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Los ejrcitos en la Edad Media Pgina 1

E-Mail: astaroth@canal21.com
Este documento quiere ser una gua orientativa para cualquier juego de rol ambientado en
la Edad Media. Est orientado sobre todo a las grandes batallas, as como los sitios.
A qu mster no le ha asaltado la duda acerca de si las cosas suceden as realmente, o
las acciones que toma se las est inventando? Puede que consultando aqu consiga
despejar alguna de sus dudas.
Astaroth
Los Ejrcitos en la Edad Media
Los primeros ejrcitos medievales fueron grupos de tribus guerreras cuyo origen se
remonta a la antigedad. De stos surgieron los ejrcitos feudales, formados por vasallos
de un seor feudal con sus respectivos siervos. A los vasallos se les exiga cumplir cada
ao un perodo de servicio militar. Al principio, ste consista en semanas o meses de
servicio que el vasallo realizaba junto con soldados profesionales contratados por l
mismo. Ms tarde, los ejrcitos de reyes y de nobles ricos incluyeron una proporcin
mayor de profesionales y de mercenarios. A finales del periodo, el vasallo enviaba dinero
en lugar de servir personalmente en el ejrcito, y este "impuesto marcial" ayudaba a los
reyes a mantener ejrcitos durante todo el ao.
Para los caballeros, servir en los ejrcitos feudales era una cuestin de honor y de deber.
Al tratarse de una sociedad guerrera, los caballeros vivan para el combate. El xito en la
batalla era el mejor camino para obtener riqueza y reconocimiento. Para los soldados
profesionales, a menudo hijos de la aristocracia a los que les quedaba poco una vez que
el primognito empez a heredarlo todo, luchar era una ocupacin. Tambin era un deber
para los campesinos cuando se les requera aunque, desde luego, no una cuestin de
honor.
Hacia los siglos XIV y XV, muchos plebeyos se unieron al ejrcito para ganar sumas que
a menudo superaban ampliamente a las obtenidas con empleos ms pacficos. La
perspectiva del botn era un fuerte aliciente para que un plebeyo se alistara. Los guerreros
tribales eran fieles a sus jefes y luchaban junto a ellos siempre y cuando recibieran a
cambio la manutencin y algo de botn. Los ideales de las tribus guerreras pasaron a la
poca feudal. Los caballeros de bajo rango y los soldados de infantera esperaban
ansiosamente la oportunidad de participar en el asalto a una rica ciudad o castillo porque,
tradicionalmente, los bastiones que se resistan eran saqueados. Saqueando una ciudad,
un soldado poda acumular una riqueza varias veces superior a su paga anual. Las
batallas a caballo ofrecan tambin sus oportunidades. Podan venderse la armadura y las
armas de los muertos, y obtenerse el pago de un rescate por los caballeros capturados.
La organizacin de los ejrcitos
En comparacin con los grandes ejrcitos nacionales de pocas ms modernas, la
organizacin de los ejrcitos feudales era sencilla. Hasta finales de la Edad Media no
hubo regimientos, divisiones o cuerpos permanentes. Cuando se convocaba a un ejrcito
feudal, cada vasallo viajaba hasta el lugar de encuentro con los caballeros, arqueros e
infantera que le haban solicitado. Una vez en el punto de encuentro, los contingentes
eran reagrupados segn su papel. Los caballeros y sus escuderos marchaban juntos, al
igual que los arqueros y la infantera.
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Las unidades especiales, como los ingenieros y la artillera de asedio, solan ser
profesionales contratados para la campaa. Por ejemplo, la artillera empleada por los
turcos contra Constantinopla fue manejada por mercenarios cristianos.
A finales de la Edad Media, ser soldado mercenario era una profesin respetable. Los
guerreros emprendedores formaban compaas de mercenarios que permitan a un seor
rico o a una ciudad la contratacin de tropas ya listas y formadas para combatir. Algunas
de estas compaas estaban especializadas en un solo tipo de lucha. Por ejemplo, en el
ao 1346, 2000 ballesteros genoveses lucharon al servicio del ejrcito francs en la
batalla de Crcy. Otras compaas de mercenarios aunaban contingentes de todas las
clases. A menudo se les describa en trminos del nmero de lanzas del que disponan.
Cada lanza equivala a un caballero armado ms las correspondientes tropas de
caballera, infantera y artillera. Una compaa de 100 lanzas representaba varios cientos
de hombres armados. Este sistema dio origen al trmino "freelance".
En el ejrcito medieval, la jerarqua de mando era mnima. Pocas maniobras se
planeaban de antemano, por lo que haba escasa provisin de personal para apoyar a los
mandos y transmitir rdenes.
En 1439, Carlos VII de Francia cre las Compaas Reales de Ordenanza. Estas
compaas estaban formadas por caballeros o por soldados de infantera, y eran pagadas
con el dinero de los impuestos. Cada compaa tena una dotacin establecida de
hombres. Normalmente, era el propio rey quien escoga su armadura y las
correspondientes armas. Esto fue el inicio de los modernos ejrcitos permanentes de
Occidente.
El suministro
Las provisiones de medicinas y alimento eran escasas. Los ejrcitos medievales vivan
directamente de las tierras que ocupaban o que atravesaban, en detrimento de sus
pobladores. La llegada de un ejrcito aliado no era mejor que la de uno enemigo. Los
ejrcitos medievales no solan permanecer por demasiado tiempo en una misma zona, al
agotarse pronto el suministro local de alimento y forraje. Esto supona un problema
especialmente en los asedios. Si el ejrcito sitiador no se organizaba para recibir comida y
suministros durante el sitio, poda verse obligado a levantar la plaza para no morir de
hambruna mucho antes de que los sitiados se vieran impelidos a la rendicin.
La salubridad tambin era un problema cuando el ejrcito permaneca afincado en una
misma zona. Un ejrcito medieval transportaba muchos animales adems de las
monturas de los caballeros, y los problemas de aguas residuales producan disentera.
Los ejrcitos feudales tendan a acabar consumidos por la enfermedad y por las
deserciones. Durante su campaa en Francia, Enrique V de Inglaterra perdi en el asedio
de Harfleur alrededor del 15 por ciento de su ejrcito debido a enfermedades, y las bajas
aumentaron en su marcha hasta Aquisgrn. En la batalla en s, slo perdi el 5 por ciento
de sus hombres. Enrique V muri de enfermedad en otro asedio a causa de las malas
condiciones sanitarias.
El despliegue para la batalla
La mayora de las batallas tenan una estructura fija en la que las dos facciones se
organizaban en el campo de batalla antes de empezar la lucha. Las campaas de
maniobras y los acuerdos para el encuentro eran poco frecuentes.
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Antes de la batalla, los mandos dividan sus tropas en contingentes con tareas
especficas. La primera separacin poda ser en infantera, arqueros y caballera. Estos
grupos podan subdividirse en otros a los que se encomendaban misiones individuales o
que deban permanecer en la reserva. Un comandante poda, por ejemplo, organizar
varios "batallones" o "divisiones" de caballera para que cargasen individualmente si lo
precisaba o tenerlos de reserva. Los arqueros podan desplegarse a la cabeza del ejrcito
con el apoyo de bloques de infantera. Una vez organizado el ejrcito, las nicas
decisiones importantes a tomar eran cundo ordenar el ataque a las distintos divisiones.
Comenzada la batalla, haba pocas previsiones para retirarse, reagruparse o
reorganizarse. Por ejemplo, un batalln de caballeros raramente poda usarse en ms de
una ocasin. Una vez utilizados en determinado cometido, normalmente se los retiraba o
se los reforzaba. Una carga de toda la caballera pesada causaba tal confusin, prdida
de equipamiento y de caballeras, que las tropas se quedaba prcticamente sin fuerzas.
En la batalla de Hastings, los caballeros normandos fueron reagrupados para nuevas
cargas, pero no cargaron simultneamente porque no fueron capaces de romper el muro
de escudos sajones.
Los mandos superiores disponan del terreno para su ventaja y realizaban misiones de
reconocimiento para evaluar los puntos dbiles y fuertes de ejrcito enemigo.
El pago de los rescates
La recompensa ltima al triunfo en la batalla era la concesin de honores y de feudos. La
ms comn consista en el botn obtenido en el saqueo de los cuerpos, las ciudades y
castillos, con la venta de armas y armaduras de los muertos, y mediante el cobro del
rescate de prisioneros de rango. Se esperaba que los caballeros pagaran un rescate a
cambio de su vida. Uno de los rescates ms importantes de los que haya quedado
constancia fue el de la suma equivalente a ms de 20 millones de dlares modernos
pagada a un prncipe alemn a cambio de la libertad de Ricardo I de Inglaterra, capturado
durante su regreso de las Cruzadas.
En Aquisgrn, los ingleses tenan presos en la retaguardia a un nutrido grupo de
caballeros franceses con el fin de pedir su rescate. Durante la batalla, un contingente
francs asalt la retaguardia inglesa provocando brevemente el pnico de Enrique V. Este
orden la ejecucin de los prisioneros para as evitar su liberacin, perdiendo de ese
modo una fortuna en rescates.
La captura de los caballeros era registrada por los heraldos, que apuntaban qu soldados
eran responsables de su captura y por lo tanto deban recibir el rescate. Luego lo
notificaban a los familiares de los prisioneros, disponiendo el pago del rescate y
finalmente su liberacin.
La popularidad que cobraron los rescates puede parecer una costumbre muy civilizada,
pero encubre el aspecto ms siniestro de la historia. Los prisioneros de bajo rango podan
ser directamente asesinados para evitar las molestias derivadas de su vigilancia y
alimentacin.
La estrategia militar
La estrategia militar medieval se centraba en el control de las fuentes de riqueza y, en
consecuencia, en su capacidad para la ocupacin de tierras. Al principio del periodo, esto
equivala bsicamente a destruir o defender los campos, ya que toda la riqueza tena
origen en las tierras de labranza y en los pastos. Con el paso de los aos, las ciudades se
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convirtieron en importantes puntos de control como centros de riqueza derivados del
comercio y la manufactura.
Conquistar y mantener el control de los castillos era parte esencial de las guerras, ya que
stos defendan las tierras de labranza y pasto. Los ocupantes del castillo controlaban a la
poblacin de los alrededores. A medida que iban creciendo, las ciudades tambin se
fortificaron. La defensa y la conquista de ciudades fue adquiriendo gradualmente mayor
importancia que el control de los castillos.
Los ejrcitos de tierra maniobraban para conquistar las fortificaciones clave y devastar los
campos, o para evitar que el enemigo llevara a cabo esas mismas acciones. Las batallas
campales se producan para poner fin a la destruccin provocada por las invasiones
enemigas. Por ejemplo, los anglosajones se batieron en Hastings, en el ao 1066, para
poner fin a una invasin de los normandos. Los anglosajones fueron derrotados y los
normandos, bajo Guillermo el Conquistador, pasaron los siguientes aos estableciendo su
control sobre Inglaterra mediante una campaa de conquistas. La batalla de Lechfield,
librada en el 955, enfrent a los germanos y a invasores magiares provenientes del Este.
La victoria decisiva de los germanos, bajo el mandato de Otn I, puso fin a posteriores
invasiones de los magiares. La derrota de los moros en el 732 por parte de Carlos Martel
acab con las invasiones musulmanas y con su expansin fuera de Espaa.
Las batallas de Crcy, Poitiers y Aquisgrn, libradas durante la Guerra de los Cien Aos
entre Francia e Inglaterra, fueron tres intentos por parte de los franceses de frenar las
incursiones inglesas. Los franceses fueron derrotados en las tres batallas, por lo que las
invasiones inglesas siguieron su curso. En este caso, sin embargo, los ingleses no
lograron un control permanente de los territorios y, con el tiempo, los franceses acabaron
por ganar la guerra.
Las Cruzadas fueron intentos de conquistar y controlar puntos estratgicos en Tierra
Santa que permitiesen obtener el control de la zona. Las batallas en las Cruzadas tenan
lugar para acabar con el control de uno de los bandos. La victoria de los Sarracenos bajo
Saladino, en la batalla de Hattin en 1187, permiti a stos la reconquista de Jerusaln.
Las tcticas militares
Las batallas medievales fueron evolucionando desde desordenados enfrentamientos entre
bandas armadas a batallas en las que se usaban tcticas y maniobras. Parte de esta
evolucin se debi al desarrollo de distintos tipos de soldados y armas, y al aprendizaje
de su manejo. Los primeros ejrcitos de la Alta Edad Media consistan en grupos de
infantera. Al desarrollarse la caballera pesada, los mejores ejrcitos pasaron a ser
hordas de caballeros. Los soldados de infantera quedaron destinados a devastar las
tierras de labranza y a realizar el trabajo pesado durante los asedios. Sin embargo, en el
campo de batalla este tipo de soldado corra riesgos respecto a ambos bandos, al buscar
los caballeros el enfrentamiento con sus enemigos en combates individuales. Esto era as
principalmente a principios del periodo, cuando la infantera se constitua de siervos y de
campesinos sin preparacin. Los arqueros eran tambin tiles en los asedios, pero
corran igualmente el riesgo de ser arrollados en el campo de batalla.
A finales del siglo XV, los comandantes estaban haciendo progresos en disciplinar a sus
caballeros y en lograr que sus tropas funcionasen en equipo. En el ejrcito ingls, los
caballeros acabaron otorgando a regaadientes su respeto a los arqueros despus de
que stos demostraran su valor en numerosos campos de batalla. La disciplina tambin
mejor al haber ms caballeros que luchaban por dinero y menos que lo hicieran por el
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honor y la gloria. En Italia, los soldados mercenarios adquirieron fama por largas
campaas en las que apenas se derram sangre. Para entonces, los soldados de todos
los rangos eran activos de valor que no deban desaprovecharse a la ligera. Los ejrcitos
feudales en busca de gloria se convirtieron en ejrcitos profesionales ms interesados en
seguir viviendo para disfrutar la paga.
Las tcticas de la caballera
La caballera normalmente se organizaba en tres grupos, o divisiones, que eran lanzadas
al combate una detrs de otra. La primera oleada deba abrirse paso entre el ejrcito
enemigo o desbaratar sus filas para que la segunda o la tercera pudiesen hacerlo. Una
vez que el enemigo se pona a correr, comenzaban la matanza y la captura propiamente
dichas.
En la prctica, los caballeros actuaban individualmente en detrimento de lo planeado por
el comandante. El honor y la gloria eran los principales intereses de los caballeros, por lo
que maniobraban para obtener posiciones de primera fila en la primera divisin. La
victoria del ejrcito en el campo de batalla era un objetivo secundario al de su propia
gloria. Batalla tras batalla, los caballeros cargaban tan pronto como vean al enemigo,
desbaratando todo plan previsto.
En ocasiones, los comandantes desmontaban a sus caballeros para poder controlarlos
mejor. Esta opcin era bien acogida por las tropas menores, cuyas esperanzas en las
luchas de embestida eran realmente pocas, por lo que aumentaba el vigor en el combate
y la moral del soldado comn. En este caso los caballeros, junto con soldados de
infantera, luchaban tras estacas u otras construcciones defensivas que se diseaban
para minimizar el impacto de las cargas de la caballera.
Un ejemplo de conducta indisciplinada por parte de los caballeros fue la batalla de Crcy
en 1346. El ejrcito francs superaba en mucho en nmero al ingls (40.000 contra
10.000), y tena una cantidad mucho mayor de caballeros. Los ingleses se dividieron en
tres grupos de arqueros protegidos por estacas. Entre los tres grupos haba dos de
caballeros desmontados. Un tercer grupo de caballeros sin montura permaneca en la
reserva. El rey francs envi a los ballesteros mercenarios genoveses a contener al
ejrcito enemigo mientras l trataba de organizar en tres grupos a sus propios caballeros.
Sin embargo, las ballestas estaban mojadas y resultaron ineficaces. Por su parte, los
caballeros franceses ignoraron los esfuerzos de su rey nada ms divisar al enemigo,
prorrumpiendo en frenticos gritos de "Mueran! Mueran! Mueran!". Impacientndose
con los ballesteros genoveses, el rey francs mand cargar a sus caballeros, que
arrollaron a su paso a los genoveses. Aunque la lucha se prolong durante todo el da, los
caballeros y arqueros ingleses, cuyas cuerdas de los arcos permanecan secas,
derrotaron a la caballera francesa por la indisciplina con que combati.
A finales de la Edad Media, el valor de la caballera pesada en el campo de batalla haba
descendido al nivel de los tiradores y la infantera. Para entonces, ya se haba aprendido
la inutilidad de cargar contra una infantera bien disciplinada y situada. Las reglas haban
cambiado. Las estacas, trampas para caballos, y trincheras se empleaban con asiduidad
para protegerse de las cargas de caballera. Las cargas contra filas masivas de piqueros y
arqueros/artilleros dejaban como nico resultado una pila de caballos y hombres
destrozados. Los caballeros se vieron obligados a luchar a pie o a esperar una
oportunidad propicia para cargar. Las cargas devastadoras eran an posibles, pero slo
cuando el enemigo estaba en desbandada, desorganizado o fuera de sus temporales
construcciones defensivas.
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Las tcticas de la artillera
Durante la mayor parte de la Edad Media, las tropas de artillera estaban integradas por
arqueros que manejaban alguno de los distintos tipos de arco. Al principio era el arco
corto, despus la ballesta y finalmente el arco largo. Los arqueros tenan la ventaja de
poder matar y herir a enemigos a distancia sin participar en el combate cuerpo a cuerpo.
El valor de este tipo de tropas era bien conocido en la antigedad, pero las lecciones
aprendidas se olvidaron temporalmente durante la Alta Edad Media. Los caballeros
guerreros que tenan la tierra bajo su control detentaban el rango ms alto, y su cdigo
exiga el combate cuerpo a cuerpo contra un enemigo importante. Matar a distancia con
flechas era un deshonor para los caballeros, por lo que las clases dominantes se
ocuparon poco de desarrollar este arma y de utilizarla eficazmente.
Sin embargo, con el tiempo se fue poniendo de manifiesto que los arqueros eran tiles y
eficaces tanto para los asedios como para las batallas. Ms y ms ejrcitos, aunque fuera
a regaadientes, les hicieron sitio. La victoria decisiva de Guillermo I en Hastings en el
ao 1066 pudo deberse a sus arqueros, aunque los caballeros, como era tradicin, se
llevaron la mayor parte del crdito. Los anglosajones ocupaban una ladera, y estaban tan
apiados tras su barrera de escudos, que los caballeros normandos tenan grandes
problemas para penetrarla. La lucha transcurri durante todo el da. Finalmente los
anglosajones se aventuraron a dejar su barrera de escudos, en parte para dar alcance a
los arqueros normandos. Una vez fuera, los anglosajones abatidos con facilidad. Durante
un tiempo, pareci que los normandos iban a perder, pero muchos piensan que los
arqueros normandos estaban ganando la batalla. Un flechazo afortunado hiri de muerte
a Harold, el rey anglosajn y, a partir de ese momento, la batalla concluy rpidamente.
Los arqueros de infantera combatan en formaciones masivas de cientos e incluso miles
de hombres. Dentro de un radio de accin de cien yardas, tanto los disparos con arco
como los de las ballestas podan penetrar las armaduras. A esa distancia, los arqueros
disparaban a objetivos individuales. Las consecuencias para el enemigo eran
devastadoras, especialmente si no podan responder al ataque. En una situacin ideal, los
arqueros desbarataban la formacin enemiga disparando durante algn tiempo. El
enemigo poda estar a salvo de la caballera tras las estacas, pero no poda parar todas
las flechas o saetas que le disparaban. Si el enemigo abandonaba sus defensas y
cargaba contra los arqueros, la caballera pesada entraba en accin, a poder ser a tiempo
de salvar a los arqueros. Si la formacin enemiga no se mova de su sitio, poda acabar
debilitndose hasta el punto de que la caballera pudiese cargar con eficacia.
A los arqueros se les animaba y subvencionaba activamente en Inglaterra ya que los
ingleses, al librar batallas en el continente, estaban en desventaja en cuanto a nmero.
Cuando los ingleses aprendieron a usar los grandes contingentes de arqueros,
empezaron a ganar batallas a pesar de su inferioridad numrica. Los ingleses
desarrollaron la tctica del aluvin de flechas aprovechando el arco de largo alcance. En
lugar de disparar sobre objetivos individuales, lo hacan sobre el rea ocupada por el
enemigo. Disparando hasta seis flechas por minuto, tres mil arqueros podan arrojar
18.000 flechas contra una formacin enemiga. Los efectos de tamao aluvin en los
hombres y caballos eran devastadores. Los caballeros franceses que luchaban en la
guerra de los Cien Aos, hablaban de que el cielo se tea de negro y del ruido de los
proyectiles en su trayectoria.
Los ballesteros adquirieron importancia en los ejrcitos del continente, sobre todo en las
milicias y ejrcitos profesionales mantenidos por ciudades. Con un mnimo de
entrenamiento, un ballestero se converta un soldado eficaz.
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En el siglo XIV, las primeras pistolas primitivas hacan su aparicin en el campo de
batalla. Cuando funcionaban, eran incluso ms poderosas que los arcos.
El problema de emplear arqueros era protegerlos mientras disparaban. Para ser eficaces,
tenan que estar relativamente cerca del frente enemigo. Los arqueros ingleses
transportaban estacas que clavaban con mazos en el campo de batalla frente al objetivo
de sus proyectiles. Estas estacas les prestaban cierta proteccin frente a la caballera
enemiga. Ellos confiaban en el poder de su arsenal para rechazar a los arqueros
enemigos. Si eran atacados por la infantera enemiga, se hallaban sin embargo en
desventaja. Los arqueros llevaban un gran escudo apaisado al campo de batalla. Este
escudo llevaba soportes y poda instalarse en forma de barrera tras la que parapetarse y
poder disparar.
A finales del periodo, ballesteros y piqueros luchaban en equipo en formaciones
combinadas. Los piqueros mantenan a raya a las tropas enemigas que luchaban cuerpo
a cuerpo, mientras que los artilleros disparaban contra la formacin enemiga. Estas
formaciones mixtas aprendieron a moverse y de hecho a atacar. La caballera enemiga
tena que retirarse ante una fuerza combinada de piqueros y de ballesteros/pistoleros. Si
el enemigo no poda responder con sus propias picas y proyectiles, probablemente tena
la batalla perdida.
Las tcticas de la infantera
En la Edad Media, la tctica de los soldados de infantera consista sencillamente en
acercarse al enemigo y descargar hachazos. Los francos arrojaban sus hachas justo
antes de lanzarse sobre el enemigo. Los guerreros contaban con la fuerza y la ferocidad
para vencer.
El ascenso de los caballeros coloc temporalmente a la infantera en un segundo plano,
principalmente porque no exista una infantera bien disciplinada e instruida. En los
primeros ejrcitos medievales, los soldados que luchaban de infantera eran campesinos
mal armados e instruidos en su mayor parte.
Los sajones y los vikingos desarrollaron una postura defensiva llamada el muro de
escudos. Los hombres se colocaban de forma contigua y juntaban sus largos escudos
para as formar una barrera. Esto serva para protegerlos de los arqueros y de la
caballera, de los cuales careca su ejrcito.
La infantera experiment un resurgimiento en aquellas reas que carecan de
condiciones para formar tropas de caballera pesada, por ejemplo en los pases de relieve
accidentado como Suiza y Escocia, y en las ciudades en pendiente. Debido a la
necesidad, estas dos partes encontraron formas de organizar ejrcitos eficaces que
incluan muy poca o ninguna caballera. Ambos grupos descubrieron que los caballos no
cargaran contra una barrera de estacas afiladas o de puntiagudas lanzas. Una formacin
disciplinada de lanceros poda detener a la elite de la caballera pesada de los nobles y
naciones de mayor poder, y todo ello por una mnima parte del coste que supona una
fuerza de caballera pesada.
Una formacin schiltron era un crculo de lanceros que los escoceses comenzaron a
emplear durante las guerras de independencia que se produjeron hacia finales del siglo
XIII (las que se recreaban en la pelcula Braveheart). Ellos descubrieron que el schiltron
era una formacin defensiva eficaz. Robert Bruce slo presentaba batalla a los caballeros
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ingleses en terreno pantanoso, lo que dificultaba notablemente la carga de la caballera
pesada.
Los suizos adquirieron renombre en la lucha de picas. Bsicamente revivieron la falange
griega y llegaron a adquirir una gran pericia en el combate con largas armas de palo. Lo
que hacan era formar un escuadrn de piqueros. Las cuatro filas exteriores sujetaban las
picas a una altura similar, apuntando algo hacia abajo. Esto creaba una barrera eficaz
contra la caballera. Las filas de la retaguardia usaban armas de palo acuchillado para
hacer frente a los enemigos que se acercaban a la formacin. Los suizos estaban
entrenados hasta tal punto que eran capaces moverse en formacin con relativa rapidez.
Ellos convirtieron una formacin defensiva en una fuerza de ataque de igual eficacia.
La respuesta frente a los compactos grupos de piqueros era la artillera, que rompa las
filas de estas densas formaciones. Los espaoles parecen haber sido los primeros en
lograrlo de forma eficaz. Los espaoles combatan tambin con pericia a los piqueros
mediante espadachines con escudos. Se trataba de hombres ligeramente armados que
podan penetrar entre las picas y luchar eficazmente con sus cortas armas. Su defensa
era un pequeo y manejable escudo. Al final de la Edad Media, los espaoles fueron
tambin los primeros en experimentar combinando, en una misma formacin, a piqueros,
espadachines y pistoleros. El resultado fue una eficaz formacin capaz de enfrentarse a
las distintas armas en varios terrenos, tanto en la defensa como en el ataque. A finales del
periodo medieval, los espaoles eran la fuerza militar ms eficaz de Europa.
Castillos
Las fortificaciones y los trabajos de preparacin del terreno se haban empleado para la
defensa desde la Edad de Piedra. Sin embargo, los verdaderos castillos no aparecieron
en Europa hasta el siglo IX, por una parte como respuesta a los asaltos de los vikingos y
por otra como manifestacin de la descentralizacin del poder poltico feudal. Desde el
siglo IX hasta el XV se construyeron por toda Europa miles de castillos. Un censo
realizado en Francia en 1905 contabiliz, slo en ese pas, ms de 10.000 restos de
castillos.
Durante el perodo feudal los nobles del lugar proporcionaron la ley y el orden, adems de
proteccin contra asaltantes, como los vikingos. Los castillos eran construidos por los
nobles para dar proteccin o para proporcionar una base segura desde la que pudieran
operar las fuerzas militares del lugar. El evidente valor defensivo de un castillo oscurece el
hecho de que principalmente era un instrumento ofensivo. Funcionaba como base de
operaciones para soldados profesionales, sobre todo de la caballera, que controlaba el
campo circundante. En una poca en la que por diversas razones la autoridad
centralizada de los reyes era dbil, una red de castillos y las fuerzas militares a las que
brindaban apoyo proporcionaban una relativa estabilidad poltica.
Defensas de los castillos
El principio bsico de la defensa de los castillos era elevar al mximo el peligro y el ngulo
de exposicin de los atacantes, reduciendo los de los defensores. Un castillo bien
diseado poda ser defendido eficazmente por una fuerza reducida y resistir durante un
largo perodo. Una defensa resistente permita mantenerse a los defensores, si contaban
con un buen suministro de provisiones, hasta que una fuerza de auxilio expulsara a los
sitiadores o hasta que los atacantes se vieran forzados a replegarse por falta de
suministros, bajas o enfermedades.
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Torre del homenaje
La torre del homenaje era un pequeo castillo situado a menudo dentro del grande. Era
un edificio fortificado que a menudo serva como residencia para el seor del castillo. Si
los muros exteriores caan, los defensores podan retirarse a la torre del homenaje para la
defensa final. En el caso de muchos castillos, el complejo empezaba con la torre del
homenaje, que era la fortificacin original. Con el tiempo, el complejo se ampliaba para
incluir una muralla exterior y torres, que servan de primera lnea de defensa de la torre
del homenaje.
Murallas
Las murallas de piedra estaban hechas a prueba de fuego y protegidas contra las flechas
y otros proyectiles. Un enemigo no poda trepar por las paredes verticales sin el equipo
apropiado, como escaleras o torres de asalto. Los defensores ubicados encima de las
murallas podan derribarlos o arrojarles objetos. Los atacantes estaban totalmente al
descubierto y deban disparar hacia arriba, lo que era una gran desventaja respecto de los
defensores, que estaban muy protegidos y disparaban hacia abajo. La fortaleza y el valor
de proteccin ofrecido por las murallas de los castillos se aumentaba, cuando era posible,
construyndolas sobre riscos u otras elevaciones. Las puertas y ventanas en las murallas
eran mnimas y muy protegidas.
Torres
En las esquinas, y quiz a intervalos a lo largo de una gran muralla, las torres se ubicaban
como puntos fuertes. Los torres se extendan ms all del plano vertical de la superficie
de la muralla, permitiendo disparar a los defensores desde ellas. Desde una esquina de la
torre, los defensores podan disparar a lo largo de dos diferentes superficies de la muralla.
Una puerta poda protegerse situando una torre a cada lado. Algunos castillos empezaron
como simples torres y acabaron convirtindose en un complejo mucho ms grande
formado por las murallas, una torre del homenaje interior y las torres adicionales.
Almenas
A menudo se mejoraban las murallas y las torres para que proporcionaran mayor
proteccin a los defensores. Una plataforma situada tras la parte superior de la muralla
permita a los defensores luchar y mantenerse en pie. Se construan rendijas en la muralla
superior para que los defensores pudieran disparar o luchar, quedando parcialmente
cubiertos. Estas rendijas podan tener postigos de madera para dar ms proteccin. En
las murallas superiores se ponan rendijas para disparar, llamadas troneras, desde las
que los arqueros podan tirar mientras estaban casi totalmente protegidos.
Durante un asalto, se extendan hacia fuera plataformas cubiertas de madera desde la
parte superior de las murallas o desde las torres. stas permitan a los defensores abatir
directamente a los enemigos que estaban bajo las murallas, o arrojar sobre ellos piedras o
lquidos hirviendo, mientras estaban protegidos. En la parte superior de las plataformas
colocaban pieles humedecidas para que los atacantes no las pudieran incendiar. Las
versiones de piedra (llamadas merlones) de las plataformas de madera se podan
construir sobre puertas u otros puntos clave.
Fosos, zanjas y puentes levadizos
Para acentuar la ventaja proporcionada por la altura de las murallas, se poda excavar en
la base una zanja alrededor de todo el castillo. Donde era posible, esta zanja se llenaba
de agua para crear un foso. Tanto las zanjas como los fosos dificultaban los asaltos
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directos contra las murallas. Los hombres con armaduras se arriesgaban a ahogarse si
caan al agua, aun cuando fueran relativamente poco profundas. Los fosos impedan que
se socavaran las murallas del castillo, debido al riesgo de que las excavaciones se
hundieran durante la construccin y sepultaran a los excavadores. En algunos casos, los
atacantes tenan que vaciar el foso antes de iniciar un asalto. Despus rellenaban la zanja
en varios sitios, para poder levantar junto a las murallas las torres de asalto y las
escaleras.
Los puentes levadizos ubicados a lo largo de un foso o de una zanja permitan a los
ocupantes del castillo entrar y salir cuando fuera necesario. Cuando haba peligro, se
elevaba el puente levadizo restableciendo la zanja y cerrando las murallas. Los puentes
se elevaban mediante un mecanismo que estaba dentro del castillo, protegido de los
atacantes.
Rejilla
Era una verja fuerte que se deslizaba hasta el suelo de la puerta del castillo, para
bloquear la entrada. La puerta de un castillo estaba dentro de la torre de entrada. El tnel
estaba bloqueado por una o ms rejillas, en el centro o en sus extremos. El mecanismo
que levantaba la rejilla estaba en la parte superior de la torre de entrada, fuertemente
custodiado. La rejilla era una verja de madera resistente o de hierro. Tanto los defensores
como los atacantes podan disparar o clavar sus armas a travs de la rejilla.
Barbacana
Un castillo poderoso tena una puerta interior y otra exterior. Entre los dos haba un rea
abierta, llamada barbacana. sta estaba rodeada por murallas y diseada para que se
convirtiera en una trampa para cualquier atacante que traspasara la puerta exterior. Una
vez dentro de la barbacana, los atacantes slo podan regresar por la puerta exterior o
luchar para abrirse paso por la interior. Mientras tanto, eran objetivos al descubierto para
las flechas y otros proyectiles.
Defensores
Un nmero relativamente pequeo de hombres poda proteger un castillo en tiempos de
paz. Por la noche se levantaba el puente levadizo y se bajaban las rejillas, cerrando la
puerta de forma eficaz. Bajo la amenaza de un asalto, se necesitaba una fuerza mucho
mayor para defender el castillo.
Se necesitaban arqueros y ballesteros hbiles, para disparar desde las murallas y las
torres a los atacantes cuando realizaban el asalto o cuando lo preparaban, intentando
vaciar de agua el foso o llenar la zanja. Cada baja en los atacantes minaba su moral y
capacidad de lucha. Un nmero importante de bajas poda detener el ataque.
Si los atacantes conseguan acercarse para entablar la lucha cuerpo a cuerpo, se
precisaba un importante contingente de espadachines para rechazar el ataque. Se
necesitaban hombres que arrojaran piedras o derramaran lquido hirviendo desde las
plataformas. Tambin se necesitaban hombres para reparar las secciones daadas de las
murallas o para apagar los fuegos iniciados por los proyectiles. Una defensa agresiva
buscaba oportunidades para salir del castillo y atacar al ejrcito asaltante. Una incursin
rpida que quemara una torre de asalto o un lanzapiedras en construccin retrasaba el
asalto y bajaba la moral de los atacantes.
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En pocas de emergencia, se alistaba a los campesinos del lugar para ayudar en la
defensa. Aunque no estaban instruidos como soldados y no dominaban el manejo del
arco o la espada, podan ayudar en muchas otras tareas.
Ocupacin de los castillos
La ocupacin o la defensa de los castillos era una prctica militar habitual a finales de la
Edad Media, debido a la proliferacin de los castillos y de las ciudades fortificadas y a su
importancia estratgica. Aunque una pequea fuerza poda defender un castillo, haca
falta un importante contingente para ocuparlo. El atacante tena que tener un ejrcito lo
suficientemente grande como para poder controlar el campo que rodeaba el castillo,
rechazar a cualquier tropa de auxilio y asaltar directamente la fortaleza, o al menos
mantener un cerco estrecho. Esto era muy costoso.
Al acercarse un ejrcito al castillo, los lugareos normalmente se refugiaban en el interior
llevando con ellos cualquier objeto de valor, sobre todo comida y armas. Sin embargo, si
se esperaba que el asedio fuera muy largo, se poda rehusar la entrada a los campesinos
que no pudieran luchar para as conservar los alimentos. Hay muchos ejemplos
registrados de personas que fueron expulsadas de ciudades asediadas para preservar la
comida. Cuando el rey ingls Enrique VIII asedi la ciudad de Rouen, los defensores
expulsaron a los dbiles y a los pobres para conservar la comida. Los ingleses impidieron
el paso por sus lneas de estos desafortunados. Viejos, mujeres y nios se apiaron entre
la ciudad y el ejrcito ingls durante meses escarbando en busca de sobras y muriendo
de inanicin hasta que se negoci la rendicin.
Al llegar un ejrcito, se poda negociar inmediatamente la posibilidad de rendicin y los
trminos de sta, sobre todo si haba pocos hombres en el castillo o en la ciudad. En caso
de que las negociaciones fracasaran, los atacantes sopesaban cuidadosamente la
posibilidad de asaltar la fortaleza. Si se repela un asalto rpido o se consideraba
demasiado arriesgado, los atacantes impedan la salida del castillo y comenzaban el
asedio. Una vez que la artillera del asedio haba disparado a la ciudad se consideraba
que el asedio haba comenzado oficialmente. En la mayora de los casos, retirarse sin un
buen motivo era inaceptable y estaba considerado como un deshonor.
Un asedio largo era algo parecido a un evento social. El asedio de Neussn en el siglo XV,
slo dur unos meses, pero los atacantes construyeron un largo campo que inclua
tabernas y pistas de tenis. Los nobles que tomaban parte en un asedio se acomodaban y,
a menudo traan con ellos a sus esposas y familias. Los mercaderes y los artesanos de
los pueblos vecinos acudan con rapidez para instalar tiendas y ofrecer sus servicios.
Formalidades del asedio
La realidad de la guerra durante este perodo era que los castillos y las ciudades casi
nunca eran capturados realmente al asalto. Los asaltos, normalmente, eran un acto de
desesperacin, estaban facilitados por actos de traicin o se hacan amparados en el
sigilo. Un asalto costaba demasiadas vidas a menos que la plaza asediada contara con
muy pocas fuerzas. Era mucho ms frecuente orquestar un asedio segn las leyes
predominantes de la guerra y del honor, y ocupar el castillo con relativamente pocas
bajas. Para los defensores sera una traicin rendirse sin lucha, por lo que el asedio se
mantena y se destrozaban las murallas del castillo. Si el seor del castillo no estaba
dentro, su segundo al mando, llamado castellano o alguacil, poda rendir al castillo con
honor despus de muchos das si no haba aparecido una fuerza de auxilio. Los
castellanos a menudo solicitaban un contrato que especificara claramente cuales eran sus
obligaciones y bajo que circunstancias no seran penalizados por rendirse.
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En los raros casos en los que la posibilidad de rendicin no exista o era rechazada, la
poltica aceptada era que tras un asalto victorioso haba poco lugar para la compasin.
Los soldados corrientes e incluso los civiles presentes en el interior podan ser
masacrados y el castillo o la ciudad podan ser saqueados. A los caballeros capturados
normalmente se les mantena con vida y se les retena para conseguir el rescate. Todos
los atacantes reciban una parte del botn. La aplicacin prctica de esta poltica era otro
aliciente para que los defensores negociaran la rendicin tras un perodo razonable de
asedio. El rey Enrique V de Inglaterra tom la ciudad de Caen en 1417 tras un largo
asedio. Despus permiti a su ejrcito saquear la ciudad de un extremo a otro en
respuesta a la obstinada resistencia de los defensores. Todos los hombres de la ciudad
que no eran sacerdotes fueron asesinados. En su siguiente parada, el castillo de
Bonneville, los defensores aceptaron la rendicin y entregarles las llaves tras siete das
sin recibir ayuda, aunque ambas partes saban que no haba perspectiva de ninguna tropa
de auxilio.
El Krak de Chevaliers era el ms famoso de los castillos de los cruzados en Oriente Medio
y todava se levanta imponente en la moderna Siria. Durante la era de las Cruzadas fue
defendido por los caballeros Hospitalarios y resisti ms de una docena de asaltos y
ataques durante cerca de 130 aos, hasta que finalmente cay en manos de los egipcios
en 1271. La historia de su captura fue inusual, pero tpica, en el sentido de que sus
defensores no lucharon hasta morir.
Los rabes desestimaron un ataque contra la puerta principal del Krak des Chevaliers
porque al penetrar all llegaban hasta una serie de pasadizos mortalmente estrechos y
hasta una segunda puerta, que era incluso ms poderosa. En su lugar atacaron la muralla
sur socavando la gran torre en la esquina sudoeste. Esto les permiti entrar ms all del
muro exterior. Sin embargo, antes de atacar la torre del homenaje central, que era incluso
ms poderosa, intentaron una estratagema. Enviaron una paloma mensajera al castillo
con un mensaje del jefe supremo de los Hospitalarios ordenando la rendicin de la plaza.
Inferiores en nmero y sin esperanzas de recibir ayuda, los defensores aceptaron la orden
del mensaje, aunque saban que era falso, y rindieron el gran castillo con honor.
Excavaciones
El principal problema para ocupar un castillo o una ciudad fortificada era el superar las
murallas que impedan la entrada y protegan a los defensores. Una solucin a este
problema el socavar una parte de la muralla, para derrumbarla. Esto slo era posible
antes de que los castillos tuvieran fosos, o antes de que el foso estuviera vaco de agua.
Era imposible excavar cuando la muralla estaba construida en piedra slida.
Los excavadores primero abran un tnel hasta la muralla y despus continuaban hasta
llegar a sus cimientos. El tnel se sostena mediante apoyos de madera que
gradualmente iban soportando la carga de la muralla que haba sobre la tierra que estaba
siendo excavada. En un momento convenido de antemano, se prenda fuego a las
maderas del tnel. Al arder las maderas desapareca gradualmente la sujecin de la
estructura de la muralla y, si todo sala como haba sido planeado, una parte de la muralla
se vena abajo. El muro hundido creaba una entrada para un asalto directo de los
soldados al castillo.
Las excavaciones eran laboriosas y llevaban mucho tiempo. Los defensores que se daban
cuenta de la excavacin del tnel reforzaban el muro amenazado con un muro auxiliar
para que el derrumbamiento no abriera totalmente las defensas. Los defensores tambin
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saban hacer contraexcavaciones, excavando sus propios tneles debajo de las murallas,
para intentar interceptar el tnel del enemigo. Cuando se encontraban los dos tneles se
producan verdaderas batallas bajo tierra.
El asedio
El ejrcito atacante instalaba posiciones alrededor del castillo para evitar fugas o misiones
de combate de los soldados asediados. Los atacantes tomaban las granjas y villas
cercanas. Se creaban patrullas para informar del acercamiento de cualquier ejrcito de
auxilio y para buscar comida. Los jefes atacantes examinaban la situacin y decidan si
simplemente sometan a asedio el castillo o si se preparaban activamente para atacarlo.
Si simplemente iban a dejar que los habitantes del castillo pasaran hambre hasta llegar a
la rendicin, los atacantes se concentraban en mantener a los defensores encerrados y
en evitar que cualquier fuerza de auxilio obligara a levantar el asedio. La eleccin de la
mejor forma de atacar un castillo podra incluir cualquiera de las siguientes opciones:
Excavar una parte de la muralla.
Seleccionar una divisin de la muralla para abrir brecha mediante el lanzamiento
de piedras (o con caones, aunque stos no fueron eficaces hasta el ao 1450,
cerca del final de este perodo).
Seleccionar una parte de la zanja (y del foso, en caso de que lo hubiera) para
rellenarla.
Construir torres de asalto y escaleras para subir por las murallas.
Seleccionar una puerta u otra parte para destrozarla con un ariete.
La velocidad de trabajo en los preparativos del asalto era proporcional a la urgencia que
haba en tomar el castillo, las perspectivas de rendicin y los hombres disponibles. Si los
atacantes tenan grandes suministros de comida, no se esperaban auxilios, y los
defensores parecan dispuestos a rendirse una vez que su honor estuviera a salvo,
entonces los trabajos para preparar el asalto eran poco ms que un espectculo. Si los
suministros del atacante eran escasos, la llegada de auxilio era inminente y los
defensores eran obstinados, entonces los preparativos podan llevarse a cabo da y
noche.
Cuando se terminaban los preparativos, se les daba a los defensores una ltima
oportunidad de rendirse antes de que comenzara el asalto.
El equipo del asedio
El equipo del asedio se usaba para superar las murallas y otras defensas del castillo, para
que la fuerza superior del ejrcito atacante pudiera enfrentarse a los defensores con una
desventaja mnima. La mayor parte del equipo estaba diseado para tirar abajo las
murallas o abrir una brecha. A dems de la escalera simple para subir, el equipo de
asedio usado ms frecuentemente durante la Edad Media inclua el lanzapiedras, la
catapulta de trayectoria plana, la torre de asedio, el ariete, y el pavise.
Una vez que se haba abierto una brecha o que se haba colocado una torre de asedio,
una fuerza voluntaria de soldados encabezaba el asalto. A esta fuerza se le acab dando
el nombre de la "vana esperanza", por las bajas que se esperaba que tuvieran. Pero los
componentes de esta fuerza que sobrevivan, en la victoria eran generalmente los ms
recompensados con ascensos, ttulos y botines.
El lanzapiedras era una gran catapulta potenciada por un contrapeso pesado,
normalmente una gran caja de rocas. Se pona el brazo largo de lanzar debajo, contra la
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masa del contrapeso y se cargaba una piedra de gran tamao. Cuando se liberaba el
brazo el fuerte peso caa, levantando el brazo de lanzamiento y disparando el proyectil de
piedra de gran tamao en una trayectoria elevada arqueada. Los proyectiles arrojados por
este arma caan hacia abajo y su uso estaba sobre todo indicado para destruir la parte
superior de las torres y las almenas. Era difcil daar muros totalmente verticales con el
lanzapiedras, a menos que los proyectiles cayeran justo en la parte superior del muro. Se
montaba fuera del radio del alcance de los arcos y se le defenda de una posible misin
de los defensores para quemar el arma. La catapulta era til para destrozar tejados de
madera y a continuacin prender fuego a los escombros con proyectiles incendiarios.
La catapulta de trayectoria plana era un tipo distinto de catapulta que estaba potenciado
por cuerdas o tiras de piel enrolladas. Un trinquete enrollaba a las cuerdas, tensndolas.
Al aflojarse, las cuerdas giraban tirando del brazo lanzador hacia delante. Cuando el
brazo golpeaba una barra pesada que estuviera en estado de contencin, se disparaba
cualquier proyectil que estuviera en el canasto al final del brazo. La barra de contencin
se poda ajustar para cambiar la trayectoria del proyectil. Estas catapultas tenan una
trayectoria recta, a diferencia de la de trayectoria plana, pero podan causar el mismo
dao. Solan hacer falta muchos disparos para causar un dao apreciable en una muralla.
Sin embargo, los proyectiles disparados y los fragmentos rotos de la muralla ayudaban a
rellenar la zanja, creando una pila de escombros desde la que los atacantes podan
escalar los muros.
Las torres de asedio se acercaban a las murallas y a continuacin arrojaban desde ella
una plancha hasta la parte superior de la muralla. Los soldados de la torre podan avanzar
entonces por la plancha y entablar la lucha cuerpo a cuerpo con los defensores. Dicha
torre sola ser enorme. Tena que ser protegida con pieles hmedas para evitar que la
quemaran. Se mova con lentitud y dificultad, a causa de su peso. Haba que empujarla o
arrastrarla hacia delante con poleas que haban sido montadas previamente con estacas
cerca de la base de la muralla del castillo. Haba que preparar la tierra con anticipacin,
normalmente con una calzada de tablas planas de madera encima de tierra fuertemente
comprimida, para facilitar el movimiento de la torre. Un rea para la lucha, situada en la
parte superior de la torre, permita disparar a los arqueros al castillo mientras se acercaba
la torre. Los soldados montaban las escaleras dentro de la torre una vez que estaban
cerca. Los asaltos desde una torre de asedio nunca cogan por sorpresa a los defensores,
a causa de toda la preparacin previa. Los defensores cogan escaleras para fortalecer la
parte amenazada de la muralla o para evitar que tiraran la plancha. Ellos intentaban
luchar contra la torre segn se iba acercando. Hasta el ltimo momento del asalto, las
mquinas de guerra disparaban contra su objetivo en la muralla para dificultar los
preparativos de los defensores y su respuesta al asalto. Si el primer grupo de atacantes
provenientes de la torre lograba pasar, una corriente continua de hombres les segua por
la plancha para finalizar la ocupacin del castillo.
El ariete era un gran tronco con una cabeza de hierro que estaba introducida dentro de
una abertura mvil y se haca rodar hasta una parte de la muralla o una puerta. Una vez
en la muralla se balanceaba el tronco adelante y hacia atrs contra el muro. La fuerza de
los golpes abra brecha en la placa de madera de la puerta o el muro de piedra, creando
una abertura para el ataque. La parte de arriba del ariete estaba cubierta con pieles
hmedas para evitar que ardiera. El manejo del ariete era un trabajo peligroso. Los
enemigos situados arriba arrojaban rocas de gran tamao, agua hirviendo o aceite
ardiendo sobre el ariete, con la intencin de destrozarlo o de matar a los hombres que lo
manejaban. Incluso cuando se destrua un portal o un puente levadizo, haba
normalmente varios rastrillos y, adems, tenan que abrirse paso por la puerta. En el
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asedio de Tiro, durante el invierno de 1111-1112, los defensores rabes idearon una
defensa ingeniosa contra el ariete. Tiraban ganchos con los que sujetaban el ariete y lo
alejaban de la muralla. As dificultaban continuamente su utilizacin.
Los arqueros atacantes y los ballesteros se refugiaban cuerpo a tierra detrs de grandes
escudos de madera llamado pavises. Una estrecha rendija para disparar, situada en la
parte superior, permita disparar a los defensores. El rey de Inglaterra, Ricardo Corazn
de Len, recibi una herida mortal en el hombro por una flecha corta lanzada por una
ballesta mientras miraba desde el lateral de un pavise.