era
mal visto en su propia aldea y pasaba la mayor parte del tiempo fuera
de ella, con un grupo integrado por funcionarios de grado inferior,
guardias forestales y otros sujetos marginales. Careca de prestigio y
se le consideraba "loco" (baihal). Si no hubiese experimentado las
ventajas y desventajas de la riqueza excesiva, quiz el muchacho se
habra ajustado y parecido a sus paisanos empobrecidos. Su caso
puede concebirse, en oposicin al de Dhol Saukar, como el de un
hombre cuya conducta de consumo establece una personalidad inco-
herente y que conduce al rechazo social.
Mis dos ejemplos principales no constituyen casos extremos como
los que acabo de describir, e involucran a sujetos que tuve la oportu-
nidad de conocer bien. Al menos en lo que toca a la reputacin, Tiri
es el hombre ms rico de Manjapur y, en virtud de que habit durante
un ao en una vivienda ubicada frente a su predio, pude observar de
cerca sus prcticas de consumo. Tiri no es acaudalado porque tenga
muchas tierras, sino porque es un trabajador muy constante y un
granjero excepcionalmente eficiente, que labora en estrecha relacin
con el Departamento de Recursos Forestales, el de Obras Pblicas y
los contratistas locales. Sin duda, hered este cacumen de su madre,
otro genio en materia de organizacin. Ambos han construido todo
lo que tienen, a pesar del hecho de que los padres de Tiri llegaron al
rea en calidad de prfugos empobrecidos de una aldea distante, yde
que Tiri pas su infancia trabajando como sirviente en la casa de un
hombre acomodado de la localidad. Tiri es el tpico nouveau riche, un
advenedizo; pero tambin es un siyan, un excelente orador pblico,
negociador y poltico aldeano.
Tanto Tiri como su madre son extraordinariamente conservadores
en cuestiones de consumo. l utiliza el corto taparrabo tradicional,
el turbante y la camisa azul exhibida por todos los hombres de su
generacin. Prefiere la tela hilada a mano (ganda) que la hecha a
mquina, la cual es ms durable y, por tanto, ms barata a largo plazo,
pero menos blanca. En cierta ocasin Tiri me dijo que era incorrecto
que los muria usaran zapatos, pantalones y dems. No posee ni
bicicleta, ni reloj de pulsera, ni tampoco un radio (su hermano menor
s adquiri tales objetos). No se trata de que Tiri intente parecer
pobre; su riqueza, acumulada en la forma de ganado, bfalos y diver-
sas deudas conocidas pblicamente, no puede disimularse. Ms bien
est resuelto a no participar en tipos de consumo que lo conviertan
en una clase de individuo diferente de aquel que se concibe, tanto en
sus propios trminos como en trminos sociales, como moralmente
apropiado. A diferencia de Dhol Saukar, no come ni bebe ms que el
muria promedio. Cuando la ingestin de bebidas alcohlicas es obli-
gatoria, Tiri las consume; pero fuera de esas ocasiones suele abste-
nerse de hacerlo durante meses, pues cree que si se emborracha
perder el control. En otras palabras, trata de consumir exactamente
lo mismo que un hombre promedio o no enriquecido. En sus activi-
dades productivas y de adquisicin de dinero, busca asiduamente la
maestra; sn embargo, esta misma maestra, trasladada a la conducta
de consumo, se convierte en una serie consistente de negativas. Si
gastara todo lo que gana, su comportamiento destruira la base misma
que le permite acumular una fortuna. Slo en el caso de que consuma
como un sujeto empobrecido esta base permanecer intacta. De
hecho, a pesar del consenso aldeano que confirma su opulencia, Tiri
suele quejarse de problemas financieros, prdidas enormes, etctera.
En un momento potico, compar a los ricos con la sombra proyec-
tada por un rbol: ahora esta ah, pero pronto desaparecer; en otra
ocasin, describi a los ricos como los bancos de arena del lecho de
un ro, en apariencia slidos pero fcilmente arrastrables por una
tormenta (S. Gell, 1984).
La madre de Tiri es igualmente puritana pero, en tanto mujer de
edad avanzada, lleva su conducta no consumista al ltimo extremo.
Sus saris estn atrozmente rados. Compra la clase ms barata de
prendas confeccionadas a mquina, aquellas que se deshacen en un
par de semanas, y las usa durante todo eltempo que lo permitan las
164 LAVIDASOClAL DELASCOSAS
LOSRECINLLEGADOSALMUNOODELOSBIENES
165
buenas costumbres, Apenas cuenta con posesiones personales' al
S1? es duea de una tabaquera y un collar de plata (su;a),
similar alluc:do por muchas mujeres muria. Segn nos dijo -aunque
yo no le crel-, nunca tuvo una frazada hasta que nosotros se la
regalamos (una manta ligera). Cuando va al mercado slo compra
productos ,comestib.les, verduras, ajes, especias, pescado seco y, a
veces, algun bocadillo frito. Al Igual que su hijo, est decidida
a proteger su nqueza mediante el rechazo al consumismo.
No obstante, ciertos objetos en la casa de Tiri quc reciben
una atencin especial, El ms sobresaliente de ellos es una tinaja
de cobre para .guardar agua. Situada en un mueble frente a la
veranda de Tiri, los miembros de la familia la utilizan para beber
agua y lavarse las manos. Todos los hogares poseen una tinaja
semejante hecha de barro. Es inslito que la madre de Tiri
posea un objeto. t.anfino, el cual mantiene espectacularmente bri-
llante y en un SItIO llamativo de la vivienda. Dentro de la cocina
fuera del la vista, conserva otros cuatro o cinco
tes de cobre. la familia es duea de una cantidad mayor
que la usual de pequeas de cobre y un hermoso juego de
de cobre, utilizados cuando hay visitantes o durante las
comidas ntuales.
.Tales objetos de cobre se fabrican en Raipur y no suelen conse-
guirse en los mercados locales. Sin embargo, durante mucho tiempo
se en Bastar con motivo de las ferias anuales (mardhai)
particularmente en las de Narayanpur yKondagaon, a las que asistie:
ron los muna. Los productos de cobre constituyen una categoria
Importante de bienes de prestigio y, tal como sucede con stos, se
asocian con los modales de los hindes de alto estatus. Los hindcs
locales SIempre comen en platos de cobre, mientras que los muria
aqullos que disponen de una fortuna (como la familia
Tiri), rara vez usan platos; en lugar de stos emplean hojas las que
una vez concluida la C?mida no requieren ser lavadas o como
alimento los ammales domsticos. El conjunto de platos en
poder de!mtienen grabado nombrede la familia (aunque ninguno
de membros sabe leer), Junto con una svstica y otros smbolos
Los articulas de cobre, al igual que la joyera, se integraron
al SIstema consumo muria como resultado de su asociacin con el
consumo pblico, y no con el lujo privado. Todos los hogares acau-
de la aldea poseen algunos platos de cobre y quiz una o dos
nnajas de cobre, pero no existe un espritu de competencia al respec-
to. Representan un medio para honrar a los invitados o a la aldea
durante las celebraciones rituales.
Con todo, parece que la madre de Tiri, al reunir una coleccin tan
grande de tinajas y exhibir la mejor de ellas en un sitio importante de
la vivienda, ha ido ms all que el resto de las mujeres de su aldea,
ninguna de las cuales posee tantas tinajas. Quiz sea demasiado
susceptible a las tinajas de cobre porque una de ellas cuesta lo mismo
que cuatro frazadas y, sin embargo, nos coment que no haba podido
reunir la suma necesaria para comprar una manta. En mi opinin,
creo que est involucrado cierto fetichismo, pero el objeto que pro-
voca la actitud fetichista no es uno que site a la madre de Tiri fuera
de su mundo cotidiano (como los televisores adquiridos por los
pescadores), sino uno que se levanta como stmbolo poderoso de las
actividades tradicionales de las mujeres muria.
La madre de Tiri le cont a Simeran Gell su satisfaccin porque
no hubiera un pozo en la aldea, y que la parte del da que ms le
gustaba era la tarde, cuando se dirige al ro (situado a ms de un
kilmetro y medio de distancia), acompaada por su fiel vasija y un
hato de vacas. Una vez ah abreva el ganado y frota vigorosamente la
tinaja con arena para darle brillo; despus, llena con agua tanto
la tinaja de cobre como otra de menor valor y las coloca sobre su
cabeza, conservando un perfecto equilibrio para llevarlas de regreso
al hogar. Rodeada de vacas, empapada pero en postura totalmente
recta, arriba justo a tiempo para organizar la comida que se sirve en
las primeras horas de la noche.
La energa ydestreza con que la madre de Tiri lleva a cabo las tareas
domsticas son dignas de admiracin, y ella est plenamente cons-
ciente de eso. Me parece que la gran dignidad conferida al desempeo
del papel de matriarca muria es proyectada a su coleccin de tinajas
de cobre, sobre todo a la que mantiene en exhibicin. Desde el punto
de vista psicoanaltico, as como desde la perspectiva de ciertos
sistemas simblicos indgenas, los recipientes constituyen smbolos
femeninos; en consecuencia, existe una base psicolgica para estimar
que ella se autoidentifica con la tinaja que tanto aprecia. Por otra
parte, cabe mencionar que las castas hindes locales conciben las
vasijas como novios simblicos: las jovencitas que llegan ala pubertad
sin haber hallado marido, se casan con recipientes (Dubey, 1953). Por
ende, las tinajas pueden representar un smboto masculino. En todo
caso, es probable que el simbolismo en cuestin sea ambiguo.
Ms all del enfoque psicolgico, es notable que la tendencia a
coleccionar objetos de cobrede la familia de Tiri sea uno de los pocos
modos en que se demuestra abiertamente su esta tus opulento. Como
las piezas de cobre fueron de los primeros articulas de riqueza hind
comercializados en Bastar, pueden acumularsesin que esto signifique
166 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS LDS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LDS BIENES
167
rechazar la identidad muria. En los aos venideros, quiz los muria y
los turistas sean los nicos compradores de artculos tradicionales de
cobre, del mismo modo que los muria y los turistas son hoy da los
principales clientes de los plateros tradicionales (la mayora de los
vendedores de productos de plata estn comenzando a comerciar con
objetos de acero inoxidable, los cuales son mucho ms populares
entre los hindes de mentalidad moderna).
Resulta muy curioso que los muria, sin una tradcin artesanal
propia y una produccin de bienes de prestigio, sean en realidad
mucho ms parecidos a los occidentales, quienes buscan la autentc-
dad en lo extico, que a los miembros de las sociedades artesanales
tradicionales, categora a la cual creen errneamente pertenecer. Los
productores de artesanas tradicionales, como los turcomanos anali-
zados por Spooner en el captulo VIl, no parecen interesados en la
autenticidad y, para consternacin de los coleccionistas, les encanta
prostituir la pureza estilstica con tal de satisfacer el gusto degradado
de la modernidad. No obstante, las razones explicativas del conserva-
durismo muria difieren de las causas dilucidadoras del purismo occi-
dental en materia de artesanas. Los muria son conservadores porque
no desean desviarse de la naturaleza de consumo sancionada por la
comunidad, esto es, porque no quieren parecer individualistas. Por
su parte, los occidentales buscan la pureza para demostrar un gusto
superior; para destacar, en lugar de encubrir, su individualidad.
El consumo de la familia de Tiri es centrpeto, es decir, est
dirigido a mantener todo dentro de lmites que puedan ser controla-
dos rgidamente. Para la familia de Tiri es motivo de gran satisfaccin
slo consumir el arroz cultivado por ellos, y que los alimentos intro-
ducidos a la vivienda sean exclusivamente manejados por los abaste-
cedores tradicionales, sobre todo por los maraars, lacasta cultivadora
de legumbres destinadas al mercado local. Este conservadurismo no
es producto de una variante de la tica protestante, sino de la deter-
minacin de parte de la familia acaudalada, pero insegura -racional
o irracionalmente-, de no propasarse, no presumiryno comportarse
como si las circunstancias hubieran cambiado y el consumo audaz
fuese en realidad posible, pues temen que la frgil estructura se
derrumbe de la nochea la maana. Mientras tanto, la familia se vuelve
cada vez ms rica. Debido a que sus predios son limitados (suman
poco msde cinco hectreas), sera racional que acumularan riqueza
para comprar ms tierras; sin embargo, es improbable que existan
campos disponibles y, en el caso de que los hubiese, una coalicin
poderosa de intereses del clan competira por su obtencin contra la
aislada familia de Tiri. En todo caso, nadieadquiere terrenos con base
en el acto de escatimar las frazadas. El puritafii.smo de no es en
verdad ajeno a la actitudes muria, pues constituye un Intento
preservar el estilo de vida muria a de hechos
cos, y resulta racional a largo plazo: el hIJO de Tiri se beneficiar sin
duda aJgunade Japarsimonia practcadapor su ysuabuela. Tiri
controla su destino y sigue una estrategia que uene sentido para l y
para los dems habitantes de la .. ,
Mi ltimo ejemplo est consttuido por el caso de una familia aun
ms acaudalada, cuyo consumo tiende hacia un grado ms radical de
incoherencia. .
Durante mi viaje ms reciente a Bastar en 1983, trabaj cerca de
Narayanpur, centro administrativo y comercial, Me en la
aldea de Duganar, en la casa de un muria de ms sesenta anos de
edad llamado Ram. Este individuo era dueo de CInCO casas confor-
tables, pero prefera dormir -ao tras ao y en las estacio-
nes- en la estructura edificada para c;onservar que se
hallaba en medio de sus campos. Segun las apanencias, se trataba
de un sujeto empobrecido. Se vesta con un taparrabo de algodn y
una vieja chaqueta de lana, sucia y llena de agujeros. alto y
delgado, trasquilimocho Yde barba cana encrespada (el unico ser-
vicio que le prest yque parece haber apreciado mucho fue atetarlo
gratuitamente). ....
Al principio cre queRamera el tpIcoanctano muna,.es decir, una
nulidad en su hogar. En las aldeas tradicionales muna.
cuales ya no puede incluirse a Duganar), los tienen hIJ.OS
adultos son obligados a ceder el control de la
y productiva ya dedicar el tiempo a beber con amigos de su mJ.Sma
edad. Por el padre de Tiri, a quien ni siquiera mencion
cuando describ a su familia, era un anciano borrachln, encantad.?r
aunque ocasionalmente aburrido, que era tratado por su esposae hIJO
con franco desprecio. En el caso de Ram Saukar, .las e,ran muy
diferentes segn pude corroborar pronto. No realizaba tra?a-
jo fsico, pero controlaba y diriga todas las tareas, ejecucin
estaba en manos de sus dos hijos, sus dos nueras, su hija y dos
sirvientes permanentes de la granja. Ram Saukar era el miembro de
ms alto rango del clan dominante en Duganar, sarpanch la
aldea capaz de leer y escribir en hindi, y con dominio del halb y el
gondi. Era dueo de 14 hectreas de tierras, en
de primera clase y equipados con un canal de rrgacon',AsImIsmo,
posea tantos bfalos que yano los contaba; en cierta
le pregunt cuntos tena, simplemente me respondi qu,e
tes". Contaba incluso con una vagoneta y un chofer a su dISpOSICIn,
168 LA VIDA SOClAL DE LAS COSAS
LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE WS BIENES
169
lament? que obtuvo tales beneficios al permitir que
su hija se conviruera en la concubina del chofer del vehculo, un sij
que era en realidad el dueo de la vagoneta y quien se habia vuelto
su cliente permanente. Este arreglo fue muy favorable para Ram
Saukar: su hija permanecia en el hogar, donde continuaba trabajando;
poda utilizar el vehiculo en cualquier momento que lo necesitara, sin
tener que gastar en su mantenmentoy, adems, obtenia ingresos por
concepto de pensin alimenticia y alojamiento del chofer y de los
ayudantes de ste.
El producto de las 14 hectreas cultivadas era mucho mayor al
requerido para alimentar a los numerosos y heterogneos moradores
de la casa de Ram, Sin embargo, jams se destinaban las cosechas al
mercado de Narayanpur, situado a escasos tres kilmetros de distan-
cia, salvo ciertas excepciones (como las semillas de mostaza). En un
primer momento atribui esta renuencia a vender el arroz, que he
comprobado en la aldea muria ms "tradicional", al respeto conferido
al arroz en si mismo (Tiri nos explic su resistencia a venderlo
aduciendo que es demasiado sagrado para comercializarlo). Sin em-
bargo, descubr despus que la familia de Ram si estaba involucrada
enel negocio del arroz pero, en lugar de venderlo a la cooperativa del
mercado local y de acuerdo con los precios fijados por el gobierno,
esperaba a que el abasto escaseara y a que se elevaran los precios,
momento en el que venda privadamente el arroz en la aldea. Asimis-
mo, cosechaba y venda grandes cantidades de bayas de belcho (la
materia prima necesaria par elaborar el licor local o darngo), espe-
rando siempre la mejor ocasin para descargar el producto, es decir,
justo antes de la mela o temporada de casamientos de Narayanpur.
La vivienda de Ram estaba llena de bayas de belcho, pero nunca se
preparaba con ellas la bebida alcohlica; si los hijos o el chofer
deseaban ingerirla, deban conseguir una botella en Narayanpur. El
propio Ram no fumaba ni tomaba bebidas embriagantes. Una vez le
ofrec una galleta. La acept, comi la mitad a pequeos mordiscos y
reserv la otra mitad "a los nios".
Debido a que Ram Saukar dispona de ingresos elevados (en
comparacin con los del campesinado) y a que nunca gastaba un solo
paisa, qu otra cosa poda hacer con sus ganancias adems de
invertirlas en un banco?
En la nica actividad que Ram Saukar gastaba ms que el resto de
los moradores empobrecidos de Duganar era laconstruccin de casas.
Su residencia se compona de tres viviendas edificadas alrededor de
un patio comn y un establo. En la primera vivienda habitaba su
esposa; en la segunda, su hijo mayor, y en la tercera, su hijo menor.
Ramviva como i mismo sola decir, en el campo. Ahora bien, enel
camino p;incipal a Narayanpur, una especie de cond.omi-
nio esto es, tres casas anexas y de dos piSOS cada una. Este edificio
Ion) estaba destinado a arrendarsea las familias de trabajado-
res inmigrantes que laboraban en Narayanpur. Su construccin se
habia concluido un par de aos atrs y mostraba ya signos de decre-
pitud. Slo una casa estaba ocupada; empero, .inquilino era
ayudante del chofer sij, quien pagaba una renta minscula. En trm-
nos comerciales este negocio arrojaba prdidas totales, pero los
miembros de la familia de Ram estaban muy orgullosos de haber
levantado una estructura tan impresionante ypasaban mucho tiempo
en ese lugar, charlando con la esposa del asistente del chofer-dueo
de la vagoneta. Cerca del burha Ion tan apreciado se hallaba una
construccin que no admiraban en absoluto, de la cual afirmaban con
franqueza que constitua "un acto anciano". Ram
habla decidido edificar una casa de pedra para eliminar el problema
de mantenimiento caractertsuco de las viviendas con muros de parro.
Contrat a algunos albailes para que descantillaran el granito local
en bloques cuadrangulares; sin embargo, en un momento dado, su
inspiracin (o su vigor) se esfum.y todo. lo que construy fue una
sola habitacin, sumamente reducida y sm ventanas. De hecho, se
trataba de una rplica en piedra de los pequeos cobertizos habitados
por individuos muy pobres. Desde luego, esta choza de. piedra era
inservible y nunca fue techada. No obstante, esta casa, al Igual que el
burha Ion, habia implicado la inversin de tiempo y dinero.
Con todo durante mi estancia en Duganar la famila de Ram
Saukar, que ya poseia dos casas excedente;;.. estaba edificando otras
tres viviendas. Estas iban a ocuparlas los hiJOS de Ram y, de acuerdo
con un trato a todas luces sospechoso, eJ chofer de la vagoneta. Esta
ltima serie de construcciones haba sido estimulada por el ofrec-
miento gubernamental de otorgar 5,000 rupias para comprar mate-
riales y ttulos de propiedad de los lotes ubicados en el camino a
Narayanpur, a los habitantes tribales "sin hogar". Sin este incen!ivo
quiz hubieran construido tales casas en otro lugar y menos rpida-
mente, pero a ambos hermanos los la de poseer
una vivienda propia, aunque sta estuviese leJOS de y de la
residencia familiar, situada apretadamente entre las Instalaciones de
los ganda (tejedores) y el camino principal, as como rodeada por
extraos que pertenecian a otras castas.
La familia de Ram Saukar invirti sus ingresos en casas que no
necesitaba, porque la construccin de viviendas un
tradicional y "prctico" de los recursos, yno un procedmento ObVIO,
170 LA YIDASOClAL DE LAS COSAS LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENFS 171
incluso para ellos, de jugar con el dinero. Sin embargo, las casas
excedentes y, en particular, el burha Ion, se convirtieron en juguetes
u objetos de disfrute esttico. Sin duda, el cobertizo de piedra del
anciano constitua una especie de afirmacinpersonal, expresin de
su naturaleza ptrea, de su deseo de permanencia o, quiz, de su
antagonismo con los hijos, pues decidi edificarlo a pesar de las
protestas destos.Asimismo, esachozapodarepresentar una tumba;
las nicas estructuras de piedra construidas comnmente por los
muria son los monumentos funerarios. Con todo, es caracterstico
que los elementos simblicosincorporados a las casas excedentesde
las familias en tanto objetos de consumo, estn disfrazados por el
hecho de que lasviviendas no aparecen en absoluto como objetos de
consumo, sino como inversiones, si bien con alguna clase de prop-
sito ulterior.
Como ya se mencion, Ram Saukar slo consuma lo mnimo
indispensablepara la supervivencia fsica. Sinembargo, no era avaro.
Reparti prediosa sus hijos,quienes obtuvieronas ingresospropios;
adems, firmaron contratos con el gobierno que les proporcionaron
an ms recursos. Ambos hermanos adquirieron la trinidad de sm-
bolos de estatus que constituyela mxima aspiracin de los campesi-
nos muria: radio, bicicleta y reloj de pulsera. Su vestimenta era en
extremo modesta. Nunca llevabanpantaln largo, slo lucan panta-
ln corto cuando ibanal pueblo. Normalmente usaban prendas bara-
tas y largas hasta las rodillas ycamisetas harapientas, aunque tenan
camisasde buena calidad que empleaban en ocasiones formales. No
calzaban zapatos ni sandalias, excepto en sus excursionesal pueblo.
Llevabanel cabellocorto yno utilizaban turbantes. De hecho, gasta-
ban menos en prendas de vestir que lo invertido por un jovende una
aldea tradicional en atavos y adornos, independientemente de que
fuese miembro de una familia acaudalada o de una empobrecida.
Ingeran pocas bebidas alcohlicasy no coman mejor que el muria
"pobre" promedio de una aldea tradicional. Tampoco empleaban
joyas.Sin duda, sus esposas se vestan muybien cuando as lo desea-
ban. La mujer del hermano menor nos coment que su marido le
regalaba saris siempre que poda hacerlo, pero que lo inhiba la
actitud de la esposa del hermano mayor, la cual estaba en contra de
dilapidar el dinero de la familiaen gastosde la mujer de su cuado, a
quien consideraba una intrusa. Ello provoc rias entre los herma-
nos, episodios a los que tema la seora con la que charlamos.
La familia de Ram evitaba gastar dinero porque cualquier inicia-
tiva de consumo era vista como una amenaza contra el poder. Ram
Saukar no gastaba para conservar su control de hierro sobre la
organizacin familiar en tanto unidad productiva. Si comenzaba a
emborracharseya disfrutar de lavidacomocualquier hombre de edad
avanzada,hubiese perdido su poder, tal como suceda a los ancianos
ordinarios. Loshermanos nogastabanporque cadauno estaba resuel-
to a no ofrecer al otro pretextos para que lo acusara de conducta
despilfarradora; tal acusacin poda tener resultados negativosen el
momento de reclamar la herencia. No obstante, ms all de los
conflictosintrafamilares, subsistiael hecho general de que ninguno
de los hermanos fantaseaba con un consumo mayor al del nivel ms
elemental. Sostuvevariasdiscusiones con el chofer sobre el precio de
los magnetfonos vendidosen Delhi, Raipur, Jabalpur, Narayanpur,
etctera (l quera comprar uno para la cabina de su vagoneta).
Ambos hermanos participaron vehementemente en tales conversa-
ciones, pero ninguno de ellos considerabaque un magnetfonobara-
to fuese un objeto que pudieran adquirir. Las tiendas de Narayanpur
y Kondagaon, con las cuales estaban muy familiarizados, estaban
llenas de objetos modernos (vendidos usualmente a los empleados
asalariados del gobierno y a otros habitantes urbanos), pero nunca
manifestaron el menor inters en comprarlos.
Con todo, el caso mssorprendente de la actitud de los hermanos
no se relacionaba con los artculos modernos, sno con los supuesta-
mente tradicionales, cuyas posibilidades de consumo eran descono-
cidas para la familia de Ram, aprisionadaen su riqueza, hasta que yo
llam la atencin sobre ellas.
Entre las obras de arte tribal por las cuales es clebre Bastar, las
ms destacadas son las figurillas de bronce fabricadas mediante el
proceso de cera perdida. Al igual que toda la cultura material muria
con asociaciones"tribales", estas esculturas no son elaboradas real-
mente por tribus, sino por la casta local que trabaja el bronce (ghas-
siya). Talesobjetos soncolocadosen los templos,ycoleccionadoscon
avidez por los turistas. Es posible comprarlos en todas las ferias
importantes deBastar o directamenteconlosfabricantesestablecidos
en diversasaldeasdel distrito. Cuando realizabaen Bastar una inves-
tigacin de mercados, visit un centro de fundicin de metales en
Kondagaon,donde adquir confinestursticosuna pequea coleccin
de figurillas debronce campanil,para decorar una repisa de la chime-
nea de mi hogar. Compr un caballo, una vaca, un venado, un tigre,
un alacrn, etctera, integrando el conjunto mscompleto posiblede
figuras de animales. Al cabo de mi viaje a Kondagaon, regres a la
casade Ram, donde estaba hospedado. Desempaqu mi coleccinde
animalitos ylosdispuseen el piso,a finde que los nios se divirtieran
un rato. El resultado fue electrizante. No slo los chiquillos estaban
172 lA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES
173
fascinados, sino tambin un grupo de adultos, incluyendo a los her-
manos. Cogan las figurillas, las examinaban minuciosamente, las
colocaban en distintas posiciones y las admiraban desde todos los
ngulos. Me felicitaron por haber descubierto y adquirido las piezas
en cuestin y, al final de la sesin, las envolvieron y guardaron con
todo cuidado dentro de mi maleta. El conjunto de figurillas me cost
menos de lOO rupias (unos 11 dlares), desde luego, era el precio
fijado para los turistas; en consecuencia, los miembros de la familia
de Ram podan conseguirlas por una suma mucho menor. Sin embar-
go' resultaba obvio que no se les haba ocurrido comprar semejanIes
objetos, aunque estuviesensupuestamente impregnados de la cultura
muria. De la cultura, quiz; del sistema de consumo, nada en absoluto.
nicamente en mi calidad de turista -comprando las figuras y
exhibindolas en un contexto particular-, mostr a los propios muria
que antesus ojos tenan algunos objetos por consumir. Por supuesto,
an debe transcurrir cierto tiempo para que los muria se aventuren,
con la desenvoltura caracterstica incluso del turista ms tmido, a las
variantes modernas del consumismo. Empero, quiz yo inici ese
proceso en el caso de la familia de Ram.
CONCLUSIN
La descripcin anterior del sistema de consumo muria yde su futuro
ambiguo en el contexto de los cambios econmicos actuales ha sido
fragmentaria en muchos aspectos. Sin embargo, espero haber expre-
sado la compleja interaccin existente entre los dos elementos
constitutivos de las sociedades campesinas, los cuales no suelen con-
siderarse conjuntamente: por una parte, la transformacin econ-
mica resultante de los cambios tecnolgicos y, por la otra, el orden
simblico que las economias convencionales asignan a la categora
compuesta por los gustos. El estudio de stos recin se ha convertido
en una preocupacin de la sociologa marxista (Bourdieu, 1979), lo
cual es del todo acertado porque nada expresa tan agudamente a las
ciases sociales, y al sistema educativo reforzador y perpetuador de
las ciases en la sociedad moderna. que las preferencias de consumo en
el terreno cultural (la msica, las cintas cinematogrficas, los muebles,
las pinturas, etctera). En el anlisis de la produccin esttica, el foco
de atencin se ha trasladado desde la actividad creativa del artista o
del artesano aislados hasta las condiciones sociales que son reprodu-
cidas por el arte yla produccin artesanal, yque fomentan este tipo de
trabajo. Aqu hay tambin una leccin que puede derivarse del estudio
del arte "primitivo", donde el de
ilustrado" caracterstico de la teona convencional del arte es aun
menos aplicable que en su contexto burgus original. .
Los muria como he enfatizado, no han creado nada en el sentido
material, sal;o un paisaje y un mercado, ste ltimo abastecido por
otros grupos: los tejedores y comerciantes de prendas de los
plateros marwari del lejano Rajastn, los ghassiya que trabajan el
bronce, los alfareros y los orfebres, etctera. Estos elementos mate-
riales han sido seleccionados e integrados a una matnz cultural
inmaterial a un estilo colectivo estrechamente vinculado al proceso
muria de social (las instituciones polticas aldeanas, el
sistema del ghotul, el culto a las deidades del clan y de la tierra,
el sistema de alianzas matrimoniales, etctera). Este estilo colectivo,
o consumo productivo, constituye la creacin muria en la esfera del
arte y provoca la impresin de que los m.una son',al.lgual que otras
tribus de la India, artistas innatos. Su habilidad arusuca, hasta donde
puede hablarse de ella, est restringida a la esfera del
canto, la danza yla narracin de cuentos. embargo, SI se
las etnografas que describen a durante penodo de
florecimiento (sobre todo el trabajo realizado por Elwm a lo largo de
la dcada de los cuarenta), es imposible no convenir con el enfoque
de que los muria se las arreglaron, con base en su prctica de consuJ:!!0
colectivo, para crear una sntesis sorprendente, una ?un
subsiste, a pesar de que han sido absorbidos por la comente I'nncIpal
de la sociedad rural hind. Esta ostentacin de atavos adquiridos en
el mercado trasciende los lmites de la mera adopcin de costumbres
y se vuelve una forma de arte en misma. . . .
No obstante, este estilo colectivo depende de condconessociol-
gicas especficas, las cuales se cumplen ':llda vez debido a la
creciente diferenciacin interna de la SOCIedad muna. En el presente
ensayo he destacado tanto la naturaleza del consumo
como las presiones a las cuales cst ahora sujeta naturaleza,
sobre todo donde se hallan involucradas familias muna acaudaladas.
Con el paso del tiempo, los muria dejarn de vestirse como muria;
pero continuarn engalanndose como muna qUIeranexpli-
citar su ctnicidad. En cierto grado, yase han convertido en producto-
res de artefactos "tradicionales". El establecimiento de esculturas de
bronce de Kondagaon, donde adquir mi coleccin de figurillas,l'ro-
duce bsicamente para los turistas. Cabe 'lue prmcpal
artesano de ese centro de fundcon es un adivasi instruido, no un
miembro de la casta tradicionalmente responsable de ese trabajo
(ghassiya). Este individuo ha viajado a Delhi e incluso a Londres para
174 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS LOS RECIN LLEGADOS AL MUNDO DE LOS BIENES
175
exhibir sus artesanas "tribales". As como los artculos tradicional-
mente adquiridos por los muria, en ferias y mercados, han experimen-
tado una modificacin al ser incorporados al sistema de consumo
muria, del mismo modo estos objetos sufren hoy da una revaloracin
al ser desviados hacia el gran mundo hambriento de autenticidad, y
que por tal motivo constituye el peor juez posible en la materia.
Entramos en un vestibulo lleno de espejos y poblado por imgenes
que se reflejan y se vuelven a reflejar sin cesar, de un modo muy
parecido al aludido por Lvi-Strauss en relacin con los mitos. As,
podemos concluir con un aforismo lvi-straussano modificado para
nuestros propsitos: el mundo de los bienes es circular.
NOTAS
La investigacin que sirvi de base para la redaccin del presente ensayo fue patroci-
nada por la Comisin de Asuntos Sociales del ESRC, a la que expreso mi gratitud. Un
apoyoadicional me fue otorgado pare! Centro Internacional de Economa yDisciplinas
Afines ([CERD), tic la Escuela dc Economa y Ciencia Poltica de Londres.
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TERCERAPARTE
PRESTIGIO, CONMEMORACIN Y VALOR
V. VARNA Y EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
EN LA EUROPA PREHISTRICA
COLIN RENFREW
Se suele trazar una lnea divisoria entre las sociedades con sistemas
econmicos no especializados y relativamente indifcrenciados, y
aqullas donde la produccin particularizada y el intercambio mcr-
cantil a gran escala desempean un papel importante. En las prime-
ras, a veces englobadas bajo ct trmino de "modo domstico de
produccin", la mayoria de sus miembros dedican la mayor parte del
tiempo de trabajo a la produccin de alimentos para clconsumo local,
y el intercambio de bienes persigue como meta principal obtener los
articulos necesarios o deseables que son fabricados en territorios
vecinos, En las segundas, las actividades comerciales son relevantes,
y una proporcin sustancial de la poblacin est consagrada a la
produccin y el intercambio lucrativos.
En la esfera de la antropologa econmica, esta distincin ha sido
enfatizada por los "sustantivistas", sobre todo por Polanyi (1957),
quien ha destacado la "incrustacin" de la economa en la matriz
social de las sociedades ms antiguas. Los partidarios de esta corrien-
te han criticado la costumbre de los "formalistas" de aplicar las
tcnicas analiticas de la economa moderna, desarrolladas principal-
mente para describir las economas industriales modernas, a socieda-
des mucho ms simples. Los sustantivstas argumentan que el homo
oeconomicus de la economa moderna era inexistente como tal en las
sociedades en cuestin. Desde luego, buena parte dc dicha crtcaes
179
180 LAVIDASOCIALDELASCOSAS VARNAy ELSURGIMIENTO DELARIQUEZA
181
legtima; empero, Adams (1974) ha puntualizado que la mentalidad
mercantil, es decir, el deseo de obtener ganancias, no se limita al
mundo moderno, ni al de la antigedad clsica. Sostener que el
mercado fue una innovacin de la antigua Grecia, como lo ha hecho
Polanyi, constituye una simplificacin excesiva.
A pesar de que la difcrenciacin entre economas "simples" y
"complejas" ha sido exagerada indebidamente en el pasado, yde que
quiz sea mejor evitar el uso de tales categoras contrastadas, existen
argumentos vlidos en la base de tal distincin. El arquelogo est
consciente de que en la mayora de las economas de cazadores y
recolectores, as como en la ctapa inicial de la agricultura, el nfasis
resida en la subsistencia; lo cual apoyara cl empleo de la primera
categora. Por otra parte, en las sociedades estatales antiguas y, sobre
todo, en los primeros imperios, el nfasis recaa en la intensificacin
de la produccin y la concentracin de diversos artculos en las
manos de una lite; lo cual sostendra la utilizacin de la segunda
categora.
Ahora bien, lo interesante es saber cmo, en qu circunstancias y
por medio de cules procesos, surgieron las economas ms comple-
jas. Formular estas preguntas no significa adoptar una postura terica
prefabricada (por ejemplo, asumir una perspectiva "evolucionista" o
una "neocvoluconista"). Ms bien, implica la nocinde desarrollo a
travs del tiempo de las sociedades en cuestin y, por tanto, un
enfoque diacrnico. Y esto es algo que slo puede suministrar e!
arquelogo, pues casi sin excepcin las sociedades concebidas como
"simples" no elaboraron sistemas de escritura y, si se carece de
registros escritos, las tcnicas empleadas por el hstoriador no resul-
tan adecuadas. Por otra parte, y hasta donde tengo entendido, la
transicin a la economa desarrollada, en ausencia de factores exter-
nos de aculturacin importantes, tampoco ha sido estudiada por los
antroplogos a lo largo de los ltimos cien aos. Casi por definicin,
el trabajo antropolgico se centra en el proceso de absorcin de la
economa examinada por lo que los autores neomarxistas llamaran
el sistema mundial.
En consecuencia, la investigacin de tales procesos de desarrollo
econmico constituye a menudo una tarea del arquelogo. Sin em-
bargo, el inters de! estudio va ms all de la arqueologa porque las
importantes innovaciones involucradas son de diferentes tipos. Ante
todo, los procesos de intensificacin de la produccin suelen impli-
car avances tecnolgicos. Algunos de stos se relacionan con la
esfera de la produccin de subsistencia: el desarrollo de mejores
variedades de cultivos o de mejores razas de animales; el uso del
arado y de otros elementos constitutivos de lo que Sherratt
ha denominado "la revolucin de los productos ,y
quiz, en algunos casos, la irrigacin. Otras [nnovacrones tecnolgi-
cas son de una clase diferente, y tienen como resultado la aparicin
de nuevos productos y, a veces, de nuevos materiales, como la
arcilla y el metal, con frecuencia a causa. de avances en la plrotecno-
logia. Estos progresos no operan exclUSIvamente enla esfera
lgica. Implican, y en ocasiones son producto de, SOCiales
en desarrollo. Las cosas o las mercancas nuevas (por ejemplo, la
cermica y e! bronce) no llegan .al mundo mero resultado
directo e inevitable de sus propios atributos fSICOS. En algunos
casos, son la consecuencia de ciertos inventos
como ya lo he planteado en otra parte (1978),la adopcin generait-
zada de la nueva actividad o producto, y no smplementc el descu-
brimiento de un proceso tcnico, es loque constituye la verdadera
innovacin. Esto significa -planteamiento que nunca han negado
los economistas, ni siquiera los formaltstas- que no, se pueden
analizar las mercancas o el desarrollo de la econorma, St no se
consideran conceptos tan vinculados a lo social como los de valor y
demanda. . . .
Ahora bien, no es fcil analizar la nocin de valor ni siquiera en
una sociedad donde puedan observarse drectamcnte las tasas del
intercambio. En este punto debo sealar que me el
argumento de Binford (1969, 163): en arqueologa es me)or no
recurrir a las "preferencias psicolgicas", esto es, utilizar
nes basadas en supuestos estados mentales de los pueblos prehst-
-ricos respecto de los cuales no existe una evidencia directa, Para
el concepto de valor pertenec,: a lo (citado por
Harris 1968,571) llamara una categoua "mica : algo que existe
originalmcnte en el pensamiento de los miembros de una
determinada. Sin embargo, el valor tambin puede ser una categona
"tica": algo que acta sobre el mundo material de un modo que
puede ser observado y evaluadointercul.turalmente, con lo cual el
observador moderno puede reunir una evdencia matenaltmportan-
'edd
Hace algunos aos, al examinar el crecimiento de una SOCl a
compleja 'en las costas del Egeo prehistrico yd desarrollo de un
comercio de bienes de metal, suger que la ecuacinfundamental era
"la equivalencia simblica de los valores sociales y matenales":
El ncleo de muchas de las interacciones entre las ylos. su.bsis-
temas, interacciones que constituyen la causa principal del crecimiento
183
lAVIDA SOCIAL DE LAS COSAS
econmico, se desarrolla a partir de la inclinacin humana a conferir una
importancia socialy simblica a los bienesmateriales. De este modo, todo
el complejode actividades desempeadas en el mundo material satisface
las aspiraciones, ambiciones y necesidades que, a primera vista, carecen
completamente de unasignificacin para facilitar laexistencia continua del
individuo de laespecie. (Renfrew, 1972,487.)
La observacin anterior alude bsicamente a un ejemplo especifico
del surgimiento de una sociedad estatal. Empero, no hay duda de que
puede aplicarse a otras reas. Por ejemplo, en la Gran Bretaa
prehistrica, hacia el ao 2000 a. de c., observamos por vez primera
el uso de diversos materiales, incluyendo el oro, el mbar ye! bronce,
en contextos que indican su asociacin a un alto prestigio. En reali-
dad, se trata de la aparicin no slo de nuevas mercancas, sino
tambin, en cierto sentido, de un nuevo ripo de prestigio. O, por lo
menos, de un modo enteramente novedoso de expresar el prestigio.
Desde luego; esta afirmacin abre nuevas posibilidades al desarrollo
de la arqueologa social, en virtud de que suele aceptarse que el alto
estatus, vinculado al prestigio, no es en general una caracterstica de
las sociedades humanas pequeas y primitivas, en particular de las
compuestas de cazadores y recolectores. En todas las zonas del mun-
do que se han estudiado, el rango y la estratificacin surgieron al
Pi'tecer en un periodo posterior. Por supuesto, sta es una generali-
zacin muy amplia, fundamentada slo de manera parcial en la
evidencia arqueolgica. Su principal validacin proviene del anlisis
antropolgico de las sociedades vivas de cazadores y recolectores.
Esta es un rea ya madura por examinar; aunque los arquelogos
han concluido a menudo que ciertos conjuntos de objetos -por
ejemplo, los suntuosos ajuares funerarios descubiertos en tumbas-
indican el alto estatus del individuo, la base precisa de tal enfoque
nunca ha sido analizada de manera muy satisfactorias-
Asimismo, existe otro asunto interesante, destacado recientemen-
te por Hodder (1982b, 212), concerniente al papel activo desempea-
do por la cultura material. Como seala este autor, los objetos
prestigiosos hallados en tumbas u otros sitios que/se relacionan Con
un individuo notable, no son meramente un reflejo de su alto estatus.
Este representa un modo reflector de pensar, en el cual caen con
facilidad muchos arquelogos (Hodder 1982a, 4). Por el contrario,
tales aspectos de la cultura material pueden haber sido responsables
en gran medida del origen de ese alto cstatus, planteamiento concor-
dante con las ideas expresadas hace tiempo por Veblen (1899), res-
pecto del consumo llamativo y la ostentacin. En realidad, puede
lograrse un alto estatus mediante la manipulacin de los bienes
'VARNAY EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
materiales la exhibicin de riqueza, tal como lo han indicado mu-
chos anliJs de los sistemas de grandes
. durante el estudio de las mercanclas e a '.
en su asociacin a un alto estatus, sino que tambin
reflexionaremos sobre el origen de Desde
marco de inferencia, que nos permIta manejar
reas del mundo se ha advertido, en el caso particular
laninnovacin metalrgica, que la aparicin del bronce. y de otros
en tanto mercancasriles fue un fenmeno postenor a su
como materiales nuevos Yatractivos, empleados en contextos e
ostentacin donde se vinculaban a un prestigio alto yse
de gran A continuacin desarrollar algunas de :stas 1
elacin con los interesantcs hallazgos del cementeno de arna,
Presentar en calidad de de
do ue el oro de Varna fue una mercancra de a to.va oro n .
fir:a[ del presente ensayo examinar la importancia de la,s nociones
cambiantes de valor para el desarrollo de una eeonomta
produccin ms intensiva Yuna distribucin ms generaltza a e
productos.
VARNA Y LA PRIMITIVAMETALURGIADEL COIlRE
Mercanca e innovacin
El desarrollo de la metalurgia reprcsenta uno de los claros
en que esencialmente las mismas [nnovaconcs tuvieron ugar,
diversas partes del mundo y en diferentes pocas, de modo
e independiente. A pesar de que puede por ejemp ,
I domesticacin del maz no es en absoluto SImilar a la domes-
del trigo y que, por tanto, la nocin del desarrollo


reduccin de alimentos es en buena parte una construccl .n
uelo o uesto que la domesticacin de cada especIe ha Sidoen
reilidad muy diferente, tal argumento no .esvlido
trabai o con los metales. La fundicin mineral dmglda a pro ucir
la aleacin de ste con estao para crear son procesos
semejrntes, desde el punto de vista tcnico, en cualquier stuo que se
lleven a cabo. 1 . 1"6 na
Quiz or eso se ha sugerido a menudo que s o exis I u
invencin la metalurgia. Esta tesis fue bien
tada hace ms de dos dcadas por Theodore Wertime .
184
LAVIDASOCIALDE LASCOSAS VARNAy ELSURGlMIENTODELARIQUEZA 185
mos dudar de que la red enmaraada del descubrimiento, incluyendo
el arte de reducir y el reconocimiento de la plata, el
plomo, el hierro, el estao y, quiz, el arsnico yel antimonio, en tanto
nuevas y distintas sustancias metlicas, as como la tcnica de alear
estao con cobre, haya sido tejida dos veces en la historia de la
Jmanidad.".Con todo, se trata de un argumento que no requiere
Se ha demostrado que la metalurgia del Nuevo Mundo
tuvoongenes ydesarrollos separados de los del Viejo Mundo. Incluso
es que la metalurgia china haya evolucionado inde-
de la de Asia occidental. En diversas ocasiones se ha
afirmado adems la factibilidad del origen autnomo de la metalurgia
del en el sureste europeo. Lo mismo es vlido para la pennsula
ibrica. Lo que nos interesa aqu es comprender el modo en que
ocurneron tales mllovacioncs independientes, creadoras de nuevas
mercancas.
Ex!sten otras dos concepciones errneas que deben ser aclaradas.
La pnmera, que se remonta al Sistema de las Tres Edades y, ms en
particular, al planteamiento marxista de Gordon Childe referido a las
"eras arqueo.lgicas como etapas tecnolgicas" (Childe, 1944), que
conelb.e el inco de la del cobre y el bronce y, despus, la
herrena, como Importantes tecnolgica y procucu.
vamente por derecho propio. Sin embargo, tal como ya se ha seala--
do, en la mayor parte los casos, no fue sino muchos siglos despus
de que las tcnicas bsicas fueron exploradas y comprendidas, que
adquirieron una relevancia productiva y econmica.' La misma ob-
servacin es vlida para la herrera. En el Cercano Oriente el hierro
fue conocido y valorado varios siglos antes de que comenzara la edad
del hierro',Asimismo, son comunes los hallazgos de armas de hierro
en la Grecia micnica, por lo menos dos siglos antes de que el uso de
tales .0bJetos se generalizara. Se puede predecir que circunstancias
semejantes son aphcables a muchas reas donde hubo un desarrollo
aborigen de la de los metales, aunque no existe ninguna
duda deque el Impacto ejercido por una tecnologa importada sobre
una nativa menos desarrollada resulta decisiva (como sucedi, por
ejemplo, con la demanda de clavos de hierro en la Polinesia del siglo
XVIlI). En consecuencia, es menester subrayar que lo determinante
no es la nueva tecnologia en s misma, sino el uso que se le confiere.
La segunda concepcin errnea que merece ser aclarada sostiene
que la clave para la. adopcin de innovacones importantes es la
difusin del conocirmento contenido en ellas. Este enfoque
se hallaen la base del trabajo de muchos gegrafos, quienes hablan
de la "difusin de las innovaciones" como si se tratara de la propaga-
cin de un nuevo virus o de la diseminacin de un gene a travs de
variasgeneraciones de una poblacin. Tales modelos pueden resultar
adecuados en relacin con cambios demogrficos fundamentales,
como la expansin de la agricultura; empero, lo que Hagerstand
(1967) denomina difusin de la innovacin, a saber, un proceso
espac.al, constituye slo una aproximacin en la materia. Otra con-
siste en destacar los factores endgenos de la sociedad en cuestin.
En muchos casos, la tecnologa estuvo disponible durante un prolon-
gado periodo, antes de que su utilizacin se generalizara y se volviera
tan productiva como para promover la eficiencia de un modo venta-
joso.
El contexto social
En mi opinin, la innovacin decisiva en el desarrollo de una mer-
canca nueva suele ser ms socal que tecnolgica. A menudo, cuando
dicha innovacin tiene lugar, el fundamento tecnolgico ya estaba
presente.
Este asunto puede ejemplificarse mediante la evolucin de la
metalurgia en el sureste europeo, durante el periodo calcoltico.
Ahora bien, el problema explicatorio aqu involucrado, y quiz en la
mayor parte de los casos del desarrollo primitivo de la metalurgia, no
consiste en dar cuenta del motivo por el cual no se utiliz desde el
principia esa gran tecnologa, sino en comprender por qu se le lleg
a prestar atencin. Antes de que se verificara su gran desarrollo
tecnolgico, cuya condicin era el uso generalizado, la primitiva
metalurgia del cobre no produca nada que resultara decisivamente
til. Los artefactos fabricados con el cobre nativo, a travs del proceso
de templar el metal, tenan muy pocas propiedades que los volviesen
ms recomendables que las piedras bien escogidas.
En la mayora de los casos se practicaba la metalurgia primitiva,
debido en apariencia y sobre todo a que los productos reunan nuevos
atributos que hacan atractivo su empleo como smbolos y adornos
personales que, al llamar la atencin, podian conferir o realzar el
prestigio. Resulta sorprendente que el cobre ocupara un papel fun-
damental en los sistemas de prestigio de Amrica del Norte. Asmis-
mo, en China se carece de evidencias que apoyen una edad del cobre
o un desarrollo muy temprano de la metalurgia del bronce, pues
precisamente los metales se usaban para la produccin de objetos de
prestigio, en particular vasijas de bronce, y los hallazgos aislados de
objetos insignificantes son muy raros. Del mismo modo, en el VIeJo
186
LAVIDASOCIALDELASCOSAS
VARNA y EL SURGIMIENTO DELARIQUEZA 187
Mundo se ha descubierto la presencia del hierro en fases muy tem-
pranas y siempre como un material de gran valor, cuya aparicin en
entierros suntuosos es indicadora de un estatus prestigioso. Slo
mucho tiempo despus se le utiliz para fabricar herramientas pro-
ductivas, convirtindose en un lugar comn.
El casode Varna
Pasemos ahora a examinar lo concerniente al cementerio de Varna,
Hace ms o menos una dcada se descubri ah una serie de tumbas
que contenan suntuosos ajuares funerarios, incluyendo muchos ob-
jetos de oro; este descubrimiento despert gran inters una vez que
se estim la antigedad de los hallazgos. A pesar de que la metalurgia
del cobre tiene un antecedente documentado an ms remoto en el
Cercano Oriente, las piezas de oro encontradas en Varna constituyen
el caso ms antiguo de utilizacin fundamental o sustancial del oro a
nivel mundial (Renfrew, 1978a). (Cabe advertir que, adems del
cementerio principal localizado cerca de Varna y denominado Varna
1, se ha descubierto en esa rea un segundo cementerio, llamado
Varna n. Este ltimo es ms antiguo, pero sus ajuares funerarios son
mucho menos opulentos. Cuando no hagamos ninguna distincin,
nos estaremos refiriendo a la necrpolis principal, esto es, a Varna l.)
Ahora bien, Varna posee tambin gran significacin en relacin
con el sureste europeo. Hasta la fecha las culturas calcolticas de los
Balcanes han aparecido siempre enmarcadas por economias en mu-
chos aspectos igualitarias. Las aldeas descubiertas estn compuestas
de casas de un tamao bastante similar y, en ocasiones, de una
edificacin ms grande, la cual ha sido comparada con las estructuras
comunales destinadas en ciertas sociedades a los "clubes para varo-
hallazgos especiales, tales como las primitivas figurillas
de Ncomedia y los amuletos de oro de Chotntsa, sugieren la exis-
tencia de santuarios aldeanos. Hasta ahora, ni los trazos de las aldeas
ni l?s artefactos encontrados indican la presencia de una jerarqua
SOCIal muy marcada en los Balcanes calcolticos.
Muy pocos cementerios del rea y del periodo en cuestin estn
bien documentados. Sin embargo, lo que sabemos acerca de ellos no
est reido con la.impresin por los cementerios hngaros
de esa poca. Existen disparidades en los ajuares funerarios quiz
comparables a las registradas por Susan Shennan (1975), respecto de
Branc, Checoslovaquia, durante una fase ligeramente posterior.
Shennan encontr diferencias relacionadas con el sexo del difunto y
algunas pautas de estatus hereditarios, pcro no de una jerarquia
sobresaliente.
Varna produce una impresin muy distinta. La cantidad de objetos
funerarios encontrados en algunas tumbas es asombrosa. Adems, los
artefactos especiales descubiertos en los sepulcros ms opulentos son
indicadores por s mismos de un estatus muy peculiar. Los hallazgos
del cementerio an no han sido revelados en su totalidad, pero se
cuenta con una buena descripcin preliminar efectuada por Ivanov
(1978). Esta autor ha detallado muchos de los ajuares funerarios en
el catlogo publicado con motivo de la exposicin del Musco de Arte
Isetan, en 1982 (Ivanov, 1982). Todava no resulta factible ofrecer un
anlisis cuantitativo; empero, se pueden retomar algunos datos. Ha-
cia 1982, sehabian descubierto doscientas cuatro tumbas. Entre stas,
treintaycinco nocontienenosamentas, Losexcavadores lasclasifican
como "sepulcros simblicos" (cenotafios); aunque debe considerarse
con seriedad la posibilidad de que los huesos se hayan desintegrado.
Los "sepulcros simblicos" se dividen en sepulturas suntuosas (un
total de trece, que incluyen numerosos objetos funerarios: tumbas 1,
4 Y36); sepulturas que cuentan con mscaras de arcilla, que repre-
sentan rostros humanos (un total de trece); sepulturas meramente
simblicas (veintiuna), ysepulturas que guardan partes reinhumadas
de esqueletos humanos (diecisiete). La segunda catcgoria ms impor-
tante agrupa a los "sepulcros que contienen esqueletos situados en
posicin supina" (cincuenta y nueve). La tercera categora rene
"sepulturas con esqueletos colocados de costado y l1exionados" (cua-
renta y una). Estas tres categorias principales abarcan ciento treinta
y cinco tumbas; se supone que las sesenta y nueve restantes an no
han sido excavadas o clasificadas. Con respecto a esta informacin
destacan cinco aspectos importantes.
1. Valorrelativo delos materiales. No se puede presuponer que los
materiales que nosotros apreciamos en grado sumo, como cloro,
hayan tenido necesariamente un alto valor en el contexto en cuestin.
Por ejemplo, cuatro de los sepulcros ms opulentos contienen un
total de dos mil doscientos objetos de oro, cuyo peso es de 4,921
gramos; enconsecuencia, podra afirmarsequeel oro noera ms raro
9 valioso que otros materiales. Sin embargo, existen cinco argumen-
tos que destacan su valor. En primer lugar, el oro aparece como un
adorno personal en dos partes del euerpo que se reconocen como
particularmente importantes desde una perspectiva intercultural: la
cara (numerosos ornamentos colocados, por ejemplo, en las mscaras
de arcilla, como se aprecia en la tumba 2), y los genitales (protector
de oro para el pene, tumba 43). En segundo, el oro predomina en los
188 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
VARNA y ELSURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
189
objetos cuya posicin puede interpretarse como de valor simblico
primordial. Se trata de las "mazas" o "cetros" que, debido al lugar en
que se encontraron dentro de la sepultura, indican que fueron inhu-
mados en las manos del difunto (tumba 43) Q que ocuparon un lugar
fundamental en el ajuar funerario (tumbas 1,4 Y36). En tercero, la
presencia del oro est simulada; es decir, en ocasiones los objetos
estn fabricados de modo tal que aparentan ser de oro. Este es un
relevante principio general, pues en los casos de impostura deliberada
resulta evidente que se persigue que el objeto luzca ms, en lugar de
menos, valioso. (Puede aplicarse un principio diferente cuando se
somete a los objetos valiosos a una inspeccin aduanera.) Este asunto
se ejemplifica a travs del trozo de hoja de oro que an est adherido
al hacha de piedra, con orificio para enestarla, que se hall, junto con
un cetro de oro, en la tumba 4. Sin duda, la intencin era que el hacha
pareciera fabricada de oro.
En cuarto, cloro se utiliza con una mayor economa (en trminos de
volumen) que otros materiales comparables como el cobre. Llama la
atencin que, en apariencia, no haya objetos de oro fabricados median te
el proceso de la fundicin.' Como los puntos de fusin dcl oro ycl cobre
son casi iguales, sera interesante saber si fueron ciertos aspectos tcni-
cos, adems de la abundancia o rareza del material, los que dificultaron
la fundicin del oro. Los objetos de cobre provenientes de la tumba 4son
slidos; aunque no se ha dado a conocer el peso exacto de cada uno de
ellos, en su conjunto deben pesar unos 5 kilogramos, medida que expresa
el peso de todos los artefactos de oro descubiertos en el cementerio. El
uso de lminas de oro contribuye al rea mxima de superficie del mate-
rial en trminos de peso: un buen criterio de valor atribuido. En quinto,
el oro es inherentemente atractivo. He colocado este argumento al final
porque an no he presentado planteamientos que trasciendan su carc-
ter subjetivo. Ahora bien, existen al respecto dos tesis objetivas yrelevan-
tes",1 oro refleja la luzcon gran eficacia, lo cual significa que es brillante
e incluso deslumbrante; adems, no se oxida, permaneciendo inalterable
e incorruptible a lo largo del ticmpo. Retomaremos este asunto ms adc-
lante,
Los argumentos arriba mencionados fundamentan la deduccin,
que ha dejado de ser una mera suposicin intuitiva, de que cloro fue
un material de alto valor en Varna. Es factible desarrollar tales plan-
teamientos para mostrar que quiz haya sido el material ms apreciado
en relacin con los otros materiales hallados en varias tumbas.
2. Estatus ms bienheredado (atribuido) que alcanzado. Varios de
los sepulcros infantiles descubiertos en el cementerio contienen ajua-
res funerarios relevantes, pero ninguno de ellos forma parte de la
categora compuesta por los ms opulentos, entre los que destacan
las tumbas 17 y 110. Es posible que los nios inhumados hayan
heredado el estatus. Podra afirmarse que se trata de los hijos de
personas que lograron un alto cstatus, y que el modo de sepultarlos
refleja el estatus paterno.
3. Rangosobresaliente. En el cementerio de Varna cxisten grandes
disparidades en trminos de: a) el nmero de objetos funerarios; b)
la cantidad de materiales de alto estatus, sobre todo de oro; e) la
presencia de emblemas simblicos, incluyendo tocados y adornos
peetorales de oro, y cetros, y d) la existencia de categoras inusualcs
de artefactos, por ejemplo, los jarrones de cermica decorados con
pintura de oro provenientes de la tumba 4. El cstatus prominente,
reflejado en los sepuleros llamativos, plantea la posibilidad de que la
sociedad de Varna sea considerada una jefatura, en el sentido eonfe-
rido al trmino por Service (1962) y Sahlins (1972). .
4. Sexode laspersonasdealto estatus.Tanto hombres como muje-
res fueron inhumados en compaia de rieos ajuares funerarios. La-
mentablemente, tres de los cuatro sepulcros ms opulentos, los
nico, que contienen cetros de oro, son cenotafios, es decir, sepultu-
ras carentes de osamentas. El cuarto es la tumba 43, donde el esque-
leto hallado corresponde a un hombre que tena entre cuarenta y
cuarenta y cinco aos de edad al ser enterrado. Es posible que el
hipottico cargo de "jefe" haya sido desempeado exclusivamente
porvarones; empero, no existen evidencias que permitan suponer que
ese puesto no estuvo ocupado tambin por mujeres. . .
5. Distinciones simblicas entre lossexos. Resulta lUdlSpensablela in-
formacin completa de los hallazgos arqueolgicos para establecer satis-
factoriamente el gnero de los jefes putativos. Con base en esos datos,
quiz se pueda determinar el sexo probable de ~ difuntos honrados en
los tres cenotafios opulentos. El anlisis prelimnarsugcre que dos arte-
factos --el hacha de piedra o cobre y el "dolo" marmreo o de hueso-
tienen gran importancia simblica, pues fueron encontrados individual-
mente, aunquejuntocon otros objetos en algunas tumbas. Los artefactos
en cuestin acompaan los restos tanto de hombres como mujeres, y el
dolo est presente en los sepulcros infantilcs. El patrn de aparicin de
tales objetos requiere un estudio posterior.
El contextosocialms amplio
Carece de sentido hablar de una "jefatura" con fundamcnto en un
sol lugar y, en especial, en un solo cementerio, puesto que el inters
190
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
VARNA y ELSURGIMIENTO DE LA RIQUEZA 191
revestido por tal concepto reside en su relacin con la organizacin
social: la presencia de dicha jefatura presupone un papel organizativo
que trasciende el plano domstico o aldeano. Asf, el trmino en
cuestin tiene implicaciones espaciales. Con respecto a Varna cul
es la significacin espacial delos hallazgos? Habremos de toparnos
con Yarna, esto es, conotroscementerios reveladores degran-
des disparidades deestatus, en consonancia con la nocin de jefatura?
Hasta ahora, nuestra imagen de los Baleanes caleoliticos ha
sido la de un mosaico de aldeas en esencia autnomas e inde-
pendientes; la de sociedades segmentarias cuyos componentes eran
celulares y modulares. Desde luego, tales sociedades estaban relacio-
nadas entre s mediante redes de intercambio y muchos vnculos de
parentesco. Las unidades ms amplias, reflejadas en la distribucin
geogrfica de estilos cermicos, a menudo fueron concebidas como
trbales por las generaciones precedentes de estudiosos, quienes tra-
taron de establecer la existencia de "pueblos" correspondientcs a las
culturas de Gumelnitsa, Vina y Cucuteni. Sin embargo tales catcgo-
ras son.en la actualidad mucho menos claras. disponemos
de trabajos recientes que analicen con suficiente detalle evidencias
dirigidas a confirmar la presencia de grupos sociales o politicos ms
all del plano aldeano. Los medios de la integracin, adems del
parentesco y el intercambio, son an oscuros, en el caso de que los
haya habido. En el sureste de Europa, no contamos con centros
ceremoniales de naturaleza evidentemente pblica, comparables a
los monumentos de Stonehenge en Gran Bretaa, y de Hopewell
en los Estados Unidos.
Entonces, cul fue la organizacin regional -si es que existi
alguna- durante el calcoItico? Ivanov (1978) ha sealado que la
diferente escala de los montculos del calcolitico puede indicar cierta
jerarqua de colonizacin; aspecto importante que no se ha examina-
do con el debido cuidado. Si vamos a considerar a Varna como el
asiento de una posibilidad inferida de los hallazgos del
cementerio, entonces se le puede concebir tambin como el centro de
una jerarqua de organizacin interpretable en trminos espaciales.
Una cuestin especfica que puede resultar muy til en este punto
es la concerniente a la fuente de obtencin del oro. En relacin con
el periodo calcolitico, son comunes los descubrimentos ocasionales
de objetos de oro; empero, el hallazgo de Chotnitsa es el nico que
puede considerarse un verdadero tesoro. Se ha especulado acerca de
los extensos vnculos comerciales y de los orgenes remotos del ma-
teral ureo. Con todo, me sorprendera mucho que el oro haya sido
adquirido fuera del territorio inmediato de Varna. Su radio de in-
fluencia directa no pudo ser mayor a los 100 kilmetros, lo cual
implicara ya una unidad territorial muy extensa. La distancia com-
prendida entre el centro y la periferia en un mdulo estatal primitivo
en pocas ocasiones rebasa los 70 kilmetros (Renfrew, 1975, 19) ylas
sociedades de jefatura suelen ser de una escala semejante. Difcilmen-
te podra demostrarse que la fuente del oro de Varna haya estado
ubicada a ms de 50 kilmetros de distancia de Varna.
Lo anterior no significa negar la naturaleza ms amplia de las redes
de intercambio existentes en ese entonces, fenmeno que se puede
ilustrar grficamente mediante la distribucin de la concha marina,
proveniente en su mayor parte del Mediterrneo y no del mar Negro
(como se ha demostrado en el caso de la Spondylus gaederopus).
Quiz, la Spondylus haya sido trasladada a Varna por va martima, a
travs del Estrecho de los Dardanelos, y es importante sealar que el
mayor taller de Spondylus conocido hasta la fecha en relacin con los
Balcanes calcolticos se encuentra en Hirsova, en la costa del mar
Negro. Ahora bien, no deben subestimarse las rutas terrestres de
intercambio que operaban desde los asentamientos costeros del Egeo
y desde puntos localizados tierra adentro, como Sitagroi.'
r
La metalurgia en VarnJ: el "crisolitico"
En este punto, habremos de analizar algunos problemas relacionados
con la naturaleza de la sociedad calcolitica, a la luz de los descubri-
mientos de Varna. Sin duda, la metalurgia del cobre se desarroll en
los Balcanes mucho antes que en las costas del Egeo, a pesar de que
existen hallazgos en esta ltima zona que indican, como ya se ha
sugerido, que los rudimentos de esta tecnologa fueron inventados o
adquiridos en la fase final del neolitico. La diferencia esencial reside
en que, en los Balcanes, los productos metalrgicos estaban integra-
dos mucho ms estrechamente a contextos de uso social, dentro de la
cultura material. Ello provoc una demanda o necesidad y sta dio
lugar, a su vez, a un incremento de la producciny a un avance tcnico
ininterrumpido.
La etapa en cuestin est esplndidamente ejemplificada por los
objetos encontrados en Varna, correspondientes tanto al crisolitico
("edad de piedra-oro") como al calcolitico ("edad de piedra-cobre").
El oro se utilizaba sobre todo con fines de ostentacin. De hecho, los
ornamentos de cobre sonmenos comunes en Varna que en los cemen-
teros del cuproIltico ubicados ms al norte y al oeste, debido a que
fueron desplazados por los fabricados en oro.'
192 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
VARNA Y EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
193
La comparacin entre la cantidad de objetos de oro y la cantidad
de objetos de cobre hallados en Varna r, seala que el cobre dej de
desempear un papel meramente decorativo, que fuera caracterstico
del periodo precedente (Varna II), para pasar a desempear uno til
o productivo. Las principales clases de artefactos de cobre descubier-
tos en Varna 1son las siguientes: alfileres; punteros planos; punteros
angostos o cuas; punteros largos y angostos y, en ocasiones, con el
extremo curvo; as como toda una gama de hachas con orificio para
enastarlas, desde el tipo ms o menos cuadrado hasta aqul demasia-
do alargado. Sin embargo, resulta particularmente interesante la
persistencia de una gama semejante de haehas de piedra, pues esto
permite captar la evolucin ocurrida en la etapa de transicin de la
edad de piedra al cuproltico. Las hachas de piedra fueron encontra-
das en algunos de los sepulcros ms pobres (por ejemplo, en la tumba
7); empero, un hacha de piedra elegante y esbelta, cubierta con hoja
de oro, fue montada en el cetro que forma parte del suntuoso ajuar
de la tumba 4, en cuyo contexto desempe sin duda un papel
ceremonial. En la tumba 1,el papel equivalente fue desempeado por
un hacha de cobre.
As, podemos advertir la sustitucin de la piedra con el cobre, el
cual parece haber desempeado inicialmente un papel eercmonial o
de prestigio. Todo ello nos conduce a la hiptesis de que, en un primer
momento, el material fue apreciado como medio para la ostentacin
yque slo despus, en un segundo momento, sus cualidades genuina-
mente novedosas y productivamente tiles predominaron en el uso
conferido al metal.
VALR y MERCANCA EN UNA PERSPECTIVAAMPLIA
Wessex y la edaddel bronceen las costasdel Egeo
La necrpolis de Varna plantea asuntos interesantes que merecen
una investigacin ulterior. Alude 'al tpico, vinculado tambin con
gran claridad al inicio de la edad del bronce en el Egeo y el norte de
Europa, de la relacin existente entre el uso de los objetos de metal
con fines de ostentacin y el desarrollo del rango personal dentro de
estas sociedades. El reconocimiento arqueolgico del rango personal
dentro de una sociedad prehistrica depende en parte del descubri-
miento de artefactos asociados al individuo, los cuales suelen formar
parte de los ajuares funerarios. En algunos casos los mismos artefac-
tos son los que sugieren un primitivo rango social, documentado
simultneamente por el empleo primitivo de los metales. Por tanto,
la asociacin no es coincidente y existe el riesgo de caer en una
argumentacin circular; sin embargo, sta puede superarse mediante
un anlisis cuidadoso.
Uno de los aspectos ms interesantes de la necrpolis de Varna es
su localizacin dentro de un contexto que antes se haba considerado
como ms o menos igualitario, es una zona de la que se
de evidencias concernientes a disparidades acentuadas en matena de
posesiones personales, no slo con base en los ajuares funerarios
encontrados en los cementerios conocidos hasta ese entonces, sino
tambin con base en los hallazgos provenientes de
domsticos. Desde luego, aqu corremos de nueva cuenta el nesgo de
la circularidad, pues si no disponemos de arqueolgiCOS
sobresalientes, tales como los objetos de metal, es difcil fundamentar
el planteamiento referido a la existencia de tales disparidades. Sm
embargo, nuestra conclusin no depende exclusivamente de la p.re-
sencia de los artefactos de metal. Otros matenales ocupan tambin
un lugar importante en los ajuares funerarios y expresan formas
significativas, como los cetros, que resultan reconocibles aunque
estn fabricadas en, por ejemplo, piedra. .
As, en Varna encontramos sorprendentes indicios de la existencia
de un alto estatus personal, casi simultnea al desarrollo dentro
marco social de mercancas atraativas mediante las cuales poda
manifestarse ese alto esta tus. Con todo, tambin habra sido factible
expresar el alto cstatus, aunque menos efi.cazmente, a travs de la
inclusin de cantidades muy grandes de objetos de alto valor que ya
estaban en circulacin (como los brazaletes de concha), sin
de recurrir a los nuevos productos de metal. Adems, <mz el oro
haya sido un material disponible desde una preVia, pero que
simplemente comenz a explotarse durante el de Varna. (Sin
duda, esta hiptesis depende del supuesto ongen local del oro, tal
como se propuso ms arrba.) .
Una conexin similar entre las mercancas nuevas y el nuevo upo
de prestigio asociado a posesin personal de objetos se
refleja en la cultura de Wessex, a la etapa inicial de la
edad del bronce en Gran Bretaa, asr como en el penodo previo de
Beaker. Sin embargo, en este caso la conexin en cuestin se acom-
paa de otro rasgo muy interesante y sug.estlvo: la aparicin genera-
lizada de sepulturas para la nhumacin individual, a
situadas bajo un montculo prominente. pesar de que en
Gran Bretaa diversas prcticas funeranas a lo largo del neoltico,
194
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS VARNA y EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
195
periodo precedente al que nos ocupa, muchos entierros eran colecti-
vos e implicaban la colocacin de los restos (a menudo posterior al
proceso de descarnadura, esto es, el consistente en quitar la carne a
los huesos) en un sepulcro comn, en ocasiones de una dimensin
monumental. No se han descubierto cementerios con tumbas indivi-
duales, en contraste con lo hallado en el centro de Europa, donde
existen numerosos cementerios de la cultura de Linearbandkeramik
as como de fases subsiguientes. '
En el caso britnico se traz hace algunos aos una distincin entre
las sociedades ms antiguas, que acostumbraban la sepultura colecti-
carente de ajuares funerarios notables, y estas sociedades poste-
nares en las que se han descubierto objetos que acompaan a los
difuntos favorecidos. En un extremo se hallan las sociedades donde
la riqueza personal o la posesin de artculos valiosos no est del todo
documentada, pero donde la solidaridad de la unidad social se expre-
saba mediante las actividades comunales o grupales. En el otro, se
encuentran las sociedades donde la disparidad acentuada en poscsio-
nes personales y en otros indicadores materiales parece apoyar la
existencia de un rango sobresaliente de prestigio, y respecto de las
cuales no se dispone de evdencias sobre la ocurrencia de actividades
colectivas (Renfrew, 1974,74).
Estas ideas han sido desarrolladas por S.J. Shennan (1982), Thorpe
y Rchards (1982), y Braithwate (1984). Shennan (1982 157) recurre
al trabajo de Gilman (1976), centrado en el sureste de Espaa, donde
se argumenta que el surgimiento de jerarquas necesita ser sanciona-
do a travs de ideologas correspondientes, y que cl rito del entierro
colectivc no se tales ideologas. En su lugar emergi ah
una nueva Ideologa, segun la cual la jerarqua quedaba legitimizada
por el individual de artculos de prestigio. Shennan acepta
esta perspectiva; empero, sugiere que el acrecentamiento de la dife-
renciacin la Gran Bretaa tuvo lugaren un periodo previo,
durante el neoltico, y que los cambios verificados al inicio de la edad
del bronce deben ser vistos como una puesta al da de los ritos
basada en las modificaciones sociale;,\ljU\' ya haban
La monumental de las tumbas pertenecientes
al neo!llico tardo, aSI como otros portentos megalticos de la Gran
Bretaa, sugieren que nos hallamos frente a una sociedad diferencia-
da jerrquicamente, que es anterior a la fase temprana de la edad del
bronce y que, durante dicha fase, experimenta un cambio en la forma
de la expresin ritual, a saber, se traslada de la monumentalidad
colectiva al c?,nsumo individual de bienes" (1982, 157). Aqu importa
lo siguiente: ...Ios mas involucrados por esta nueva ideologa no se
basaron en el trabajo colectivo de la comunidad, sino en el consumo
funerario de artculos y smbolos de prestigio, obtenidos por medio
del contacto con miembros de lites de otras partes y/o mediante las
actividades desempeadas por artesanos especialistas." Esta tenden-
cia hacia li expresin del prestigio masculino en el terreno de las
inhumaciones puede rastrearse en el periodo Bcaker, pero en ese
entonces slo es posible confirmarla en el contexto de un gradomuy
limitado de diferenciacin jerrquica. Y Shennan subraya del mismo
modo en que otros lo han destacado en relacin con la propuesta de
Childe, que durante ese periodo precedente "...es difcil
el incremento en la diferenciacin social al desarrollo de la industria
del cobre ydel bronce, as como a las oportunidades por la
metalurgia para la produccin y el control de un excedente (Shen-
nan, 1982,159).
Braithwaitc ha analizado este asunto de acuerdo con el contexto
ms amplio del discurso ritual y de las idcologas en conflicto, con-
cluyendo que "...se dio un desplazamiento wadual desde la base
genealgica del sistema precedente de prcsugio hasta un sistema
donde los smbolos materiales, tales coma los artefactos de metal,
eran utilizados ms directamente para expresar el estatus e incremen-
tar el prestigio" (Braithwaite, 1984, 106).
Este caso plantea muchas analogas con la situacin prevaleciente
las costas del Egeo prehistrico. Hacia el ao 3300a: de C, en las Islas CI-
cladas, surge la prctica inhumatoria en compuestos ms
bien de pequeos sepulcros familiares quede tumbas Al
mismo tiempo, los ajuares funerarios reflejan disparidades crecientes en
materia de riqueza yprestigio. Un proceso similar se desarrolla en Creta
(cuyas sepulturas redondas continan colectivas, pero incluyen
opulentos ajuares funerarios), cl cual culmina con la formacin de la so-
ciedad minoica de los palacios hacia el ao 2100 a. de C. .
Las consecuencias de cada uno de los tres casos considerados
fucron muy diferentes. En Varna, el periodo de las inhumaciones
suntuosas fue seguido, yquiz haya sido en parte contemporneo, del
desarrollo total de la edad del cobre, durante la cual eran comunes
las hachas y azuelas de este metal, as como otras herramientas. Sin
embargo, esta etapa fue de corta duracin; al cabo de la misma, se
verific el derrumbe de esa floreciente sociedad de la antigua Europa
y el comienzo de su declinacin, caracterizada por una reducida
produccin de metales, y por la inexistencia de los indicios de orga-
nizacin jerrquica vislumbrados en Varna yde la.sofisticacln ntual
inferida de algunos de los emplazamientos domsticos pertenecientes
al periodo de Varna.
VARNAy EL SUH.GIMIENTO DE LA RIQUEZA
197
En las costas del Egeo la etapa inicial de la edad del bronce,
durante la cual surgieron los entierros individuales y las diferencias
de rango, fue seguida por las civilizaciones micnica y minoica de los
palacios. Sin embargo, debe advertirse que fue slo en la fase final de
la edad del bronce cuando se generalizaron las herramientas fabrica-
das con ese metal, tal como muestran los hallazgos correspondientes
al periodo micnico. Al comienzo de la edad del bronce, a pesar del
descubrimiento de algunas herramientas, este material se empleaba
bsicamente en la hechura de objetos de alto prestigio, en particular
en la confeccin de armas.
Del mismo modo, a lo largo de la eta pa final de la edad del bronce
en Gran Bretaa, los artefactos de metal dejaron de incluirse en la
misma proporcin en los ajuares funerarios y desaparecieron las
tumbas individuales acompaadas de objetos suntuosos. Este fen-
meno no resulta de dil1cil comprensin si se tiene en cuenta el
enfoque ofrecido por Shennan y Braithwaite, segn el cual las tumbas
opulentas del inicio de la edad del bronce establecan o validaban,
mediante la prctica ritual, una jerarqua basada en parte en princi-
pios nuevos de adquisicin. Hay evidencias de que, en la fase tarda
de la edad del bronce, la tenencia de la tierra se volvi una
cuestin de creciente importancia, y los artefactos de metal se desti-
naron a depsitos domsticos o rituales, pero ya no a los sepulcros.
Esto corresponde al periodo de florecimiento dela industria broncis-
ta de la edad del bronce europea desarrollada, que cont con extensas
redes comerciales, tal como lo ha sealado Sherratt (1976). Durante
ese tiempo, en el norte de Europa, el bronce dej de ser una novedad
y una mercanca prestigiosa en s misma.
Existen muchas diferencias entre la trayectoria social seguida por
cada una de las tres reas examinadas. Este fenmeno es explicable
s se tienen en cuenta sobre todo las desemejanzas en las fuentes de
obtencin del metal, y en los sistemas de intercambio segn los
cuales se distribua ste y los objetos metlicos. Sin embargo, tam-
bin hay muchas similitudes. En mi opinin, existen semejanzas
estructurales entre el uso de los bienes de prestigio incluidos en In
tumbas individuales del inicio de la edad del bronce en el Egeo y1:\
utilizacin de dichos artefactos al comienzo de la edad del bronce en
Gran Bretaa, verificada sta un milenio despus de aqulla. Los
hallazgos de Varna son muy diferentes; an no est del todo claro
cun tipica era la necrpolis de Varna en comparacin con los
cementerios de la poca localizados enel sureste europeo. Con todo,
esto plantea, y quiz contribuya a solucionar, algunos problemas
analticos.
196 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
En los tres casos observamos el uso muy antiguo de los metales, lo
cual tuvo lugar dentro de contextos que aludan de modo simultneo
al surgimiento del rango personal, reflejadoen lo que pudieron haber
sido objetos posedas individualmente e inhumados Junto con su
dueo. El cobre y el oro ofrecieron unvehculode expresin del rango
y, por tanto, un nuevo canal de comunicacin- En
metales no slo reflejaban el grado prevaleciente de JerarqUla SOCIal,
pues sta pudo haber existido con de ellos..Ms
la propiedad y ostentacin de los valiosos bienes methcos quiz
hayan representado la parte esencial de la. prommencla social su
dueo y contribuido en gran parte al prcsugro de Es permisible
entonces, convenir que tales materiales desempenaron unpapel ac-
tivo, y no uno pasivo o de mero reflejo, en la ormacin misma de la
estructura social.
Aspectos de valoryprestigio:
La perspectiva de Marx
Debido a la gran influencia ejercida sobre los antropotogos P?r el
anlisis de Marx en torno al valor y las mercancas, Ypor las tiles
categorias marxianas en la materia, es interesante relacionar cl plan-
teamiento terico de este autor con los casos q\lC. de
examinar. En 1867 Marx redefini provechosam<:fnte la distincin
entre valorde uso "la utilidad de una cosa" (Marx, 1875, 44), Yvalor
de cambio la en que se intercambian valores de uso de
una clase por valores de uso de otra clase" (ibid., 45). Luego, destac
que lo que las mercancas tienen en comn es son del
trabaja: "En cuanto valores, todas las son,
determinada medida de tiempo de trabajo solidificado (lbld.,49).
En resumen, puede ser conveniente concebir este asunto en trminos
del valordel trabajo. . .
Esas nociones fueron empleadas tcdamcnte por Marx en su
examen de las economas capitalistas, pero forman parte de lo que
podra denominarse un anlisis Resultan menos satsfac-
torias cuando se aplican a las clases de objetos que Dalton (1977) ha
descrito como "bienes valiosos primitivos". Se trata de artefactos
especialmente apreciados y que tienen una importancIa. simblica,
tales como los vaygu'a, los objetos valiosos intercambiados en el
sistema kula de las islas Trobrand. Tales bienes son diferentes de los
gimwali, los artefactos cotidianos que en el plano inferior o
subordinado del intercambio mercantil. Segun Dalton, aqu resulta
198 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
VARNA Y EL SURGIMIENTO DE LA RlQUEZA
199
factible la identificacin de esferas desernejantes de intercambio
donde no es vlido trocar objetos valiosos por artefactos ordinarios:
Este tipo de bienes valiosos, como los brazaletes de concha (o, en el
caso de la Gran Bretaa neoltica, las hachas de jade, artculos her-
mosos pe!o inservibles para las funciones productivas), cuestionan la
marxiana de que "mnguna cosa puede ser valor, si no es
un objeto para el uso" (Marx, 1975, 49-50). Sin embargo, cabe sealar
que quiz Marx no pretenda aplicar su teorla del valor-trabajo a las
situaciones precapitalstas.?
En este punto, es menester centrarse en el clebre apartado inti-
tulado "El carcter fetichista de la mercanca y su secreto", donde
Marx alude, con justicia, al "carcter mstico de las mercancas": "A
vis.ta, una mercanca parece ser una cosa trivial, de compren-
nmedata, Su analiss demuestra que es un objeto endemoniado,
neo en sutilezas metaflsicas yreticencias teolgicas" (Marx, 1975, 87).
Vale la pena citar un pasaje del todo sugerente, aunque conduzca a
una conclusin en apariencia inadecuada para los casos aqu consi-
derados:
...1a demercanca ylarelacin devalor entrelosproductos del trabajo
en que dicha forma, serepresenta, no tienen absolutamente nada quever
conlanaturaleza ffsica de losmismos ni conlasrelaciones propias decosas
que se derivan de naturaleza. Lo que aquadopta, pa;alos hombres,
forma fantasmagrica de unarelacin entrecosas,es slo larelacin social
detc.rminada existente entreaquellos. De ah que para hallar unaanaloga
pertinente, debamosbuscar amparo enlasneblinosas comarcas del mundo
religioso. En ste, los productos de la mente humana parecen figuras
autnomas, dotadas de vida propia, en relacin unas con otras y con los
hombres. Otro tantoocurreenel mundodelasmercancas conlos produc-
tos de la mano humana. A esto llamoel fetichismo que se adhiere a los
productos del trabajono bienselosproduce comomercancas, y que es
Inseparable de la produccin mercantil. (Ibid., 88-89.)
El fetichismo de las mercancas se origina, tal como acaba de afirmar-
se, en el carcter social peculiar del trabajo que las produce. En el
caso de los bienes valiosos primitivos, o de los materiales valiosos de
nuestra poca, como el oro, este fetichismo es fcil de reconocer. Sin
embargo, las cosas se dificultan en relacin con el valor del trabajo.'
El provechoso anlisis de Marx establece numerosas distinciones
legtimas. Sin embargo, desde el punto de vista de las sociedades
precapitalistas, llama la atencin que relacione el trmino de "fcti-
con "los productos del trabajo", y no con los valores de
prestigio, cuya base es mucho menos racional y cuya validez funcional
resulta menor. En muchas sociedades el trmino en cuestin suele
asignarse a los objetos y a las mercanclas que tienen un valor de uso
insignificante, en el sentido utilitario o productivo, y que a veces son
resultado de un gasto mlnimo de trabajo. QUizvalga la pena recapi-
tular la reflexin, tomando el planteamiento marxiano como punto
de partida. .
En general, el valor es una propiedad que se atribuye al objeto; el
modo en que se lleva a cabo dicha atribucin se ongma en determi-
nado contexto social y es, en cierto grado-a menudo slgmfJcalIvo-,
arbitrario. El valor na es nunca una propiedad inherente al objeto o
al material, en el sentido en que si lo son los atributos y
mensurables tales como la dureza, la densidad, el ndce de refraccin,
etctera. El valor no puede medirse fuera del contexto social. Cuando
nOS referimos al valor en tanto cualidad inherente al objeto o la
mercanca estamos creando una metfora o enmascarando una reali-
dad. En consecuencia, Marx tuvo razn al hablar del "fetichismo
mercantil", aunque el trabajo no es la nica consideracin fundamen-
tal aqu involucrada.
El valor es algo asignado por un o grupo. La causa
tal asignacin puede residir en el potencial de utilidad de la mercanca
(valor de uso) o en el trabajo implicado enla produccin de sta
del trabajo). (El valor de cambio es un lipa distinto de
constituye una medida, un parmetro del valor, eXl?resado
como la proporcin entre dos materiales. A diferencia de los anteno-
res no es una cualidad primaria.)
Con frecuencia empleamos el trmino de "valor sentimental" para
aludir a la estimacin que determinada persona confiere a un objeto, cu-
y. alta valoracin no es ampliamente compartida. En general, esta clase
de valor depende de la historia particular del objeto con respectoa la per-
sona en cuestin: puede tratarsedel brochede la abuela o?elafot?rafla
de un amigo entraable. La historia especfica de un obJeto .mdlvldual,
que carece de un inters particular en cuanto a la matena pnma de que
est hecho o a su propia confeccin, puede otorgarle tambin un valor
extensamenteaceptado: por ejemplo, un memento de Isabel 1o de
ge Washington, o la Piedra de Scone. *Lo mismo es aplicable a los obje-
tos merecedores de veneracin religiosa, ya se trate de supuestas
relquias o de imgenes reverenciadas, a pesar de que los materiales con
que estn fabricados no sean valiosos (el en el sentido ongi-
nal). Esto se deriva por una parte deja hstoraespecfica delobJet?y, por
Ja otra, de su valor de uso implicado, pucs se puede creer que la unagen
posee poderes activos.
"Piedra sobrelacualhasta 1926fueron coronadoa ka reyes escoceses. (N. de lalo)
200 LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS
VARNA Y EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
201
Hasta el momento hemos considerado dos aspectos, el valor de uso
y el valor del trabajo, que se apoyan en una base funcional. El valor
de cambio aparece como mera medida o proporcin. El valor hist-
rico o asociativo (incluyendo el valor sentimental) depende exclusi-
vamente de la historia o la vinculacin del objeto especifico de que
se trate.
Ahora, si retomamos los bienes de prestigio, advertimos que sue-
len tener un valor de otro tipo. Desde luego, algunos objetos presti-
giosos poseen un estatus nico: "Esta es la espada que el Prncipe x
utiliz para vencer a un centenar de enemigos." Sin embargo, la
mayor parte de los bienes de prestigio disponen adems de un valor
que, dentro de un contexto cultural determinado, es considerado
intrnseco. De acuerdo con Arjun Appadura, quiz sea provechosa
la introduccin del trmino "valor primario", en relacin con los
materiales concebidos en el marco de una cultura dada como posee-
dores de un valor intrnseco. Esto permite evitar la utilizacin de la
palabra intrnseco, lo cual resulta del todo adecuado pues, como
hemos visto, ningn material contiene un valor intrnseco universal.
As, el valor primario se convierte en el equivalente del valor intrn-
seco atribuido. Hemos destacado que los artefactos de oro ocupan un
lugar particularmente prvilegiado en las tumbas de Varna. A pesar
de que cada objeto pudo tener un estatus especial a lo largo de su
historia asociativa, el hecho de que haya sido fabricado con oro
parece, supuesto basado en el patrn establecido, ser relevante. Este
fenmeno no sorprende si reflexionamos sobre nuestras propias
preconcepciones con respecto al oro. No obstante, tales bienes ureos
no posean ningn valor de uso especial, en el sentido utilitario, ni
eran producto de una gran inversin de trabajo en su confeccin.
Estas observaciones tambin son vlidas para los casos del mbar
contenido en los sepulcros de Wessex y el de la concha marina en
muchos contextos.
En realidad es muy fcil elaborar una lista de las mercancas
poseedoras de un valor primario en muchos contextos culturales
(aunque no en la totalidad de ellos), y que tienden a circular en la
esfera del intercambio. Entre ellas se debe incluir el oro y la plata; el
cristal, el jade ytoda una serie de piedras traslcidas, y los objetos de
concha marina. Asimismo, deben figurar las pieles y diversas telas;
pero como stas forman parte de los productos manufacturados, su
alto valor se vincula con frecuencia a la gran cantidad de trabajo
invertido en su fabricacin, tal como lo sugiri Marx.
Una vez enlistados estos bienes valiosos, podemos continuar con
la bsqueda de algunos principios generales. En otras palabras, po-
demos formular la pregunta siguiente: Zqu propiedades genuina-
mente intrnsecas a estos materiales provocan que en muchas socie-
dades se les considere como poseedores de un alto valor primario?
En general tales objetos ymateriales son sobresalientes: operansobre
los sentidos de un modo agradable y atracnvo, Asimismo, son raros;
slo en circunstancias especiales (a menudo de naturaleza ritual), los
artefactos comunes pueden tener un valor alto. Muchos de ellos
comparten la cualidad de la durabilidad; sin embargo, otros son
consumibles, tales como los perfumes y los VIllOS. En el de los
objetos primitivos valiosos existe de hecho. un antagomsm? entre
los que estn destinados al consumo conspicuo (cuyo uso Implica
necesariamente su consumo), como el incienso y la rmrra, y los que
tienen atributos perdurables o incluso eternos, como el oro y el jade.
Los bienes contenedores de este valor primario son los que pre-
dominan en los hallazgos de la necrpolis de Varna y en los otros
dos casos examinados. Entre los ajuares funerarios encontramos
pocos objetos tiles, tales como ollas o herramientas de en
cambio, la mayor parte de ellos estn fabricados de concha marina,
metal o piedras finas. Son contados los objetos de aparente. valor
simblico que no estn hechos de los materiales en .apanencla
considerados en esa poca poseedores de un valor pnmano.
Varna, las figurillas o dolos de hueso son los artefactos ms
nentes, y de claro valor simblico, confeccionados con un matenal
sin valor primario. .'
Todo lo anterior conduce ms all de las categonas establecidas
por Marx, y sugiere que muchas sociedades han .asignado a ciertas
mercancas un valor primario, elcual es concebido como un valor
inherente o intrnseco. Podemos concluir entonces que el valor pri-
mario es una construccin simblica y, al igual que todo valor simb-
lico, es un rasgo atribuido en cierto grado de modo arbitrario.'
Mercanca, valory sociedades jerarquizadas
Halstead y 'Shea (1982) han examinado transacciones en las cuales
se intercambian alimentos por artculos de valor ms durable, desde
el punto devista de la "acumulacin social". Enfatizan con toda razn
que tales bienes valiosos representan un vehculo adecuado para el
desarrollo de una desigualdad nsttuconalzada. Halstead (1981,
177) se ha opuesto al enfoque de que los artefactos valiosos no pueden
ser intercambiados por comida, mientras que ?amble (1981)
recientemente la necesidad de considerar el SIstema de produccin,
202
LAVIDASOCIALDE LASCOSAS
VARNAY EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA 203
en especial el agrcola, con tanto cuidado como la distribucin y
circulacin de los bienes.
. Todos estos autores, como Woodburn (1982), introducen al an-
lisis la dimensin del tiempo, que puede resultar fundamental para
comprender el prcstigo expresado y alcanzado mediante la propie-
dad de objetos contenedores de un alto valor primario. Muchos de
estos bienes, comoyase apunt, son durables, e incluso notablemente
durables: el oro, al igual que los diamantes, es eterno.
El estudio del intercambio de obsequios siempre ha prestado gran
atencin al prestigio logrado por el individuo que ofrece un regalo
esplnddo. Este gesto es en s mismo un acto transitorio, pero
establece la obligacin de que se le responda en el futuro con una
reciprocidad de dimensiones semejantes. Sin embargo, el carcter
adqusttvo de las tres sociedades que hemos examinado sugiere ms
bien que el nfasis se ha desplazado hacia la propiedad de bienes
prestigiosos, as como al consumo sobresaliente de stos a travs de
distintas formas, incluyendo la inhumacin. La posesin, que conlle-
va la aS?ClaCIn con la tenencia personal, es un estado y no
una accon. La propiedad de opulentos implica algo ms que
la capacidad algunos de ellos en retribucin por
los bienes y servICIOS recibidos, En VIrtuddel prestigio que confiere,
la posesin ofrece el acceso a las redes sociales y otros recursos, de
los estn l,?s que carecen de prestigio. En ambos
sentidos, la tenenca de objetos suntuosos que reflejan y otorgan
prestgto ruede considerarse como riqueza, y no como la obligacin
de actuar con generosidad.
Aqu surgen los siguientes: en qu momento y
cmo se modic elvalor atribuido a las mercancas de prestigio, tales
como las hachas de Jade o los ornamentos de oro? Cmo se desarro-
ll la naturaleza ceremonial de los objetos primitivos valiosos de las
sociedades simples e igualitarias, hacia el papel ms activo de los
prestigiosos de las sociedades adquisitivas pertenecientes al
l.mclO de la era del bronce en Wessex y las costas del Egeo? Es decir,
cen qu punto desempearon un papel importante la propiedad y la
ostentacon de los artefactos hechos de materiales deseables, como el
cobre y el oro, en el logro y el mantenimiento del alto esta tus de
personas de elevado rango social? No existe ninguna duda de que en
las hachas de jade eran apreciadas por su material
consntuuvo. SIn embargo, con el advenimiento de la metalurgia el
matenal mismo -pnmero el cobre, luego el bronce y, al final, el
hierro-e- comenz a emplearse de distintas maneras, algunas de ellas
muy productivas, y fue adquiriendo paulatinamente un papel ms
relevante desde el punto de vista econmico. Muy pronto este mate-
rial se volvi una mercanca, valorada por s misma y por los usos que
se le podan otorgar, pero ya no por la forma expresada mediante el
artefacto especfico. As, hallamos lingotes a finales de la edad del
bronce en el Mediterrneo y a todo lo largo de la edad del bronce en
el centro de Europa. Ello indica que el metal era estimado como
materia prima y que ya no se intercambiaba bsicamente como .un
objeto valioso que reflejaba y confera prestigio. Durante este pena-
do puede hablarse de la existencia de un comercio del metal apoyado
en una produccin minera bien organizada. El proceso de mercann-
lizacin se haba completado.
En este punto debe considerarse el modo en que tal riqueza se
puede acumular ulteriormente. Diez articulas son diez veces ms
valiosos que uno solo? Un centenar de artefactos valen diez veces
ms que diez objetos? Esta cuestin obvia parece importante, pU,es
se trata del grado en el cual los bienes fungibles son susceptibles de
adicin en trminos de valor. El asunto ha sido examinado provecho-
samente por Kopytoff, en el capitulo IIdel presente libro. La capaci-
dad de adicin es uno de los atributos que diferencian a las mercancas
de las cosas "singulares". En el caso de la sociedad igualitaria pode-
mos advertir que una persona adquiere prestigio mediante el ofreci-
miento o la posesin de un hacha muy especial. Sin el
lenguaje del prestigio puede depreciarse, en lugar de intensificarse,
si dicha persona recibe o posee diez hachas idnticas. En la sociedad
adquisitiva del mundo moderno esa restriccin no parece tener vali-
dez: la riqueza es acumulativa, y los bienes se valoran con base en su
potencial de intercambiabilidad y en sus afectos acumulativos en
materia de prestigio a travs de la ostentacin (vase Douglas, 1967,
126).
Desde luego, lo que se trata de clarificar es el factor especial que
distingue el papel del valor y la mercancia en las sociedades simples
e indiferenciadas que hemos analizado, del papel desempeado por
el valor y la mercanca en las sociedades complejas y jerarquizadas.
Como se apunt en el caso de Varna, tales cuestiones sociales tienen
a veces prioridad sobre las tecnolgicas, aun cuando el avance tcnico
sea el tema considerado.
En ocasiones el proceso est compuesto de dos etapas. En la
primera, advertida en los tres casos examinados, el alto se
refleja inmediatamente, y quiz forma parte de la propiedad, la
ostentacin y el consumo de objetos de elevado valor primario.
La segunda, observable en la etapa final de la edad del bronce en
Europa, se acompaa de la produccin de cantidades mayores de
204 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
VARNA y EL SURGIMIENTODE LA RIQUEZA
205
bienes tiles y el desuso o, al menos, la declinacin de los artefactos
"primitivos" valiosos. Durante esta fase las tumbas opulentas son
menos comunes yaparecen los artculos producidos en masa. La falta
relativa de objetos prestigiosos notables (salvo en unos cuantos ca-
sos) puede provocar la impresin de quese trata de una sociedad ms
pobre o poseedora de una estructura jerrquica menos prominente.
Sin embargo, tales deducciones son errneas. Por ejemplo, en la Gran
Bretaa de finales de la edad del bronce hay otros indicios de la
existencia de una sociedad jerrquica muy organizada, incluyendo el
surgimiento de fortalezas y extensos sistemas de lmites territoriales,
que suelen interpretarse como un reflejo del mayor nfasis otorgado
a la tenencia y control de la tierra. Rathje (1975, 415) ha apuntado
que la produccin en masa no significa empobrecimiento. En efecto,
Henry Ford acumul ms riqueza que sus competidores, quienes
fabricaban vehculos de mayor prestigio.
Puede afirmarse que en la etapa final de la edad del bronce, las
mercancas eran intercambiadas libremente a travs de la campia;
en este periodo las lneas divisorias entre las esferas del intercambio
no eran ya tan prominentes. Esta situacin implicaba cierto grado de
produccin especializada y, quiz, la existencia de unidades bien
definidas de intercambio. Se estima que tales unidades eran repre-
sentadas por objetos especficos (por ejemplo, las barras o lingotes
de aceptacin general en Gran Bretaa a finales de la edad del hierro)
y que, por tanto, los objetos en cuestin pueden denominarse dinero.
Como se mencion, esto es vlido hasta cierto punto para la fase
posterior al inicio de la edad del bronce en e! noroeste de Europa y
la fase posterior al final de la edad del bronce en las costas del Egeo.
Resulta interesante advertir la relacin existente entre tres varia-
bles de gran importancia: un sistema en desarrollo de produccin e
intercambio; la circulacin de bienes de valor primario (especialmen-
te en las etapas tempranas), y el surgimiento de un rango social
prominente.
La deduccin obvia consiste en que las tres variables se pueden
desarrollar conjuntamente y sin ninguna demora a travs de una
especie de efecto multiplicador, segn el cual las tres se intensifican
de modo mutuo. En cada caso, la clave reside en el logro de cierto
avance tcnico lo suficientemente importante para mantener el atrac-
tivo de los nuevos productos. La ausencia de artculos adecuados al
desarrollo de este proceso puede explicar por qu no se verific una
evolucin hacia sociedades del todo complejas en algunas reas del
mundo (por ejemplo, en la del Pacfco). Desde esta perspectiva,
resultaba indispensable contar con una mercancla muy peculiar: una
que fuera accesible a la sociedad en cuestin; pero no demasiado
accesible, pues deba funcionar tambin como matenal de expresin
de valor primario. Idealmente, deba tratarse de una mercancacuya
naturaleza admitiera el cambio recnolgico gradual, en VIrtudde que
las tcnicas manufactureras de un ao no suministraban mercancas
tan tiles o de tanta calidad como las producidas al ao siguiente.
Desde luego, este enfoque es aplicable a de las sociedades
complejas del Viejo Mundo, donde la tecnologa en desarrollo, par-
ticularmente la de los metales, desempeaba un papel fundamental.
Tal aproximacin podra explicar la causa por la. que el proceso de
cambio ocurrido en otras reas pocas veces condujo a un crecimiento
sostenido semejante; al respecto, vale la pena mencionar el caso del
complejo Hopewell de Amrica del Norte. . . .
Al destacar el pape! beneficioso del potencial para el crecimiento
tecnolgico yal excluir, por tanto, a algunas reas del mundo
de dicho potencial, no se plantea un argumento detcrmnsta, m
siquiera uno estrictamente funcionalista. Se debe considerar que la
posibilidad de fabricar nuevas. mercancas, dentro del de
la intensificacin de la produccin, no es una condcin suficiente
para e! proceso de cambio quiz tampoco una
condicin necesaria. Adems, se ha insistido en la Importancia del
concepto de valor primario para establecer este proceso y
su mpetu. Como ya se ha sostenido, la atrbucin de un alto presugio
o un valor ntrnscco a mercancas que encierran poco valor de uso.y
en ocasiones una cantidad insignificante de trabajo es, en gran medi-
da una accin arbitraria y no funcional. Sin embargo, en las socieda-
de; analizadas en el presente captulo, la prctica de asignar ':Invalor
primario se halla en apariencia en la base del ultenor crecmento
econmico.
NOTAS
Quieroagradecer los valiososcomentarios planteados porArjun y Robert
C. Hunt, as comoporotros miembros del simposio, respectodel primer borradordcl
presente ensayo.
lEn el concepto de "valor de cambio", por ejemplo, el valor es trmin? descrip-
tivo que especifica lo que se ha observado ocurre en transacciones de
bio. Quiero agregar que la distincin y "tico", aunque resulta ul en
ciertos aspectos, no debe predominaren la Investigacin. de acuerdo
con el enfoque de Binford, el cual se reduce a sostener que lo Importante es lo 'lue
sucede y no lo que la gente cree que est sucediendo. Con todo, se.gundacuestin
influye sin duda en la primera. En muchas reas de nuestra dlsclplma empleamos
206 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
VARNAy EL SURGIMIENTO DE LA RIQUEZA
207
y ningn apriorstico nos impide hacerlo en el campo de
la cognicin. Sin embargo, el peligro Involucrado consiste en efectuar razonamientos
circulares, del tipo de los que suelen circundar el uso de conceptos tales como adapta-
cin y contradiccin.
2En realidad, en aos recientes se examin61a cuesti6n de si los objetos funerarios
que acompaan al difunto pueden implicar necesariamente una vinculacin a las
actividades desarrolladas en vida por el sujeto. Sin embargo, no se ha analizado el asunto
interesante: el mooo. en que,la vinculacin a objetos materiales especiales puede
indicar un alto esta tus. SI es posible crear un marco adecuado para el estudio (tarea
donde se podran retomar las contribuciones en la materia de Winters 1968' S
Shennan, 1975; 1978, otras), entonces se contar con buenos
para conocer mejor la conducta social de las sociedades primitivas.
'Es .
to es en el C<l:so del uso del. cobre cn las costas del Egeo,
el neoltico supenor, donde ejerci un mfnimo impacto, as como de su
utilizacin en los Balcanes a lo largo del periodo Vinea-Turdas, respecto del cual no
son raros los hallazgos de pequeos objetos, pero cuyo desarrollo explosivo se verific
mucho despus, es decir, en la fase Vnca-Plocnik.
4EI curioso astrgalo de oro de la tumba 36, que pesa 33 gramos, parece la pieza
pesada del cementerio, a pesar de que slo mide 2 centmetros de largo. En
011 OpIOIn, el metalogrfico mostrar que se trata de una pepita de oro
moldeada a martillazos y no por medio de la fundicin.
'Debernos mencionar tambin los objetos de mrmol encontrados en Varna. Entre
no slo destacan los cuencos sencillos (por ejemplo, los de la tumba 36), apare-
cidos en otros los calcolfticos, sino tambin la vasija puntiaguda
de la tumba 41, que llene cierto parecido con un recipiente descubierto en el cementerio
de Keala, localizado en las islas Cicladas. Con fundamento en ello, algunos estudiosos
plantean la posibilidad de que hayan existido contactos entre los Balcanes calcolcos
y la edad bronce en el !lgeo: En la actualidad la cronolgica est amplia-
mente. confirmada: la dificultad parece residir en la supuesta presencia de
cermica del heldico antiguo JI en el emplazamiento tesaliense de Pevkakia asociada
ala alfarera pintada de rojo y negro ("galepsos") de la ltima fase del neoltico o edad
calcoltca. En Sitagroi, la cermica pintada fue una caracterstica comn del heldico
antiguo 111, y el material e,n':.ntrado en Pevkaka es muy similar. En mi opinin, lo que
se debe poner en tela de JUICIO es el esta tus o, ms bien, el contexto estratigrfico de la
alfarera del heldico antiguo 11 en Pevkakia.
6Sinembargo, cabe llamar la atencin sobre el brazalete de cobre proveniente de
la tumba 3 de Varna 11 (necrpolis que data de un periodo anterior al del cementerio
princ!pal), as! como las agujas de cobre de las tumbas 3, 5, 6, 11, 15, 17, 26, etctera,
tambin de Varna II. En realidad, los anlisis muestran que la aguja de cobre dcscm pc
un papel comparable al del hacha del mismo material, esto es, se trataba de artefactos
comunes y tiles. Fuera de este caso, los hallazgos de pequeos objetos decorativos de
cobre son raros: slo se cuenta con un brazalete y un anillo de la tumba 51 tres anillos
de la tumba 60 y, quiz, algunos otros de tumbas cuyos descubrimientos 'an no han
sido dados a conocer.
7Sinduda, lo que habra que cuestionares la nocin de "utilidad". Puede argumen-
tarse. que el "provecho" de tales objetos valiosos es despertar admiracin, indicar
presgro y funcionar como especiales dentro del intercambio ceremonial y de
renombre. Con todo, semejante utilidad es dificil de medir o cuantificar.
no desarrolla la distincin entre valor del trabajoyvalor de cambio. Sin duda,
el de!,oro no slo est por "el tiempo de trabajo requerido para su
produccin (Marx, 1975, 112), SIDO tambin por lo que las personas estn dispuestas
a pagar .por l; .en circunstancias favorables pueden hallarse pepitas de oro en la
superficie de la tierra, lo cual vuelve insignificante el trabajo necesario para obtenerlas.
Aqu lo que interesa es precisamente el motivo por el cual el oro, y no cualquier otro
material debe considerarse una mercanca poseedora de un valor especialmente alto.
y Marx no estaba preocupado en particular por este asunto. .
9Debe destacarse que la mayor parte de las sociedades con tales
Sin duda, entre los grupos de cazadores-recolecto.res de Australia y las comunidades
segmentarias de Nueva Guinea, las hachas de piedra valoradas como artculos
prestigio eran vendidas en lugares muy distantes sitie: se obtena el ma.tenal
ptreo, prctica semejante a la de la Gran Bretaa (Clark, '.Tal inter-
cambio de materias exticas parece ser un rasgo casi universal de la exstencra hU!1
1ana
(Mauss, 1954). Numerosos autores, Rappaport (1967, Y y
Zcder (1977), han sugerido que ceremoniales objetos prestigio-
sos desempean una funcin o utilitaria. Al ma.ntener vivas las
basadas en el intercambio de obsequios, as como las d.clargo IOd
u
.
so
en pocas durante las que es poco evidente e) propSlt? perseguido por el intercambio,
las sociedades preservan la oportunidad de recurrir en tiempos las
obligaciones de benevolencia y reciprocidad, expresadas en la transmisin de
tiles (incluyendo artculos comestibles). Esta clase de plan eficaz constituye
una idea importante; Woodburn (1982) ha mostrado la relevancia del de
restitucin inmediata, en contraste con el de retardada, en ,las socled?dcs
que desarrollan los medios y los enfoques de I.as comunidades aW
lcul-
toras. Los bienes de prestigio de alto valor pnmano se convierten en una especie de
mecanismo bancario, destinado a resolver el problema de la escasez. de alimentos;
aunque debe sealarse que en tiempos normales los no
concebirse como objetos adecuados para su intercam?l? por bienes pnrmuvos valiosos,
los cuales circulan en una esfera diferente de transmisin-
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210
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
VI. MERCANCAS SAGRADAS:
LA CIRCULACIN DE LAS RELIQUIAS
MEDIEVALES
PATRICK GEARY
El anlisis de las reliquias sagradas en tanto mercancas medievales
puede parecer una tentativa por llevar al la definicin misma
de los objetos mercantiles, a saber, "bienes destinados a la circulacin
y el intercambio". Es razonable describirel humano o partes
de ste como cosas destinadas a la circulacin? 6Se puede comparar la
produccin y circulacin de los restos mortales de los .santos con las
del oro en la Europa prehistrica, de las prendas devestir en la Francia
prerrevolucionaria o del qat en el noreste de Africa? Desde
diferencias son significativas. Con todo, a pesar de que las reliquias
fueron concebidas casi universalmente como fuentes importantes del
poder personal sobrenatural y de que constituyeron el foco principal
de la devocin religiosa europea entre los Siglos VIII y XII, estuvieron
sujetas a la compraventa, al robo y a la divisin, del mismo modo que
las dems mercancas existentes en ese entonces. En consecuencia, el
mundo de las reliquias representa un microcosmos ideal, aunque un
poco inusual, para examinar la creacin,. valoracin y circulacin
mercantiles en la Europa tradicional, Al Igual que los las
reliquias pertenecen a la categoria -rara en la sociedad occldental-
de objetos que son simultneamente personas Ycosas (Kopytoff,
capitulo 1I). La reflexin sobre la produccin, el intercambio, la venta
e, incluso el robo de las reliquias nos permite comprender los par-
metros cdlturales del flujo mercantil en la civilizacin medieval.
211
212
LAVIDASOCIALDELASCOSAS SAGRADAS
213
El trmino medieval" es muy impreciso, pues Oscure-
ce, en lugar de definir, una amplia variedad de tradiciones culturales
y sociales que aparecieron en Europa a lo largo de todo un milenio.
El penado especifico que analizaremos abarca las eras carolingia y
poscarolnga, aproximadamente del ao 750 al 1150, y la regin
donde nos centraremos es el Occidente latino, con nfasis en las reas
que el imperio por Carlomagno.
. El anlisis las reliquias en tanto mercancas requiere del estu-
dIO de dos de actividades culturales. En primer lugar,
debemos considerar el modo en que se producian y circulaban las
mercancas en general dentro del marco social en cuestin, asi como
la importancia relativa y el valor asignado a los diversos modos de
transferencia: la venta, el intercambio, el obsequio y el robo. En
segundo, debemos tener en cuenta la forma en que las reliquias se
adecuab?n a la cultura de transaccin, esto es, el contexto cultural
en que circulaban.
LAS MERcANCIAS EN LASOCIEDAD MEDIEVAL
\ Hace un siglo los medievalistas conceban a la sociedad caracterstica
de la Europa feudal como una organizacin basada en una "economa
donde el trueque y los pagos en especie constituan los
medos normales del intercambio. De acuerdo con este enfoque
occidental slo comenz a desarrollar una economa
tarta base en el crecimiento de las ciudades, el incremento de la
comumdad de larga distancia y la expansin -primero en Italia y
despus en el norte de Europa- del comercio, fenmenos atribuidos
a las Cruzadas, las cuales se iniciaron en 1095. Esta
del c?mercio medieval obedece ms a las ideologas
colomahstas del SigloXIX, que a las evidencias disponibles sobre la
econ.omay el comercio prevalecientes en la Edad Media' hacia fines
del Siglopasado: los historiadores hallaron pruebas de que la
I
r moneda, la acuaciny el comercio desempearon un papel impor-
en. entre los siglos VIII y xr,
E':I mngun punm de la Edad Media la economa europea fue en
. trminos .estr!ctos una :'economa natural", donde el trueque y la
autosucencn caracterizaran la produccin, el intercambio y el con-
sumo de mercancas. Tampoco se trat de una "economa campesina"
en sentido cls!co concepto. Al parecer los campesinos no
utilizan capital, SIn? dinero efectivo; asimismo, la ganancia y la
acumulacin de capital en una escala siempre creciente no suelen
formar parte de las estrategias campesinas. Respecto de Occidente,
incluso hacia el siglo IX, no es fcil aplicar esta nocin. Durante_ms
de tres dcadas, los estudiosos han examinado el papel desempenado
por los Estados monsticos en la compleja economa de Europa
carolingia. Ms recientemente, J.P. Devroey intrincada red
a travs de la cual circulaban los excedentes almentcos(sobre todo,
cereales y vinos) generados por tales Estados, en el marco de un
floreciente comercio local yregional (Devroey, 1984). A pesar de que
este investigador no se ocupa directamente del asunto referido a la
medida precisa en que esta distribucin se efectuaba mediante el
trueque, en tanto procedimiento opuesto a la com,Praventa,las fuen-
tes por l retomadas indican con gran clandad la Importancia de los
mercados tanto regionales como internacionales (Devroey, 1984,
581-584). . .
La transformacin del imperio carolingio, ocurnda en el Siglo x,
tampoco provoc la creacin o el ret.orno a la economa campesina
"clsica". Un ejemplo de la complejidad de la campesma
medieval ha sido presentado por Paul Bonnassie, qUien centra la
atencin en Catalua, una regin particularmente bien documentada
en materia de familias campesinas (Bonnassie, 1967). Este autor
refiere la historia de un tal Llorenc (fallecido antes del ao 987), as
como la de los hijos y nietos de este individuo. Lorenc era sujeto
prspero: posea varias casas, un feudo franco, ganado, eqUipo mili-
tar, y una reserva de cereales yvinos en sus
Bonnassie lo describe como un miembro tpico de la hte campesina,
esto es, como un hombre "emprendedor, libre y capaz de autodefen-
derse en caso necesario" (Bonnassie, 1967, 104). Al cab? de
de siglo, el ms osado de los hijos de Llorenc, Vivas, habla participado
en cuarenta Ycinco transacciones de tierr?s, ms de seis por Tan
pronto como adquira predios, los revenda. Asimismo, someua otros
tipos de propiedad a un proceso constante de compraventa: cosechas,
caballos, mulas y armaduras. Hacia la primera mitad del Siglo XI,
Vivas y sus descendientes hablan mejorado su
posicin social. Su mundo inclua un mercado del todo. vigoroso.y
abundantes monedas como medio de pago. Estos campesinos expen-
mentaban un claro ascenso social yeconmico; utilizaban las mercan-
cas producidas por medio de operaciones agrc?las cada vez ms
especializadas, como la base de .capital necesana para su
movimiento ascendente. Bonaassie considera que esta familia no era
"ni muy lpica ni muy excepciona]", y atribuye su ascenso a la
tegracin, ya palpable en el siglox, de las relaciones SOCiales
medievales, a las cuales caractenza como cordiales en general, rela-
214
LAVIDASOCIALDELASCOSAS MERCANCAS SAGRADAS
215
indiferenciadas en materia de estatus y de tipo patriarcal"
1967, 116). Sin duda Barcelona es un lugar nico, pero
tambin loes cada Las fuerzas que estaban en juego
en esta regln aparecieron en Francia y Alemania hacia el siglo XII y
no difieren tanto en cuanto a su naturaleza como en lo que toca a
frecuencia. Adems, los campesinos catalanes pueden distinguirse de
los labradores de otras latitudes europeas en relacin con el xito
logrado en la consecucin de sus metas, pero no respecto de las metas
en s mismas.
Las evide,ncias de la participacin campesina en los mercados, yde
l? que fodna descnblrs.e anacrnicamente como estrategias capita-
listas, siguen una direccin paralela a las pruebas relacionadas con la
existencia de un comercio de gran alcance. En cdulas y preceptos
de la. poca abundan las menciones de multas pagaderas en
dinero efectivo; adems, los arquelogos han descubierto tesoros
en distintos puntos de Europa compuestos de monedas acuadas a
mi!es de kilmetros de distancia del sitio del hallazgo. Asimismo, las
retercncras aisladas a los mercaderes, las expediciones comerciales y
las "factorlas de eunucos" parecen sugerir que, incluso en las etapas
ms l.gubres de la edad del oscurantismo, el comercio desempe un
en los planos local e internacional. Toda una gene-
racin de historiadores comenz a revisar la imagen del mundo
comercial de la Alta Edad Media, ya un panorama integra-
do por ?na estructura comercial rudimentaria pero significativa, la
cual urna el terntono comprendido entre el Mediterrneo y el Mar
del dicha estructura no se distingue tanto de la de la Baja Edad
Media por su volumen o naturaleza, como por su organizacin (Pi-
renne, 1937; Dopsch, 1930; Latouche, 1956).
No obstante, aun en medio del entusiasmo por la historia comer-
cial' el principal estudioso britnico de la numismtica medieval
Gri:rson, una importante advertencia en el
intitulado Commerce m the Dark Ages: A Critique ofthe Evidence"
(1959). El nvestgador seal que la perspectiva de una economia
comercial altamente monetizada es incorrecta y que tal enfoque
resulta de confundir tres clases diferentes de evidencias: las relativas
a los individuos que se ganan la vida con base en el comercio' las
a la compraventa directa entre productor yconsumidor
de bienes especializados o de excedentes, y las relacionadas con la
distribucin de articulas suntuarios yde dinero a travs de
especificados 1959, 124).. l, los historiadores supo-
ne.n con gran frecuencia que la exrstencia del comercio implica la
existencia de comerciantes; empero, la mayor parte de las actividades
de compraventa de productos.agricolas .se verific en sin
la intervencin de nterrnediarios. Del mismo modo, los
tienden a dar por sentado que los bienes lujosos eran dlstnbu!dos
normalmente por medio del comercio; que la moneda
el papel de herramienta bsica de aqul, y.qued del
metal acuado se convierteen una evidenciapnm[acle del.mtercam-
bio comercial. En cambio, Grierson sugiere que el comercio no es el
medio nico, ni siquiera el medio usual, a travs del cual las m.ercan-
cas pasan de unas manos a otr.as. Las redes de que
enlazaban a los monasterios del Siglo IX pnnclpalmente
con base en el trueque y no en la venta (planteamiento que, sm duda,
Devroey na objetara). En lo que toca al ejemplo del Llorenc,
Grierson opinara que es de un postenor y que,
en todo caso, representa una situacin en Europa. oCCI-
dental hasta bien entrado el siglo XII. Para Gnerson, el ObSeqU1? y el
robo desempearon un papel ms importante que el comercio en
materia de distribucin mercantil durante la Alta Edad Media, Enel
rubro de obsequios, e! numismtico incluye todas las transtercncras
que tuvieron lugar con el consentimiento de! act.osno
perseguan la obtencin de un beneficio o tangible, la
conquista del prestigio social. En la catcgona de robos agrupa
las transferencias unilaterales de propiedades que se efectuaron m-
voluntariamente", abarcando desde los hurtos ordinarios hasta los
botines de guerra (Grierson, 1959, 131). Desde los pagos e
intercambios, tales como los rescates y las compensaciones, pertene-
cen a una clasificacin intermedia.
Griersonsostiene, al igual que Georges Duby .(Duby, 1.9
74,48-72),
que el obsequio y el robo fueron quiz los medios ms Importantes
de transferencia de propiedades entre la lite, Los saqueos, las ex.tor-
siones cometidas por pueblos y remos vecinos, y los rescates exigidos
a cambio de la devolucin de los prisioneros de guerra
la principal via de circulacin de los bienes de lUJO y el dinero en el
mundo medieval. Sin duda, la circulacin del oro estaba menos
conectada con el comercio que con el pago de tributos, y el metal
ureo adquirido mediante tales pagos ingresaba de nuevo a la CiTCU-
lacina travs de las conquistas subsecuentes. . .
El intercambio de propiedades basado en el consenllmlento
mutuo no era un asunto comercial, sino uno de y
recibimiento de obsequios (Mauss, 1967). Los.intercamblOs
de bienes y servicios constituyeron el m.edlO normal de distribu-
cin de la riqueza adquirida a travs del pillaje o la agncultura. La
dinmica del regalo era totalmente diferente de la del comercio,
216
LAVIDASCX::::IAL DELASCOSAS
MERCANCAS SAGRADAS 217
ambas involucraban el intercambio de bienes materiales. El
ODfellvo del obsequio no era la obtencin de mercancas sino el
establecimiento de v.inculos entre el dador y el recibido;; dichos
lazos deban ser reafirmados mediante el ofrecimiento de un con-
trarregalo. De acuerdo con Grierson (1959, 137): "El 'beneficio'
consista en que los individuos quedaban endeudados moralmente
con el donador."
El robo y el obsequio no slo fueron las modalidades bsicas de
la de propiedades en la Alta Edad Media, sino que
tambin disfrutaron de mayor prestigio que el comercio. Entre las
personas del mismo rango o de una condicin casi similar las
relaciones cordiales eran creadas y confirmadas mediante el
cambio de ob.sequios. Entre los sujetos o grupos de diferentes esta-
ms, la del. intercambio serva tanto para articular como
para definir la direccin y el grado de la subordinacin. Asimismo
las relac!ones hostiles se caracterizaban por violentas confiscacione;
de propiedades y personas, las cuales permanectan bajo el control
del enemigo. En tales situaciones estaba involucrada la relacin de
honor "! estatus, y el cambio de la propiedad afirmaba o negaba
simblicamente ese vnculo. El comercio implica la neutralidad, un
tipo de lazo que, Sinser del todo desconocdo, resultaba el ms dbil
en las tres opciones mencionadas; entre la condicin de amicus
la de inimicus (enemigo),. quedaba muy poco espacio
ntermedo, El forastero, alguen no vinculado a la comunidad local
mediante un lazo construido y manifestado a travs del intercambio
de obsequios, era sospechoso y peligroso. Y, a la inversa, ese indivi-
duo se hallaba en puesto que, a menos de que pudiera
establecer un enlace semejante con alguno de los personajes pode-
rosos de.la comunidad, nada garantizaba su seguridad. Desde esta
perspectiva no. es sorprendente que el acto de comprar generara
desconfianza: SI la meta perseguida era la obtencin personal de un
benefco, entonces dicha transaccin apareca como un trato desho-
nesto en el caso de llevarla a cabo con los amigos, o como un trato
cobarde con los enemigos. Slo a finales del siglo xnlas percepcio-
nes culturales de los europeos cambiaron lo suficiente para admitir
la idea de un preco justo y el contenido moral de la actividad
mercantil (Baldwin, 1959; Little, 1978).
. Ahora bien, aunque se reconozca la validez de esta imagen del
ntercambo en la sociedad medieval en general, es menester consi-
derar tambin las excepciones. A pesar de que la sociedad de la Alta
Edad Media europea era de tipo tradicional, es imposible concebirla
como una comunidad simple u homognea. Los bienes intercambia-
dos no slo sirvieron para crear vnculos entre el dador y el recibidor,
sino que tambin representaron objetos deseables por s mismos.
Tales artculos podan ser convertidos, y en ocasiones lo fueron, en
dinero efectivo o incluso en capital; por tal motivo, asistimos a la
coexistencia de dos sistemas: uno de intercambio de mercancas
objetivadas y alienables, y otro de intercambio de obsequ!o,s subjeti-
vos e inalienables. En lugar de postular un modelo de transicin desde
una economa basada en los obsequios hasta una economa basada en
las mercancas, se deben examinar las circunstancias sociales y politi-
cas especficas que favorecieron la circulacin de productos a travs
de uno u otro medio.
Este anlisis general sobre la naturaleza dcl incipiente comercio
medieval, es necesario para comprender la estructura especfica den-
tro de la cual se ubica la produccin, la venta, el intercambio, el
obsequio y el robo de las reliquias sagradas. La circulacin de los
artculos de alto prestigio, respecto de los cuales las reliquias repre-
sentaban slo una clase (las otras dos eran las lujosas telas importadas
y los manuscritos adornados con miniaturas), no ocurra primordial-
mente en el marco de una estructura comercial. Adems, aun en los
casos en que la compra se hallaba en el centro de tales intercambios,
los hombres del medievo tendan a desconfiar de semejante transac-
cin o a concebirla dentro del contexto de alguna de las dos formas
ms significativas de circulacin de los productos, el robo y el obse-
quio. No obstante, s se verificaron actos de compraventa y, en oca-
siones, se cont con un verdadero Sistema de produccin y
comercializacin, dirigido a la creacin y distribucin de las mercan-
cas prestigiosas.
LACONSTRUCC1N SOCIAL DEL VALaR DE LAS RELIQUIAS
Las reliquias (trozos de tela u objetos que pertenecieron a los santos
o sirvieron para su martirio, particulas de polvo o de otros matenales
recolectados en el emplazamiento de Sus tumbas, o incluso porcio-
nes de sus cuerpos) no tenan otro valor sino el basado en un
conjunto muy especfico de creencias compartidas. Carecan. de un
uso prctico y, una vez extradas de sus hermosos relicarios, m
siquiera eran decorativas. Las reliquias buscadas con mayor vehe-
mencia durante el medievo, es decir, los cuerpos o partes corporales
de los santos, se parecan mucho a los millares de cadveres y
esqueletos enterrados por todas partes. No se trataba restos
omnipresentes y faltos de un valor econmico intrtnseco, smo tam-
218
LAVIDASOCIALDElAS COSAS MERCANCAS SAGRADAS
219
bin de despojos a menudo considerados indeseables: un cadver era
una fuente de contaminacin, y la apertura de tumbas o el manejo
de restos mortales eran vistos como actos abominables. Esto resul-
taba del todo cierto, a pesar de que el culto a los santos y la
creencia cnsuana en la resurreccin de los muertos modificaron
hacia el siglo .VIII, el estricto tab de la sociedad romana que consid:
eraba a los como una fuente de contaminacin y prohiba
el establecimento de cementenos dentro de los limites de las ciuda-
des. Por otra parte, cabe sealar tambin que la preocupacin de la
Baja MedIa relacionada con la muerte y la putrefaccin an no
produca Imagen macabra que, en el siglo xv, impregn las refle-
artsucas y literanas en la materia. Con todo, los despojos
sallan ser eliminados de modo rpido y definitivo mediante la inhu-
macin (Aries, 1981, 110,139).
El valor atribuido a los restos mortales especiales que iban a ser
venerados corno requera la aceptacin comunitaria de tres
creencias primera, que el individuo haba sido
durante su VIda y sobre todo despus de muerto, un amigo especial
de DIOS, esto es, un santo; segunda, que los despojos del santo deban
ser apreciados y tratados con deferencia, y tercera, la ms importante
para nuestros fines, quc el cadver o los huesos conservados corres-
pondan realmente al santo en cuestin.
El primer aspecto, es decir, la creencia de que cierto individuo
gozaba del favor eSJlecialdeDios, se basaba en una tradicin recupe-
radapor la cnsnana y que se haba originado en el culto
JudaICOa los durante el eriodode los Macabeos (Rothkrug,
en prensa). Al inicio de la era cnstiana se crea que los mrtires tenan
con fundamento en su propia pasin y muerte, una relacin es:
pecial con Cristo, y que la celebracin de su memoria no slo impli-
caba la del muerto, sino tambin la petcin de que
estos difuntos especiales contmuaran mtercediendo ante Dios por sus
del mundo de los vivos.
. A Jlartir del siglo IV,. la. tolerancia y el apoyo otorgados por el
Impeno.romano al cnsnanismo provocaron el fin de la produccin
de mrtres. Desde entonces, y con muy raras excepciones, slo los
oponentes al cristianismo murieron a causa de la defensa de su fe.
todos los santos de las centurias subsecuentes fueron quienes
vivieronuna VIda heroica como amigos de Dios y no los que faIJece-
ron en una muerte heroica. Estos individuos se convirtieron en el
de la devocin hasta entonces reservada a los mrtires, y los
cnsnanos recurneron a eIJos en busca de auxilio de todas clases:
curaciones, proteccin Contra la opresin, ayuda para encontrar ob-
jetos perdidos, asistencia para resolver disputas, etctera. A
de estos favores, los fieles ofrecanvenerarlos mediante peregnnacio-
nes, vgilas, rezos y ofrendas -tanto simblicas (velas y exvotos),
como materiales (propiedades y dmero)-'. .
La determinacin de quines eran estos amigos de DIOS fue hasta
el siglo XII un asunto de evaluacin espontnea y pragmtica, basada
en la eficacia de los milagros realizados por el santo yen la fuerza de
su culto. A pesar de que los obispos locales y, desde el siglo XII, el
papa eran los responsables del de la fiesta de un
santo y de Su inclusin dentro de las festividades oficiales de la
iglesia, el papel de los funcionarios se a
la aceptacin de cultos ya establecidos, sm mvoluerar la creacin de
stos. Si un difunto ejecutaba milagros que atraan a seguidores
entusiastas, entonces ese individuo se converta en un santo, hubiese
recibido o no un reconocimiento formal. A la inversa, la persona que
careca de adeptos y de un culto, independientemente de cun santa
hubiese sido su vida, no era considerada como una de las amistades
especiales de Dios, a travs de las cuales el Ser Supremo actuaba en ,
el mundo.
En Occidente, los medios preferidos de Dios para actuar a travs
de los santos son precisamente los cuerpos de stos. Los rest.os
mortales de los santos constituyen la pignora, esto es, prendas deja-
das por ellos para garantizar su inters continuo, aun despus de
muertos en la comunidad terrenal. Cuando IJegue el fm del mundo
el cuerpo del santo se elevar y ser glorificado; mientras tanto, lo
sigue utilizando para realizar acciones. Desde luego, sa era la
teora manejada por los instruidos miembros de la Para
la mayora de las personas la percepcin del uncionamentc de las
reliquias parece haber sido mucho ms nmediata: las reliquias eran
los santos viviendo an entre los hombres. Representaban fuentes
directas del poder sobrenatural causante del bien y del mal, y el
estrecho contacto con eIJas o su posesin constituan una forma de
participar de ese poder. En el caso de las comunidades lo suficiente-
mente afortunadas para conservar los restos de un santo en su glesia,
los beneficios en materia de ingresos y estatus eran enormes, y la
competencia por adquirir reliquias y promover las virtudes del santo
local por encima de los santos de comumdades vecmas resultaba del
todo intensa.
As, las reliquias eran objetos muy e, incluso, esencia-
les pues se supona que el altar de cada iglesia deba conservar los
res'tos de algn santo. A pesar de que .es imposible la
demanda de reliquias, es factible identificar dos penados partcu-
'120 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
MERCANCAS SAGRADAS
221
notables en la materia. El primero ocurri entre los aos
750 y 850, como resultado de la agresiva expansin carolingia en el
norte y el este de Europa (uno de cuyos rasgos fundamentales fue
la conversin al cristianismo franco-romano y, en particular, el
establecimiento del culto a los santos romanos), as como de la
edificacin de parroquias rurales a lo largo de todo el imperio. El
segundo tuvo lugar en el siglo xr, como consecuencia del aumento
de la poblacin en Europa occidental (lo cual cre la necesidad de
construir nuevas iglesias), y de la competencia entablada entre los
centros de culto por aduearse de las cada vez ms numerosas
peregrinaciones.
En general, los supuestos culturales relativos al valor y la utilidad
de las reliquias eran ampliamente compartidos. Las voces disidentes,
como las de Claudio de Turn y Gilberto de Nogent en los siglos IX Y
XII respectivamente, constituan raras excepciones. A partir del
siglo XII, algunos grupos heterodoxos negaron la eficacia de las
reliquias; empero, con frecuencia tales grupos tenan versiones pro-
pias de los santos e incluso de las reliquias. No obstante, lo que a
menudo se cuestionaba era la identidad especfica de los restos atri-
buidos a los santos. Cmo se poda tener la certeza de que cierto
hueso no perteneca a un pecador? Aun los que no dudaban de la
eficacia yel valor de las reliquias en general, abrigaban cierta descon-
fianza hacia la autenticidad de los despojos venerados.
A fin de que los restos se volviesen valiosos, deban experimentar
una transicin social y cultural: desde ser percibidos como despojos
humanos ordinarios hasta ser venerados como despojos de santos. En
consecuencia, podemos aplicar aqu la sugerencia de Kopytoff de
examinar la trayectoria o biograa de los objetos: su paso de restos
ordinarios a reliquias sagradas y quiz, en un punto posterior, del
segundo estatus al primero (Kopytoff, captulo I1).
Slo en casos extraordinarios la trayectoria de la reliquia experi-
mentaba una veneracin ininterrumpida a partir del instante mismo
del fallecimiento del santo ya todo lo largo de la Edad Media. Apenas
unos cuantos individuos alcanzaron el esta tus de santos inmediata-
mente despus desu muerte. Ahora bien, los restos de Simen Estilita
y Francisco de Ass, por ejemplo, fueron buscados afanosamente
.incluso antes de que se produjera su fallecimiento; siempre estuvo
presente el peligro de que asesinaran a los santos o, al menos, de que
robaran los despojos una vez acaecida su muerte para apropiarse de
las reliquias. Con todo, ya sea que se tratara de santos que haban
fallecido mucho tiempo atrs (en el caso de que en verdad hubiesen
existido) o de santos que haban vivido en una poca ms reciente, lo
comn era la necesidad de atribuir un conjunto particular de restos a
un santo determinado. Esto se efectuaba de acuerdo con eriteros
extrnsecos o intrnsecos. La primera categora estaba compuesta por
los procesos formales de estudio de la o el relicario, as como
de los documentos denominados authenticae, coatendos en la sepul-
tura, el relicario o en las descripciones hagiogrficas. En general, el
obispo local llevaba a cabo este anlisis. en sesion.es solemnes y
pblicas, a las que asistan los magnates laicos y. clencales: Una vez
reconocida la autenticidad de las reliquias, se verificaba el nto comu-
nitario de la "elevacin", donde se presentaban formalmente las
reliquias para que el pueblo las venerara.
A pesar de que la consideracin de tales criterios externos era muy
comn, no constitua el aspecto nico o ms en la
de reconocimiento de las reliquias. La evdenca fundamental sola
provenir de la intervencin sobrenatural del propio santo, el cual
sealaba el sitio donde se encontraban sus restos mortales. De este
modo, durante el proceso de determinacin de la de.las
reliquias, el santo demostraba, por medio de una mila-
grosa, el carcter genuino de las mismas.. En el mVIl
inicial para el examen de una supuesta reliquia se originaba a menudo
en una visin: el santo se apareca a una persona devota y le revelaba
el lugar en que se hallaban sus restos. Con frecue.ncia, esta persona
era un miembro respetado de la comumdad religiosa local,
que gozaba de deferencia o autoridad por su. cargo o su propia
santidad. Cuando la visin se le presentaba a un individuo de estatus
ms humilde, su interpretacin sola ser responsabilidad de un sujeto
de condicin superior (Schreiner, 1966). . .
La visin conduca a la bsqueda minuciosa de las reliquias, efec-
tuada con frecuencia por todos los miembros de un o por
la comunidad en su conjunto. Una vez halladas, ellas mismas demos-
traban su autenticidad mediante la realizacin de milagros. Esta
necesidad de que las reliquias confirmaran su eficacia fue reforzada
por la costumbre, prevaleciente hacia el siglo IX, de someterlas a la
ordala del fuego para averiguar si eran genuinas.
Tales procesos resultaban esenciales la creacin del valor de las
reliquias. El descubrimiento o la invencin (mventlO) y el examen
las reliquias constituan ritos pblicos, .que daban a conocer la exts-
tencia de las mismas y servan para onginar o fortalecer su culto. Las
ceremonias eran tan importantes que las reliquias y
veneradas por largo tiempo se "perdian" y "redescubrlan" peridica-
mente. Al respecto, un excelente ejempl.o es el de los restos mortales
de san Marcos, quien ostenta desde el Siglo IXel ttulo de patrn de
222
lAVIDA SOCIAL DE lAS (X)SAS
MERCANClAS SAGRADAS 223
Venecia. En el siglo XI, durante una restauracin de la Baslica de san
Marcos, sus despojos fueron redescubiertos: un orquestado rito rev-
talizador reforz el valor y la relevancia del santo en el plano comu-
mtano.
Los cadveres abandonaban as el estatus de meros despojos hu-
manos y se convertan en reliquias sagradas, con base en un rito
pblico que destacaba tanto la autenticidad de los restos COmo el
p_oder milagroso ejercido por el santo a travs de ellos. Este ltimo
aspecto tuvo gran importancia, pues a menudo las distintas comuni-
dades discrepaban, incluso violentamente, respecto de cul de ellas
posea las reliquias genuinas de determinado santo. La identificacin
de las reliquias falsas y la determinacin de las autnticas se funda-
mentaba en ltima instancia en una evidencia pragmtica o funcional:
si las reliquias funcionaban --esto es, si servan como canales de la
intervencin sobrenatural-, entonces eran verdaderas. En caso con-
'rraro no eran genuinas, independientemente de la fuerza de las
pruebas externas. Una vez que las reliquias reciban el debido reco-
nocimiento --es decir, a partir del momento en que se les consideraba
y su relevancia y valor ininterrumpidos depen-
dan de su continua realzacon de milagros y de su valor relativo en
comparacin con otras reliquias y fuentes de poder. Los estudios
sobre el valor de las reliquias indican la existencia de fluctuaciones
considerables en el corto y largo plazos.
En lo que toca al largo plazo, la tluctuacin detectable en el
territorio europeo es ms obvia y fcil de documentar. Hemos visto
que a principias de la era cristiana los restos de los mrtires eran los
que se buscaban COn mayor vehemencia. Ms adelante, los despojos
de los eremitas y los obispos tuvieron una gran demanda. En los siglos
VIII y IX, se mostr una mayor devocin por los santos romanos que
por los locales (Geary, 1979). Durante el siglo XI los santos apostli-
cos c?mo Mara Magdalena, Dionisia Areopagita, Lzaro y
Marcial, cuyas Vidasestuvieron en contacto directo con Occidente se
los y eclipsaron a los santos romanos que
vivieron y muneron en A lo largo de las Cruzadas las reliquias
b1bhcas y del Oriente cnsnano, elementos constitutivos de los sa-
queos verificados en Palestina y Constantinopla, se convirtieron en
el centro de la veneracin.
. Con tiempo no slo se modific la preferencia por
Ciertas reliquias, smo que tambin cambi la importancia relativa de
stas en re.lacin con otros tipos de poderes humanos y sobrenatura-
les. Por ejemplo, durante los periodos dirigidos por un gobierno
central relativamente debilitado, a fines del siglo VI y a lo largo del
XI, las reliquias fueron apreciadas no slo a causa de su poder tauma-
trgico, sino tambin por su capacidad para sustituir a la autoridad
pblica, proteger a la comunidad, determinar el estatus de individuos
e iglesias y propiciar la prosperidad econmica. En el siglo XII,cuando
comenzaron a desarrollarse nuevos sistemas polticos, sociales, reli-
giosos y econmicos, disminuy la importancia de las reliquias en lo
concerniente a la prestacin de los servicios mencionados: las iglesias
atacadas por los laicos locales acudan al rey, y no a los santos, en
bsqueda de proteccin; por otra parte, el monasterio que era capaz
de reorganizar su presupuestoy explotar sus predios agrcolas, depen-
da menos de los ingresos generados por las peregrinaciones (Geary,
1978). En consecuencia, a pesar de que se continu considerando a
las reliquias como fuentes de poder sobrenatural, particularmente
por parte de los peregrinos que viajaban en pos de curaciones mila-
grosas, se les sustituy con formas novedosas y ms eficaces de poder
y autoridad en otros campos de la vida social.
Incluso en el plano local o individual, el valor relativo de los
santos experiment una variacin considerable. La tluctuacin se
relacionaba directamente con el mpetu mostrado por los clrigos
responsables de promover los cultos -su participacin en las ele-
vaciones o traslaciones (los procesos litrgicos donde se reconocan
oficialmente los restos de un santo y se trasladaban de un lugar a
otro), la edificacin de nuevos altares o santuarios, la celebracin
de las festividades, etctera-, as como con la periodicidad del
entusiasmo popular, de acuerdo con la cual la exaltacin producida
por un milagro era de pronta extincin. Se requera de un esfuerzo
adicional por parte de los miembros de la Iglesia para reiniciar los
cultos.
Una de las descripciones ms detalladas y reveladoras de este
proceso se halla en el trabajo de P.A. Sigal (1969), sobre el culto a san
Gibriano en Reims durante el siglo XII. Los habitantes de esa ciudad
francesa conocan desde mucho tiempo atrs la historia milagrosa del
eremita irlands, pero apenas lo veneraban. Su verdadero culto se
origin con la decisin del abad de la Iglesia de San Remigio, en
Reims, quien consideraba que la devocin a san Gibriano poda ser
de utilidad para el monasterio recin construido con Chartreux,
localizado en la provincia de Champaa, En 1145, el abad comson
la edificacin de un santuario y, el 16 de abril, las reliquias de san
Gibriano fueron trasladadas a ste solemnemente, al rito asisti
adems el arzobispo de Reims. Se elabor un registro cuidadoso de
todos los milagros ocurridos entre el 16 de abril y el 24 de agosto
de ese afias. De un total de ciento dos milagros, sloveinte ocurrieron
224
MECANISMOS DE CiRCULACIN
Hemos examinado las estructuras sociales y culturales dentro de las
cuales adquirieron valor ciertos restos mortales privilegiados. Con
base en este valor yen la necesidad de que cada iglesiaeuropea tuviera
en su poder tales objetos, resultaba indispensable algn tipo de
mecanismo de circulacin que abasteciera tanto a las iglesiasalejadas
de los "centros de produccin" (Roma, el Cercano Oriente, y los
territorios de la Galia y Espaa, los cuales formaron parte a fines de
la Antigedad del Imperio Romano), como a las ubicadas en reas
convertidas recientemente al cristianismo.
La circulacin de reliquias comparti las caractersticas de la
circulacin de otras mercancias valiosas en el Occidente latino. El
anlisis se centrar en tales mecanismos. Con todo, la transferencia
de reliquias trascendia los limites de! contexto cultural que les confe-
ria su valor. Cuando una reliquia era trasladada de una comunidad a
otra, mediante el obsequio, la compraventa o el robo, resultaba
imposible la trasferencia simultnea o confiable de lafuncin que sta
entre los centros de culto tambin puede advertirse con gran claridad
en la bibliografia devocionaria Ypropagandistica producida por di-
versos santuarios, y sobre todo en los libros que describen los mila-
gros, muchos de los cuales refieren que determinada curacin tuvo
lugar slo despus de que el peticionario habia acudido a una larga
lista de santos y fracasado en su demanda de auxilio. En ocasiones,
eran los mismos santos ineficacesquienes instruan al peregrinoopara
que se dirigiera al santo que finalmente realizaba la cura milagrosa.
Esta descripcin del proceso mediante el cual se construia el valor
de las reliquias puede provocar la impresin de cierto cinismo por
parte de los clrigos responsables. Sin embargo, tal percepcin es
falsa. Los clrigos se contaban entre los peregrinos ms fervientes y
a menudo eran testigos de los milagros; su deseo de promover el culto
a cierto santo no implicaba una postura cinicaante la cuestin general
del culto a los santos. Categoras como las de devocin "popular" y
"elitista" tienen poco significadoen relacin con el culto de reliquias.
Adems, la existencia de cultos puramente populares -tal como la
veneracin a un perro, prevalecienre en el sureste de Francia entre
los siglos XII y XIX, no obstante la condena clerical yoficial- indica
el valor conferido por los laicos a los santos (Schmitt, 1979). Al
promover la devocin a un santo en particular, el clero slo pretenda
ganar para su propio patrn una porcin significativade la demanda.
225
MERCANCAS SAGRADAS
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
individualmente. En general, los milagros tenian lu
cuatro y en el transcurso de un mismo da: treinta y en grupos de
ron en domingos y dias festivos; veinticuatro en lun ueve acontecie-

d s .. c.u ese da sucedieron diez mila r .
y agosto, la cantidad de hechos
rrumpe en agoIto registro se inte-
h bi .' a que a ocurrencia de milagr
a a vuelto infrecuente. A 10largo de los d . 1 os se
escasean las noticias relacionadas con san
en un relicario ms valioso e
sanctorum,'vlI, p. santo comenz a atraer peregrinos (Acta
; essimilar
milagros en la poca de
las reliquias del santo Con el paso de los aos
era de la edificacin de un santuario I agrosa, como consecuen-
autor no reflexiona sobre la ocu I "arda slu culto (Ward, 1982; este
E . rrencia e patrn).
n general, la de una reliquia se inicia con su elevacin
valiosoy el
estimular la verificacin de peregr . la, e cual est dirigido a
milagrosas (Gea 1977) U nnaciones en pos de curaciones
stas ofrecen un vez que lugar tales curaciones,
mente hasta que el culto devocin, que se extinguegradual-
As' . nuevo Impulso
musmo, la causa de tales fl ctuac .
establecida entre los centros de e uaciones fue la competencia
fieles. No slo era indis ensable o por la devocin de los
reliquia funcionaba .percepcln de que determinada
atractiva que cualquier otra a la ' sino que resultaba ms
ayuda. Un ejemplo de dicha comque se lera recurnr en busca de
naciones dirigidas a venerar a fue el caso de las peregr-
trasladados de Roma a Soissons ele. restos fueron
obispo de Laon, afli ido or la n e sig o IX,. Se.dice que Ostroldo,
exhort a los fieles l!s JleregnnaJes hacia su templo,
la venerable Madre de Dios. "He aqui la iglesia de
promesas solemnes como sus dd N a, y ofrezcan aqu tanto sus
pos de ayuda externa. A travs acudan a otros lugares en
les conceder todo 10 que le pida "(O ntad de la VIrgen, el Seor
n eary, 1979). La competencia
226
LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS MERCANCAS SAGRADAS
227
desempeaba en el emplazamiento previo. Deba existir cierta clase
de transformacin cultural, a fin de que la reliquia pudiese adquirir
un estatus y un significado dentro de su nuevo contexto. No bastaba
con la mera circulacin de la reliquia: era menester tambin confir-
mar su validez. Tena que demostrarse su autenticidad, puesta en
duda por el he:ho mismo de haber sido transferida. Sin embargo,
como hemos senalado, el trmino "autenticidad" se relacionaba me-
nos con la correspondencia de determinados restos a un santo en
P?rtlcular, que con la eficacia en trminos de las necesidades comu-
En consecuencia, nuestro anlisis tendr en cuenta los me-
dIOS a travs dc los cuales la reliquia trasladada adquira valor dentro
de su nuevo contexto.
Obsequio
Las reliquias circulaban del mismo modo en que lo hacan otros
objetos valIosos,.es decir, por medio del obsequio, el robo y la com-
praventa. El medo normal para la adquisicin de reliquias era recibir-
las como regalo (Michalowski, 1981, 339-416). De acuerdo con
tal fue el procedimiento adoptado por los miembros de la
lite'para la obtencin de objetos valiosos a lo largo de la Alta Edad
Meda, Entre otros ejemplos, este autor menciona el de Servato Lupus,
quren se dirigi al rey Ethelulf de Wessex solicitndole el plomo
necesano P?ra cubnr cl techo de su iglesia, a cambio de lo cual se
a rezar por l. La transaccin se complet sin la inter-
vencin de los mercaderes pues los siervos de Lupus se encargaron de
recolectar el metal en la boca de la mina (Grierson 1959 129)
El mismo t!po de peticin se hallaba en la bas; de la 'adquisicin
de muchas reliquias. Alcuino de York (hacia 730-804), director de la
Escuela Palatina de Carlomagno y abad de varios monasterios impor-
tantes, estuvo particularmente interesado en la obtencin de rcli-
quias, tal como lo indica su correspondencia. Solicit reliquias en
calidad de a los personajes siguientes: Paulino, patriarca de
Aquilea; Angilbcrto, canciller del rey Pipino; Agino, obispo de Cons-
t?nza, y Angilberto, abad de Ccntula (Monumenta Germaniae Histo-
nc.
a,
Epistolarurn, tomo IV, a Angilberto, nm. 11, p. 37; a Paulina,
28, p. 70; a Agino, nm. 75, pp. 117-118; al abad Angilberto,
numo 97, pp. 141-142; a Volucro y Vera, nobles de Aquilea, nm. 146,
PP: 235-236). Tales demandas no diferan de las relacionadas con
objetos precl.osos, y eran formuladas simultneamente con peticiones
de otros "objetos de belleza eclesistica" (nm. 97). Al igual que en
el caso de Lupus, estas transacciones solan desarroll?rse sin la
vcncin de mercaderes. El viajedeAngilberto, mensajero de Alcuno,
sirvi como pretexto para solicitar al obisp? Angina eJ ,:,nvo de
reliquias a Alcuino (nm. 75). El. desplazamiento de Angilberto a
Roma brind a Alcuino la posibilidad de pedirle que
reliquias en esa ciudad (nm. 97). De nuevo, tal como sucedi con
Lupus, el contrarregalo ofrecido fue rezar diariamente por el donante
(nm. 75). . .
Desde luego, el donador ms importante de reliquias era el papa,
quien tena a su disposicin el vasto tesorode las catacumbas roma-
nas las cuales contenan los restos de los pnmeros mrtires. Antes de
mediados del siglo VlIl, los pontifices se negaron a distribuir tales
reliquias y prefirieron repartir las reliquias secundarias o brandia,
esto es, objetos que estuvieron en contacto con las tumbas de los
mrtires (McCulloh, 1976). Sin embargo, a partir de mediados del
siglo VlIl los papas romanos comenzaron a explotar su provisin
inagotable de reliquias, a fin de establecer relaciones ms estrechas
con la cada vez ms poderosa iglesia de los francos .(Flchtenau, .1952).
La distribucin de reliquias se convirti ,:,n una eVlden:la tangible de
la importancia pontificial en cada regln que re':'lbla semejantes
obsequios, ya fuera directamente o a travs de divisiones
tes de las reliquias. Adems, en tanto regalos, stas no podan ser
alienadas. Seguan perteneciendo al papa y sus custodios permane-
can subordinados al pontfice mediante los vnculos creados por esos
objetos sagrados. " . . . . .
Otros individuos que poseian reliquias msignes las utllzaban para
desarrollar redes similares de patronazgo. Tal fue el caso de los
obispos que repartan porciones principales de. los cuerpos de santos
importantes entre las iglesias de su dicesis e incluso all su
jurisdiccin. En lugar de diluir la relevancia del santuano pnn':'lpal,
estos obsequios incrementaban tanto el presugio del emplazamiento
central de un culto ms ampliamente conocido, como el del e,:,lesls-
tico que era capaz de ejercer su patronato. Al respecto,. un
ilustrativo lo constiluyen las reliquias de san Vanne, distribuidas a
todo lo largo de la dicesis de Vcrdn durante el siglo XI(Geary, 1978,
84-85) Tal parcelacin de los restos no disminuy su valor, smo que
lo increment, en virtud de que no resida en los despojos en tanto
objetos alienables, sino en las relaciones por stos.. .
Un aspecto evidente y de enorme Importancia dcl ntercambo de
reliquias basado en el regalo, era el establecimiento de vnculos
personales entre el dador yel es decir, la creacin del "amor
fraternal" entre ambos anllel, tal como lo ha destacado Roman MI-
228
LA VIDA SOCIAL DE lAS COSAS
MERCANCAS SAGRADAS 229
(1981, 404). Dondese careca de dichos lazos las partes
involucradas no eran amlCl, Silla ms bien inimici y para que tal
transferencia de propiedad tuviese lugar, se rcquera la'formacin dcl
vnculo amistoso; ahora bien, si alguna de las partes, particularmentc
la subordinada, no deseaba establecer una relacin de dependencia,
entonces la transfcrencia se verificaba mediante mecanismos tales
como el robo o la compraventa.
Robo
Los robos de reliquias incluan la amplia gama de transferencias
comprendidas por otras formas de hurtos, tal como lo
senala Gnerson. Entre los siglos IX YXl la modalidad de robo ms
comn fue el hurto aislado de reliquias individuales, o la usurpacin
de las reliquias conservadas en iglesas del enemgo (Geary, 1978).
Con todo, el robo de este lipa de objetos abarc tambin la extorsin
Sistemtica de los templos italianos cometida durante la poca de los
Otones (Dupr-Tncsetdcr, 1964), y el saqueo de las reliquias de
Constantmopla, en el marco del pillaje realizado en esa ciudad du-
rante la Cuarta Cruzada (Riant, 1875; Constable, 1966; Geary, 1977).
El blanco caracterstico del robo aislado era el monasterio o la
iglesia distantes. El que visitaba esos lugares poda juzgar que
los santos cuyas reliquias ah se conservaban no reciban la debida
en consecuencia, esperaba a que llegara la noche, se
ntroduca al templo, forzaba los relicarios y desapareca con los
restos. Al respecto basta con un ejemplo. En 1058, un monje del
monasteno flamenco de Bergues-St.-Winnoc se dirga a Inglaterra
en de algunos mercaderes; empero, el barco a bordo del
cual Viajaban fue arrastrado por el viento fuera de su ruta y arrib a
las costas de Sussex. El monje, Balgero, explor la zona y descubri
u.n monasterio donde se veneraban los restos de santa Levina. Impre-
sonado por la historia milagrosa de la santa, la cual le fue referida
]'or los monjes locales, decidi robar las reliquias. Durante la noche
se introdujo furtivamente a la iglesia e intent apoderarse de los
restos; sin embargo, su tentativa fue frustrada por la resistencia
milagrosa de la santa. Finalmente, despus de escuchar los rezos
del monje, la santa acepto acompaarlo. As, Balgero se
encamin hacia el barco llevando consigo las reliquias de la santa
(Geary, 1978, 76-78).
Cuando se saqueaban las propiedades del enemigo, como resulta-
do de los ataques efectuados por nobles en contra de emplazamientos
vecinos, las reliquias solan estar incluidas en el Por ejemplo,
en 1033 el conde Oda de Champaa saque e incendi la CIUdad de
Commercy, y entre los objetos usurpados se hallaba el brazo san
Pantalen (Geary, 1978,83). Asimismo, el conde Arnulfo el de
Flandes (919-964) se apoder de las reliquias de santos y
Ricardo, durante el pillaje cometido en las poblaciones de Saint-Va-
lery y Saint-Riquier (Herrmann-Mascard, 1975,380). Tales apropia-
ciones de los protectores sagrados del enemigo, a beneficiar
a la comunidad del vencedor, pertenecen a una tradicin que se
remonta al hurto de los dioses de las ciudades rivales durante la
Antigedad. No obstante, este botn sagrado podia ser tratado exac-
tamente del mismo modo que los dems objetos saqueados; por
ejemplo, el brazo de Pantalen fue vendido poco despus al abad de
Saint-Vanne (Verdn) por un marco de plata.
El mayor robo de reliquias de la Edad Media tuvo lugar durante el
saqueo de Constantnopla. La apropiacin de los restos fue
sistemtica y minuciosa, pues se extendi a lo largo de vanos
Todas las reliquias llegaron a las manos .deGarnier de Trainel, obispo
de Troyes, quien se encarg de su distribucin: tres los
venecianos; tres octavos para el nuevo Emperador de Bzanco, el
conde Balduino de Flandes, y los dos octavos restantes para los
occidentales. Despus de la muerte del obisl'0 de Troyes, Nivelan de
Cherizy fue el responsable de repartir las reliquias cuyo destmo fmal
estuvo constituido por diversas iglesias de Francia y de la actual
Blgica (Herrmann-Mascard, 1975, 370).
Comercio
El tercer medio a travs del cual circularon las reliquias fue la
compraventa. El comercio de los restos mortales de los santos se
verific no slo simultneamente al funcionamiento de los sistemas
basados en el obsequio y el robo, sino tambin en combinacin con
stos. Advertimos la coexistencia por una parte de mercaderes pro-
fesionales, negociaciones de precios, esfuerzos relacionados el
control de la calidad y patrones establecidos de transp.orte y distribu-
cin, y por la otra, aspectos presuntamente ms arcaicos del regalo,
el contrarregalo y el robo.
El comercio regular de reliquias mejor documentadqfue el soste-
nido entre el clero franco y los mercaderes italianos, durante siglo
IX. El comerciante ms famoso fue un tal Deusdona, un dicono
romano que abasteci a numerosos colegas de A1cuino otros,
230 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
MERCANCAS SAGRADAS
231
a Eginardo y abad Hilduino de Soissons- de reliquias pertcnecen-
tes.a los mrtires romanos, a lo largo de las dcadas de los veinte y los
treinta del siglo IX (Geary, 1978, 51-59). Deusdona y sus socios
entablaban contacto con los clientes potenciales durante las festivi-
dades de santos importantes celebradas en el norte de Europa, donde
ofrecan sus servicios para la obtencin de reliquias. En el invierno
Deusdona y sus socios se encargaban de recolectar las reliquias en
alguno de los cementerios romanos, concentrndose cada ao en un
rea distinta de la ciudad. En la primavera su caravana atravesaba los
Alpes para.entregar las mercancas oportunamente, esto es, durante
la celebracin de las fiestas. El 2 de junio del ao 835, llegaron a
Mhlheimy asistieron a la festividad de los santos Marcelino y Pedro
El Exorcista, cuyas reliquias estaban siendo veneradas y eran las
mismas que Deusdona habia vendido a los francos.
Deusdona el tipo ms organizado e independiente del
mercader de reliquias. Otros comerciantes de restos sagrados eran
buhoneros itinerantes que conseguan sus mercancias de modo un
tanto azaroso y despus, previo anuncio a voces, las vendan en
dicesis distantes. Otros ms obtenan reliquias para venderlas a un
patrn en particular; tal fue el caso del ingls Electo, quien operaba
a lo largo de la costa normanda y slo venda su mercanca al rey
Athelstan (Geary, 1978, 60).
La participacin oficial yquasi oficial de las autoridades centrales
tanto eclesisticas como reales, en la circulacin de las reliquia;
formaba parte de un cuidadoso programa de control centralizado
sobre los artculos sacros. En particular, el control carolingio de la
distribucin de reliquias constituy un canal para el acceso orquesta-
do a lo sagrado. A diferencia de los santos vivientes en el Cercano
Oriente, del ocasional peregrino celia o del mago local, los santos ya
podan ser controlados por la jerarqua episcopal. Las
iglesias donde se depositaban sus restos solan contar con un clero
regular vinculado a tales autoridades; la decisin de trasladarlos
dependa del conde ydel obispo de la localidad, y los snodos carolin-
gios limitaban la proliferacin de santuarios poseedores de reliquias
de no reconocidos por la Iglesia (Geary, 1972,40-50).
Asimismo, destaca la tradicin frecuentemente tolerada o incluso
fomentada (como en el caso de Athelstan) de robar deliberadamente
esos importantes objetos de prestigio, para destruir as la relacin
inalena?le entre el donador del regalo rel donantedel contrarregalo,
caractertstca de la dstribucn de reliquias realizada por el papa y
los. prelados. Los carolingios necesitaban contar con importantes
reliquias romanas, a fin de controlar a sus pueblos; empero, el precio
de las reliquias obtenidas mediante el obsequio era la subordinacin
al papa. El robo o la compraventa de reliquias objetivaban los
los sacros; los convertan, al menos temporalmente, en mercancas, y
posibilitaban que su nuevo dueo no se volviese un deudor de la
Iglesia Romana. El mismo proceso puede en forma a
travs de la cual el anglosajn Athelstan conseguia reliquias del
continente europeo.
Reconstruccin del valor
Cualquiera que haya sido el mecanismo de circulacin, el acto mismo
de transferir la reliquia implicaba su extraccin de la estructura
cultural donde originalmente haba adquirido su valor. En. conse-
cuencia, la reliquia ingresaba a la nueva comunidad en calidad de
objeto no probado y, por tanto, de artculo generador de .gran,escep-
ticismo. Se trataba realmente de una reliquia eficaz? SI habla Sido
obtenida mediante un obsequio, por qu se desprendi de ella el
donante? acaso no vala la pena conservarla? Si haba sido compra-
da se poda asegurar que el mercader no hubiese cometido un
fr;ude vendiendo los "huesos de cerdo" del Bulero de G. Chaucer?
Al igual que las alfombras orientales introducidas en
caso analizado en el captulo siguiente del presente libro,las. reliqUl.as
recin adquiridas deban sujetarse a un de negociacin s?ctal
dentro de la nueva comunidad (Spooner, capitulo Vl1). As, a fn de
apaciguar las sospechas, las reliquias tenan que encarar de nueva
cuenta el proceso de autenticacin ya descrito. Era menester some-
terlas a prueba y llevar a cabo esta labor de forma tal que la propia
confirmacin de su naturaleza genuina acrecentara la fama del art-
culo sacro. Por consiguiente,las transferencias de reliquias,
nadas "Iraslaciones", se acompaaban de exactamente los mismos
ritos de autenticacin, tanto internos como externos, relacionados
con los "inventos".
Por otra parte, la descripcin de la t.raslacin de las reliquias
deba formar parte del mito de la prodUCCin: la narracin del
en que ingresaban a la nueva comunidad era un constitu-
tivo de la explicacin ofrecida acerca de su Identidad y poder: En
este contexto, los informes que aludan al arnbo de las reliquias a
travs del robo, y no del obsequio o la compraventa,
particularmente apropiados y satisfactorios. Entre los SIglos VIII Y
Xl1 se desarroll un subgnero hagiogrfico en el que las traslacio-
nes eran presentadas como hurtos. Se parlla de la premisa de que
232 LAVIDASOCIALDElAS COSAS
MERCANCAS SAGRADAS
233
los santos eran apreciados en alto grado y que ninguna comunidad
desprenderse voluntariamente de los restos sagrados. Por tal
motivo, stos deban ser robados o, ms bien, secuestrados. Ade-
ms, los santos eran demasiado poderosos para permitir que se
apoderaran de ellos por la fuerza. El santo incapaz de evitar el
saqueo de su comunidad o su propia extraccin del relicario no
representaba una adquisicin deseable. En consecuencia, para al-
canzar el xito en la empresa, el ladrn tena que convencer al santo
de que en la nueva comunidad recibira una veneracin ms satis-
factoria, y sta era una promesa que deban cumplir los habitantes
de la nueva comunidad.
Un buen nmero de las traslaciones realizadas involucr a santos
previamente desconocidos. Es imposible afirmar si ese fenmeno
refleja una prdida de documentacin o la inexistencia de los santos
antes del apoderamiento de restos annimos hallados en los peque-
os cementerios de las iglesias desiertas. En uno u otro caso, desde la
perspectiva de la comunidad a la cual arribaban las reliquias, la
construccin del valor y el modo de circulacin compartan los mis-
mos supuestos del contexto productivo: la adquisicin de la reliquia
era un acto que le confera valor, puesto que vala la pena adquirirla,
yla adquisicin en s misma (la cual implicaba con frecuencia sortear
. todo tipo de obstculos naturales y sobrenaturales) era la prueba de
la autenticidad del objeto sacro. As, la circulacin creaba a la mer-
canca trasladada; empero, a fin de que sobrevviera en calidad de
mercanca, deba satisfacer de modo continuo las altas expectativas
generadas por el modo en que fue creada.
CONCLUSIN
Hemos visto el proceso de creacin ycirculacin de un tipo particular
de mercanca prestigiosa, la reliquia sagrada, dentro de una sociedad
tradicional compleja. A pesar de que la existencia yla eficacia de tales
objetos eran aceptadas casi universalmente, cada caso individual
planteaba un problema de escepticismo, debido a la presencia ubicua
de objetos similares desprovistos de valor (los restos mortales ordi-
narios), al reconocimiento de los numerosos fraudes cometidos, y a
la intensa competencia establecida entre los diferentes centros reli-
giosos, todos los cuales se afanaban en desacreditar mutuamente las
exhibidas. Hemos sealado adems que estas mercancas
circulaban en el marco ms amplio del sistema de intercambio, que
involucraba diversos mecanismos, ninguno de los cuales correspon-
da al dominio exclusivo de un solo grupo social, econmico o educa-
tivo.
En este contexto, los despojos humanos podan experimentarun
ciclo vital estrechamente relacionado con la esfera de la produccin
y circulacin: el hueso del mrtir donado por el papa en calidad de
reliquia se converta en un articulo sacro SI el recibidor tambin
estaba dispuesto a considerarlo como tal. el roba-
do (o que se supona robado) era valioso en virtud de que haba val.ldo
la pena hurtarlo. El reconocimiento solemne, basado en la
cin ritual que sola incluir la intervencn milagrosa del propIO
santo, garantizaba que el valor conferido por la transferencia fuera
genuino. Este valor perduraba durante el penado la comuru-
dad responda favorablemente, por medio de la de las curas
milagrosas y la atribucin de las mismas a la accin del santo. Sin
embargo, el entusiasmo popular tenda a decaer con paso del
tiempo, y el valor de la reliquia deba renovarse a
travs de la repeticin de la transferencra o el cual
iniciaba de nueva cuenta el ciclo del culto. SI la reliquia era capaz de
producir milagros de un modo ininterrumpido, entonces mantena su
valor como mercanca potencial y poda ser utilizada para obtener,
mediante su distribucin total o parcial, estatus, prosperidad y reco-
nocimiento de dependencia por parte de los sujetos recibidores del
artculo sacro.
Estas conclusiones especficas en torno a las reliquias vistas como
mercancas nos conducen a efectuar reflexiones ms generales sobre
los tericos del valor y el intercambio en la
sociedad medieval. En primer lugaI, al analizar la demanda integrada
por la necesidad, el gusto y la moda, la historia vital de las reliquias
sugiere que debemos distinguir con todo CUIdado la en las
sociedades tradicionales y la demanda en las SOCIedades industriali-
zadas (o en vas de industrializacin). A pesar de que el trfico de
reliquias, al igual que el de textiles, cermica e Iconos religiosos,
estaba influido en grado sumo por los valores culturales y los gustos
compartidos colectivamente (Schneider,1978),las necesidades gene-
radas por la economa poltica del imperio carolingio (y,en una poca
posterior, por el imperio veneciano) desempearon un papel no
menos importante. . .
En segundo, las transformaciones expenmentadas por las reli-
quias, desde despojos humanos hasta mercancas (y, en algunos
su retorno a la primera condicin), mediante un proceso de transicin
social y cultural, destaca la relevancia de examinar las biografas de
otros tipos de objetos que han sido simultneamente personas ycosas.
234
LAVIDASOCIALDELASCOSAS
MERCANCAS SAGRADAS 235
Adems de los esclavos, esta categora incluira a las imgenes sagra-
das, las cuales comenzaron a disputar a las reliquias, durante el
imperio bizantino y a partir del siglo XIV en Occidente, el monopolio
del poder religioso personal; asimismo, la categora en cuestin
tendra quc agrupar a otros artculos prestigiosos de gran importan-
cia, tales como las insignias reales o imperiales, el arte y otros bienes
vinculados. En ciertas circunstancias, todos ellos son objetos comer-
ciables; en otras, permanecen en la esfera personal o inalienable. Les
lmites divisorios entre los objetos y los sujetos se configuran cultu-
ralmente y son semipermeables.
En tercero, y de similar relevancia que el de los parmetros cultu-
rales para la construccin social del valor, el problema de la autenti-
cidad de las reliquias indica que no es indispensable el consenso social
en materia de valor, equivalencia o, incluso, identidad de las mercan-
das especficas. Por el contrario, los objetos de alto prestigio, como
las reliquias, desempean un papel fundamental en la divisin comu-
nitaria. Dentro de una sociedad dada, los desacuerdos y conflictos
pueden expresarse y aun canalizarse a travs de las disputas concer-
nientes a la identidad y el valor de tales bienes (Brown, 1982, 222-
250).
A pesar de que el anlisis precedente de estas "personas-mereandas"
ha aclarado ciertos aspectos de los complejos valores prevalecientes
en la sociedad medieval, quedan en el aire algunas preguntas inquie-
tantes y quiz incontestables, sobre las que fue imposible profundizar
en el presente ensayo por falta de fundamentos documentales.
Primera, es posible hablar de equivalencias de valor entre las
reliquias y otras mercancas o, en su lugar, debemos centrarnos en la
cuestin del rango? Gran parte de la bibliografa terica sugerira
la imposibilidad de equiparar las reliquias con cabezas de ganado, por
ejemplo; adems, sealara que en el caso del intercambio basado en
el obsequio, el nfasis se halla en la calidad, lo subjetivo y la supe-
rioridad, y no en la cantidad, lo objetivo y la equivalencia que carac-
terizan al intercambio mercantil (Gregory, 1983). Con todo, sabemos
que las reliquias funcionaron a la vez como regalos y como mercan-
cas, aunque nunca se les haya podido fijar un precio. Durante la etapa
de objetivacin de las reliquias, cmo se determin su equivalencia
en trminos de valor? Este dej de tener significado una vez que el
artculo sacro volvi a subjetivarse en el nuevo contexto social?
Segunda, relacionada con el valor de los restos de los distintos
santos: Zpor qu se apreciaban ms determinadas reliquias'i-En algu-
nos casos -aquellos donde estaba involucrado un santo local o un
apstol clebre-, la respuesta es obvia. Sin emba!go, SI considera-
mos las situaciones ordinarias, es imposible determinar, por ejemplo,
el motivo por el que los francos buscaron vehementemente los restos
de los santos Marcelino y Pedro El Exorcista, o por qu razn tenan
mayor inters los despojos de san Maianus o de san Fides que los de
algunos otros santos. Estas preferencias eran producto de meJores
oportunidades de adquisicin o de un proceso de comparacin y
seleccin? .
Tercera, Zcul era la importancia relativa del ntercambo de ob;
sequios en contraposicin con el robo o la compraventa de reliquias'
De nuevo ignoramos la respuesta. En los casos examinados de los
eclesisticos carolingios que robaban reliq.uias, las y las
reciban del papa, advertimos la coexistcnca los tres mecamsmos.
Hemos sostenido que el medio elegido dependa npo de relacin
que el recibidor deseaba establecer con el dueno antenor de los
restos. Quiz sea til el concepto de distancia de parentesco (en el
sentido de los grupos de parentesco artificial prevalecientes en la
comunidad cristiana) para determinar los parmetros dentro de los
cuales resultaban aceptables el regalo, el robo y la
Cuarta, cul era la aceptacin real de estos por
parte de la sociedad laica en las zonas donde e!an introducidas las
reliquias? Hemos comentado que, los SIglos VllIYIX,. buen.a
parte del Dujo de reliquias se orient hacalas reas cnsnam-
zadas del norte de Alemania. Ah se convirtieron en objetos de cultos
oficialmente sancionados. Sin embargo, en un estudio polmico aun-
que fascinante de los centros de peregrinacin alemanes.
Baja Edad Media, Lionel Rothkrug.afirma que los peregrinajes hacia
los santuarios eran prcticamente mcxistentes en como la
de Sajonia, las cuales haban consti.tuido el foco de las
traslaciones (Rothkrug, 1979; 1980). Acaso tiene hip-
tesis de que, a pesar de la propaganda oficial que .la
popularidad de las reliquias, las poblaciones locales nunca
ron del todo los sistemas de valores dentro de los que tenan signi-
cado dichas reliquias? En virtud de que Rothkrug en
planos microscpico y macroscpico, una asombrosa coincidencia
entre las reas carentes de peregrinaciones y aqullas donde tuvo
xito la Reforma, puede argumentarse que las regiones en cuestin
nunca aceptaron esa religin hagiocntrica representada por el cato-
licismo medieval. .
Por ltimo, sera muy til poder con tar con m.smodelos
yestudios comparativos sobre los procesos examinados, La mayona
236 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS
MERCANCAS SAGRADAS
237
dc los antroplogos tienden a cxaminarsocicdadcs industrializadas
donde la produccin y la distribucin mercantiles operan en
contexto muy diferente, o bien a analizar sociedades tradicionales
que experimentan rpidas transformaciones, debido a la coloniza-
cin o, por lo menos, a su participacin creciente en mercados y
sistemas de produccin de distinta naturaleza. No existe cn realidad
ningn modelo que resulte adecuado para el estudio de la Europa
medieval. El proceso de cambio social de la poca en cuestin fue
desordenado y se gener internamente, y no fue guiado hacia una
economa colonial, capitalista o industrializada impuesta desde
afuera. Es en el marco de esta economa muy diferente donde debe
c?mprenderse la existencia de las reliquias sagradas como mercan-
eras.
NOTA
Las >: crl.icas formuladas por los parlicipantes en el Seminario de
de la Universidad de de gran utilidad para la
del ensayo. En particular, quiero agradecer las valiosas sugc-
rencras de Arjun Appadurai, James Amc1ang y Bertram Wyatt-llrown.
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CUARTA PARTE
REGMENES DE PRODUCCIN Y SOCIOLOGA
DE LADEMANDA
VII. TEJEDORES Y COMERCIANTES:
LA AUTENTICIDAD DE UNA ALFOMBRA
ORIENTAL
BRIAN SrOONER
Orienteformaparteintegral
de lacivilizacin material
y lacultura europeas.
EDWARD SAlO, Orientalism
ALFOMBRAS ORIENTALES
Desde la Edad Media, las alfombras orientales han sido reconocidas
en Occidente como accesorios mobiliarios prestigiosos.' De muchas
formas representan el eptome del inters occidental en los objetos
producidos por otras culturas y, en especial, en los artculos utilita-
rios de otras latitudes. Los tapetes ingresaron al terreno cultural de
Occidente en calidad de cosas extraas y atractivas, yse convirtieron
con el paso del tiempo en mercancas. Sin embargo, su mercantili-
zacin no explica adecuadamente el xito continuo que han logrado
en el mercado, ni la atencin especial que reciben de los coleccionis-
tas.
Por qu resumen las alfombras orientales el inters occidental en
el Otro? Y, lo que resulta ms significativo, por qu los tapetes
orientales continan generando una demanda creciente, se han vuel-
to cada vez ms asequibles, son vendidos en toda una gama de
establecimientos yexhibidos en distintos tipos de hogares? Al parecer
persiste la expansin de tales artculos, a pesar de los cambios en su
produccin y distribucin resultado de la disolucin poltica y las
aceleradas modificacionessociales prevalecientes cn los paises donde
son fabricados. Hoy da se compran yvenden alfombras orientales en
diferentes niveles del mercado, desde las tiendas departamentales que
243
ofrecen descuentos hasta los negociantes exclusivos que slo atienden
a los clientes con previa cita. Objetivamente los tapetes pueden ser
nuevos o antiguos (no de "segunda mano"), grandes o pequeos.
Existe una gran variedad en cuanto a su precio, durabilidad, materia-
les, diseos y colores; pueden estar teidos con pigmentos naturales
o qumicos. Pueden comprarse con fines de cubrimiento del suelo,
decoracin o coleccin. Las personas que antes slo los conocan por
las reproducciones incluidas en libros o por las piezas exhibidas en
los muscos, ahora pueden adquirirlos, volverse miembros de las
sociedades de tapices o convertirse en coleccionistas. Al igual que
otros objetos de consumo conspicuo, las alfombras fueron en un
primer momento muebles lujosos utilizados por la lite y, en la
actualidad, son articulas accesibles para la clase media. Con todo, no
han perdido su atractivo elitista.
La alfombra oriental que compramos hoy dia es en realidad la
misma mercaneia que comenz a ser comercializada a granel duran-
te el siglo pasado -sin hablar de que sea similar a las piezas
extraordinarias exhibidas en los museos, tal como el Tapete de la
Cacera de Bastan (Boston Museum Bulletin 1971), o a las documen-
tadas en pinturas medievales, como las inspiradas en la obra de
Memling (vase, por ejemplo, "La Virgen y el Nio entronizados",
en el Louvre)-? En cualquier evaluacin, el criterio de la antige-
dad tiende (al menos implcitamente) a ser el principal. Aunque
fuera posible fabricar en la actualidad artefactos idnticos, no po-
drian competir en el mercado con los antiguos por el valor que
conferimos a los objetos de otras pocas. Con todo, si bien las
alfombras antiguas an proporcionan las imgenes y los motivos
fundamentales para la elaboracin de los tapetes vendidos en el
mercado y a los coleccionistas, por si mismos slo abastecen una
cantidad mnima de la demanda. Adems, si comparamos lo que se
escriba sobre las alfombras a fines del siglo pasado con lo que se
afirma en el presente, queda claro que no obstante la relacin casi
gentica (la continuidad del oficio), existe una diferencia entre lo
que pensaba el comprador de aquel entonces acerca del articulo
adquirido y las ideas en la materia del cliente actual. El cambio
puede advertirse en el valor y la oferta de las antigedades, en la
logstica de la produccin y en el contexto social de consumo. En el
sentido estrictamente material (que parece ser el predominante en
nuestra conciencia), todavia es posible conseguir una antigedad;
desde el punto de vista tcnico y de acuerdo con la definicin dc la
Aduana de Estados Unidos de Amrica, se trata de un objeto
fabricado antes de 1880. Empero, la mayora de las piezas ofrecidas
en las subastas verificadas en salas de exhibicin de comereia.ntes,
tiendas y domicilios particulares, e incluso muscos, no son
dades en el sentido explicitado. Por qu las valoramos de diferente
modo? .'
En este contexto la valoracin se relaciona con la demanda. Sin
embargo, los factores que de inmediato pensamos para .Ia
valoracin y la demanda -por ejemplo, ejecucin suprema, diseo
extico, esnobismo-, resultan madecuados, aunque slo por que
tambin son aplicables a otros tipos de muebles y acceson?s que no
han generado una demanda tan prolongada y exitosa. "Por qu
prefieren la personas utilizar alfombras de lana y no de otros mate-
riales para cubrir el suelo? Por qu gustan ms los tapetes orienta-
les que los fabricados en otros sitios? Antes de poder ofrecer
respuestas tentativas a estas otros
mucho ms difciles de contestar. Por ejemplo, "cmo dtfereneIamos
los distintos tipos de alfombras orientales? Ahora bien, las respues-
tas convencionales a tales preguntas -centradas en los factores
materiales del tapete Yen el lugar ocupado por la confeccin de
alfombras dentro de la historia del arte popular- no saustacen
nuestra curiosidad.
El comprador potencial debe aprender muchas cosas. Adems de
ser capaz de reconocer una oriental, es que tenga
cierta conciencia de la taxononua [errquca de los diversos tIpOS
tapetes orientales, organizada con base en como
gedad, procedencia, materiales, color, flexibilidad o docil
dad, condicin, fineza y uniformidad del tepdo. La eXIstencta de este
esquema taxonmico es reconocida en diferentes grados por una
amplia gama de consumidores, desde los que compran alfombras para
cubrir las habitaciones de pared a pared, ubica.dos en un extremo de
la escala social, hasta los coleccionistas ms exigentes, Situados en el
otro extremo. Convertirse en un aficionado significa eo.menzar a
participar en el debate al reconocimiento y la aplicacin de
los criterios de autenticidad. ..' . .
El hecho de que tales criterios de clasificacin y apreCIaCinsean
traducibles slo de manera imperfecta a los precIOs de
alerta de inmediato sobre la discontinuidad existente entre los ente-
rios del comercio y los de la peritacin. El comercIante recurre.a la
i!lformacin relativa a las existencias y costos. El
promedio se basa en su presupuesto y necesidades .socIales. pento
el coleccionista -eehan mano de la exhibiCiones, publicas'y
yriYadas,y de la bibliografa en la materia. Cada uno de esto.sactores
rostiene una postura diferente en relacin con los precIOS y los
244 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES
245
246
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS TEJEDORES Y COMERCIANTES
247
valo!es, a que conciben de distinta forma. Las diversas alfombras
signican diferentes cosas para las distintas personas.
. Ah donde hay.tanto por aprender: debe haber informacin dispo-
m?le y tan accesible como los propiOS tapetcs. Superficialmente s
eXIste: Abundan I?S manuales sobre las alfombras. Los expositores
compIll;'n entre SI en la elaboracin de catlogos suntuosos. Los
comerciantes SIempre ofrecen respuestas prontas y fciles a todo tipo
de preguntas. Para los desean profundizar en este tpico, se
cuenta IIbr?s espcClal.Izados en las reas de historia, etnografa,
tecnologfa, tunsmo y pentaje, Sin embargo, a pesar de los grandes
logrados durante los ltimos diez aos, la actual yvoluminosa
bibliografa que trata de los tapetes orientales es an insatisfactoria.
La mayor de las cincuenta obras dedicadas a este asunto y que
fueron escntas de 1900, as como el millar de libros aparecidos
en el presente SIglo, aunque dirigidos a diversos niveles del mercado
se c:ntran bsicamente en la ilustracin, clasificacin e
del In.ventario de las alfombras localizadas en Occidente (cfr. Enay y
Azadi, 1977). Se trata de una bibliografa unilateral. No obstante cun
acadmicos o cientificos puedan parecer algunos de ellos estos libros
suelen estar guiados, consciente o inconscientemente por el saber dcl
comerciante. Ahora bien, este saber se fundamenta;n la historia del
comercio y en los intereses occidentales, no en las condiciones de
produccin. Por ejemplo, una bujara era el tapete que ingresaba a la
esfera comercial a travs de Bujara. El significado se extendi a las
alfom?ras de diseo similar independientemente de su procedcncia.
Hoy la mayora de las "bujaras" son originarias dePaquistn. Este
trmino no representa -romo podra suponerse- una tradicin
artesanal homognea de Bujara. Desde luego, el comerciante no trata
con el tejedor, sino conel fabricante o el mercader local (a menudo
a de una Integrada por otros comerciantes). La infor-
macnde que dispone el C<?mercIante es el saber mercantil, gencrado
en el pro':"S0 de negOCIaCin VInculado a la transaccin comercial.
Los estudios elaborados por los coleccionistas e historiadores del arte
se basan tamb!n en ese tipo de saber. Muy poca informacin de otra
fuente les ha SIdoasequible; en contadas ocasiones han tenido acceso
a ndependcntes. antiguos viajeros aunque
bnndaron descripciones casr SIempre fascinantes, apenas advirtieron
los tapetes sobre los cuales llegaron a sentarse. Los propios tejedores
analfabetos, y la creacin literaria su cultura y su tiempo,
Incluso hasta la fecha, ha mostrado poco Inters en un trabajo real-
C?n en la destreza de los pobres, aunque haya sido
nancado Incluso por una corte real. En consecuencia, no es sorpren-
dente que la bibliografia en la materia sea con frecuencia confusa,
dificil de entender y aun contradictoria. Para el aficionado que no se
da fcilmente por satisfecho, puede ser exasperante. Para el estudioso
decidido conduce tarde o temprano a la comprensin de que siempre
que se defina el problema como uno de cultura material, o incluso
como parte de la historia del diseo en sentido estncto, surgirn
limitaciones en cuanto a lo que se puede saber y que no suelen ser
reconocidas por los expertos.
El negocio de las alfombras no slo involucra abasto dl;'l pro-
ducto como sucede con otras mercancas, SInO tambin el sumnstro
de la informacin respectiva. De hecho, al menos hasta hace poco
tiempo, la mayor parte de los datos disponibles sobre los tapetes han
acompaado a estos bienes. Sin embargo, el desplazaml.ento de un
rea cultural a otra afecta de diferente modo la informacin relaco-
nada con las alfombras. En esencia, los tapetes llegan a Europa y
Amrica en las mismas condicones en que abandonaron su lugar de
origen (aunque en ciertas ocasiones se empleen espc.call;'s
para modificar los colores de la alfombra o una apanencla
de antigedad, de acuerdo con las concepciones particulares del gusto
occidental). Los datos experimentan una reinterpretacin con cada
transaccin. El inters del comerciante es prtmordamente.econm-
ca. El saber relativo a sus mercaderas suele obtenerlo de manera
fortuita. Por otra parte, el perito, quien desempea el papel de rbitro
pblico en materia de autenticidad, controla las fuentes de la
informacin en las que fundamenta sus JUICIOS.
AsI advertimos que existen interrogantes en materia tanto de
economa como de valor, y que ambos aspectos estn vinculados. El
asunto de los valores se complica por el hecho de que las alfombras
orientales compiten en el mercado como objetos que para
cubrir el suelo, pero con una injusta ventaja: son reconocidas de
inmediato por sus diseos, los cuales se han convertido con el
de los siglos en una parte integral de nuestra propiO repertono
cultural, aunque sin haber perdido su atractivo extico. Los copiamos
y reproducimos con tanta frecuencia, tanto en tapetes como en otros
medios, quc casi no nos percatamos de nuestra deuda cultural. El
prstamo y la imitacin iniciales quedaron sepultados en nuestra
historia y fueron asimilados casi completamente por nuestra herencia
cultural. Nuestra apreciacin de los factores superficiales que tienden
a predominar en el anlisis de la historia tecnolgica, econn:'-icay
cultural del gnero, y de la historia social de los productores, Inter-
mediarios y consumidores, est condicionada por el hecho de que los
diseos bsicos de las alfombras orientales se volvieron culturalmen-
248
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES Y COMERCIANTES 249
te familiares para nosotros, mucho antes de la aparicin de la actual
generacin, Nos asedian en los productos occidentales que toman
como modelo las versiones originales creadas en Oriente. En el
presente cada vez hay ms personas que saben de -ydesean-la cosa
genuina.
La cosa genuina no es simplemente un artefacto; es un objeto
confeccionado por individuos particulares, quienes emplean materia-
les artesanales especiales, y trabajan en determinadas condiciones
sociales, culturales y ambientales, recreando motivos y diseos que
aprendieron de las generaciones precedentes. Como hace mucho
tiempo que el significado original de los elementos decorativos fue
olvidado por los tejedores que los reproducen (quienes de cualquier
forma quiz conciban su oficio cn trminos que no ofreccrian res-
puestas a las indagaciones occidentales referidas al significado), debe
ser reconstruido por los especialistas de Occidente, a fin de raciona-
Izar su necesidad de autenticidad. Las condiciones sociales en que las
alfombras realizan su viaje, desde las manos de los tejedores, pasando
por las de los comerciantes, hasta las de los consumidores (incluyendo
a los coleccionistas), son conocidas slo de modo imperfecto. Los
tapetes llegan a nosotros en situacin de divorcio con respecto a su
contexto social. Nuestro anhelo de autenticidad nos impulsa a recons-
truir ese contexto. Efectuamos esta labor aceptando la informacin
que los acompaa por azar y que sirve para lograr nuestro propsito
inmediato. Sin embargo, esos datos permiten simultneamente au-
toengaarnos en relacin con nuestra tarea: debido a la distorsin
inherente y a la insuficiencia de la informacin, tratamos de que sta
se adecue a nuestras necesidades, en lugar de intentar que stas se
.acomoden a aqulla.
No obstante lo anterior, nuestras interpretaciones son sofistica-
das. Elegimos entre una variedad aparentemente infinita de tradicio-
nes ysubtradiciones. Encaramos las cuestiones de la autenticidad y la
calidad. Distinguimos lo bueno de lo malo, lo antiguo de lo nuevo, lo
genuino de la imitacin. Sin embargo, los criterios referidos a la
calidad en su conjunto son imprecisos y tienden a complicarse con el
aspecto de la autenticidad. Aun en el caso de la pieza ms modesta,
la determinacin del valor involucra siempre por lo menos una
valoracin implcita de su autenticidad.
Con todo, desde el punto de vista analtico la autenticidad debe
distinguirse en principio no slo de la cuestin de la calidad, sino
tambin de la nocin de una alfombra clsica. Esta representara un
ejemplo de la ms alta calidad dentro de su clase, tal como el famoso
tapete del siglo XVtdenominado "Cacera real persa", de 6.8 por 3.2
metros exhibido en el Oesterreichische Museum fr angewandte
Kunst de Viena. En la mayora de los casos, la alfombra clsica
tambin es autntica. Sin embargo, un tapete de muy alta cahda.d
puede ser una imitacin de uno clsico, .motivo por el cual ya no sena
genuino. La autenticidad no se determina Simplemente con en
el precio al menudeo de los atnbutos matenales arte-
facto. Tiene que ver no slo con la .legitimidad y la confiabilidad del
valor nominal sino tambin con la Interpretacin del carcter genui-
no del objeto nuestro deseo de que sea autntico. Sin emb.argo, los
atributos materiales suelen concebirse como claves del cntcno de
antigedad, del supuesto origen de la pieza y dellugarque ocupa
dentro de la historia del oficio en cuestin. Con todo, debido a que la
historia de esta artesana se halla escasamente documenta?3, est
expuesta a una revisin continua (an mayor que la relativa a la
historia en general). No deben engaarnos los valore.s confendos a
las obras artesanales, pues dichos valores han cambiado de
significativo durante los ltimos cien aos. fundamentan cxplci-
tamente en la bsqueda de la verdad histrica; cmpero, con el paso
dcl tiempo nos alejamos cada vez ms de fuentes de las que
depende la reconstruccin de esa verdad histrica. ..
Nuestra intcrprctacin y rentcrprctacon de las fuentes dispon-
blcs se han vuelto crecientemente sofisticadas e ingeniosas, pero slo
con fines de satisfaccin de nuestras propias necesidades. As, enfrcn-
tamos las cuestiones siguientes: a) los datos materiales concretados
en las alfombras existentes; b) la historia del oficio productor. de
tapetes, reconstruida por nosotros con base en una
pobre e inadecuada, y e) nuestra preocupacin por la autenticidad, A
menudo se habla como si nuestra Idea de autentcdad dependiera de
nuestra reconstruccin de la historia de la artesana, la cual depcnde-
ra a su vez de una combinacin de datos matenales tangibles cn las
alfombras, y de la escasez de fuentes textuales y arqueolgicas. En el
presente captulo, invertimos heursticamente esta concepcin pr?-
pia del sentido comn: en la base del anlisis se encuentra un mtcrcs
por la posibilidad de que la constelacin desarrollada de relacl?nes
sociales de nuestra sociedad compleja, sea la que genere la necesidad
de autenticidad, la que conducira a los individuos a buscar un mate-
rial cultural a partir del cual resultase factible resolverla obsesinpor
la distincin. En algunos sectores de la vida social las alfombras
orientales satisfacen esa necesidad. Tal satisfaccin condiciona nues-
tra reconstruccin de la historia de la confeccin de tapetes,
reconstruccin otorga un significado a la evidencia matenal Situada
frente a nosotros.
250 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS TEJEDORES YCOMERCIANTES 251
A pesar de que las alfombras suelen ser mercancas, los tapetes
orientales slo se han mercantlzado de modo mperfecto. Son en
parte una mercanca y, en parte, un smbolo. Algo que pertenece a la
naturaleza misma del smbolo es la inclusin de ms de un signficado,
ncluso en un oontexto social partcular. Las alfombras oontienen
muchos significados diferentes para los distintos tipos de personas en
los diversos contextos culturales. En un principio, los tapetes eran
productos domsticos que haban adquirido una dimensin simblica
para los individuos que los fabricaban y conservaban en su hogar,
debido a la importancia cultural del uso que les otorgaban. Los
productores proyectaban el significado del artculo oonfeccionado en
.Ia utilzacin oonferida. En trminos antropolgicos, las alfombras se
convirtieron en un objeto de elaboracin cultural entre las pcrsonas
que las producan. A lo largo de la historia de este oficio artesanal,
que abarca por lo menos los ltimos 2500 aos, estos artefacros
simbolizados se mercantilzaron primero de forma parcial en Orien-
te, y luego de manera total en el comercio internacional. Durante la
historia del enorme inters occidental en estos bienes, verificada en
el transcurso de los ltimos cien aos,los tapetes se desmercantiliza-
ron parcialmente o, de acuerdo oon la propuesta de Kopytoff (cap-
tulo n), se resingularizaron. Algunos de sus atributos volvieron a
adquirir un significado especial mediante la reoonstruccin de la
procedencia social y cultural de los artefactos. El resultado de ello es
que siempre, al intentar una explicacin de nuestro inters en las
alfombras orientales, caemos tarde o temprano en la mistificacin.
En virtud de que esro oonstituye de manera obvia un problema que
plantea interrogantes en torno a la experiencia tanto oriental como
occidental, su investigacin cuidadosa promete ser especialmente
provechosa en nuestra lucha continua por comprender la relacin
que hemos establecido oon nuestro propio mundo material y con
otras culturas. El asunto requiere la atencin de los investigadores
especialzados en alguna de las numerosas disciplinas acadmicas, lo
cual podra aportar nuevos aspectos al anlsis del modo en que se ha
desarrollado hasta hoyda nuestra apreciacin de las alfombras orien-
tales. Ese estudio tendra que retomar los factores siguientes: la
tecnologa del tejido, y la causa y la forma en que dicha tecnologa se
ha modificado en las diferentes reas de la regin del mundo produc-
tora de tapetes orientales; la hisroria social de esas reas; la economia
poltca internacional que establece los precios del mercado, en espe-
ciallos de ciertas materias primas (por ejemplo, la lana y los pigmen-
tos); as oomo la historia yla evolucin del diseo, los estilos yla moda
en Oriente y Occidente. El campo es difcil de definir en trminos
intelectuales. A pesar de que el tapete oriental puede consttuir un
tema particular dentro de la historia de la tecnologa, su propia
evolucin tcnica resulta muy diversa, pues ha sido practicada en una
regin muy extensa y desde un periodo previo a la era islmica. Por
ejemplo, no es legtimo clasificarla, y muchos lo han hecho, como un
gnero del arte islmico. En el presente ensayo, examino esta cuestn
desde la perspectiva ventajosa de un tpo de antropologa social que,
en VIrtudde su propio desarrollo en las ltimas dos dcadas, sugiere
representar un enfoque prometedor. Lamento que durante la expo-
sicin de los planteamienros me vea precisado a ingresar en ocasiones
a los dominios de otras disciplnas, ante las cuales reconozco mi nula
competencia; mi nica defensa reside en la preocupacin misma de
realizar algn hallazgo respecto del proceso dialctico de la vida
moderna, que oscila entre lo social ylo cultural, entre ellos ynosotros.
Debido a la complejidad del tema que nos ocupa, he centrado el
anlisis en la alfombra turoomana. En virtud de que todos los tapetes
de este tipo son tejidos por turcomanos que habitan una regin
partcular de la seccin suroccidental de Asia central, constituyen una
categora identificable en las esferas oomercial y artesanal, y poseen
una procedencia geogrfica y cultural unitaria. Asimismo, la delimi-
tacin del estudio tene la ventaja depermitir ilustrar las numerosas
equivocaciones que inundan la bibliografa en la materia. Las alfom-
bras turcomanas provienen de una interesante muestra repre-
sentativa de oomunidades socialmente diversas pero culturalmente
similares, localizadas en el territorio hoy dividido entre la repblica
sovitca de Turkmenistn, Irn yAfganistn, a lo largo de un periodo
histrico que ha incluido diversos trastornos polticos y econmicos.
Por ltimo, los tapetes turoomanos son tribales (y, por tanto, suelen
ser tejidos por las mujeres, las cuales aprenden el oficio de manera
domstica y mutua y en el marco de comunidades pequeas y unidas;
todo ello a diferencia del trabajo masculino o infantil, realizado a
cambio de un salario y bajo la supervisin de un capataz), pero en
ningn modo rstcos o faltos de sofisticacin. Este ltimo aspecto
puede explicar la preferencia de la cual gozan esros artefactos entre
los coleccionistas -fenmeno que ha sido confirmado dos veces
durante los ltimos cinco aos por las encuestas efectuadas por la
revista "alfombrista" Hali-i-, 2 lo cual sugerira que el origen tribal
oontribuye a satsfacer la necesidad de autenticidad.
Esta seccin introductoria quedara inacabada si no aludiese al
hecho de que existen tapetes orientales para los que el asunto de la
autenticidad, aunque sin dejar de ser relevante, es menos significati-
vo. Las alfombras persas de las grandes tradiciones urbanas, como las
252 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES
253
de Isfahn, Tabrizy Nin, siempre fueron tejidas en telares verticales,
especialmente por nios bajo la conduccin de un ustad (maestro
artesano), y de acuerdo con diseos figurativos (en lugar de reprodu-
cir smbolos misteriosos). En tales casos, la calidad es el criterio
predominante.
Por ltimo, desde el punto de vista adoptado en este captulo, el
aspecto esencial del problema involucrado en la creciente populari-
dad de esta mercanca, y en la preocupacin sobre la autenticidad,
reside en la historia de la relacin establecida entre el tejedor y el
comerciante, en lo que toca tanto al suministro de tapetes como
al flujo de informacin sobre dichos bienes. Esta relacin debe
investigarse sin menoscabo del estatus cambiante del tejedor y del
comerciante dentro de sus respectivas sociedades, y de la continua
negociacin entablada por ellos en materia de trminos comerciales,
que ha permitido la adquisicin de un saber creciente por ambas
partes y que slo puede ser comprendido en su propio marco social.
El tejedor est incrustado dentro de un complejo sistema de relacio-
nes sociales. El comerciante debe cultivar el mercado. De acuerdo con
la naturaleza de los negocios, el comerciante occidental tiene que
construir un conjunto de conocimientos prcticos acerca del Otro, el
cual se remonta a la Edad Media y quiz a un periodo anterior. Por
otra parte, el conocimiento que el tejedor tiene del mercado es
relativamente reciente. Hasta fines del siglo XtX la proporcin de
produccin dcstinada a la exportacin (a pesar dc la referencia al siglo
XIII que incluimos ms adelante) allende las fronteras del mundo
islmico, era en apariencia pequea e involucraba a una porcin
mnima de la comunidad productiva. Desde entonces, cl dilogo entre
el tejedor y el comerciante se ha vuelto cada ves ms directo, en
especial durante la ltima dcada. La negociacin referida a la auten-
ticidad de la alfombra se deriva al menos en cierto grado del trato
indirecto entre el tejedor y el comerciante, y del desarrollo en ambas
partes de una capacidad de regateo y un esta tus social. Con todo, el
proceso de negociacin sigue siendo complejo.
Habr de centrarme en el estudio de tres tipos de interrogantes.
En primer lugar, los relacionados con los valores y las prcticas
culturales: qu es una alfombra?, de qu manera los tapetes orien-
tales llegan a trascender en Occidente la funcin meramente utilitaria
que comparten histricamente con otros textiles? En segundo, los
que versan sobre los hechos materiales y sociales: cmo se ha modi-
ficado la tecnologa (en el sentido ms amplio) de la produccin de
alfombras con el paso del tiempo, en especial con respecto a la
disponibilidad cambiante de la materia prima, la mano de obra y
la organizacin social de Oriente y Occidente? En tercero, los relati-
vos a la interseccin de lo cultural y lo fctico: de qu forma y por
qu negociamos estndares de autenticidad como s ~ se tratara de un
atributo distinto de la calidad?, qu revela la historia de este proble-
ma intercultural sobre la dinmica de la sociedad moderna y del
cambio social? A lo largo de la argumentacin, analizar este tipo
singular de tapete oriental en tanto textil material, mueble cultural,
producto social, mercanca, artculo de demanda y conocimiento
especializado y, por ltimo, en tanto hito ajeno parcialmente natura-
lizado en nuestra cambiante constelacin de valores OCCidentales. He
definido mi objeto de estudio y restringido el campo de investigacin
a fin de obviar la necesidad de revisar todos los libros dedicados a las
alfombras orientales, aunque me resulta imposible evitar del todo el
examen bibliogrfico.
Divido la porcin restante del presente captulo en tres secciones.
La primera incluye una reconstruccin de las tecnologas tradiciona-
les ylos contextos sociales de la produccin de las alfombras, as como
una crtica de las hiptesis modernas referidas a su simbolismo. La
segunda trata de los cambios o n m ~ o s y culturales concomitantes
a la transformacin de los tapetes en objetos de inters comercial para
Occidente. La tercera constituye una revisin del asunto de la auten-
ticidad en trminos de la resingularizacin de estas mercancas en la
sociedad occidental.
LA MANUFACTURA Y EL StMBOLISMO DE CUBRtR EL SUELO
La tecnologa del tejido tiene una historia propia (vase, por ejemplo,
Aekerman, 1938a y 1938b; Farnie, 1958; Forbes, 1964; Wulf, 1966).
Una alfombra es un tipo particular de lana tejida que, a pesar de que
hoy da se halla ampliamente difundida en buena parte del mundo,
evolucion quiz a partir de una tradicin particular de tejer, origi-
nada en algn punto del territorio ubicado entre Asia central y
suroccidental. Resulta discutible la afirmacin de que se trata de la
tela ms sofisticada jams inventada.
Adems de la destreza de tejer, la produccin de tapetes presupone
varios requisitos: la capacidad de abasto de ciertos materiales bsicos,
tales como madera y metal para las herramientas y los telares, dife-
rentes tipos de lanaydistintos pigmentos; el conocimiento de algunas
habilidades y motivos de diseo; determinadas formas de coopera-
cin, y ciertas cantidades y modalidades de financiamiento. Cada uno
de estos requisitos da cabida a la innovacin, como muestran los
254 LA VIDASOCIALDELASCOSAS
TEJEOORES YCOMERCIANTES
255
ltimos cien aos de la historia de la alfombra turcomana; empero,
no implica un alto grado de innovacin, salvo que se pretenda modi-
ficar la naturaleza del producto final. Asimismo, tales requisitos
condicionan las actividades, la organizacin yla cultura de quienes se
hallan involucrados en la confeccin de tapetes. La dinmica de la
tecnologa se halla en dependencia mutua con respecto a la dinmica
de la interaccin social, los modos de pensar y los procesos naturales
que suministran las materias primas. Estas coacciones tecnolgicas,
sociales, culturales y naturales constituyen el marco cudruple de la
produecin, donde cada tejedor se expresa a s mismo mediante
la innovacin factible dentro de los lmites impuestos por la necesi-
dad de mantener su lugar en la sociedad, de la cual depende la
seguridad material y emocional del artesano. Cualquier anlisis de
la importancia de las alfombras para la sociedad donde se producen,
debe sopesar todos estos factores.
El origen del tejido de tapetes se remonta a un periodo previo al
ao 500 a. de C. El fragmento ms antiguo del que se tiene noticia
corresponde al siglo VI a. de c., y fue encontrado en un montculo
congelado de Bash-Adar, en la cadena montaosa deAltai, al noreste
del Turquestn. Dentro de la misma zona, en Pazyryk, se descubri
una alfombra casi completa que data del siglo IV a. de C. (vase
Rudenko, 1968). Estos hallazgos suministran pruebas de la existencia
de una tradicin ya desarrollada. Sin duda, los detalles referidos al
invento son desconocidos y poco relevantes, excepto en la medida en
que quiz seran tiles para explicar la evolucin de los motivos y los
diseos, y la historia de la relacin establecida entre los pueblos
nmadas y sedentarios. Con cierta justificacin, se ha comparado el
tapete con un velln. Ahora bien, esta equiparacin puede ser algo
ms que una afortunada observacin, pues sugiere una conexin con
el pastoreo nmada. Sin embargo, puede conducir a equivocaciones
porque no demuestra suficientemente que el origen de la confeccin
de alfombras se haya dado entre los pueblos nmadas y no entre los
sedentarios. De hecho, la sofisticacin de la tecnologa en euestin
-esto es, la combinacin del concepto y la destreza con los colores y
el diseo, y con la fineza y la uniformidad- nos alerta contra la
aceptacin acrtica de la tesis comn que sostiene que el tejido de
tapetes se origin entre las poblaciones nmadas. Al respecto, las
evidencias ms antiguas son en realidad imprecisas.
Al igual que otras telas, la alfombra se teje en un telar con
enjulio, donde se va arrollando la urdimbre; eon los hilos sobrantes
se suele confeccionar el fleco que se une a ambos extremos del
producto terminado. La tira de tela se entreteje directamente en el
telar con la ayuda de una u otra de las numerosas tcnicas de
tapicerfa. El cuerpo del tapete se confecciona al trenzar hileras
de nudos de una o dos hebras, con pares (o pares de pares) de
hilos de la urdimbre. (En la zona en cuestin se utilizan dos tipos
bsicos de nudos, aunque slo uno de ellos constituye un verdadero
nudo.) Una alfombra de buena calidad puede llegar a tener unos
cuatrocientos nudos por pulgada cuadrada; cmpero, un tapete ex-
celente no requiere necesariamente ms de cien, Las puntas de los
nudos se cortan en forma pareja; en una alfombraJina se suelen
cortar muy cerca de la base. El diseo de la superficie del tapete se
integra mediante el uso de nudos de lana de diferentes colores. Cada
hilera de nudos se entrelaza a uno o ms hilos de la trama, antes de
aadir la siguiente hilera. Para lograr el grado deseado de tirantez
y uniformidad del tejido y densidad de los nudos, despus de
rar varias hileras de nudos el tejedor golpea la trama con el peine
del batn o el peine de tapicera, cuyas aberturas o dientes se ajustan
a los hilos de la trama. Esto posibilita tambin que la tela se doble
permanentemente en una sola direccin, hacia el extremo del cual
parti el tejedor. Por tal monvo, a lo largo de la VIda de la alfombra,
la luz incde de distinto modo sobre los nudos, de acuerdo con la
posicin del espectador y, en el caso de ciertas clases de lana (y
especialmente en el de la seda), hace que los colores se vean
diferentes, segn los diversos ngulos. .,
Para el tejedor tribal, adems del abastecrmento de la madera
necesaria para fabricar el telar, lo .cual constitua un asunto. poco
complicado, era factible la local e Incluso d0rr;tstlc.a de
todos los materiales. Cada familia poda abastecer las matenas pnmas
indispensables en la tarea productiva. Hasta una fecha reciente, la
alfombra turcomana se confeccionaba con lana totalmente, salvo en
los casos en que se empleaba un poco de algodn o seda para obtener
algn color, a menudo el blanco que resultaba difcil obtener con
la lana proporcionada por los Era el
hecho de que la tejedora, con frecuencia l.a o la esposa,. estuviese
estrechamente relacionada en la VIda cotidiana con el admnstrador
del rebao, usualmente el jefe de familia. Un tapete requera la
preparacin y el hilado de la lana, labores que Impl.lcaban proced-
mientos diferentes para la fibra destinada a la urdimbre y aqulla
destinada a la trama. El estambre urdido de buena calidad es tan fino
yresistente queel observador no versado en la materia pensarla
que se trata de hilo de lana. El secreto reside en la eleccnde las
hebras ms largas del velln, la cardadura yel hilado. De con
el destino asignado a la fibra, el artesano selecciona la lana esquilada
256 LAVIDASOCIALDELASCOSAS TEJEDORES Y COMERCIANTES
257
en cierta parte del cuerpo de un carnero de determinada edad y
durante una estaei6n panicular del ao.
Buena pane de la tecnologa impleada en el tejido de una alfom-
bra es ms fcil de organizar en el plano domstico que en uno ms
complejo; adems, la produeci6n casera independiente esIimula un
tipo panicular de identificaci6n con el producto ysu simbolismo. Por
ejemplo, tejer una urdimbre de lana es una labor difcil. Los hilos
suelen romperse por la tens6n con que se sujetan para poder hacer
los nudos ydesarrollar la trama. Si la familia seve precisada a comprar
la lana en el mercado, el artesano pierde el control en materia tanto
de calidad como de diferenciaci6n de las fibras. En tales circunstan-
cias, el algodn ---<Xln el cual se facilita el tejido, pero que siempre
debe adquirirse en el mercado- sustituye a la lana producida cn el
marco domstico. Por otra parte, al trabajar en su propio ambiente,
para ella misma y su familia, la tejedora empica la tecnologa y
reproduce los moIivos de sus parientas de mayor edad y, con funda-
mento en la introduccin de cienas innovaciones personales, fabrica
una alfombra especial; esta naturaleza especial es producto del signi-
ficado expresado por la actividad, el contexto familiar y las relaciones
de produccin. Sin embargo, el consumidor occidental, totalmente
ajeno en trminos sociales y culturales, es capaz de reconocer y
apreciar tales diferencias? Cmo intluyen stas en nuestra aprecia-
cin del tapete?
No todas las fases tecnolgicas estuvieron condicionadas necesa-
riamente por este contexto social ntimo. En la mayor pane de los
casos, es probable que el teido se haya efcetuado en una escala ms
amplia porque, si bien muchos de los pigmentos podan adquirirse en
la localidad, fuera de los poblados y en los campos aledaos, las
tcnicas en cuestin eran complejas y resultaba provechoso econmi-
camente realizar el trabajo de la coloracin en una escala ms grande
(vase Holmyard, 1958 y Schneider, 1978,419).
Con frecuencia predominaban los rojos, los cuales quiz fueron
ms fciles de elaborar; empero, como se obtenan mediante cl
empleo de sustancias mordientes, producan una amplia gama de
matices.' La rubia Iintrea (Rubia tinctarum), que fue el pigmento
de mayor uso y con probabilidad el ms barato, suministr61a gama
ms amplia de tonalidades de color, desde el pardo rojizo hasta el
rojo, aunque ste ltimo no es tan brillante como el elaborado con
base en algunos insectos. Entre stos, el quermes local (la hembra
del Kermes ilicis), aunque proporcion al persa el trmino para
denominar al color rojo (qermez), no parece haber sido utilizado en
ninguna de las alfombras que han sobrevivido hasta hoy da. Sabe-
mos que la materia colorante producida por la (la hembra
del Dactylopius caccus) se comenz a emplear a pnnclplOs del SIglo
XVI y que tuvo gran importancia a lo largo del Siglo XIX. La laca de
la India (Caccus lac) tambin fue usada, pero se le sustituyo ms
tarde con el color de grana de la cochinilla. En ocasiones ambos
colorantes se mezclaron con la rubia tintrea. Apenas existe un
registro de los detalles implicados por el proceso tradicional del
teido. (Vase Wulff, 1966, 189-194, en relacin con una
informacin y un anlisis ms amplio de las tcnicas de coloracin
y tejido en la civilizacin iran; vase tambin Farne, 1958y Forbes,
1964.) I '
El proceso del teido fue el primer aspecto de esta tccno que
experiment cambios como consecuencia de la ejercida
por la economa mundial. En la segunda mitad del Siglo XIX se
introdujeron en Persia los primeros pigmentos sintticos; empero:
stos no llegaron hasta la porcin occidental del Turquestn, m
fueron utilizados en la confeccin de las alfombras En
general, se trataba de materias colorantes de nferior a
naturales. Una segunda generacIn de pgmcntos conoc-
dos como colorantes azoicos, introducidos a la regln despus de
1880, produjeron mejores resultados (WhiIing, 1978b, 1980 Y
1981; vase tambin Oriental Rug RevlCw, vol. 3, 7-8, 1983). Se
volvi incvitable la adopcin de los pigmentos porque eran
ms fciles de usar y ahorraban Iiempo de trabajo. Sin embargo, su
xito se facilit por el hecho de que el teido una actividad que
ya estaba fuera del control de la unidad domstica. Durante cierto
periodo estos colorantes penetraron gradualmente a esfera familiar
de la produccin. A fines del siglo pasado, de
introduccin se haba completado, se les sola combinar con pIgmen-
tos vegetales. A diferencia de estos ltimos, su obtencin Implicaba
un desembolso de dinero y, por tal mouvo, eran. ms adec.uados para
la produccin comercial o la fabricacin domstica financiada por un
centro mercantil. Probablemente su asmilacin estuvo asociada al
incremento de la mercantilizaci6n del . . . .
La logstica del teido sugiere que actividad fue el mvil inicial
enel proceso de comercializacn del tejido de En el plano
regional, en diferentes partes del rea occidental de Asa y el MedIO
Oriente, es probable que dicha comcrcialzacin CO?1cnzado
pausadamente durante una etapa muy temprana.de la historia de esta
artesana, yproseguido a empujones hasta el penodo moderno, etapa
en la cual apart los obstculos que protegan al y atrasado
rincn comercial de Asia central contra la dramtica Influencia de la
Las mujeresde la familia son las principales responsables de los deberes
domsticos. Cocinan y consiguen el agua. Las hijas que no desempean
estas tareas, se dedican a la manufactura de casquetes bordados, tapetes,
camisas, alforjas ycalcetas de diversos colores, que vendena lasclasesaltas.
Los mantosde sedayalgodn, usados porhombres y mujeres, son confcc-
donados por personas especializadas en esa labor. Las mujeres elaboran
sus propias prendas de vestir, pero compran la tela a los mercaderes del
bazar. El afortunado turcomano que tiene muchas hijas logra reunir una
cantidadconsiderable dedinero, graciasalaspiezas de fieltro ylasalfombras
tejidas porellas.Eneste casose reserva unev para serutilizado como taller,
donde tres o cuatromuchachas se concentran en la confeccin de un solo
tapete, confrecuencia duranteunperiodobimestral.
Cada jovencita suele fabricar dos alfombras finas adicionales, que repre-
sentan una parte de la dote por ofrecerel da de su boda. Una vez con-
feccionadas talespiezas, se dedican a producir bienesdestinados a los mer-
cados de Meshcdy Bujara, donde los tapetes turcomanos se vendena un
preciomuchomsalto que los manufacturados en Jorasn o msalldel
rfoAmu Daria. En ocasiones, estas alfombras estn hechasparcialmente
de seda trada de Bujara. Los tapetes turcomanos miden en general el
doble de los ordinarios, los cualesse confeccionan con lana de carnero y
pelode camellomezclados coJ.1 unpocode algodn, y estn fabricados casi
economa del mundo moderno, impulsada en este caso por el inters
consumista occidental que empez a manifestarse en una escala
comercial a fines del siglo XtX. Si este enfoque es correcto --el cual
contribuye a explicar algunos otros asuntos que debemos examinar,
como la historia del diseo de los tapetes-, podemos entonces
afirmar que la produccin tradicional de alfombras se despleg siem-
pre a lo largo de un continuo social (con repercusiones para la
tradicin cultural): desde el grupo nmada o aldeano aislado yauto-
suficiente, pasando por los conglomerados urbanos del interior,hasta
la fabricacin controlada por las grandes ciudades. En el presente
siglo, este ltimo extremo del continuo se vincul a la economa
mundial, y las influencias resultantes de dicha unin se extienden an
a lo largo de este continuo.
Sera til conocer ms de cerca el modo en que la fabricacin de
alfombras se ajustaba, por una parte, a la vida de los tejedores y
productores y, por la otra, al sistema comercial, antes de que ocurrie-
ran los cambios significativos en la esfera de las relaciones de produc-
cin. Qu implicaba, en trminos de trabajo y tiempo, el tejido de
un tapete? Quines tomaban qu tipo de dccisiones? En una de las
pocas narraciones informativas escritas por los viajeros del siglo XIX,
O'Donovan (1882, 2, 352) describe un caso que se acerca al extremo
orientado hacia el mercado:
en su totalidad con seda. Alcanzan precios sumamente elevados. Tengo
noticias de que se pagaron 50 libras porunaalfombra de ochopiescuadra-
dos.
En el periodo moderno, lrons (1980, 36), quien realiz su trabajo de
campo entre los turcomanos yomut del noreste de Irn, desde nales
de la dcada de los sesenta hasta mcdiados de la de los setenta, calcula
que "una mujer puede tejer aproximadamente un pic cuadrado de
tapete en un da de arduo trabajo, esto es, dedicando unas doce horas
al telar". Ahora bien, casi no sabemos nada del otro extremo del
continuo arriba referido.
Ante todo, vale la pcna destacar que el pasaje de O'Donovan
coloca de lleno la fabricacin de alfombras en el contexto de la
produccin textil en general. Para los productores los tapetes son una
forma especial de textil; especial en trminos locales por el modo en
que combinan el valor, en tanto trabajo cristalizado, con el valor
simblico, y una vez desarrollado el comercio a de su valor
cambio. Esto nos recuerda que los accesorios moblartos para el pISO
constituyen una nocin relativamente reciente en OCCIdente,aunque
hoy se encuentre esparcida por casi todo el mundo. En fue
slo hasta el siglo XVItl que surgieron nuestros trminos de alfom-
bra" y "tapete" para significar los tapices que cubren el suelo. Es
probable que toda nuestra concepcin del alfombrado se de
los tapetes orientales, y queantes de que las alfombras orientales
fueran accesibles para los neos durante la Edad Media y su uso
comenzara a ser estimulado (inicialmente en 1775, en Axminstcr, <uc
en Inglaterra se convirti en el nombre permanente para denominar
al producto de un ramo del oficio) entre los mdlvlduos no tan nc?s a
lo largo del siglo XVItl (vase Fowlcry Cornforth, 1978,213): los pISOS
occidentalcs no hayan estado cubiertos. El nombre de Axminster fue
seguido en Inglaterra por el de Wilton y Kidderminster, por el de
Bruselas y, ms tarde, por otros nombres en los Estados Unidos. (Los
productos estadunidenses fueron menos exitosos, debido al alto costo
de la mano de obra; hecho que nos explica que buena partc del xito
de los tapetes orientales se debi a la disponibihdad de una fuerza
trabajo barata. Durante la dcada de los. setenta, en la cconorrua
petrolera del propio Irn, las alfombras tejidas en las CIUdades subte-
ron tanto de precio en el mercado internacional que se v?lvlCron
invendibles.) La mecanizacin se inici hasta .mcdtados del SIgloXIX.
En apariencia teniendo en cuenta los ambientes recreados en las
pinturas, se a emplear.los tapetes orientales para
y decorar superficics planas, especialmente mesas. En el pasado las
259
TEJEDORES Y COMERCIANTES
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS 258
260 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES
261
alfombras turcomanas estaban destinadas a una gran variedad de usos
locales. Existe un largo catlogo que incluye los nombres locales de
los diferentes y tamaos de tapetes, as como de las distintas
de tejido, Por ejemplo, entre las clases funcionales estn
considerados los que cuelgan en las puertas, los utilizados en bolsas
y cojines, adems delos empleados para sentarse en ellos y cubrir el
sudo,. aunque no siempre cs fcil distinguir la funcin de otros
cntenos.
Durante el tiempo en que la fabricacin de alfombras fue una
la reputacin de los artesanos que las
producan. Existla un VInculo entre el valor social del tapete (en tanto
objeto mobiliario valioso) la condicin social de la tejedora. En
general, el estatus de la mujer era relativamente alto en la sociedad
turcomana. Una del noreste de Irn le coment a la esposa
de Irons (1980,35) que la habilidad necesaria para tejer es similar a
la necesana para leer y escribir". En efecto, contina este autor, "se
trata destrezas que se adquieren con el paso de los aos; los
pnncipiantes no pueden pretender su dominio a corto plazo. Nuestra
capacidad para entender una hoja llena de letritas resulta tan asom-
brosa para la mujer turcomana,. como para nosotros lo es su aptitud
para reproducir de memona un Intrincado patrn de tejido". Adems
de Incrementar los ingresos del hogar, la mujer produca artefactos
que eran Importantes desde los puntos de vista funcional y simblico.
En consecuencia, es comprensible que los diseos hayan adquirido el
tipo de referencia SOCIal restringida que nosotros interpretaramos
como herldica (v.ase y 1970). Las tejedoras
umdas trabajaban con diseos cercanamente vincula-
dos. Los diseos se asociaron a la identidad de los productores, y dicha
Identidad era concebida en trminos tribales o genealgicos. En
realidad, no queda claro qu tan explcito resultaba el significado
quast herldico, el cual parece haber sido exagerado por Moshkova
otros estudiosos ?ccidentales (vase David, 1980). Con todo, a
de la gran variacin prevaleciente, puede reconocerse una relacin
general entre la forma yla identidad, al menos en el periodo anterior
a la disolucin de las Identidades tribales, resultado de la intrusin
SOVItIca de finales del siglo xix,
del grado de comercializacin alcanzado, se
alfombras con fines domsticos y personales
en especial para Integrar las dotes. Los tapetes eran susceptibles de
almacenamiento y permaneclan guardados durante largos periodos
En algunos casos eran vendidos slo para obtener dinero efectivo que
contrarrestara los efectos de alguna crisis, como la sequa de princi-
pios de la dcada de los setenta; ahora bien, antes de la transaccin
ya haban cambiado de manos a causa de las herencias y los matrimo-
nios, y la compraventa incorporaba a la bografa de estos benes el
nombre del nuevo dueo. Las alfombras se convertan en accesoros
mobiliarios personales e intimas de la vida familiar de los productores
y propietarios. En el campamento nmada domesticaban el suelo
ocupado, proporcionando una superficie para la ngestin cotidiana
de alimentos, que simbolizaba la unidad y la ntegridad de la familia,
y una superficie sobre la cual orar. Quiz en mayor medida que otros
tapetes tribales y a diferencia de las alfombras espectaculares y cle-
bres producidas durante la dinasta de los safawes (en los siglos XVI
Y XVII), los tapetes turcomanos estaban preados de significados
implicitos para las personas que los fabrcaban y vivan con ellos.
En nuestra apreciacin de tales alfombras mostramos un vvo inters
en los valores simblicos; empero, slo hemos relacionado este tipo de
valores con los motivos y los diseos, y no con la produccin y el aspecto
funcional. Ahora bien, es difcil obtener informacin sobre la dimensin
simblica del uso de los tapetes, en vrtud de la casi total inexistencia de
registros histricos y la modificacin del contexto social. Por su parte,
resulta prcticamente imposible estudiar el simbolismo de su diseo,
desde el punto de vsta histrico o etnogrfico, porque la tradicin ya
estaba del todo formada cuando fue sometida al anlisis histrico. Sin
embargo, disponemos de una abundante bibliografa en la materia. En
cuanto a su sistematicidad, estos libros se basan en la comparacin de las
formas y motivos de las distintas tradiciones culturales, con una mnima
o nula referencia a su contexto social. A pesar de que este mtodo ha sido
de suma importancia en nuestra comprensin de las grandes tradiciones
artsticas del mundo, en ocasiones no ha permitido entender la lgica de
quienes lo aplican al estudio de las tradiciones populares. En el caso de
las alfombras las evidencias sugieren que estamos enfrentando una vare-
dad escasamentediferenciada de productos nmadas, aldeanos yurbanos.
La mayor fuente de confusin en la interpretacin del simbolismo de los
tapetes orientales, quiz se derive de la siguiente peculiaridad: que esta
labor artesanal se extendi socialmente desde los campamentos nmadas
aislados hasta los palacios reales, y que los motivos se desplazaron de un
extremo a otro del continuo, cargados de distintos significados segn las
dversas situaciones sociales.
La mayoria de los estudiosos se centran en las similitudes recu-
rrentes en el diseo de todas las alfombras orientales: motivos repc-
tdos, separados entre si por marcos dclimitantes, de flores yanimales
estilizados. Buena parte de la investigacin versa sobre el diseo y el
acabado de los tapetes de Pazyryk, el estilo bienconocido de animales
de la estepa prehistrica y el surgimicnto de ciertos elementos con
reminiscencias de la fantasa china. Se ha interpretado la rccurrencia
de los patrones geomtricos y de otros tipos como un procedimiento
destinado a dar la apariencia de secciones que forman parte de un
todo ms amplio, integrado por los bordes divisorios, que simboliza-
ra la infinitud del paraso. Los motivos funicos son referidos sim-
plemente como "el estilo animal de la estepa" (Rostovtsev, 1929),
que representara la vitalidad de la vida nmada; empcro, no se ofrece
explicacin alguna de la conjuncin de dos estilos en una sola tradi-
cin artesanal. Por ltimo, se sugiere que el origen comn de todos
los diseos es Asia central, desde donde se difundieron hacia el oeste
con base en el desplazamiento de los turcomanos bajo la dinasta
los selycidas, en los siglos XIy XII(vase por ejemplo Denny, 1978 y
1982; Mackie y Thompson, 1980; Schurrnann, 1969; Thacher, 1940;
Wagner, 1976). 4
He simplificado excesiva y conscientemenle este tipo de interprc-
tacn, quiz hasta un extremo caricaturesco, con objeto de mostrar
dos cosas: primera, que tal enfoque otorga un sentido a las evidencias
y que aade un toque mstico al introducir un vnculo con la infinitud
del paraso; segunda, que dicha aproximacin no tiene en cuenta el
problema de cmo se generan o modifican las formas simblicas
(salvo tal Vezpor el planteamiento implcito de que estamos encaran-
do un asunto relacionado con el Homo orientatis, el cual es por
naturaleza un ser mstico y preocupado por las ideas rcligiosas), ni
tampoco el contexto social de este oficio. Ms adelante sugerir que
esta clase de interpretacin debe su xito al hecho de que, por una
parte, es ejemplarmente acadmica y, por la otra, satisface una nece-
sidad importante de nuestra sociedad hace sentir que estamos pro-
gresando en la bsqueda de la autenticidad. No me pareccque eso sea
errneo, pero s inadecuado.
La escasez de datos necesarios para elaborar una reconstruccin
social o cultural, convierte nuestro examen en un asunto ms cercano
a la esfera de la aproximacin que a la de la documcntacin. Vale la
pena advertir en qu grado puede contribuir un cambio de enfoque
en la incorporacin de la informacin adicional disponible y en la
desmitificacin de la interpretacin. Se ha sugerido que las alfombras
halIadas en Altai y que datan de mediados del primer milenio a. de
c., son originarias de Persia. Una losa de alabastro proveniente de la
entrada del palacio de Asurbanipal en Nnive (exhibida en el Museo
Britnico de Londres), est tallada de acuerdo con patrones estrecha-
mente comparables a los del tapete de Pazyryk. Khlopin (1982) alude
a evidencias del tejido de alfombras en comunidades sedentarias
establecidas en la misma rea general, pero un mi1lar de aos
Con base en lo que sabemos acerca de las culturas de las
nmadas no podemos suponer que stas desarrolIaron tecnologas
ms complejas que los cercanos asentamientos sedentanos;
podemos creer que aqullas estaban muy vinculadas y
demogrficamente a stos, y que copiaban e
de los pueblos sedentarios para alcanzar sus objetivos. Exstensldas
evidencias de que el pastoreo nmada del Mediterrneo, Mesorota-
mia y Asia central se derivaba culturalment.e dc la vld.asedentaria, en
lo que toca a su origen ysu interaccin contu,;ua. Debido a que no hay
una diferencia esencial de diseo en la fabricacin de alfombras de
las comunidades turcomanas sedentarias y nmadas! afir-
mar que ambos tipos de produccin utilizaban los. mlsmos.slmbolos,
quiz con variantes mnimas en la forma y con Im.portan-
tes en el significado, yque ambos tipos de produccin estaban
en el mismo sistema cultural y econmico, pero en condicones
sociales desemejantes. A pesar deque las distinciones cullurale:>
las poblaciones nmadas ysedentarias han sido exageradas, si difieren
notablemente en un solo aspecto: su percepcin de la naturaleza.
Existen muchas pruebas de que, aunque I.os pueblos nl?adas como
partan smbolos con las cercanas poblaCIOnes. sedentanas, la com-
prensin yel uso de dichos smbolos no son similares (Spooner, 1973,
35-40). " "'" d" o estn
En la tradicin iran los trminos para so y Jar n n .
claramente diferenciados. La palabra persa que pas al gnego
pardeisos, de ste allatnparalSus) no fue originalmente un.con-
cepto religioso, sino una palabra que designaba a una espeCIe de
jardn de la realeza, un parque circundado muros dentro de los
cuales la naturaleza estaba sometida hasta cierto control
humano. El rey, al igual que los soberanos de otros terntonos ysobre
todo de los asiticos, era aficionado a la caza. Sin embargo, le
realizar esa actividad sin tener que experimentar problemas o
modidades. En la tradicin iran existe en un deseo de mtIl?l-
dad con la naturaleza, aire puro, luz yespacIos abiertos, tambin
aversin por la naturaleza en bruto, que no ofrece prot.eccln alguna
contra la amenaza de los elementos. En las reas salvajes,
tas del confort de la vida sedentaria, donde no baJ?
control, slo habitan los nmadas, quienes la msegun-
dad, el desorden social y la falta de control pOHllCO, en resumen, la
ausencia de la civilizacin (cfr. Hanaway, 1971 y 1976).
Las tradiciones simblicas son fciles de reconocer, .pero
difciles de interpretar. La tradicin suf (basada enladoctnna mstica
262
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES 263
264 LA VIDASOCIALDELASCOSAS TEJEDORES Y OOMERCIANTES
265
mahometana) ofrece un excelente ejemplo del problema planteado
por la interpretacin de imgenes, debido a la ambigedad sexual y
emocional con que stas se utilizan para expresar la nocin de amor.
Una imprecisin semejante ha extraviado a los estudiosos occidenta-
les de la tapicera y el diseo, quienes estn deseosos de hallar
simbolos "puros" y se niegan a admitir la reproduccin de meros
jardines ordinarios, reducidos por las limitaciones del medio a una
simplicidad rigurosa y sumamente estilizada. Con todo, en la dimen-
sin simblica existe una relacin entre los diferentes tipos de jardi-
nes y la idea de paraso. Sabemos que durante el dominio de los
sasnidas (entre los siglos IIIy VII) aparecieron alfombras enormes y
espectaculares que recreaban el tema de los jardines. Hemos sealado
que el trmino paraso se deriva de una palabra persa preislmica que
alude a un tipo especial de jardn real. La mayor parte de los motivos
individuales incluidos en los tapetes ocupan un lugar dentro del jardn
persa, pues en la civilizacin iran (la cual suministr la tradicin
principal de Asia central, de la Meseta del Irn e incluso de la regin
ubicada al oeste de sta) un jardin (cuya manifestacin suprema la
encarnaba el parque de la realeza) era un lugar donde habitar. En
trminos ideales, cada casa deba contar con un jardin, y el diseo por
excelencia en el mobiliario del hogar deba ser el de un jardn. Las
alfombras de la corte recreaban de modo figurativo esplndidos
jardines.
Desde luego, no todos los motivos de las alfombras, incluso de las
confeccionadas por los turcomanos, se derivan del concepto de jardn.
A pesar de que los jardines constituyeron una fuente particularmente
importante para los diseos, es fcil advertir la influencia ejercida en
la materia por otras actividades artesanales yparlas ornamentaciones
empleadas en otros medios. Tales oficios artesanales fueron la joyera
y la fabricacin de linternas; abundan adems los ejemplos de la
influencia proveniente de las tradiciones del diseo en la produccin
de azulejos, la cermica y la metalistera, as como en la decoracin y
la forma del mihrab (el nicho de las oraciones que seala la direccin
de La Meca) de la mezquita. Entre los turcomanos haba plateros, y
la ciudad de Bujara, centro mercantil importante para ellos, contaba
con una gran industria de azulejos (Eiland, 1980; Mackie y Thomp-
son, 1980, 21). Adems del jardn, que pudo haber representado una
interpretacin popular local de la tradicin real del diseo, la joyera
femenina parece haber constituido una fuente muy frtil de motivos
para el tejido tribal turcomano. Ahora bien, en el campo de la
tapicera estos motivos adquirieron una vida propia. Generaron una
dinmica independiente de aquella en la cual se inspiraron original-
mente. Si el significado de tales smbolos na es autntico para los
tejedores que hoy los reproducen en tampoco lo para
los fabricantes de los tapetes de la ms alta calidad de otros tiempos.
Asia central form parte de la civilizacin iran durante la Edad
Media. Las ciudades de Asia central fueron bsicamente ciudades
persas. La sociedad turcomana estaba integrada por pastores nma-
das y agricultores sedentarios, as como por mercaderes urbanos'.En
ninguna etapa de su desarrollo histrico queda claro qu
de alfombras fueron tejidas por los nmadas, ni qu proporcin de
ellas las financiaron mercaderes o centros polticos. Incluso los tur-
comanos nmadas experimentaron un importante proceso de persia-
nizacn, En consecuencia, no es sorprendente que los tapetes
turcomanos reproduzcan jardines estilizados cou motivos geomtri-
cos, a los que suelen referirse utilizando el trmino persa para desig-
nar la nocin de flor, La nica diferencia esencial de diseo entre las
alfombras destinadas a desempcar distintas funciones reside en que,
por ejemplo, los tapetes para rezar y para colgar en las
puertas son unidireccionales en lugar de e,mpero, el dise-
o bsico se deriva tambin del concepto de jardn. En la gran
tradicin de la vida urbana, la idea de paraso siempre estuvo presen-
te. Con todo, la poblacin analfabeta no necesariamente comparti
las elaboradas concepciones concernientes al paraso. Comprenda la
estilizacin y simplificacin de la naturaleza en el jardn persa, y
representaba flores ms que cualquier otro motivo de diseo. Los
diferentes grupos tribales reproducan la flora de distinta manera, del
mismo modo en que hablaban diversos dialectos.
As, la alfombra turcomana parece haber estado incluida dentro
de un continuo sociotecnolgico: desde el centro mercantil, pasando
por la aldea, hasta el campamento nmada; y dentro de un continuo
cultural y simblico: desde la perspectiva del mundo adoptada por las
cortes reales de Persa, pasando por la de los agricultores sedentarios,
hasta la de los pastores nmadas. En dondequiera que se ejerca el
patronazgo, tal como suceda en los centros principales de Asia
central, especialmente en Bujara, los diseos se ms elabora-
dos, y eran modificados y racionalizados por la lite letrada. 5 Las
"Ilores" casi figurativas recreadas en un tipo de tapete turcomano
conocido como beshir (trmino ms bien local que tribal), pueden
constituir el resultado de un mayor ejerccio del patronazgo en comu-
nidades ms permanentes (cfr. Konng, 1980, 201; Pinner, 1981;
Vasil'eva, 1979, 560). Sin embargo, en el interior de Asia .centralla
ideologa tribal siempre fue independiente de lasconcepciones sos-
tenidas en las ciudades; incluso elpatronazgo urbano ms expansio-
266 lAVIDA SOCIAL DE lAS COSAS TEJEDORES YCOMERCIANTES 267
nista no pudo desarrollar ah la magnificencia de las famosas alfom-
bras de la realeza persa, ni expropiar el simbolismo de la actividad
artesanal. Cuando se verific la disolucin de la organizacin tribal,
como resultado de la invasin y la dominacin rusas de finales del
siglo XIX, se fractur tambin la relacin entre los tapetes y su
contexto social. El eclecticismo en materia de formas que se ha
desarrollado desde ese entonces obliga a los crticos, de acuerdo con
sus propios trminos occidentales de referencia, a negarles el emble-
ma de la autenticidad.
LA MERCANTILIZACIN DE LAS ALFOMBRAS
A pesar de que en diversas partes de Europa se conocan los tapetes
orientales desde hace por lo menos siete siglos, no se dispuso de
informacin precisa sobre su produccin sino en un periodo muy
tardo. Durante esa etapa temprana del comercio, eran considerados
un tipo especial de textil y no un producto separado. Sin embargo,
desde el principio las alfombras constituyeron una anomala dentro
del comercio de textiles. Por ejemplo, en la Baja Edad Media surgi
una relacin econmica relativamente estrecha entre Anatolia e
Italia, en virtud de la cual era dificil saber en qu punto de ese
territorio, atravesado por una lnea divisoria poltica y religiosa, se
produca determinado textil; empero, el problema en cuestin nunca
se present en el caso de los tapetes. En este sentido, el comercio de
alfombras hace recordar el de la seda en el mundo antiguo: es
probable que ninguna otra artesana extica haya tenido tanto xito
durante un periodo tan prolongado. Ahora bien, el trfico de tapetes
incluy una peculiaridad adicional: el comercio de ninguna otra
mercanca se ha caracterizado tanto por la falta de comunicacin
entre el productor, ubicado en cierta rea, y el consumidor, localiza-
do en otra.
El comercio moderno adopt su configuracin ms acabada hacia
finales del siglo XVIII. 6 Las alfombras comenzaron a moverse a granel
a travs de una cadena de conexiones econmicas, cuyos puntos
principales fueron Bujara, Estambul y, ms tarde, Londres. Los ma-
yoristas empezaron a clasificar la mercanca de acuerdo con sus
propios fines, que combinabanel criterio de la procedencia comercial
(en qu sitio se introdujo el tapete al mercado y no en qu lugar se
teji) con el de las posibilidades de venta. El desarrollo yla aplicacin
detales criterios generaron un saber que, no obstante las aportacio-
nes posteriores provenientes de la historia del arte (sobre todo del
arte islmico, pero tambin del chino), de las notas de los viajeros y
de la escasa etnografa profesional, contina siendo la fuente
bsica de informacin de la bibliografia en la materia.
Del mismo modo en que ha evolucionado la experiencia occidental
relacionada con las alfombras, la propia naturaleza del tapete y de su
comercio se han modificado gradualmente y, en pocas recientes, lo
han hecho de modo creciente. En la actualidad el vnculo entre los
tejedores y los comerciantes, y el lazo entre los productores y
los consumidores, son mucho ms cercanos, sobre todo por los cam-
bios verificados en la economia poltica de la esfera de accin de estos
actores sociales. Sin embargo, tal cercana ha provocado problemas
particulares de comprensin y comunicacin. Hoy existe un
esfuerzo consciente de parte del productor dirigido a complacer
al mercado occidental. Desde el punto de vista econmico, dicho
esfuerzo slo es parcialmente exitoso, y puede afirmarse que este
xito complica las dificultades en materia de comunicacin. De nue-
vo, las razones de estas ltimas Sonde tipo social. Se relacionan con
las necesidades sociales al interior de cada sociedad, y con la percep-
cin de que hay sociedades superiores e inferiores, la cual influye en
la aprobacin cultural en la apropiacin cultural yen la comunicacin
y difusin de ideas y smbolos. En consecuencia, semejante percep-
cin debe contextualizarse en el marco de nuestra experiencia con los
objetos de estilo chinesco, japons y oriental en general.
Nuestro inters en los tapetes orientales, as como nuestra asimi-
lacin e imitacin de sus diseos, son similares al proceso que dio
lugar a los objetos de estilo chinesco, esto es, la imitacin de los
diseos chinos caracterstica del siglo XVIII (Jourdain yJenyns, 1950).
En tanto proceso econmico, el que nos ocupa es ms especializado
porque se centra en una mercancia especfica, la alfombra, que sigue
siendo fabricada exclusivamente por los turcomanos. Empero, desde
el punto de vista cultural este proceso ha suministrado una serie
contagiosa de motivos que hoy da invaden nuestra vida. Con todo, la
analoga con los objetos de estilo chinesco puede contribuir a explicar
la creciente preocupacin turcomana por adaptar su producto al
mercado occidental, y el efecto de sta en nuestros intentos de satis-
facer el deseo de autenticidad.
La mayor parte de lo que sabemos sobre los turcomanos y sus
tapetes data del periodo en que la expansin rusa comenz a interferir
con la independencia poltica turcomana, 10 cual desorganiz su vida
tribal.' De las ocho tribus turcomanas ms importantes de entonces,
la de los salor (a la cual se sola reconocer como descendiente del
linaje ms antiguo y que era la principal productora de alfombras)
268 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES 269
sufri en 1831 una gran derrota a manos de la dinasta de los kadyares
de Persia en Sarakhs, yhoy habita en el extremo noreste de la frontera
entre Irnyla repblica sovitica de Turkmenistn. En 1871 los rusos
despojaron de Khiva a los yomut. Los tekke perdieron ante los rusos
la mejor porcin de su territorio (Akhal, nombre con que se conoce
un tpo de tapete yomut), en una serie de batallas que culminaron con
la de Geok Tepe, en 1881. Marw (ahora transliterada del ruso al ingls
"Mary"), su capital, de donde se deriva la actual designacin mauri
de la alfombras, fue usurpada del mismo modo en 1884. Desde 1870,
los turcomanos han estado negociando, slo con treguas ocasionales,
con los rusos por una parte, y con los iranes y los afganos por la otra;
mientras que los iranes y los afganos han respondido a su vez a las
presiones ejercidas por los rusos y los britnicos.
Lamentablemente, hasta donde pude cerciorarme ni la historia
social ni la historia de la produecin de alfombras durante ese periodo
han sido estudiadas con detalle (ni siquera localmente en el Turkme-
nistn sovitico). 8 Sin embargo, ciertos aspectos importantes quedan
claros. Como resultado de la disolucin social provocada por la
invasin sovitica, gran cantidad de tapetes tuvieron como destino el
norte, esto es, Rusia. Los propios turcomanos adoptaron gradual-
mente una mentalidad ms comercial, pero dirigieron su atencin
hacia el sur. La mayora de los nmadas se fueron estableciendo poco
a poco (lo cual no resultaba difcil pues quiz haban elegido el
nomadismo para evitar la dominacin poltica y no para tener acceso
a las mejores pasturas; vase Irons, 1975). La vida sedentaria se
acompa de una tendencia creciente a identificarse ms con una
comunidad especial que con la tribu, ylas identidades tribales comen-
zaron a perder parte de su significado. Ms tarde, en la dcada de los
veinte del presente siglo, durante la sovietizacin del Turkmenistn,
muchos turcomanos se desplazaron hacia el sur, cruzaron la frontera
y arribaron al norte de Afganistn, pas que haba sido dcspoblado
por hostilidades previas (N. Tapper, 1983,233-234).
El impacto ejercido por este siglo de trastornos polticos y socia-
les sobre la vida cotidiana de los turcomanos, quc implic para
muchos de ellos una larga serie de dislocaciones domsticas y
familiares, hizo peligrar la contnuidad del tejido de alfombras
turcomanas. Al parecer, en la mayor parte de las comunidades la
actividad se suspendi hacia finales de la dcada de los treinta. Con
base en el mejoramiento de las tendencias polticas y econmicas
experimentadas al cabo de la segunda guerra mundial, esta tradicin
se rescat y reanim, sobre todo cn los aos sesenta (en las fbncas
gubernamentales del territorio sovitico y en algunas aldeas del
territorio afgano). La organizacin de la produccin en las fbricas
soviticas enfatiza la cantidad y no la calidad, y se ubica en el
extremo relativamente barato de la escala dc la produccin preva-
leciente a travs de la franja fronteriza. En el noroeste de Afganis-
tn unas cuantas comunidades turcomanas han reconstruido sus
tradiciones familiares y desarrollado una industria domstica de
buena calidad (que, sin embargo, quiz no sobreviva a los actuales
problemas polticos y sociales). Algunos habitantes de tales comu-
nidades se han asentado en Herat y obtenido beneficios de la
existencia en esa ciudad de una industria de tapetes, pertenecientes
a la tradicin urbana persa. Por ltimo, y posiblemente guiados por
el ejemplo sovitico, ciertos mercaderes turcomanos prsperos
comenzaron a establecer pequeas fbricas en el norte de Afganis-
tan, durante la dcada de los sesenta. En ellas sc reuni a hombres
y nios para que confeccionaran alfombras baratas, dirigidas de
modo especfico al mercado oecidental; al respecto, un objetivo
muy importante era el de suscribir contratos directos con los co-
mercantcs de Occidente. Este movimiento se expandi con rapidez
a la capital Kabu!. Despus dcl periodo de sequa de la estepa
desrtica, que no result tan devastador en la porcin centro-occi-
dental de Afganistn, los turcomanos emprendedores empezaron a
contratar a los hurfanos y refugiados, y los ensearon a tejer.
Cualquiera que sea el futuro poltico de Afganistn, es factible la
expansin de estas fbricas, debido a la improbabilidad de que se
contrarresten las actuales tendencias sociales hacia la moderniza-
cin. Cabe sealar que la sequa no slo provoc la circulacin de
bienes por largo tempo almacenados (que fueron vendidos con
fines de supervivencia), sino tambin el incremento dc la produc-
cin de tapetes de escasa calidad.
Este establecimiento tardo de un vnculo casi directo entre el
productor y el consumidor, aunque todava sea inseguro y se ubique
en el extremo inferior del mercado, constituye el resultado lgico de
un proeeso que se inici hace varios siglos. Los comerciantes pene-
traron cn la sociedad turcomana en un periodo temprano. Scgn el
gegrafo rabe Ibn Sa'id, las alfombras turcomanas se exportaban a
todos los pases en el siglo XlII (vase Barthold, 1962, 130, quien
considera que no obstante que la referencia se relaciona con los
turcomanos de Asia Menor, stos deben habcr llevado consigo el
ofieio en cuestin desde Asia central), Esta informacin sugiere que,
a pesar de la imposibilidad de fijar con certeza una fecha previa al
siglo XVlII (Thompson, 1980), los tapetes turcomanos se derivan de
una tradicin que se remonta por lo menos al siglo Xl, poca en que
270 LAVIDASOCIALDE LASCOSAS TEJEDORES YCOMERCIANTES 271
estos objetos y sus creadores ingresaron a la historia del Oriente
Medio y del Islam. Ya hemos afirmado que esa tradicin no es ni
social ni econmicamente homognea, pues abarca a las alfombras
provenientes de campamentos nmadas, asentamientos aislados, po-
blaciones prximas a centros mercantiles, y, tal vez, unidades de
produccin ubicadas dentro de ciudades. Cada uno de estos tipos
sociales de unidades productivas, estrechamente unidos desde el
punto de vista cultural y que utilizaban motivos similares de diseos,
fueron infiltrados en distinta medida por los comerciantes y merca-
deres, quienes ejercieron diferentes grados de influencia sobre la
naturaleza y la calidad del producto final.
Exactamente la misma situacin prevalece en el momento actual. Sin
embargo, las alfombras modernas, no obstante la fineza del tejido, se
distinguen de modo inmediato de las antiguas (por ejemplo, de las
confeccionadas antes de la batalla de Geok Tepe), debido a que los
diseos y algunos otros rasgos, aunque an pueden identificarsc como
turcomanos, han cambiado. Independientemente de cul haya sido la
relacin entre el diseo y la identidad tribal, el tejedor actual ya no
reproduce los motivos antiguos. Ms bien modifica los motivos origina-
les por l conocidos, con base en lo que considera tendr aceptacin en
los mercados del extranjero (cfr. Silver, 1981). Este cambio de orienta-
cin ha conducido a modificaciones muy evidentes en materia de las
dimensiones de las alfombras, el tamaoyla combinacin de los motivos,
y la eleccin de los colores. En el presente la produccin total incluye la
ntisma gama de calidad de siempre. Las variaciones se localizan en la
distribucin, yen la relacin entre el tejedor y el comerciante.
Se estn fabricando muchos ms tapetes de calidad media e infe-
rior destinados al mercado, pues no slo la sociedad turcomana se ha
reorganizado por completo, sino que tambin los modelos de patro-
nazgo y financiamiento de la produccin de alfombras, que habian
influido en la exportacin deestos bienes, se han transformado como
consecuencia de los cambios del orden econmico mundial, verifica-
dos desde el surgimiento del colonialismo hasta el inicio de la mo-
dernizacin. La diferencia ms evidente entre las alfombras actuales
y las confeccionadas en el pasado, reside en la prdida de la coaccin
que ejercian las antiguas asociaciones tribales o locales en la innova-
cin de los diseos. Esta evolucin es la que se halla en la base del
asunto de la autenticidad, el cual retomaremos en los prrafos finales
del presente captulo. Por las razones mencionadas, entre otras, han
ocurrido cambios complejos en la esfera del comercio. Hoy da, tales
modificaciones incluyen la competencia entre los tapetes actuales
(cuyo precio se fija con base en el costo de la mano de obra y los
materiales) y los antiguos y, en Occidente, entre ambos y los hechos
a mquina. El problema de fijar el precio se ha complicado por la
renovada utilizacin de la seda (una materia prima ms cara que la
lana, pero ms fcil de usar en la urdimbre) y la produccin fabril, que
incrementa la cantidad sacrificando la calidad. Sin embargo, estos
cambios tecnolgicos no constituyen necesariamente innovaciones,
pues cierto tipo de produccin fabril en las alfombras confeccionadas
a mano y un empleo significativo de la seda parecen haber sido
recursos ya conocidos o utilizados en periodos previos.
A pesar de la carencia de informacin histrica detallada, estas
modificaciones sociales y econmicas pueden reconstruirse con rela-
tiva certeza, Empero, qu sucede con los cambios en los diseos?
Cul era la relacin entre los motivos y la tejedora (quien trabajaba
bsicamente en su hogar), y cul es la relacin entre aqullos y el
tejedor (quien presta sus servicios en una fbrica)? Se ha modificado
dicha relacin? Si la respuesta es afirmativa, semejante cambio ha
dependido de las transformaciones del contexto social? Los motivos
solan tener el mismo significado para el tejedor, el diseador (quien
pudo haber sido el propio artesano, o alguien que socialmente se
hallaba cercano o alejado de l yque financiaba los materiales y, quiz,
tambin la mano de obra), el consumidor y, ms tarde, el crtico? En
el caso de que el diseo hubiese funcionado originalmente en el plano
filosfico de, por ejemplo, la concepcin del paraso, en armona con
los smbolos provenientes de las tradiciones china o islmica, o de
ambas, el tejedor analfabeto lo comprenda como tal? Si admitimos
que diferentes artesanos trabajaban a distintas distancias (tanto cul-
turales como sociales) de cualquier teologa racionalizada, quotor-
g cohesin a esta tradicin, facilitando su coherencia e identidad
continuas a lo largo de tantos siglos?
Para recapitular lo argumentado hasta ahora y responder a tales
interrogantes, podemos afirmar que, durante los ltimos mil aos, la
sociedad turcomana ha incluido a una poblacin diversa en trminos
sociales desde la del mercado urbano hasta la del campamento nma-
da: ha sido simultneamente comercial, agrcola y pastoral; tribal y
campesina; nmada y sedentaria. Algunos sectores de la sociedad
turcomana tienen incluso un origen tnico diferente (Irons, 1975). En
una sociedad simple, aunque tnicamente heterognea, todos sus
miembros utilizan bsicamente los mismos conceptos, el mismo vo-
cabulario de palabras y smbolos visuales. Sin embargo, en el caso que
nos ocupa la diversidad social significa que los individuos interpreta-
ban esos smbolos de modo distinto, de acuerdo con las diferencias
sociales y personales, especialmente -para citar un ejemplo extre-
272 LAVIDASOCIALDELASCOSAS TFJEDORES YCOMERCIANTES 273
mo-la concepcin nmada de la naturaleza y el espacio, la cual los
condujo a reunir de distinta manera sus pensamientos y a manipular
de forma desemejante los smbolos, con respecto a los aldeanos y los
pobladores urbanos. Estas condiciones provocaron una gama de usos
diferentes de smbolos relacionados, lo que debi experimentar va-
riaciones a lo largo de la historia del tejido turcomano. Sin embargo,
el mercado integr tales smbolos mediante su reunin en un solo
gnero mercantil.
En el mundo occidental, el alfombrismo parece surgir durante la
misma generacin que produjo el tapete confeccionado a mquina.
Aunque este desarrollo no sorprende, sugiere en cambio que, hasta
ese momento, el inters occidental en la alfombra oriental se haba
centrado ms en el diseo que en la artesana, y que ese nfasis se
modific cuando la manufactura nativa cedi su puesto a la revolu-
cin industrial. Una vez iniciado, dicho proceso se expandi con
rapidez, provocando el surgimiento de la cuestin de la autenticidad.
refiere el envo anual de miles de tapetes con
diseos de Bujara hacia Estados Unidos. A pesar de que las alfombras
Axminster hechas a mano, entre otras, abrieron el mercado a media-
dos del siglo XVIII, suministrando quiz por primera vez a Occidente
un tapiz especialmente diseado para cubrir el suelo, no fue sino
hasta un siglo ms tarde (con base en el telar inventado por Jacquard),
que los tapetes se convirtieron en una mercanca asequible para todo
el que pudiera pagar su precio. El nuevo mercado se estratific
rpidamente. Los coleccionistas se ubicaron a la cabeza de ste y, en
compleja combinacin con los comerciantes de los que dependan
para realizar sus adquisiciones, fijaron los valores prevalecientes en
el mercado. Ejemplos de estos ltimos pueden hallarse en Bogolu-
bow, 1908-1909; Martin, 1908; Pope, 1926; Sarre y Trenkwald, 1926-
1929, Yen la Society for Textil Art Research, 1983. Los valores en
cuestin no han sido constantes. El mercado an es jerrquico: las
alfombras antiguas son las ms caras y, entre ellas, las turcomanas
alcanzan los precios ms elevados. Sin embargo, esa posicin encum-
brada se ha expandido continuamente, en especial desde la dcada
de los cincuenta. Las adiciones ms recientes al respetable repertorio
de los coleccionistas son diversos tipos de tapetes tribales provenien-
tes de Irny Aganistn,a los que antes no se haba prestado atencin.
Al respecto, los baluchis y las alfombras tribales del sur de Persia
dos ejemplos. La justificacin para incluir por primera
ocasin estas producciones rusticas exclusivas tiene que ser muy
diferente de la que resulta vlida para los tapetes clsicos turcomanos.
Dado el gran espacio existente en la cima de la sociedad moderna,
Zconsistc simplemente en que la jerarqua de los bienes debe reorga-
nizarse, a fin de suministrar suficientes objetosde primera clase a las
personas ubicadas en la cspide?
LAAUTENTICIDAD DE LAS MERCANcAS
Una vez examinadas las evidencias relativas a la importancia de las
alfombras en la vida turcomana en general y en ciertos sectores de la
sociedad occidental, podemos retomar el asunto de cmo se determi-
na la autenticidad de tales bienes. Hasta ahora, el anlisis sugiere que
enfrentamos no uno, sino dos interrogantes: a) qu es en realidad la
autenticidad", y b) zpor qu es tan importante la autenticidad para
algunos de nosotros?
La naturaleza escurridiza de la autenticidad
Se han modificado nuestros estndares de autenticidad? Por qu
en la actualidad interesa ms que antes una amplia gama de alfom-
bras? Acaso se ha incrementado nuestro conocimiento en la mate-
ria? O, quiz, no sabemos objetivamente qu buscamos?
A pesar de que ciertos atributos materiales objetivos parecen
involucrados en la definicin de la autenticidad, sta no puede expli-
carse mediante la sola referencia a aqullos. Asimismo, la definicin
da lugar a interpretaciones subjetivas. Empero, existen al respecto
otras preguntas. Cmo explicamos la eleccin de los atributos obje-
tivos (dado que stos no pueden ser dilucidados como criterios de
calidad)? Y, puesto que cada persona en busca de la autenticidad no
toma su decisin de manera totalmente aislada, cul es el mecanismo
social utilizado para negociar y renegociar el valor de las diferentes
interpretaciones de la autenticidad? Ahora tenemos cuatro interro-
gantes bsicos que se relacionan con: a) los atributos objetivos de la
autenticidad en los tapetes orientales; b) nuestra valoracin subjetiva
de tales atributos; e) la eleccin cultural compartida con respecto a
dnde buscar la autenticidad (es decir, por qu nos interesan las
alfombras?), y d) el mecanismo social de negociacin de la autentici-
dad, en el cual todos participamos en cierto grado. La interrelacin
de las respuestas a estas preguntas presenta un dilema kantiano: si los
criterios, la eleccin, y la negociacin son genuinamente inde-
pendientes, cmo coinciden? Este tipo de dilema se halla en la base
de toda la antropologia. En tanto paso destinado a la solucin del
274 LAVIDASOCIALDELASCOSAS TEJEDORES YCOMERCIANTES
275
problema, examinar por separado cada pregunta, apoyndome en lo
posible en Kant y los estudiosos del pensamiento de este filsofo.
En este punto retomaremos un argumento ya explicitado. El
marco cudruple de la experiencia -natural, social, cultural y
tecnolgica- que condiciona la produccin de los tejedores indi-
viduales, condiciona tambin la recepcin de sus productos. Para
empezar, el mundo fsico y material suministra la base, el contexto,
y los medios de la experiencia humana, y buscamos la autenticidad
en los objetos materiales de acuerdo con atributos objetivos. Sin
embargo, el mundo material carece de distinciones y definiciones
inequvocas; stas provienen de nuestra conceptualizacin y racio-
nalizacin. Por tanto, aplicar criterios de autenticidad es un asunto
complejo y depende de la negociacin entablada entre nosotros
mismos. Tal negociacin es interminable, pues las situaciones so-
ciales se hallan en cierta medida en un flujo continuo. Adems, ms
all de las necesidades fsicas inmediatas, los individuos suelen decir
lo que quieren segn determinados valores culturales (comparti-
dos), histricamente dados pero socialmente renegociables. Ahi
donde varios valores son relevantes para una situacin particular,
es necesario elegir entre ellos o dar prioridad a uno sobre el resto.
Tal eleccin u ordenamiento tambin est sujeto a la negociacin
social. Tanto los valores como las elecciones experimentan la in-
fluencia de los factores naturales y econmicos de la produccin, y
de la continuidad histrica de la experiencia. Con todo, los procesos
naturales, econmicos, culturales y sociales se desarrollan histri-
camente, de acuerdo con una dinmica particular. La tecnologa del
tejido, en tanto una tradicin de la praxis, tambin posee su propia
dinmica. Un tratamiento satisfactorio de la autenticidad debe
interrelacionar estas numerosas dinmicas para acceder a una defi-
nicin que no slo sea una ficcin social o cultural, relativa e irreal,
sino un elemento constitutivo de nuestro proceso continuo de
compromiso entre las diversas dimensiones -psicolgica, cultural,
social, tecnolgica y natural- de nuestra experiencia.
Los atributos objetivos. Comenzaremos con una revisin de los atri-
butos objetivos. La idea de que una alfombra autntica es esencial-
mente aqulla en la cual la tejedora reprodujo sus smbolos, no pasa
la prueba ni del anlisis histrico ni del examen cultural. Carecemos
de razones slidas para creer que alguna vez existi una cultura
turcomana integrada en tanto totalidad sistemtica, en la que las
mujeres tribales trasladaran de modo consciente sus problemas reli-
giosos a la labor artesanal cotidiana. En los productos disponibles es
fcil mostrar, por ejemplo, que el nmero de nudos contenidos en una
pulgada cuadrada de tapete no siempre coincide con la calidad ni
constituye un indicio confiable de autenticidad; que los pigmentos
vegetales no suelen ser distinguibles visualmente de los colorantes
qumicos y, hasta hace muy poco tiempo, no se diferenciaban con
certidumbre incluso por medio del anlisis qumico (Whiting, 1978);
que los valores que atribuimos a la procedencia se han modificado y
tienden a continuar variando. Quiz, nuestro inters en la artesana
haya surgido en cierta etapa de la revolucin industrial. Hasta la
mecanizacin del tejido de alfombras, verificada en Occidente a
mediados del siglo XIX, los tapetes orientales eran importantes en
cuanto textiles exticos -respecto de los cuales no exista un equiva-
lente occidental-, y una vez asimilados culturalmente y reconocidos
como exticos tenan valor en virtud de su diseo y no de su utilidad.
Sin embargo, a partir de ese periodo el hecho de que estuvieran
confeccionados a mano se convirti en una caracterstica relevante;
conforme la artesana quedaba envuelta gradualmente por la econo-
ma mundial, la supervivencia de relaciones tradcionales de produc-
cin se volv otro rasgo significativo: la alfombra era un artculo
extico fabricado con base en su propio proceso extico de produc-
cin ysegn sus propias finalidades exticas. Ambos factores hicieron
que el tapete oriental fuese rrcductiblemente diferente de cualquier
bien occidental, ydichos factores empezaron a ser vinculados, aunque
no identificados, con la antigedad, en tanto medida tangible de la
autenticidad. Los criterios mnimos de sta son objetivos y razona-
blemente explicitas, pero a menudo caemos en el hbito de reducirlos
de modo irreflexivo a algo menos tangible y, por tanto, relativo. Por
ejemplo, pasamos de la antigedad a la antigedad relativa. Al mismo
tiempo, desarrollamos con detalle algunos criterios, sin considerar
siquiera otros. Por ejemplo, la antigedad confiere una aura al objeto
elegido (cfr. Benjamn, 1969,221; Shils, 1981,75).
Los criterios subjetivos. Todos estos atributos se relacionan con la
distancia, sobre todo con la interpretacin de la distancia cultural en
trminos de espacio y tiempo de una situacin social a otra (vase
Benjamin, 1969,222) Cualquier reduccin de esa distancia amenaza
la autenticidad. En 1908, en su trabajo intituladoA HistoryofOriental
Carpets Befare 1800, el estudioso sueco F. R. Martin incluye un
ejemplo interesante. A propsito de la alfombras Kirman, refiere lo
siguiente:
276
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES 277
se ajustan al gusto europeo. Cualquiera que haya prestado
Cierta atencin a lasalfombras sabeque lasKirman sonlasmsfirmemente
que su tcnica es laptima entre todaslasutilizadas hoydaen
Es Improbable que la demanda europea haya creado esta tcnica
superior; de hecho, ha existido desde tiempos antiguos y ha sido
trasplantada contalsolidezque loseuropeosno han podidodestruirla pues
en su base se halla la utilizacin de una lana de excelente calidad y la
costumbre de los tejedores, heredada de sus antepasados, de confeccionar
unproductobuenoy perdurable. En esas regionesmontaosas, los artesa-
nos an no practicanla consignade "el tiempo es oro". (1908,76)
Desde luego si las alfombras orientales no se hubiesen adecuado al
gusto europeo, los europeos na habran estado tan interesados en
ellas. Cul es entonces el sentido de que Un autor importante COnsi-
dere a principios de este siglo (e incluso antes), algunos produc-
tores se estaban ajustando al gusto europeo"? Sin duda, Martin est
haciendo Una distincin entre su propio gusto y el de los otros,
quienes no estn familiarizados con los diseos tradicionales. Siem-
pre ycuando se acepte que el autor es un maestro en materia de gusto,
l puede emplear este argumento para reforzar su posicin social
(vase Garca Canelini, 1979). Empero, ms all de su elitismo, esa
afrmacin Implica <ue la autenticidad es vista como algo que: a)
una medida de calidad: b) requiere de un COnocimiento
especial para ser reconocida; e) na reside en la alfombra en s misma
sino en la relacin entre el tapete yel tejedor, y.d) tiende a
en una rareza COn el paso del tiempo. Ahora bien, si la autenticidad
descansa en la distancia cultural, cmo se determina dicha distancia
y por qu tiene sta Una importancia similar a la de los atributos
objetivos?
La cultural. A. pesar de que criterios objetivos para
determinar la autenucdad, y de que un indicio fundamental de tales
criterios es la distancia cultural, buscamos la autenticidad de acuerdo
Can nuestros coneeptos culturales y no Can los del otro. La au-
tenticidad es nuestra eleccin cultural.
Las sociedades occidentales muestran Uninters cultural permanente
en el otro. Algo semejante puede ser comn a todas las sociedades. De
hecho, en Occidente, este inters adopta diversas formas, Una de las
cuales est representada por nuestro inters en la alfombras orientales.
La bsqueda de la diferencia constituye Un rasgo familiar de nuestras
tradcones intelectuales y artsticas, y data de un periodo previo al
surgmuento del asunto de la autenticidad tal como se manifiesta hoy da.
Tanto el clasicismo como el romanticismo se caracterizan por el rechazo
al lugar comn. De una u otra manera, la orientalizacinse inici COn la
alfarera griega, continu en el gusto romana per los textiles y se renov
COn la experiencia de las Cruzadas. El orientalismo, el inters acadmico
en el otro, se institucionaliz cn las universidades durante el siglo XVII.
Con todo, un nuevo fenmeno emergi cuando este mismo inters,
mediante el estimulo brindado por la expansin econmica, dio lugar al
estilo chinesco del siglo XVIII y, ms tarde (con base en la apertura del
Japn en 1860), al japonismo. Incluso antes de que comenzaran a
experimentarse los efectos de la revolucin industrial, las cantidades de
mercancas decorativas exticas se habian incrementado como nunca
antes (Honour, 1%1; Impey, 1977; Wichman, 1981).
Otro cambio tuvo lugar a partir la expansin comercial de
Occidente ms all de Asia, esto es, en Africa y las costas del Pacfico.
Los nuevos otros analfabetos poblaron nuestra conciencia durante la
segunda mitad del siglo pasado. Nuestra respuesta incluy a la antro-
pologia, en la esfera de la academia, y al primitivismo, en el campo
del arte. El primitivismo (Goldwater, 1938) constituy una segunda
encamacin del romanticismo correspondiente a Un otro diferente,
pues nuestra relacin can el resto del mundo se haba modificado.
Asimismo, las diferencias entre primitivismo y romanticismo en el
arte quedan aclaradas si se considera que entre una yotro movimiento
nuestra sociedad experiment variaciones.
En virtud de que la naturaleza de nuestra sociedad y la de nuestras
ideas cn gencral cambiaron radicalmente durante ese periodo, vale la
pena destacar que nuestro inters en la diferencia permaneci inaltera-
ble. Slo se modific la naturaleza de ese inters. Un aspecto importante
del cambio social fue el surgimiento de la cuestin de la autenticidad. En
el siglo XVI este trmino queria decir "sinceridad". Hacia finales del siglo
XIXadopt su significado moderno, pero an no tenia la relevancia que
posee en la actualidad (Trilling, 1971). En los ltimos aos del siglo
pasado, se estableci en nuestras universidades la disciplina acadmica
de la antropeloga; esta ltima y el psicoanlisis guiaron la bsqueda
cientfica de la autenticidad, ms all de nuestras fronteras sociales y
dentro de nosotros mismos (Foucault, 1976).
Junto con esos cambios ocurri el ascenso de las mercancas y, de
modo gradual, la produccin de significados en la sociedad occidental
se lig al consumo mercantil (Brenkman, 1979,103). Empero, debido
a su inters en la distancia cultural, los antroplogos se interesaron
muy lentamente en el significado de las mercancas. En tanto produc-
tos de nuestra propia sociedad, las mercancas fueron abandonadas
al estudio dc los economistas, quienes naturalmente las consideraron
278
LAVIDASOCIALDELASCOSAS TEJEDORES Y COMERCIANTES 279
desde. el punto de vista de su valor de cambio. Desde luego esto
?curn poco. del esclarecimiento de su valor social,
mtciado slgmfIcalIvamente con el Irabajo de Marx. Sin embargo
.los semilogos quienes plantearon la cueston de los valore;
simblicos los productos mercantiles y demoslraron qu tan esen-
calesson dichos valores. Esta postura ha sido parlicularmenle bien
por Ross-Landt (1973,626) quien, basndose en Marx
enfatiza la resingularizacin de la mercanca promedio: '
Una mercanca no llega al mercado por s sola; necesita que alguien la
venda,y no se vende hastael momentoen.que alguien la compre, esto es,
hasta el momentoenque se aceptea cambio de dinero(o a cambiode otra
en el caso del trueque). Un producto no se transforma por s
rmsmo mercanca, tal como 10hace la oruga que se convierte en mari-
posa; dicha transformacin .tiene lugar, porque existen hombres que lo
co.'':le
an
dentro una relacin significativa. y cuandouna mercanca es
utilizada parasatisfacer unanecesidad, esto significa quesu naturaleza en
tantomercanca se ha, poras decirlo, anuladou olvidado.
Lasalfombras suministran un ejemplo excelente de una mercanca
utilitaria ajena constituye simultneamente un mensaje complejo
en el mundo occidental. El tapete autntico combina en s mismo las
de obje.lo lil, objeto mercanttt y objeto dotado de un
significado e.XIICO. Cmo diferenciamos tales mercancas? Sin du-
da, la amlguedad. o, por lo menos, la continuidad de la Iradicin
productiva, consutuyen Iactores importantes. Las dislinguimos de
acuerdo con valores creamos en el pasado, en este caso cn el
pasado de la mercanca, porque tenernos una necesidad social de
orden y hallamos ms orden en el pasado que en el presente, Nos
resulta ms sencillo Imponer orden en el pasado, a pesar de que dicho
orden deba ser renegociado continuarnente por lodos los interesados
en l (Appadurai, 1981).
El mecanismo social. El proceso de diferenciacin, que nunca esta
dado de una vez por todas, tiene sentido si lo concebimos como un
proceso conllUuo. de negociacin, en un social que est
escasamente definido en relacon COn objetivos sociales ame los que
pan ambIgedad. Usamos nuestros propios conceptos
para identificar aspectos de inters cultural en la sociedad del otro
luego, negociamos el alcance de dicho intersde acuerdo con nueslr!;
propias SOCIales. Al elaborar procedimiemos para distin,
guir las diferentes alfombras y dar prioridad a unas sobre otras
,
formulamos enunciados sociales relativos a la forma en que nos
vemos a nosotros mismos y, por implicacin, al modo en que vemos
a los otros, quienes efectan elecciones diferentes,
No obstante, tanto nuestros valores como nuestras elecciones
experimentan la influencia del abasto de tapetes, Durante los lIimos
cien aos el suministro de alfombras, la gama de tapetes comerciali-
zados y el nmero de coleccionistas se han incrementado a un rilmo
acelerado. Conforme se modifica el contexto malerial y social de
nuestro inters, debemos llevar a cabo y de manera constante lodo
tipo de elecciones, a fin de mantener la conlinuidad de la idenlidad
o, como Peckham la denomina, "la estabilidad de la persona" (1979,
253-254).
La autenticidad es la conceplualizacin de una legilimidad escu-
rridiza, inadecuadamenle definida y socialmente ordenada. Debido a
nuestra expansin social, la necesitarnos cada vez ms y ha sido
menester modificar nuestros crilerios, con objeto de conlinuar salis-
faciendo nueslros requerimientos. Cmo sucede esto? El problema
es similar al enfrentado por quienes conciben el proceso de la moda
segn lo que se denomina las induslrias culturales (por ejemplo, las
del libro, el disco y el cine). EsIOS estudiosos emplean el concepto de
"portero", para describir la concentracin social de la loma de deci-
sioncs en materia de cambios importantes (vase por ejemplo Hirsch,
1972). A pesar de que una buena parle del presente captulo se ha
destinado a mostrar cun diferente es la relacin entre el productor
de alfombras y el consumidor con respecto a la situacin prevalecien-
le en tales industrias, existe una concentracin social semejante en
los comerciantes y los coleccionistas, cuyas inversiones de fondos les
otorgan el poder para guiar la opinin y manejar los secretos carn-
biantes de la autenticidad en nombre de los otros, .
La necesidad de autenticidad
Si es cieno que ninguna combinacin de criIerios objetivos puede
explicar nuestra preocupacin por la autenticidad, debemos indagar
entonces en nosotros mismos y pregumar por qu la necesilamos. En
apariencia, el concepto de autemcdad pertenece a la sociedad indus-
Irial (y an ms a la posindustrial), Esto no es resultado de las
implicaciones sociales directas de la tecnologa industrial, sino de la
escala social concomitante, de la pltora de objetos y categoras de
objetos que aqulla genera para nuestro consumo y, lo que es ms
importante, del proceso cultural creado por tales objetos. Si esta
280
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDoRES Y COMERCIANTES 281
interpretacin es vlida, entonces la autenticidad (tal como la enten-
dem?s en la actualidad) se convierte-en un problema en una etapa
particular de nuestra evolucin social: con la aparicin de mercancias
mecnicamente, comenzamos a distinguir entre el signi-
ficado social de la artesana y el de la fabricacin mecnica, y entre la
unicidad y la fcil sustitucin. Este proceso ha sido examinado desde
diferentes puntos de vista por Benjamn (1969), Berman (1970),
MacCannell (1976) yTrilling (1971), entre otros. En tanto uno de los
aspectos en cuestin, la autenticidad se volvi la consigna
del extstencialismo (Barrett, 1958). La autenticidad es una forma de
discriminacin cultural proyectada en objetos; empero, no es inhe-
rente a las cosas, sino que se deriva de nuestro inters en ellas. Al
rastrearla los individuos usan mercancas para expresarse a s mismos,
yestablecer puntos de seguridad yorden dentro de la amorfa sociedad
moderna. Sin embargo, la relacin entre la bsqueda interior de la
autenticidad en la persona ysu bsqueda externa en objetos cuidado-
samente seleccionados, ha recibido una atencin mnima. Quiz, a
pesar de que sabcmos mucho sobre el fetichismo, an no tenemos la
suficiente conciencia de la gama, la variedad y la mccnica de nume-
rosos procesos fetichistas de la sociedad moderna (Douglas e Isher-
wood, 1978).
La autenticidad funciona en el terreno conformado por a) la
oferta, y b) las concepciones occidentales sobre el Otro; este terreno
est constituidopor la interseccin de las dimensiones social ycultu-
ral de nuestra vida. En el contexto moderno, se ha convertido cada
vez en un problema, debido a una experiencia social de comple-
jidad sle.mpre creciente. La complejidad reside en el nmero y los
upos de interaccin en los que debemos participar en el marco de una
sociedad que no slo aumenta firmemente de tamao, sino que
tambin aade nuevos medios de interaccin (frontales, burocrticos
y Conforme se incrementa la complejidad, el orden
social se vuelve menos restringente. Existe una mayor necesidad de
elegir, y se otorga libre curso a la exigencia individual de expresar la
personalidad. Sin embargo, la individualidad se manifiesta mediante
la eleccin en el mundo material; se utilizan objetos para hacer
declaraciones personales, para decir algo acerca de quin est en
relacin con los otros. Aunque se formule a travs de objetos la
autenticidad conlleva implicaciones sobre la persona. Los tapetes
(entre otros bienes) turcomanos (as como otras alfombras orienta.
les) se emplean para negociar no slo el estatus social relativo sino
tambin la calidad de la personalidad (esto es, la forma en que
debemos ser comprendidos y apreciados en tanto individuos por los
otros), y dicha negociacin se verifica en una escala que slo es
importante para el sentido individual de la identidad social, y no para
la estructura de la sociedad en su conjunto.
La sociedad occidental es el ejemplo extremo de una sociedad
compleja, nica en su tipo. Conduce el curso de la informacin y fija
su sello cultural en ella; en la medida en que cada vez ms partes del
mundo son envueltas por la red informativa de la sociedad occidental
moderna, aqullas se vuelven apndices culturales de sta. La auten-
ticidad podra determinarse de modo diferente en una cultura distin-
ta; empero, es factible suponer que la autenticidad se convertira en
un problema de esta clase (desemejante del tipo de dificultad que
planteara en una sociedad menos compleja, como la turcomana) en
cualquier situacin humana que alcanzara este estadio de compleji-
dad social. Tendemos a olvidar que la evolucin cultural es un proceso
completamente diferente de la evolucin social, y que no est vincu-
lada de manera directa a la complejidad social (Wallace, 1961).
La cultura se desarrolla por medio de tradiciones que en teora
pueden ser ilimitadas desde el punto de vista numrico; mientras que
las formas de la vida social estn directamente relacionadas con la
cantidad de interacciones personales, yfundamentadas en un nmero
limitado de patrones bsicos de asociacin. Por consiguiente, al tratar
de comprender la experiencia humana, enfrentamos una diversidad
cultural aparentemente infinita, yuna divcrsidad social relativamente
mucho menos extensa y limitada.
El concepto de autenticidad facilita el desarrollo de nuestro indi-
vidualismo en la vida cotidiana. Es un elemento constitutivo de la
dimensin cultural de nuestra experiencia multidimcnsional, respcc-
to dc la cual los recursos naturales, la produccin econmica, la
cantidad de personas y las estructuras de la interaccin social repre-
sentan las otras dimensiones ms inmediatas. Sin embargo, dc acuer-
do con Kant, nuestra vida se despliega en una dialctica continua
entre la sociabilidad yel egosmo, o entre la necesidad de pertenencia
y seguridad y la necesidad de expresar nuestra individualidad. La
sociedad, que funciona dentro de un marco cultural particular, sumi-
nistra el orden indispensable, pero lo hace sacrificando o inhibiendo
la expresin de la personalidad. Ahora bien, siempre hay un espacio
libre para las maniobras. Por una parte, stas generan un proceso
dialctico entre la necesidad individual de pertenecer a algo ordenado
con seguridad y, por otra, de contar con libertad suficiente para
manifestar la personalidad. Ambas clases de necesidad se evidencian
en nuestra preocupacin por la autenticidad pero, en virtud de las
modalidades complejas yvariables dc la socicdad moderna, las segun-
282
LA VIDASOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES 283
das son en general ms sobrias. En consecuencia, la respuesta a la
pregunta que versa sobre la causa de nuestra exigencia de autentici-
dad descansa en nuestra evolucin social.
Una alfombra oriental es un objeto que nosotros no slo
usamos, sino que tambin disfrutamos y del cual nos sentimos orgu-
Uosos. Desde luego, todo eUo es aplicable al caso de los propios
turcomanos. Sin embargo, a stos no les interesa la autenticidad de
sus tapetes, quiz porque son socialmente diferentes de nosotros. A
pesar de que la sociedad se ha diversificado en el pasado
reciente, no se aproxima aun al grado de diversidad alcanzado por la
SOCIedad OCCIdental. Lo que resulta vlido para los turcomanos en
matena de alfombras, lo es para todos los turcomanos. Sin embargo,
lo que resulta vlido para nosotros en materia de tapetes, slo lo es
para algunos de nosotros, a saber, para quienes hemos elegido inte-
resarnos en eUos. Las razones por las que no todos nosotros hemos
seleccionado dicho inters, son ms bien de tipo social que cultural.
Desde el punto de vista social, durante la confeccin de alfombras los
turcomanos expresan su identidad en tanto miembros de un grupo
particular de la SOCiedad turcomana. Ahora bien, en virtud de
la complejidad de la sociedad occidental, nuestras causas se relacio-
nan ms con la identidad personal que con la grupal (fenmeno ms
acentuado en la actualidad que hace cien o, incluso, cincuenta aos).
Estos. motivos an tienen que ver con nuestro deseo de que se nos
identifique como miembros de un grupo o ms bien, de una categorla
de personas; empero, se relaciona sobre todo con nuestro deseo de
manifestar de modo distintivo nuestro ser individual, frente a los
otros miembros del grupo o de la categora en cuestin.
En este punto podemos examinar la contraparte del fenmeno.
Los turcomanos necesitan tambin la autenticidad, pero la buscan dc
una manera diferente, debido a su distinta condicin social (cfr.
Douglas, 1978). Al mismo tiempo, a eUos les afecta nuestra bsqueda
de autenticidad en sus alfombras. Vale la pena destacar que nosotros
tendemos a buscar la autenticidad en sociedades dependientes desde
el punto de vista econmico. Existe una relacin entre los procesos
de uso cultural de las formas ajenas Ylos de la dominacin social? Tal
vez cuanto mayor sea la dependencia de la otra sociedad resulta ms
desesperada nuestra bsqueda en eUa de autenticidad. Esta ltima es
escurridiza porque se proyecta no slo fuera de nosotros mismos sino
tambin fuera de nuestro ser social, de nuestra sociedad -del mismo
modo en que el tribalismo totmico fija su identidad en la tribu
mediante la referencia simblica a algo que se haUa fuera de sta, en
la naturaleza-o El concepto es resultado de la interaccin entre
nosotros (los dominantes) yeUos (los dependientes), y se vuelve ms
importante a medida que la brecha se ampla, debido en parte a que
cada vez ms nos apropiamos de la dimensin simblica de la vida
prevaleciente en la otra sociedad, inhibiendo la simbolizacin
na que genera la autenticidad buscada por nosotros. Enconsecuencia,
nuestra bsqueda de autenticidad se ve continuamente frustrada por
los propios individuos entre los que la rastreamos. Cuanto ms
revelemos nuestra necesidad de autenticidad a los turcomanos, stos
habrn de frustrar ms nuestra bsqueda, al incluir adaptaciones en
sus mercancas que ellos consideran que habrn de ser de nuestro
agrado.'
Cmo afectan a los turcomanos los cambios verificados en
la sociedad importadora (el incremento acelerado de la complejidad
social en Occidente y el surgimiento del concepto de autenticidad)?
Ignoramos el periodo durante el cual algunos turcomanos (financie-
ros y productores, ms que meros tejedores domsticos) se volvieron
conscientes de que una cantidad poco despreciable de alfombras
turcomanas estaban siendo extradas por la economa externa y, por
tanto, comenzaron a interesarse en confeccionar tapetes dirigidos a
la exportacin. A pequea escala, este proceso debi ocurrir mucho
antes del siglo pasado. Desde entonces los turcomanos a
desarroUar ideas con respecto a los gustos de sus clientes potencales,
ya modificar su produccin en conformidad con tales nociones.
Cmo empez el tejedor turcomano a concebir a esos otros que
se interesaban en su mercanca? Lamentablemente, slo podemos
haccrconjeturas. Sin embargo, es til recordar que existe una tenden-
cia comn a concebir al otro -aunque slo forme parte del proceso
cognoscitivo de intensificacin de la propia concepcin de uno mis-
mo-, y a concebirlo como alguien esencialmente diferente de
mismo, en lugar de indagar quin es en realidad segn una coherencia
interna con otra forma de vida. Podemos suponer que los turcomanos
simplificaron su esfuerzo en la tarea de concebirnos a nosotros y a
nuestras necesidades, tal como lo hicimos con respecto a eUos (Ben-
Amos, 1976; Southall, 1961,29). De manera natural tendemos a
construir estereotipos del otro y la aplicacin turcomana de stos
provoca discrepancias en el diseo de las alfombras, las cuales tanto
frustran como satisfacen nuestra bsqueda de autenticidad.
Al principio los turcomanos desarroUaron un inters en nuestros
gustos, lo que condujo a una concepcin muy simplificada de eUos:
cada elemento de su concepcin lo construyen cn forma distintiva los
elementos de nuestro propio gusto, en lugar de integrarlos en un todo
coherente. Este tipo de proceso en el arte del Cuarto Mundo ha sido
284 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
TEJEDORES YCOMERCIANTES
285
examinado por Graburn (1969, 1976, 1982), bajo la denominacin de
arte para turistas, y por Kubler (1961), en relacin con las formas
artisticas nativas de Mesoamrica. La mayor parte de las alfombras
turcomanas modernas, sin duda las mejores, no experimentan en
realidad los mismos problemas (desde el punto de vista occidental)
de yuxtaposicin de elementos discordantcs, que resultan familiares
para nosotros en el caso del arte turistico, debido quiz a que la
sociedad turcomana de Afganistn (la fuente bsica de tapetes turco-
manos desde la dcada de los cincuenta) an no se ha desintegrado
socialmente en el mismo grado que el de los pueblos produetores de
"arte de aeropuerto". Sin embargo, esta situacin se evidencia en las
alfombras tureomanas, en un grado ms que suficiente para justificar
nuestra bsqueda del objeto genuino. Mientras tanto, al adolescente
turcomano de la nueva clase media urbana lo atraen los pantalones
de mezelilla estadunidenses y las camisas deportivas de punto (New-
comer, 1974). Nosotros buscamos la autenticidad en el pasado de
ellos (as como en el nuestro), y ellos la buscan en nuestro presente.
El inters occidental en los tapetes orientales ha tenido el efecto
de despojar a los turcomanos de sus formas propias de expresin
artistica. Antes, reproducian diseos llenos de smbolos que eran para
ellos extensiones de su propia identidad social. No eomprendian tales
smbolos, ni necesitaban conocer sus orgenes. Ahora, los smbolos
en cuestin se han convertido en propiedad del otro. Slo les prco-
cupa la forma en que son vistos por el otro. En trminos de otra rama
de la bibliografa, a saber, la que se ocupa del nacionalismo, los
turcomanos han elegido el epocalismo ("el espritu de nuestra po-
ca") y perdido esencialismo ("el modo indgena de vida"; Gccrtz,
1973,240-252), o bien han adoptado cl universalismo y abandonado
el naeionalismo (Bahnassi, 1979).
El proceso se relaciona con la dimensin cultural de la dependen-
cia formulada por los neomarxistas, con objeto de explicar el estadio
econmico del Cuarto Mundo. Esta demuestra que no estamos solos
con respecto al problema de la autenticidad. Sin embargo, mientras
que para nosotros la autenticidad es algo que buscamos en tanto
individuos, para los turcomanos forma parte de un proceso cultural
ms amplio, donde el inters no est centrado en la identidad perso-
nal, sino en la identidad y por consiguiente la supervivencia de la
sociedad turcomana. De acuerdo con Uberoi (1978,2), los turcoma-
nos "se han perdido a s mismos". Lo que les ha quedado lo someten
a compraventa: manejan su etnicidad y su cultura como mercancas.
Nuestra bsqueda de autenticidad en sus alfombras, no les ayudar a
rencontrarse. Representa una parte de la causa de su problema.
Esta consideracin del significado diferente de la autenticidad
para las sociedades turcomana y occidental, pucde ser til para com-
prender la dimensin social del problema en OCCIdente, y evtar
soluciones simplistas y relativas. Muchas de las dsincones emplea-
das por los antroplogos para explicar las diversas sociedades en qu.e
se ha dividido a la humanidad ----<iesemejanzas que se suelen concebir
como culturales- son quiz, aunque superficialmente culturales,
esencia sociales sobre todo en el caso de las diferencias entre socie-
dades que se hallan en diversas etapas de desarrollo social (en el
sentido demogrfico, econmico y tecnolw
co).
.
La sociedad turcomana difiere de la OCCIdental en trminos tanto
sociales como culturales. La relacin entre las dimensiones social y
cultural del cambio moderno se pasa por alto con gran frecuencia.
La dependencia constituye un ejemplo de un tipo de relacin social
desigual entre sociedades, que ser comparable a
ejemplos de relaciones culturales desiguales, el pnrmuvismoy
el orientalismo. La autenticidad se ha convertido para nosotros en un
problema, slo porque la condicin de dependencia se ha desarrolla-
do en el otro.
La historia de las alfombras orientales puede comprenderse en rela-
cin con la historia de las sociedades particulares productoras de tales
articulas. Nuestro inters en los tapetes, as como la historia de este
inters, deben entenderse en relacin con nuestra propia historia. En
este sentido, como Geertz (1976) lo ha las alfombras
yen un libro. En lugar de ser tan slo una reexon a!go que
en la sociedad, representan una tradicin con su propIa dinmica nde-
pendiente. En su confeccin a travs del tiempo, podemos leer la hstora
de una relacin entre Oriente y Occidente. Ya sea que se fabnquen en
nuestra sociedad o en otra," en tanto resulta de procesos de subdesarro-
llo o dependencia cultural, se han convertido en "nuestro arte y no el de
ellos" (Graburn, 1976), en un documento fundamental. Los tapetesson
como la literatura. Poseen una dinmica propIa y una continuidad
histrica, y su relacin con cualquier otra forma cultural o social suele
ser dialctica y no unidireccional (Cehen, 1974,58).
La definicin de la autenticidad de una alfombra turcomana es
producto de la eleccin y la negoeiacin al interior nuestra socie-
dad, con base en la produccin de los turcomanos. Sin embargo, est
inspirada en el inters en el otro. y en los I.Jf?ductos del otro, y slo
puede seleccionarse entre los objetos suministrados por e.l otro..En
consecuencia, el otro debe ser preservado en su forma prstina, MIen-
tras tanto, nuestra eleccin se ha vuelto fundamental para la econo-
ma turcomana.
286
NOTAS
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
REFERENCIAS
TEJEDORES Y COMERCIANTES
287
Para la elaboracin del presente ensayo, recib el estmulo y la ayuda de Moharnmad-
Ewaz y Bairam Badghisi (Kabul), Froelich Rainey y David Crownover (Museo de la
Universidad de Pensilvania), Anthony N. Landreau (Museo de Textiles) y Mary Martn
(Universidad de Pensilvania), a quienes agradezco el apoyo que me brindaron. Asimis-
mo, durante la redaccin del capitulo me resultaron de gran utilidad los comentarios
crticos de mis colegas, en especial los de Arjun Appadurai, Leah Glickman y Renata
Halad, a quienes deseo expresar mi agradecimiento, aunque no haya sabido emplear
todas sus sugerencias.
lUtilizo indistintamente los trminos "alfombra" y "tapete" para referirme a todas
las formas de tapices de lana con que se cubre el suelo de las habitaciones.
2EI trmino "alfombrista", cuyo significado sera "perteneciente o relativo a las
alfombras", ha aparecido recientemente en las publicaciones peridicas dirigidas a los
aficionados. (N. de la t: el autor alude al trmino rnggist, derivado de la palabra rug,
alfombra.)
3Un mordiente, cuyo uso es esencial para la mayora de los pigmentos vegetales, es
una sustancia que fija el color al combinarse qumicamente con aqul. Su elecci6n y
forma de aplicacin determinan el matiz del color final. El alumbre fue el mordiente
de mayor uso.
4El tema del punto geogrfico preciso del que procede histricamente la artesana
en cuestin, localizado entre el Extremo Oriente Asitico (China) y el Occidente
Asitico (Irn), no es relevante para nuestra argumentacin. Sin embargo, cabe sealar
que la evidencia presentada en Lauffer (1919, 492-498) indica que su origen puede
ubicarse en el territorio iran, En cuanto al diseo, la historia de la reciprocidad
simblica entre los mundos chino y persa es, desde luego, intrincada y compleja. Debido
al predominio de los motivos geomtricos, algunos de los cuales evocan la repre-
sentacin fraccionada, no es factible ignorar la posible significacin de la tradicin t'ao
t'ie de decoracin de los bronces chinos de la dinasta Shang y del comienzo de la
dinasta Cheu, que datan del primer milenio a.e. (cfr. Lvi-Strauss, 1980). Nuestra
comprensin de esta conexin adolece de la escasez de estudiosos capaces, al modo del
dios Jano, de mirar en ambas direcciones. Al respecto, resultan especialmente intere-
santes los escritos de Cammann (1958 y 1978); vase tambin Mackie y Thompson,
1980,20.
SThompson (1980, 181) formula un planteamiento similar.
6Para una revisin de la historia temprana del comercio, vase Impey 1977,
68-69.
7Un resumen de la historia de este periodo est incluido en Mackie y Thompson,
1980, donde tambin se presenta una revisin de la escasa informacin relevante hasta
esta fecha. Para ms detalles, vase Agadzhanov (1969) y Barthold (1962).
8Esta afirmacin es vlida, a pesar de la existencia de numerosas publicaciones en
Mosct1y Ashjabad que versan sobre los turcomanos (vase Agadzahanov, 1969; Va-
sil'eva, 1979).
9Un ejemplo lo constituye cierta artesana exhibida en el Museode la Universidad
de Pensilvania. Se trata de una alfombra turcomana genuina que reproduce el diseo
de la bandera estadunidense.
lOPor ejemplo, en Nueva Jersey se fabrican las alfombras "Couristan", cuyo
nombre carece en apariencia de significado, pero que obviamente est oriental iza-
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VIII. QAT: CAMBIOS EN LA PRODUCCIN Y EL
CONSUMO DE UNA MERCANCA QUASI LEGAL
EN EL NORESTE DE FRICA
LEE V. CASSANELLI
En este ensayo se examina la circulacin y el consumo del qat en la
sociedad y la economa poltica cambiantes del noreste de Africa, a
lo largo de los ltimos cincuenta afios. 1 El qat (en rabe, gat o kat;
en amrico, chat) es un arbusto cuyas hojas jvenes, ramas y corteza
tierna son masticadas porsu efecto estimulante. 'El qat (Catha edulis)
fue conocido y utilizado con fines medicinales en el mundo medieval
islmico y en la China tradicional. Desde hace mucho tiempo se le
mastica en Yemen, de donde quiz sea originario y, en un periodo
ms reciente, se ha convertido en la fuente principal de entreteni-
miento y recreacin grupal en los poblados de Somalia, Las hojas y
las ramas recin cortadas son transportadas diariamente por tierra
y aire a travs de los desiertos y las fronteras internacionales, en el
marco de redes de distribucin de gran escala y complejidad. Tales
redes vinculan a los agricultores de las regiones montaosas de Kenia
y Etiopa con los pastores nmadas de las praderas somalies ycon los
mercaderes y buhoneros callejeros de las poblaciones costeras de
Somalia y Jibuti (anteriormente, territorio francs de los Afars e
Issas). La actitud de las autoridades gubernamentales frente al uso
del qat ha oscilado entre la tolerancia desproporcionada y la oposi-
cin total. A partir de 1921, los gobiernos del rea impusieron al
menos en unas seis ocasiones prohibiciones contra el empleo del qat,
las cuales han tenido un efecto poco permanente.
295
296 LAVIDASOCIALDELAS COSAS
QAT: CAMBIOS ENLAPRODUCCONy ELCONSUMO
297
Etiopa
Noreste de frica
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IDEAS POPULARES SOBRE EL QAT
Quienes lo masticanatribuyen al qat diversosefectos benficos. Los
musulmanesafirmanque la mascaduravespertina del qat les permite
trabajar y rezar sin sentirse somnolientos, en particular durante el
mesdel Ramadn, periodo en que deben ayunar desdela salida hasta
la puesta del sol.
Los agricultores sostienen que el qat "mantiene frescosu cuerpo"
en las horas de trabajo en los campos, incluso durante los das ms
clidos del afio. Otros somales sealan que los ayuda a sentirse
"relajados pero mentalmente giles", y que pueden concentrarse
mucho ms en cualquier actividadque efecten. En opinin de uno
de ellos: "El qat permite concebir ideas maravillosas. Ayudaa expre-
sar los pensamientos a los amigos." En un estudio realizadoen Jibuti
en 1957, un equipo de mdicos registr la sensacin experimentada
por los trabajadores que se renen al cabo de la jornada laboral a
masticar el qat:
Unasensacin deagilidad mental seapodera deellos; sevuelven charlado-
resy comprenden cosas queantesnoentendtan. Semuestran imaginativos,
analizan mltiples asuntos y responden COD rapidez; otras cuestiones las
olvidan; sus ojos permanecenmuyabiertos y su visin se vuelve un poco
borrosa, comosi tuvieran unvelofrentea losojos.
Todo el proceso sedesarrolla ensumente; existe lasensacin placentera
de que muchos pensamientos circulan velozmente en lacabeza, lacual se
llena detantas ideas quedalaimpresin dequepodra estallar...Elusuario
del khat puede permanecer pensativo toda la noche, sin experimentar
ningn sopor; el sueosevuelve completamente innecesario... Severifica
tambin unasensacin defuerza: sepueden alzar con facilidad losobjetos
ms pesados; los movimientos no requieren ningn esfuerzo, y todo el
cuerpo experimenta una sensacin de bienestar. (Guedel, el al., 1957,
34.)
Durante este periodo, el valor econmicoyla importancia cultural
del qat se han modificado. La naturaleza ylas causasde tales cambios
constituyenel tema central demi anlisis.Despus derevisarlas ideas
relativasal qat ya sus cualidades,examinolos papeles de cada uno de
los tres grupos que integran la red del qat: los cultivadores, los
comerciantes y los consumidores. Por ltimo, centro la atencin en
la politica relacionada con el qat y sus implicaciones para el estatus
legal de esta mercanca.
Aquellos que mastican el qat durante la noche tienen dificultades
para conciliar el sueo. Ala maana siguiente, se sienten en ocasiones
cansados o ligeramente deprimidos; no pueden hablar. Sin embargo,
al cabo de uno o dos das, estn listos para volverlo a mascar. El mayor
consumo del qat tiene lugar al interior de pequeos grupos de amigos;
siempre que se planea una sesin de mascadura, el ambiente se llena
de una expectacin nerviosa, puesto que los participantes deben
esperar la llegada de camiones o aviones que transportan los sumi-
nistros frescos de la sustancia.
Debido a sus efectos estimulantes, no es sorprendente descubrir
que gran variedad de personas consumen qat: los picapedreros, los
cargadores de los muelles y los trabajadores de la construccin,
quienes aseguran que les da energa para realizar sus agotadoras
labores; los agricultores de Etiopa que deben trepar diariamente a
las colinas y mantener sus terrazas; los lectores y recitadores corni-
cos que conducen celebraciones litrgicas prolongadas; los estudian-
tes que se preparan para presentar exmenes; los choferes de
camiones que recorren largas distancias; los cazadores, mensajeros y
guias; los serenos y, quiz, los ladrones nocturnos. Los ancianos
pertenecientes al clan suelen masticar el qat antes de analizar asuntos
locales de importancia o de resolver disputas; los jueces musulmanes
lo consumen para permanecer atentos a las dilatadas comparecencias
ante los tribunales.
Asimismo, el saber popular sugiere que el qat posee importantes
propiedades medicinales. Por ejemplo, una creencia muy extendida
sostiene que el qat ofrece proteccin contra la malaria; combate la
tos, el asma y otras enfermedades de las vas respiratorias, y cura las
dolencias estomacales y el reumatismo. Los pastores masai de Kenia
afirman que el qat ayuda a despertar el "deseo de cazar". En Somalia,
el qat se utiliza como diurtico, y para aliviar la infecciones genitou-
rinarias. En Etiopa, se considera que el qat cura 501 clases de
enfermedades. Los usuarios regulares estiman que el qat incrementa
el deseo sexual, aun<j.ue a menudo inhibe su desempeo.
En el noreste de Africa la mayora de los consumidores sabe que
la sustancia tiene una larga historia en el rea, y que una buena parte
de sta ha estado estrechamente vinculada a la religin. Los habitan-
tes de Harar, una antigua ciudad musulmana y centro importante de
cultivo del qat en la regin montaosa oriental de Etiopa, narran la
leyenda de que las propiedades especiales del qat fueron reveladas
por un ngel a dos santos, quienes se haban dirigido a Al en
bsqueda de algo que los mantuviera despiertos durante las largas
noches dedicadas a la oracin (HilI, 1%5,14). La tradicin popular
suele admitir que Shaykh Ibrahim Abu Zarbav la planta de
Harar a Yemen en el siglo xv, aunque algunos
convencidos de que la difusin tuvo lugar en la direccin contrana
(Distefano, 1983, 2). Al qat an se le conoce como "el alimento del
hombre santo" y los creyentes sostienen que la moral decorosa y la
disposicin espiritual deben acompaarse de su consumo.
En los distritos que circundan a Harar, la gente asegura que los
agricultores acostumbran baarse antes de el qat y que
envuelven en una tela limpia los vstagos recin cortados
y Krikorian, 1973,356). Asimismo, en somata, exista la prohibiCin
de pegar a los animales o a las con las del qa!. Las
propiedades casi sagradas atrbuidas a la planta.exphcan la
creencia popular de que incluso los contrabandistas se abstenen de
contaminar sus cargas de qat, es decir, que no las mezclan con ramas
de otras plantas. . ., .
Del mismo modo, la [mportancia regosa qat advertirse
en las numerosas prcticas rit.ualesde la regln su
consumo. Las celebraciones ISlmicas con motivo de nacmentos,
circuncisiones, matrimonios y a las tumbas de los
santos, suelen incluir sesiones pblicas de mascadura. En el nO!'te de
Kena el qat ha sido utilizado en ofrendas sepulcrales, yen el dl.stnto
de Meru, como regalo a los participantes en ceremomas de
iniciacin. Los oromo (galla) del sur de Etiopa el qat
durante la festividad del Wedaja,la cual involucra el nt? de
oracin comunal (Distefano, 1983, 5; Getahun y Krikoran, 1973,
370-371; Margetts, 1%7, 359).
Junto con las historias y las prcticas que
propiedades sagradas y espirituales del qat, una tradicin
cular" paralela que se ocupa de sus orgenes SOCiales. En esta tra.dl-
cin, el descubrimiento del qat se atribuye a un cabrero
Awzulkernayien, quien se dio cuenta de los efectos
producidos por algunas hojas silvestres en sus d.ecldl
las l mismo y experiment una gran fuerza sica e Los
habitantes de Harar an invocan el nombredeAwzulkernaYIen en los
rezos previos al inicio de las sesiones de mascadura del qat (Getahun
y Krikorian, 1973,353-355). . . .
La existencia de estas diferentes tradiCIOnes relativas a los
del qat refleja, quiz, la amplia variedad de contextos, tanto re.hgIosos
como seculares, dentro de los cuales se consume en la
planta. Cualquier grupo de usuarios puede encontrar la tradicin
popular numerosos antecedentes que confieren au!entlcldad
tudinaria a su prctica. Incluso los etiopes suelen citar una versin de
298 LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
QAT, CAMBIOS EN LA PRODUCCIN Y EL CONSUMO
299
300 LAVIDASOCIALDELASCOSAS
QAT, CAMBIOSENLAPRODUCCINYELCONSUMO
301
la leyenda de Awzulkernaiyen para explicar el descubrimiento del
caf. Como veremos, las historias del qat y el caf estn conectadas
de modo significativo.
De hecho, a la mayora de los usuarios del qat no les interesa en
realidad justificar o legitimar su prctica en los precedentes hist-
ricos. El mero consumo de la sustancia constituye la recompensa.
Esto se advierte en las numerosas explicaciones populares que
ofre.cen los somaes para dar cuenta de la reciente aceptacin del
hbito por segmentos de la poblacin que antes no utilizaban el qat.
Entre stos se encuentran los habitantes de las ciudades sureas de
Mogadishu (actual capital de Somalia), Marca yBrava, as como los
agricultores sedentarios de las riberas de los ros del sur del pas.
En el pasado, los sureos consideraban el consumo del qat como
una prctica un tanto excntrica y recreativa de los pobladores
nmadas y los comerciantes del norte. Sin embargo, entre 1969 y
1970, durante un brote de clera en Mogadishu, los sureos advir-
tieron que en los barrios de la ciudad donde se haban establecido
norteos y era comn la mascadura del qat, se registraban menos
casos de la epidemia. Muy pronto se propag la creencia de que el
consumo del qat ofreca una mayor resistencia contra la enferme-
dad. Tal creencia fue reforzada por la experiencia posterior de los
refugiados que arribaron en gran nmero a Somalia, provenientes
de la regin de Ogaden (Etiopa) y que huan de la guerra somal-
etope de 1977 y 1978. En los atestados campamentos de socorro
establecidos por el gobierno de Somalia con el apoyo internacional,
los refugiados que pudieron conseguir suministros del qat mostra-
ron una menor propensin a la disentera. No existe una evidencia
slida que corrobore dichas afirmaciones. Empero, tales creencias
se extendieron y contribuyeron a la demanda incrementada del qat
en todo el sur de Somalia.
Este no es el lugar adecuado para evaluar las pruebas clnicas y
ni las propiedades qumicas y medicinales del qat. La
bibliografa en la matena es extensa ysus conclusiones son a menudo
contradictorias. Con todo, existe una especie de consenso con respec-
to a algunos de los fisiolgicos ms generales (Halbach, 1972;
Luqman y Danowski, 1976; Trellu, 1959). En resumen, los estudios
identi.ficado a la catina y la catnona como los principa-
les Ingredientes activos del qat, Estos compuestos tienen similitudes
tantocon la d-norpseudeoeedrna como con la d-anfetamina; al igual
que. s!as, actuar sobre el sistema nervioso central y el
Del mismo modo que las anfetaminas,la catnona produce
cambios en la conducta (exaltacin del nimo), acelera el ritmo
cardiaco, incrementa la actividad locomotora, y provoca alucinacio-
nes leves y pensamientos "extravagantes". Suministrados en grandes
dosis, estos compuestos pueden ocasionar tambin I?Ssntomas fsi-
cos siguientes: pupilas dilatadas, reduccin dellagnmeo y la
cn aceleracin de la respiracin, inhibicin de la secrecin de
por parte del sistema digestivo, suspensin de la accin
peristltica del colon, y contraccin de los vasos sanguneos cercanos
a la superficie de la piel.
Estos sntomas clnicos confirman las observaciones de los usua-
rios ordinarios del qat y ayudan a explicar algunas las .creencias
populares arriba referidas. La alteracin del proccso digestivo aclara
por qu los consumidores regulares del qat suelen. un
menor apetito; los efectos de estreimiento, Investigadores
atribuyen a los taninos incluidos en la planla, arrojan luz sobre la
incidencia ms baja de sntomas de disentera entre los cons.umldores
del qat. Asimismo, los estudios han mostrado que las recin
cortadas del qat contienen cantidades im.portanles de vtarmna e
(150-300 mg/100 g),lo cual puede contribuir a acrecentar la resisten-
cia del usuario contra las enfermedades.
En apariencia, la opinin mdica acerca de los del qat
ha estado siempre dividida. En el siglo XllI, Najeeb ad-Din, de
Samarcanda (Uzbekistn, unssj.ta recetaba en los casos de melan-
cola y depresin, segn consta en un manuscrito de la poca
(Abdullahi Elmi, 1983); a fines del siglo XVllI, en Yemen, su uso fue
prohibido porque se pensaba que produca efectos en el
cerebro (Distefano, 1983,7 Y11). Durante el siglo xx, los Investi-
gadores han planteado tambin puntos de vista
nos han destacado los efectos colaterales negativos: estreumento,
gastritis, insomnio y anorexia (la cual conduce a la
Otros han enfatizado sus beneficios en tanto analgsico y estimu-
lante. A pesar de los intentos peridicos de las autoridades mdicas
o polticas de clasificar el consumo del qat como una forma de
adiccin, existen pocas pruebas que fundamenten una
fsica verdadera de los usuarios ms recurrentes. La OrgamzacIn
Mundial de la Salud considera que el qat no es una sustancia
narctica' en la mayora de los informes sealan que su empleo
ocasiona '''habituacin'' o "dependencia psicolgica", en lugar de
"adiccin"; aunque la terminologa utilizada no siempre es consis-
tente (Guedel el al., 1957; Halbach, 1979; Kennedy el al., 1980;
Luqman y Danowski, 1976). .
Si bien los aspectos mdicos del consumo del qat constituyen un
tpico abierto a la investigacin, nosotros nos centraremos en las
302
LA VIDA SOCIAL DE LAS COSAS
QAT: CAMBIOS EN LA PRODUCCIN YEL CONSUMO 303
dimensiones social y econmica del uso de la planta. Tal como lo
ht;mos el qat se relacion tradicionalmente con prcticas
y ntuales: celebraciones religiosas, ritesdepassage, procesos
judiciales, etctera. Lo que ms sorprende del hbito contemporneo
es el n?table crecimiento de su empleo como forma popular de
La mayora de los usuarios destacan que el qat intensifica
la sociabilidad, Ayuda a estimular los sentimientos de generosidad y
hospitalidad,y humor..En.palabras.de un somali: "No es algo
indicado para el indivduo solitaro; ms bien es til para intercam-
biar ideas, para hablar de todo y nada." ,
Las s:siones de mascadura del qat entre grupos de amigos -con
frecuencia varones, pero con una participacin femenina cada vez
mayor en los grupos de los centros urbanos del noreste de Africa-
duran por lo menos tres horas. Mientras charlan, mastican innte-
rrumpIdamen.te la planta, yconsumen grandes cantidades de agua, t,
Co'?l-Cola yCIgarros.A pesar de que una parte de la conversacin sea
trivial, la mayora de las sesiones resultan importantes, en virtud del
alto grado de concentracin mental de los participantes en un solo
de politica, legal o teolgica, concentracin que se
extiende :n ocasiones durante !'1s de sesenta minutos. Es precisa-
mente el incremento de la SOCiabilidad y la solidaridad dentro del
consumidor lo .en ciertos contextos, los no participantes
mterpretan como a?tISocIal en un contexto ms amplio. En este
sentido, los consumidores del qat comparten algunas caractersticas
otras comunidades usuarios de drogas. Puesto que se crea un
entre lo.s mastcadores que se renen regularmente, estos
individuos son VIStOS por la sociedad en general-y por las autorida-
des gubernamentales en particular- como miembros de una comu-
nidad contracultural potencialmente subversiva.
Antes de enunciar los cambiantes significados culturales relacio-
nados con el consumo del qat examinaremos la ecologayla economa
de la produccin del qat, incluyendo las extensas redes comerciales
que se han establecido a partir de la moderna transportacin area y
terrestre.
LAPRODUCCIN DEL QAT
El terreno ms apropiado para el desarrollo de la planta del qat es el
de las laderas hmedas de montes ubicados entre los 1 500 Ylos 2 000
d: altura, y que cuentan con un buen drenaje. En consecuen-
cia, los principales centros de produccin del qat han sido siempre las
reas de tierras altas: la cordillera del norte y el este de Etiopa, la
sierra localizada al oriente del Monte Kenia, y las montaas de
Yemen. Sin considerar stas ltimas, las regiones de tierras altas del
noreste de frica donde se cultiva el qat han estado habitadas
histricamente por individuos no musulmanes. Los consumidores
del qat, en su mayoria musulmanes -aunque nunca de modo
exclusivo-, han poblado y continan poblando las tierras bajas
semiridas. Esto significa que el qat ha sido intercambiado a travs
de fronteras ecolgicas que han constituido tambin fronteras cul-
turales.
Un segundo aspecto interesante de la ecologa del qat reside en
que las reas mejor situadas para su cultivo son tambin las regiones
donde se desarrollan mejor los cafetos. El caf, a diferencia del qat,
ocupa un sitio importante dentro del mercado mundial y ha repre-
sentado una fuente relevante de divisas para Kenia, Etiopa y
Yemen. Por eso los gobiernos de estos paises han alentado prefe-
rentemente el cultivo del caf entre sus ciudadanos. Con todo,
desde el punto de vista de los agricultores locales, el qat representa
tambin un cultivo rentable, y las economas de escala y las utilida-
des generadas han favorecido el cultivo del qat durante las dos
ltimas dcadas. Dado el rpido crecimiento de la demanda local
de la hoja, y de la posibilidad de tener acceso por va terrestre y
area a nuevos mercados, los agricultores de las reas montaosas
han retomado su produccin a gran escala. La situacin prevale-
ciente cn Yemen a mediados de la dcada de los sesenta ilustra el
patrn en cuestin. Cuando la revolucin yemenita de 1962 y la
subsecuente guerra civil interrumpieron las exportaciones de caf,
la mayora de los caficultores comenzaron a cultivar la planta del
qat, la cual poda comercializarse en el plano local. El retorno de
la paz en 1968 y los posteriores intentos gubernamentales por
estimular la reanudacin del cultivo del caf, no lograron dar mar-
cha atrs a esta tendencia. Las exportaciones de caf, que haban
alcanzado la suma de 6 millones de dlares en el ao previo a la
guerra, slo generaron 1 milln de dlares en 1971. A pesar de que
las exportaciones del qat produjeron nicamente 0.5 millones de
dlares, su impacto sobre la economa local fue asombroso. En 1978
se estim que dentro de Yemen se consuma anualmente una can-
tidad de qat valorada en 300 millones de dlares. Se afirmaba que
el90 por ciento de los varones y casi el 50 por ciento de las mujeres
yemenitas eran usuarios habituales de qat (Distefano, 1983,22-24).
En Etiopa puede advertirse un proceso similar. Entre 1954y1961
aument dramticamente la extensin de tierras destinadas al cultivo
304 LA VlDASOClAL DE LAS COSAS QAT, CAMBIOS EN LA PRODUCCIN Y EL CONSUMO 305
del qat: de 2 960 a 6 920 hectreas; yes probable que esta ltima cifra
no haya incluido aquellos terrenos donde se sembraba simultnea-
mente el qat y otra planta (Getahun y Krikorian, 1973, 357, 370). En
trminos de utilidades el qat ha ocupado desde entonces el segundo
lugar entre los principales productos exportados por Etiopa, a pesar
de que buena parte del comercio de esta mercancla efectuado a travs
de la frontera con Somalia carece de registro.
No resulta difcil comprender el motivo por el cual el qat est
ganando al caf la competencia en materia de obtencin de las
escasas tierras agrcolas disponibles. Los arbustos del qat comien-
zan a producir vstagos comercializables a los tres o cuatro aos de
haber sido plantados, mientras que los cafetos requieren de un
periodo de seis aos para empezar a ser rentables. Las hojas del qat
pueden cosecharse casi continuamente; su cultivo implica un menor
trabajo que el del caf (a pesar de que los agricultores deben guardar
por la noche las plantas del qat para evitar que sean robadas), y las
plantaciones del qat son productivas a lo largo de por lo menos una
generacin. Debido a todas estas razones, as como a la mayor
adaptabilidad de las redes de distribucin del qat a las fluctuaciones
a corto plazo de la oferta y la demanda, la eleccin de los agriculto-
res en favor del qat es correcta desde el punto de vista econmico
en muchos distritos.
Aunque las utilidades obtenidas por los cultivadores del qat no
son tan cuantiosas como las ganadas por los traficantes de la
planta, resultan de todos modos significativas. En un estudio efectua-
do en Etiopa, se demuestra que la produccin del qat representa
entre 30 y 50 por ciento del ingreso total anual por familia, en un
distrito donde sus arbustos ocupan slo 13 por ciento de las tierras
cultivadas (Getahun y Krikorian, 1973,357,366-367). En el caso del
distrito de Mero, en Kenia, diversos clculos sefialan que las ganan-
cias generadas por hectrea cultivada de qat son entre 30 y 300 por
ciento ms altas que las arrojadas por la caficultura (Hjort, 1974,31).
En consecuencia, la produccin del qat se ha incrementado tanto en
trminos absolutos como en relacin con otros cultivos potencial-
mente rentables y caractersticos de las tierras altas.
La escasa bibliografa existente en materia de cultivo del qat,
ofrece ciertos indicios sobre un patrn cultural que ha experimentado
transformaciones en las reas de desarrollo de la planta. En el pasado,
cuando el uso del qat estaba ms limitado (y restringido, quiz, a las
prcticas rituales y religiosas), la diseminacin del cultivo se hallaba
en apariencia circunscrita. Por ejemplo, en Etiopa la tradicin pre-
tende que los mercaderes adari, quienes eran duefios de las planta-
ciones de qat ubicadas en las afueras de la ciudad de Harar, custodia-
ban celosamente sus arbustos e imponian severos castigos a quienes
suministraban plantas a los menospreciados kotu (agricultores de
lengua oromo que labraban las tierras localizadas ms all ~ los
alrededores de Harar). Sin embargo, de acuerdo con la tradicin en
cuestin, despus de la clebre batalla de Chellenko (verificada
en 1887), durante la cual fueron victimados muchos adari por los
soldados del emperador Menelik11, las plantaciones de qat estuvieron
en peligro de ser abandonadas. Las viudas de los adari, incapaces de
sostener por s solas los cultivos, arrendaron sus predios agrlcolas a
los kotu. As, estos ltimos tuvieron acceso a los mticos "rboles del
paraso" y contribuyeron a la difusin posterior de la planta en el
norte y este de Etiopa (Getahun y Krikorian, 1873, 356). Segn
Trellu (1959), se dice que las mujeres de Harar se hicieron cargo en
alguna ocasin de las granjas productoras de qat; empero, hacia 1960,
cualquier individuo que obtena un esqueje y un pedazo de tierra,
poda cultivarlo.
El caso de Kenia es semejante. Los mero solan restringir el cultivo
dcl qat a los agricultores cuyos antepasados haban posedo este tipo
de arbustos; slo era factible plantar nuevos esquejes con fines de
sustitucin. La violacin de esta regla anatematizaba al transgresor.
Sin embargo, en la actualidad el rea es conocida como el "tringulo
verde", y casi todos los agricultores meru cultivan algunas plantas de
qat para complementar sus ingresos (Distefano, 1983, 20; Griffin,
1983; Hjort, 1974).
Los dos ejemplos mencionados sugieren el cambio .del p t ~ n
donde el cultivo del qat era una empresa culturalmente crcunscnta,
reservada a un segmento especial de la comunidad, por otro donde el
qat se ha convertido en un cultivo extensamente practicado, sin
aparentes restricciones culturales. Comoveremos, esta ampliacin de
la base social en el extremo productivo es paralela al crecimiento del
uso del qat como un bien de consumo, lo cual revela adems el grado
en que ha avanzado el proceso de mercantilizacin de esta planta
legendaria.
LADISTRIBUCIN DEL QAT
Distribucin ycomercializacinson las actividades que vinculan a los
agricultores y los consumidores del qat. En este contexto, las propie-
dades fisicas de la mercancla tienen mayor importancia que las cultu-
rales. Ante todo, debe sefialarse que el qat es altamente perecedero.
306 LAVIDASOCIALDELASCOSAS QAT: CAMBIOS EN lAPRODUCCIN Y EL CONSUMO
307
Una vez que se cortan las ramas y hojas, su potencia declina con gran
rapidez; la mayora de los usuarios prefieren utilizar las plantas que
no exceden las cuarenta Yocho horas de haber sido cosechadas. As,
antes de que se generalizara el transporte en camin, el consumo del
qat recin cortado estaba restrngido a las reas cercanas a las fuentes
de produccin. (En apariencia, las hojas secas, enterradas en polvo,
han sido por largo tiempo un sustituto bien conocido, aunque menos
buscado. Los peregrinos en trnsito hacia La Meca y Medina suelen
llevar consigo hojas secas de qat.)
Hoy da, en el centro de produccin las hojas y ramas cosechadas
son envueltas en hojas de pltano o en bolsas de plstico, yenviadas
a la localidad mercantil ms prxima. En Kenia los agricultores de
Meru las trasladan a Isiolo; los etopes de la sierra oriental las hacen
llegar a Harar, Jijiga y Diredava. Despus, los comerciantes soma-
les las transportan en camin, durante la noche y a travs del
desierto, con destino a Somalia. Desde finales de la dcada de los
sesenta se acostumbra tambin la remisin de esta mercanca por
va area. Hace varios aos no era raro advertir que cuatro o cinco
hileras de los asientos traseros de los aviones que cubrlan regular-
mente la ruta Nairobi-Mogadishu, estaban ocupados por atados de
ramas de qat recin cortadas y envueltas en plstico. Hacia 1980, se
convirti en prctica comn destinar vuelos a la transportacin
exclusiva del qat.
El comercio establecido entre el distrito de Meru (Kenia) y los
mercados somales ha constituido la ruta del qat mejor documentada;
la descripcin de su funcionamiento a lo largo de la dcada de los
setena destaca las opciones y los riesgos involucrados (Abdullahi
Elmi, 1983; Ghari, 1978; Hjort, 1974). En las montaas de Meru, la
produccin del qat era constante y abundante de octubre a junio,
periodo durante el cual los precios descendan a su nivel ms bajo.
Las ramas cosechadas se clasificaban de acuerdo con su calidad yeran
amarradas en pequeos atados denominados marduuf("un gran ma-
nojo", en lengua somal), Se reunan diez marduufy se les envolva
en hojas de pltano, con objeto de conservarlos frescos. En el centro
de produccin los compradores pagaban 10 Ch.K. (chelines de Kenia;
10 Ch.K. =1 dlar) por el marduufde mayor calidad y 2 Ch.K. por el
de menor calidad. En Isiolo, los traficantes somales adquiran la
mercanca aproximadamente al doble del precio original y colocaban
los atados en camiones; luego atravesaban las planicies ridas del
norte de Kenia hasta llegar a Wajir o Mandera, ciudades cercanas a
la frontera con Somalia. El costo de la transportacin del qat al
territorio somal oscilaba entre los 10,000ylos 12,000 Ch.K. Des pus
de haber pagado los impuestos aduanales correspondientes (y, con
frecuencia, despus de haber ofrecido un atado de qat a los .inspecto-
res de la lnea fronteriza), los choferes seguan su camilla haca
Mogadishu. El viaje en su conjunto poda tener una duracin mayor
a las 30 horas; a principios de la dcada de los ochenta, vanas docenas
de camiones cubran esta ruta diariamente.
Una vez arribados a Mogadishu, los negociantes deban dirigirse
a la municipalidad, a fin de pagar el local de 15. Ch.S.
(chelines somales, en aquel entonces el equivalente oficial del
cheln de Kenia) por cada marduu]. Despus, los comerciantes se
ponan en contacto con sus "agentes" (dilaal), quienes distribuan
los atados a los vendedores locales; estos ltimos fijaban el precio
con base en la oferta y la demanda. En la calle el valor de
de qat oscilaba entre los 100 y los 240 Ch.S., cuando los surmrnstros
eran abundantes; empero, dicho valor se elevaba a la cifra compren-
dida entre los 700 y los 1,000 Ch.S. cuando las existencias eran
particularmente escasas. En consecuencia, el precio final de venta
era, por lo menos, diez veces ms alto que el cobrado por el
cultivador del arbusto. A menudo los minoristas pagaban a los
agentes slo despus de haber vendido la esta prctica
sugiere tanto la importancia de la confianza y el crdito personales,
como la probabilidad de que los detallistas hayan integrado el
segmento ms pobre dentro de la cadena de del
Es claro que los comerciantes podan reunir enormes ganancias;
sin embargo, los riesgos involucrados eran Adems de
amenaza continua proveniente de los bandidos instalados en el tern-
torio norteo de Kenia (muchos de los cuales tenan en su poder
armas automticas, como resultado del conflicto blico prevaleciente
en la zona), debian enfrentar los problemas relacionados con acciden-
tes y averias de los vehiculos. Asimismo, en virtud de que los provee-
dores de Kenia slo aceptaban chelines de Kenia y dlares
estadunidenses, divisas que no se podan obtener legalmente
Somalia, los choferes se veian precisados a comprar atuendos tradi-
cionales somales, relojes, grabadoras y radios de transistores en
Somalia (articulas de precio ms bajo en ese pais) y pasarlos de
contrabando a Kenia, donde los vendian para adquirir la moneda
necesaria. Existia tambinla posibilidad de recurrir al mercado negro
para efectuar el intercambio directo de divisas; sin embargo, esta
opcin colocaba en situacin peligrosa a los comerciantes con respec-
to a las autoridades gubernamentales.
No obstante los riesgos involucrados, la recompensa salia ser
cuantiosa. Segn se me inform, con las utilidades generadas por dos
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LAVIDASOCIAL DE LASCOSAS QAT, CAMBIOS EN LAPRODUCCIN YEL CONSUMO 309
de transportacin del qat desde Meru hasta Moga-
se poda.comprar un camin. El comerciante que alquilaba un
avinquecubnera la ruta de Meru a Mandera (cuyocosto era de 3 000
dlares), obtena una ganancia neta de 7,000 dlares. Sin duda se
de .un gran negocio. El comercio de la planta realizado en
Kema, estimado conservadoramente en 1 000 toneladas mtricas
represent slo.25 por ciento del total de qat importado por
en 1979; la cantidad restante provino de Etiopa (RDS, 1983,
Para atender este comercio de larga distancia los camiones de-
ban permanecer en de operacin. La mayor
parte de I?s utilizados en la distribucin del qat fueron
reacondiconados, a fin de que pudieran transportar cargamentos
pesados a largo de Se les equip con
tan9ues adicionales de gasolina, amortiguadores especiales, carro-
cenas .reforzadas y barras protectoras de metal. Se contrataron
altamente capacitados para que se ocuparan del mante-
mmiento de los camiones; adems, se cont con los servicios de
auxiliares, quienes solan emprender el viaje desde el
terntono somal cuando el transportador inicial llegaba tarde al
punto de entrega.
Por la carencia de investigaciones detalladas en la materia no
sabemos de dnde provino el capital inicial involucrado en esta
asombrosa operacin mercantil. Se debe tener en cuenta que los
somales son antes que nada productores y, desde la dcada de los
exportadores a gran escala de ganado (camellos vacas
ovejas ycabras). Los ingresos derivados de la venta de carne ai
Onente, rea respecto la.Cl;Ial Somalia fue el principal abastecedor
en .ese rengln hasta pnncrpios de los aos ochenta representaron
quza una parte capital invertido en el extenso del qat.
Otra de Ingresos .Ia COllS?tUY el dinero remitido por los
aproximadamente 250 mil trabajadores migratorios somales que
laboraron en los campos petrolferos de Medio Oriente a mediados
de la de I?s setenta. En virtud de la tendencia de las familias
somales a sus ahorros en diversas empresas econmicas -un
de repartir los nesgas, y de disponer de mltiples fuentes de
Ingreso en un entorno fsico} poltico impredecible-, no resulta
sorprendente que las ganancias de los comerciantes del qat, de los
de ganado y de los trabajadores en el extranjero hayan
recirculado en una "segunda economa" regional de
gran complejidad (vase, por ejemplo, Miller, 1981). Sin embargo,
hasta que se lleven a cabo ms estudios sobre los patrones de la
inversin privada en la Somalia contempornea, slo es factible
sugerir que el crecimiento de la industria del qat estuvo vinculado con
toda probabilidadal desarrollo de la ganaderayla industria petrolera
en el plano regional.
Dos comentarios finales acerca del comercio del qat. Primero,
debido a que el arbusto es una mercanca perecedera cuya comercia-
lizacin requiere considerable perspicacia comercial y poltica, quie-
nes deseaban ingresar a este negocio deban adquirir antes que nada
la experiencia necesaria en la materia. Hjort (1974) ha sealado que
los traficantes de qat en Meru cubran un periodo de aprendi-
zaje con los mercaderes ya establecidos, antes de trabajar por cuenta
propia. Las investigaciones sobre el extremo somal de la cadena
mercantil revelan la existencia de mecanismos similares para atraer a
parientes o clientes al negocio. Con todo, no hay evidencias de que el
comercio del qat est controlado por un crculo estrecho de comer-
ciantes poderosos; ms bien, se trata en apariencia de un negocio
abierto a los individuos emprendedores de distintos grupos de paren-
tesco y de diferentes antecedentes laborales.
Segundo, el comercio del qat ha generado ingresos no slo para
los empresarios acaudalados, sino tambin para muchos otros seg-
mentos de la poblacin: agricultores, choferes, mecnicos y minoris-
tas. En Hargeisa y Mogadishu,la mayor parte del comercio detallista
es controlado por mujeres. En Kena, aunque las operaciones a larga
distancia son efectuadas por varones, muchas mujer