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Nociones bsicas acerca de la ecologa y el


comportamiento del delfn mular.
Nombre cientfico: Tursiops truncatus.



Bruno Daz Lpez

Bilogo Fundador y Director del Bottlenose Dolphin Research Institute
Av. Beiramar 192, O Grove, Pontevedra, Espaa.

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Ha sido el estudio de las poblaciones costeras de delfn mular (Tursiops truncatus) lo
que ha permitido a muchos cientficos entrar en el campo de la ecologa y
comportamiento de los cetceos en gran parte del mundo; a pesar de ello estudios de
este tipo no abundan en Europa. La mayor parte de los mismos se realizan
exclusivamente durante el perodo primavera - verano, desconociendo la ecologa y
comportamiento de esta especie durante el resto del ao.

Posicin sistemtica
Filo Chordata
Subfilo Vertebrata
Clase Mammalia
Orden Cetacea Brisson, 1762
Suborden Odontoceti Flower, 1867
Superfamilia Delphinoidea Gray, 1821
Familia Delphinidae Gray, 1821
Subfamilia Delphininae Gray, 1821
Gnero Tursiops Gervais, 1855
Especie Tursiops truncatus (Montagu,1821)

Caractersticas generales

El delfn mular (Tursiops truncatus) es uno de los cetceos mejor conocidos en todo el
mundo, tanto en la actualidad como posiblemente en la antigedad, debido a su
presencia en las proximidades de la costa, la interaccin con las actividades pesqueras
humanas y su buena adaptacin a la vida en cautividad.

Se caracteriza por presentar un cuerpo fusiforme, robusto y no demasiado esbelto; su
cabeza es corpulenta y tiene un corto rostro con una peculiar forma de cuello de botella
(Figura 2). Las aletas pectorales terminan en punta y aproximadamente a mitad del
cuerpo presenta una aleta dorsal alta y falciforme.


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Figura 2. Delfn mular

El tamao de un delfn mular adulto vara generalmente entre 1.9 y 3.8 metros, siendo
los machos ms grandes que las hembras, soliendo superar aquellos los tres metros de
longitud. El peso puede oscilar en torno a valores que van desde los 150 hasta los 275
kg.

La coloracin tpica es gris oscuro o marrn dorsalmente, difuminndose a gris claro
en los flancos hasta terminar blanco o rosceo en la zona ventral. No obstante existe una
cierta variabilidad geogrfica en las distintas poblaciones de delfn mular en relacin a
su morfologa, tamao, peso y coloracin.

A simple vista no es posible distinguir los machos de las hembras, si no es por
observacin de la zona genital.

La dentadura del delfn mular es homodonta y monofiodonta, ya que todos los dientes
(18-26), de hasta 7.5 mm de dimetro, que puede presentar en cada hemimandbula son
de igual forma. Son cnicos y terminan en punta ligeramente inclinada hacia atrs. La

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denticin homodonta presente en los Odontocetos es excepcional entre los mamferos y
al parecer relacionada con su tipo de alimentacin, ya que capturan e ingieren las presas
sin masticar.

La dieta del delfn mular ha sido bien estudiada en gran parte del mundo. Todos estos
estudios llegan a la misma conclusin: que el delfn mular presenta una alimentacin de
tipo oportunista, con una gran variedad de presas localmente abundantes encontradas en
el estmago de los ejemplares analizados en todas estas reas.

Se estima que el porcentaje de pesces en la dieta del delfn mular es del 90%, mientras
que el resto est compuesto principalmente de cefalpodos.

La cantidad de alimento que estos ejemplares puedan precisar variar de forma
individual en funcin de la edad, sexo y el gasto energtico que realicen. Los
requerimientos diarios (como porcentaje de su masa corporal) de un ejemplar inmaduro
en cautividad se estimaron entre un 5 y un 6.7%. Para hembras adultas entre un 3.9 y
5%, en cambio una hembra en periodo lactante puede consumir diariamente el 8.3% de
su peso corporal debido a los altos requerimientos energticos. El requerimiento diario
de los machos adultos en libertad es probablemente similar al de las hembras que no
amamantan a sus cras y comparable con el 4.2% .

La madurez sexual es alcanzada por los machos entre los 10-13 aos de edad, mientras
que en las hembras es generalmente entre los 6 y 12 aos. Despus de casi unos 12
meses de gestacin, a inicio o finales del verano, coincidiendo con las temperaturas ms
altas en el agua, la hembra da a luz una cra con una longitud al nacer de
aproximadamente 0.9 a 1.2 metros. Desde este momento la madre lo alimentar durante
12 a 18 meses, exprimiendo de forma activa la leche (muy rica en contenido lipdico) en
la boca del pequeo cuando ste estimula los dos pezones. stos estn colocados cada
uno dentro de una fisura mamaria a ambos lados de la fisura genital en el vientre del
animal.

La duracin de las uniones madre - cra es de 3-4 aos para poder dedicar as los
cuidados parentales necesarios para la cra. Slo los intervalos en los que las hembras
dan a luz en menos de 2 aos estn relacionados con la muerte de la cra precedente.

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La esperanza de vida media de estos animales, basada en individuos estudiados en
libertad, se estima alrededor de los 35-45 aos y se ha visto que pueden alcanzar los 46
aos en las hembras y los 34 aos en los machos.

Distribucin

El delfn mular es una especie de distribucin cosmopolita que tpicamente habita en
regiones tropicales y templadas, a pesar de que en ocasiones puede encontrarse en aguas
relativamente fras. Existen dos formas o ecotipos de delfn mular: una conocida como
"nertica", que vive sobre fondos inferiores a los 100-200 metros, y otra "pelgica", que
habita en aguas profundas lejos de la costa. Ambas formas presentan diferencias de tipo
morfolgico, fisiolgico y tambin en el tamao de los grupos.

Muchos animales presentan un rea de campeo o home range, el rea necesaria de
forma regular por parte de un individuo o un grupo de individuos para la bsqueda de
alimento y realizacin de sus actividades vitales. Las dimensiones del rea de campeo
dependern de la disponibilidad trfica para los delfines mulares que forman parte de
una determinada poblacin.

El estudio del rea de campeo de las poblaciones de delfines mulares pelgicos es
mucho ms complejo, debido a las grandes distancias que recorren estos animales en
comparacin con las poblaciones costeras, que concentran su actividad en una cierta
rea mucho ms reducida. Los delfines pelgicos atraviesan grandes reas de ocano en
bsqueda de sus presas, movimientos probablemente relacionados con la disposicin del
alimento. En cambio, esto no ocurre en las poblaciones costeras, aunque algunos de sus
movimientos podran estar relacionados con los movimientos de sus presas; las
poblaciones costeras probablemente ejerzan considerablemente ms presin en las
presas locales en vez de realizar grandes desplazamientos pelgicos.

Se consideran que tres factores influirn considerablemente en la distribucin temporal
de las poblaciones de delfines mulares: los cambios estacionales en la distribucin de
las presas, la presin de los depredadores y requerimientos de tipo reproductivo. A estos

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tres factores habra que aadir la presin que ejerce el hombre sobre estos animales
durante los perodos de alta intensidad de trfico martimo.

Comportamiento

El estudio del comportamiento del delfn mular en la naturaleza siempre ha sido difcil
debido a que en la mayor parte de los casos slo observamos los animales cuando estn
presentes en superficie, siendo complicado realizar observaciones del comportamiento
debajo del agua (Figura 3).


Figura 3. Madre y cra de delfn mular en la costa NE de la isla de Cerdea.

Pese a existir estudios centrados en la ecologa social de las poblaciones de delfines
costeros, el comportamiento en libertad del delfn mular ha sido objeto de pocos
estudios. En la mayor parte de los trabajos la descripcin cuantitativa del
comportamiento ha sido omitida, ya que las largas inmersiones de los delfines, que los
hacen visibles un pequeo porcentaje de tiempo en la superficie, dificultan mucho la
tarea.


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Existen una serie de categoras utilizadas por la mayor parte de los investigadores, que
se conocen en la literatura bajo los trminos anglosajones de "feeding" (alimentacin),
"travelling" (desplazamiento), "socialize" (socializacin) y "other" (formado por el
"resting" (reposo) y otros tipos de comportamiento menos comunes).

El delfn mular se conoce activo tanto de da como de noche. Por lo que hemos de
tener en consideracin que la mayor parte de los estudios basados en el comportamiento
de los animales en la superficie se han realizado en horas diurnas y pocos son los
realizados durante la noche.

Interaccin con las actividades humanas

El delfn mular es conocido en todo el mundo por sus interacciones con las actividades
humanas (Figura 5), muy especialmente con la pesca. En la bibliografa podemos
encontrar muchos ejemplos de esta interaccin, empezando ya con Plinio el Viejo.

Figura 5. Lira italiana que muestra el dibujo de un delfn mular en uno de sus lados

En la actualidad nos encontramos con una cooperacin entre pescadores y el delfines
mulares en las costas de Mauritania y de Australia donde el delfn mular facilita la pesca
a los pescadores. En muchas partes del mundo persigue las embarcaciones dedicadas al
arrastre. Este tipo de actividad parece no provocar una reaccin de rechazo por parte de
los pescadores, ya que las redes normalmente no sufren daos y las prdidas
econmicas son mnimas (Figura 6).

Desgraciadamente no todo es cooperacin, y existe una clara competencia entre el
hombre y el delfn mular por la disponibilidad pesquera. Esto ocurre en muchas partes

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del mundo, entre ellas el Nordeste de la isla de Cerdea, donde el conflicto se genera
principalmente por la captura por parte del delfn mular de los peces enmallados en las
redes caladas por los pescadores, rompindolas. Situacin idntica tiene lugar en otras
partes del mundo.


Figura 6. Embarcacin de pesca de arrastre retirando una red.

Otro tipo de interaccin entre el delfn mular y el hombre, y descubierta por el BDRI
en la isla de Cerdea en Italia, es cmo los delfines se aprovechan de la presencia de
una granja de acuicultura en mar abierto (Figura 7).

Las principales presas del delfn mular en la mayor parte del mundo tienen a su vez
una importancia econmica considerable desde un punto de vista pesquero, de ah la
clara competencia entre el delfn mular y el hombre.


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Figura 7. Delfn mular en las proximidades de la granja de acuicultura


Figura 8. Delfines mulares deplazndose.

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Figura 9. Delfn mular identificado a travs de las marcas naturales presentes en la aleta
dorsal.


Figura 10. Delfn mular entre las jaulas de un vivero de acuicultura.

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Figura 11. Delfn mular solitario alimentndose del pescado enmallado en las redes de
pesca.

Figura 12. Delfines mulares saltando cerca de la costa.