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Qu es el paludismo?

Es una infeccin producida por un parsito. Tambin se llama malaria y existe en


numerosos pases tropicales. Es la enfermedad ms extendida en el mundo. Cada
ao afecta a 800 millones de personas y provoca 2 millones de muertes
aproximadamente. Amenaza, en particular, a los habitantes de las zonas donde la
infeccin es endmica y a los viajeros que se desplazan hasta ellas.
Causas
El parsito responsable del paludismo recibe el nombre de Plasmodium. Existen
cuatro especies de este parsito que transmiten la enfermedad al hombre, de las
cuales una puede ser mortal, Plasmodium falciparum. El parsito se transmite al
hombre por la picadura de un mosquito, el anofeles; slo las hembras pican a los
humanos.
El parsito est presente en la saliva del mosquito y penetra en el cuerpo humano
cuando el insecto infestado produce una picadura a una persona.
El parsito tambin puede transmitirse por medio de una transfusin de sangre de
una persona infestada.
Diagnstico y tratamiento
La presencia de parsitos se pone de manifiesto en pocos minutos mediante el
anlisis al microscopio de una muestra de sangre (con la tcnica llamada de
extensin o de gota gruesa). Hay que distinguir el paludismo benigno del paludismo
que supone un riesgo mortal. El primero puede contraerse en numerosas zonas
clidas y nunca es grave (aunque es posible que se reactive durante varios aos,
cuando no se trata); el segundo existe en la zona intertropical.
Toda crisis de este tipo de paludismo, aunque al principio no parezca grave, es una
urgencia mdica. Por lo tanto, es preciso pensar en l cuando se regresa de un viaje
a un pas de riesgo, en caso de fiebre o de trastornos digestivos.
Un tratamiento bien establecido asegura, normalmente, la curacin del paludismo.
Cuando la enfermedad est mal atendida y los contagios se repiten durante varios
aos, aparece un paludismo llamado visceral evolutivo. Se acompaa de anemia
crnica, ictericia, dilatacin del bazo (con riesgo de rotura) y fatiga general intensa.
Medicamentos antipaldicos
La utilizacin de medicamentos antipaldicos preventivos es absolutamente
necesaria cuando se viaja a un pas donde existe paludismo por P. falciparum. El
tratamiento debe empezar, obligatoriamente, antes de la partida; ha de seguirse
escrupulosamente en el lugar y debe continuarse a la vuelta, durante al menos 6
semanas, sin interrupcin.
En la mayor parte de los pases tropicales, la forma de paludismo ms peligrosa es la
resistente a la cloroquina, uno de los principales tratamientos antipaldicos. Por lo
tanto, es preciso emplear otro medicamento (es imprescindible dirigirse a un
especialista). Hay que hacer lo mismo cuando la estancia es superior a 3 meses.
Para cualquier viaje a un pas de riesgo y a una zona aislada, es prudente
proveerse de una cantidad suficiente de medicamentos, para tratar una crisis que se
declare a pesar de las medidas de prevencin.
Prevencin del paludismo
Existen tres aspectos fundamentales en la prevencin del paludismo o malaria:
Es aconsejable evitar las picaduras de los mosquitos, que son los transmisores de la
enfermedad (p. ej., empleando mosquiteras o repelentes de insectos).

Debe realizarse la profilaxis con los medicamentos apropiados, que variarn segn la
zona geogrfica y las resistencias a los antipaldicos. En ocasiones, en los lugares
donde la resistencia es mayor, debe iniciarse el tratamiento ante cualquier cuadro
clnico que haga sospechar la presencia de paludismo, aunque finalmente no se
confirme.

Hay un gran nmero de estudios que pretenden conseguir una vacuna eficaz para
prevenir el paludismo, pero an se encuentran en una fase experimental.
Consejos a los viajeros
Antes de partir:
Consultar sobre el tratamiento preventivo en un centro especializado. En algunas
zonas del mundo, el parsito se ha vuelto resistente a los medicamentos empleados,
por lo que se recomienda disponer de informacin especfica y actualizada. Las
resistencias son objeto de un control permanente a escala internacional y de una
revisin anual.

En caso de embarazo, existen algunas contraindicaciones que varan segn los
productos.
En el lugar:
Llevar ropas que cubran los brazos y las piernas desde que se pone el sol; durante la
noche, protegerse con una mosquitera impregnada de insecticida.

No hay que dudar en utilizar todo el arsenal de productos antimosquitos.
A la vuelta:
En caso de fiebre al regresar de un pas tropical, es importante consultar con un
mdico en 24 a 48 horas.
Crisis de paludismo
Los parsitos responsables del paludismo se dirigen primero al hgado del hombre.
En oleadas, invaden y destruyen los glbulos rojos, lo que provoca los accesos de
fiebre caractersticos de la enfermedad (accesos palustres) y la disminucin de los
glbulos rojos (anemia). La proliferacin del parsito en la sangre es rpida: los
glbulos rojos infestados estallan y liberan a la sangre los parsitos que contienen;
stos, a su vez, infestan a otros glbulos rojos. Estos momentos corresponden a las
crisis de paludismo, que se repiten cada da o cada 2 o 3 das. En cada acceso, la
fiebre sube a 40 o 41 C, y produce escalofros; despus desciende, lo que provoca
sudores importantes y una sensacin de fro.
Al final de la crisis de paludismo, el paciente est agotado. Presenta un tinte
amarillento y una disminucin de la concentracin de glbulos rojos.

Primaquina: Tiene accin potente frente a las formas intrahepticas llamadas
hipnozotos de P. vivax y P. ovale. Se puede emplear como profilctico, pero se
debe descartar la existencia de un dficit de glucosa -6-P- deshidrogenasa, ya
que produce anemias hemolticas graves en estos casos.
Cloroquina: presenta actividad esquizonticida rpida frente a las formas
hemticas, forma complejos con hemo y evita la cristalizacin. La cloroquina es
el frmaco de eleccin para el tratamiento de la infeccin por P. vivax seguido de
primaquina para la eliminacin de gametocitos. En Indonesia y Nueva Guinea
han aparecido formas de P. vivax resistentes a la cloraquina. Los pacientes, en
estos casos, pueden recibir tratamiento con otros frmacos como quinina o
doxiciclina.
Atavacuona: posee efecto sinrgico con proguanil frente a P. falciparum. Inhibe
el transporte electrnico mitocondrial del protozoo.
Artemisinas: presenta accin muy rpida frente a cepas multirresistentes de P.
falciparum. Debido a su corta vida media se deben usar en combinacin con otro
antimalrico para evitar recrudescencias.
Quinina: presenta actividad esquizonticida hemtica, forma complejos con hemo
que resultan txicos para el parsito. Se usa en reas paldicas con resistencia
de P. falciparum. Se le debe asociar un segundo frmaco como la doxiciclina.







Esquema de dosis contra el paludismo para nios y adultos