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HISTRIA SOCIAL Campinas - SP N

O
2 89-111 1995


O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON
Alexandre Fortes
*


*
Doutorando em Histria na Unicamp. Uma verso preliminar deste artigo foi
debatida na linha de pesquisa Trabalho, Poltica e Movimentos Sociais do
Programa de Ps-Graduao em Histria Social do Trabalho da Unicamp.
Agradeo s crticas e sugestes dos seus membros, em particular as do professor
Michael Hall.
Resumo: Este artigo analisa o papel
ocupado pela questo do direito na
produo historiogrfica e terica de
E. P. Thompson. Partindo das
formulaes mais sistemticas de
Thompson a respeito, em Senhores e
Caadores, buscamos identificar a
presena desta problemtica em
trabalhos anteriores como A
formao da classe operria inglesa
e seus artigos sobre a sociedade
inglesa do sculo XVIII. Por fim,
propomos a hiptese de que a partir
de textos do autor voltados para o
debate contemporneo no interior da
esquerda e da sociedade britnica
como um todo, possvel localizar
as motivaes e as preocupaes
polticas que o levaram a se
concentrar sobre o tema.
Abstract: This article analyses the role
of law in E. P. Thompsons
historiographic and theoretical
works. Beginning with a resume of
Thompsons more conclusive
formulations on the issue in his
Whigs and Hunters, we try to
identify the presence of this theme in
former works such as The making of
the English working class and his
articles about XVIII century English
society. Finally, we state the
hypothesis that in his texts for
contemporaneous arguments within
the British left and the British society
one can locate the political concerns
and wiliness that led him to get
involved with such issue.
Palavras chaves: Historiografia Social Inglesa - Thompson - Direito e Lei.
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


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Pois me dei conta de que o direito no se mantinha
cortesmente em um nvel , nem que estava em cada um
destes malditos nveis; estava imbricado no modo de produo
e nas prprias relaes produtivas (como direitos de
propriedade, definies das polticas agrrias) e
simultaneamente estava presente na filosofia de Locke; se
introduzia bruscamente dentro de categorias alheias,
reaparecendo com toga e peruca sob a capa de ideologia;
danava um cotillion com a religio, moralizando sobre o
teatro de Tyburn; era um brao da poltica e a poltica era uma
de suas armas; era uma disciplina acadmica, sujeita ao rigor
de sua prpria lgica autnoma; contribua definio da
prpria identidade tanto dos governantes quanto dos
governados; e, acima de tudo, proporcionava um terreno para
a luta de classes, onde se esgrimiam noes alternativas da
lei (Thompson, 1981: 157).
Tem crescido no campo dos estudos de histria social o interesse e a
necessidade de problematizao do papel desempenhado pela lei e pelo
direito no exerccio de formas peculiares de dominao, na resistncia frente
a estas e, conseqentemente, na cultura poltica construda no interior desta
relao.
A produo historiogrfica e terica de E. P. Thompson desempenhou
reconhecidamente um papel fundamental para isto, e o to pequeno quanto
denso item intitulado O domnio da lei includo nas concluses de seu
livro Senhores e caadores tem sido consagrado como pedra fundamental de
uma profunda mudana de abordagem sobre esta questo em relao s
tendncias at ento predominantes no interior da tradio marxista.
Nosso objetivo aqui , partindo da sistematizao sobre a questo da
lei realizada por Thompson no trabalho acima citado, buscar identificar o
percurso desta problemtica no conjunto da sua obra, analisando textos
escritos em diferentes perodos e com diferentes finalidades.
Sem nenhuma pretenso de esgotar as referncias possveis neste
sentido, acreditamos que esta breve incurso contribuir para a anlise do
desenvolvimento, das mutaes e do encadeamento desta com outras
temticas recorrentes que constituem o campo de pesquisa e reflexo do
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autor, assim como para uma identificao da profundidade das mudanas e
das novas questes por ela colocadas para a histria social.
A lei importa?
Thompson foi consagrado no apenas como o historiador que
revitalizou o conceito de classe social, resgatando-lhe a densidade histrica,
como tambm enquanto um pensador que acentua a anterioridade da luta de
classes em relao classe como fenmeno histrico constitudo.
esta identificao de mltiplas formas de conflito que se articulam
progressivamente numa construo de classe (e diferenciao com outras
classes) que lhe possibilita localizar por detrs da Lei Negra uma complexa
luta social em torno da redefinio dos direitos de propriedade e assim
resgatar os Negros de Whaltam da condio de quadrilha de criminosos (a
que a historiografia jurdica liberal os tinha reduzido sem hesitaes) para o
papel de expoentes da defesa de noes costumeiras de uso da floresta
amplamente compartilhadas pela plebe inglesa at o sculo XVIII.
Deve ter sido portanto com grande espanto que boa parte dos seus
leitores recebeu as afirmaes de O domnio da lei, com sua defesa da
noo de lei e justia como um bem humano incondicional (Thompson,
1987b: 357). Acaso a represso, a espionagem e a derrubada impiedosa de
direitos tradicionais descritos em A formao da classe operria inglesa j
no demonstravam o direito como instrumento do poder de classe? A
promulgao de um cdigo sanguinrio como a Lei Negra frente a delitos
inofensivos como a cata de lenha e a caa de cervos enquanto um portentoso
aparato mantinha as aparncias de uma justia imparcial no comprovaria
seu carter de mistificao?
A conscincia de que poderia estar contribuindo para reforar este
tipo de viso que provavelmente conduz o autor a dedicar algumas pginas
sistematizao do seu ponto de vista sobre a questo da lei. Conforme
voltaremos a discutir adiante, a emergncia desta temtica na sua obra pode
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ser identificada j tanto em trabalhos historiogrficos anteriores como em
textos redigidos para a interveno no debate poltico contemporneo.
Entretanto, com Senhores e caadores, que podemos considerar como obra
fundante de uma histria social do direito, que se colocam as condies para
a elaborao que traz a lei e a questo dos direitos para o centro das
preocupaes dos estudos das relaes de classe.
Sem nos estendermos no debate desse to conhecido trecho,
resgatemos sumariamente a linha geral da argumentao de O domnio da
lei. O texto polemiza simultaneamente de um lado com os adeptos da
longue dure e da histria quantitativa (que poderiam considerar
insignificante a anlise da cultura constitucionalista inglesa do sculo XVIII
e de meia-dzia de florestanos enforcados) e de outro com o marxismo
estruturalista, para o qual a lei como tal nitidamente um instrumento da
classe dominante de facto... (Thompson, 1987b: 349).
Frente aos primeiros, a defesa qualitativa do objeto de investigao
situada no fato de que ao contrrio das vtimas da mortalidade infantil ou da
varola, as de Tyburn eram executadas em nome de valores pretensamente
universais assim como, longe de uma excentricidade insular, a doutrina
constitucionalista gestada na Inglaterra neste perodo viria a desempenhar
relevante papel tanto para as lutas democrticas e populares dos sculos
XIX e XX quanto nas de libertao do domnio colonial.
Mas no sentido do combate ao estruturalismo que a argumentao
est basicamente dirigida. O elemento central da abordagem de Thompson
(1987b: 350, 351) a distino de trs aspectos diferenciados na lei: a
instituio (e aqueles que a exercem), a ideologia e o cdigo com lgica e
procedimentos prprios (a lei enquanto lei). Revendo os episdios descritos
no livro, o autor salienta que a lei no pode ser localizada apenas no
aparato judicirio e legislativo, mas aparece como componente intrnseco ao
conflito, que se caracteriza no como uma luta contra a propriedade (e a lei
que a mantm) mas entre definies distintas de propriedade (e portanto,
dentro da lei at onde possvel e recorrendo a uma noo legitimadora de
justia quando estas possibilidades se esgotam). A lei enquanto prtica
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portanto no se localizava em uma distante superestrutura, mas perpassava
as prprias relaes de produo como norma endossada pela comunidade.
Por outro lado, ao invs de mecanismo de consenso, constitua-se no prprio
campo onde o conflito social se desenvolvia (Thompson, 1987b: 358).
Alm do mais, destaca, no irrelevante que a legitimao do poder
de classe se d nas formas da lei (Thompson, 1987b: 353). Remetendo
necessariamente a noes de universalidade e igualdade, esta no apenas
precisa manter a aparncia de justia (o que em si s coloca certos limites
dominao) como s vezes realmente ser justa (Thompson, 1987b: 354).
Esta mesma retrica igualitria, por outro lado, no pode ser reservada a
uma determinada classe, e a reapropriao possibilita que venha a
desempenhar papel central nas lutas populares (como nos casos de Wilkes
em meados do sculo XVIII ingls e de Gandhi e Nehru na ndia).
Indubitavelmente, coloca o autor, a noo de domnio da lei impe
mediaes ao uso da fora pura como meio de dominao, e pelas suas
caractersticas possibilita mesmo vitrias parciais dos dominados, como
muitas vezes ocorreram contra o prprio governo ingls nos tribunais. Por
outro lado, reconhece que estas mesmas vitrias parciais contriburam para
consolidar a legitimidade das instituies vigentes e afastar os riscos de
revoluo.
Porm, se a anlise da histria de uma lei m, como o caso da Lei
Negra, revela em que medida os mecanismos de criao e aplicao da lei
esto comprometidos com o exerccio do poder de classe, a prpria
indignao frente a isso demonstra o quanto o direito importa, e quo
profunda a expectativa humana de que ele deva transcender a desigualdade
por este poder gerada e mantida (Thompson, 1987b: 360, 361).
nesse sentido que Thompson analisa a rendio das classes
dominantes inglesas do sculo XVIII ao domnio da lei
1
, na conjuntura entre

1
O professor Michael Hall sugere que a traduo mais adequada para a expresso
inglesa rule of law seria Estado de direito. Mantivemos no texto a expresso
domnio da lei, utilizada na edio brasileira de Senhores e caadores, para
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1790-1832. Frente mudana no equilbrio poltico-social representada pela
emergncia dos trabalhadores como classe, estes setores, aps terem
ensaiado no sentido do domnio extralegal, teriam optado por recuar e
restaurar parcialmente (nas palavras do autor) a honra de sua tradio de
classe que criou a viso da aspirao ideal a valores jurdicos universais,
mesmo s custas da prpria hegemonia (Thompson, 1987b: 361).
A lei dos muitos contra a lei dos poucos
A passagem final de Senhores e caadores citada acima remete
diretamente para a conjuntura analisada em A formao da classe operria
inglesa, embora em uma perspectiva (a das classes dominantes) oposta
quela que caracteriza este primeiro clssico de Thompson. Poderamos
dizer que, aps a epopia da luta e conquista de direitos descrita neste como
parte da prpria constituio da classe operria, a questo do Estado de
Direito como terreno onde esta luta se fez possvel e que por ela tornou a ser
revitalizado e aprofundado emerge num primeiro plano nas preocupaes do
autor.
Mas onde est o direito em A formao da classe operria inglesa?
Embora pouco problematizado diretamente, uma releitura atenta revela sua
onipresena desde a estrutura da obra, passando pelas fontes utilizadas at,
finalmente, a prpria narrativa.
a luta pelo direito de representao dos interesses daqueles que no
compunham as classes dominantes at o sculo XVIII ingls que Thompson
elege como fio condutor da articulao de diferentes experincias que
desembocam finalmente tanto numa vitria (a reforma parlamentar de 1832)
quanto na redefinio do campo de classes medida que os industriais
reformadores eleitos a partir da no tardam a utilizar dos mesmos

possibilitar a confrontao da sntese aqui apresentada sobre as idias de
Thompson desenvolvidas naquele livro com o texto integral.
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expedientes que a velha corrupo a fim de reprimir o emergente
movimento operrio e a luta por direitos sociais. Esta experincia poltica de
ampliao dos espaos de participao e diferenciao de interesses prprios
levar a que o sufrgio universal venha a capitanear a pauta de
reivindicaes do movimento cartista.
Ao mesmo tempo que na periodizao, encontraremos o direito, j no
seu aspecto mais institucional, como forte presena entre as fontes
utilizadas. Julgamentos, processos criminais, execues, promulgaes e
revogaes de leis e toda a massa documental a eles relacionados constituem
as bases tanto para a descoberta de informaes inditas quanto para a
reinterpretao de fatos j consagrados como marcos da histria da classe
operria inglesa.
Porm, o aspecto central em que a temtica da lei e dos direitos est
presente em A formao..., e que, passando por Senhores e caadores ser
objeto da reflexo de Thompson at Customs in common, o da constituio
e desenvolvimento das noes de justia entre os dominados, o papel por
elas desempenhados na sua vida, na luta por velhos e novos direitos e a
relao de tenso e reapropriao a partir da desencadeada com a ordem
jurdico-poltico estabelecida.
Num primeiro momento, o destaque situa-se no significado da
tradio constitucionalista para a plebe inglesa do sculo XVIII, sintetizada
na idia do ingls livre de nascimento e partilhada com leituras
diferenciadas tanto pelos participantes do motim de Gordon e outras
manifestaes de ao direta sobre injustias particulares (Thompson,
1987a, vol. 1: 65) quanto na ao das turbas Igreja e Rei.
Thompson (1987a, vol. 1: 90) sintetiza esta concepo de liberdade
no seguinte conjunto de pontos: direito de propriedade (embora aqui seja
feita a ressalva que o mesmo foi sendo ampliado para o prprio artfice,
numa viso mais democrtica); no submisso ao domnio estrangeiro;
monarquia constitucional (no-absolutismo); garantias contra as prises
arbitrrias; julgamento por sistema de jurados; por fim, e acima de tudo, o
direito de ser deixado em paz (Thompson, 1987a, vol. 1: 87). A este
conjunto bsico, identificado como um consenso moral (Thompson, 1987,
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vol. 1: 85) de limites autoridade, acrescentam-se as idias de que a
Revoluo Gloriosa institura um precedente para o motim, de que exrcito
e polcia permanentes so atentatrios liberdade e de que a espionagem
interna (vista como uma prtica continental) era inconcebvel na
Inglaterra. Esta noo de limites explicaria o paradoxo de um Cdigo Penal
sanguinrio com uma aplicao muitas vezes liberal, medida que fecharia
o espao para o arbtrio e se situaria em uma prtica jurdica que necessitava
reafirmar a crena da igualdade de ricos e pobres perante a lei.
Segundo Thompson, embora este constitucionalismo alimentasse a
idia de igualdade jurdica, colocava simultaneamente limites muito claros
aos reformadores de meados do sculo XVIII. Sua retrica restringia-se
identificao do que consideravam uma corrupo da constituio, e a
contestao s injustias do presente legitimava-se exclusivamente com
relao aos ancestrais e precedentes saxes frente a um mitolgico jugo
normando que os teria deturpado. Tais limites so identificados como
entraves para o avano da luta pela reforma:
Contudo, era necessrio romper essa retrica, pois - mesmo
quando adornada pelos improvveis termos saxes de Baxter
2

- ela implicava na absoluta sacralidade de certas convenes:
o respeito pela instituio monrquica, pelo princpio
hereditrio, pelos direitos tradicionais e da Igreja Anglicana e
pela representao, no dos direitos humanos, mas dos
direitos de propriedade (Thompson, 1987a, vol. 1: 95, 96).
Da a importncia revolucionria de Tom Paine, ao deslocar o debate
sobre a legitimidade da aspirao popular a determinados direitos do campo
dos precedentes histricos e do direito costumeiro (a alegada tradio sax
que teria sido deturpada aps a conquista da Inglaterra pelos normandos)
para o da razo (os direitos que deveriam ser assegurados a todos os seres

2
Numa passagem anterior, Thompson salienta que os saxes nos quais John
Baxter buscava precedentes para suas idias polticas eram todos jacobinos e
sans-culottes.
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humanos para lhes proporcionar uma existncia digna). Entretanto,
Thompson nos recorda que a iniciativa neste deslocamento pode ser
atribuda originalmente ao pensamento conservador de Edmund Burke, que
no combate anti-jacobino passa a defender a Constituio inglesa com base
na natureza humana, substituindo a idia de freios e pndulos do sistema de
poder pela do uso do mesmo mecanismo contra a multido porca e suas
pretenses representao poltica. Na reao a esta infeliz expresso,
amplamente difundida em forma satrica, que se inserem Os direitos do
homem de Paine, com sua defesa do direito dos vivos contra o princpio
hereditrio. Esta obra fundante do movimento operrio ingls, em cuja
segunda parte se encontra a base para grande parte da legislao social do
sculo XX (Thompson, 1987a, vol. 1: 102), se de um lado no desafiava a
propriedade privada nem o laissez-faire (Thompson, 1987a: 104), por outro
constituiu-se na doutrina capaz de expressar a mobilizao entre um
nmero ilimitado de membros e, contribuindo para o rompimento da
conscincia popular com o tradicionalismo dominante (num trabalho
posteriormente aprofundado em A idade da razo), adubou o solo em que o
emergente movimento operrio plantou e nutriu a rvore da liberdade.
Delineada a tradio poltica que constituiu-se em patrimnio da
classe operria inglesa, o volume 2 de A formao... concentra-se sobre o
processo de explorao que constituiu a Revoluo Industrial e na
resistncia frente a ele por parte dos trabalhadores.
Os trs setores sociais cuja experincia aqui analisada por
Thompson confrontam-se com a perda de direitos tradicionais e com base
nestes que articulam o discurso de condenao opresso e perda de status
a que so submetidos. Esta perda de direitos est presente nos cercamentos
no que diz respeito aos trabalhadores rurais, na suplantao das noes de
preo e salrio justos pela concorrncia de mercado no que diz respeito
aos artesos e na derrubada dos Estatutos elizabethanos que regulavam os
ofcios ligados tecelagem (Thompson, 1987a, vol. 2: 45, 46, 74, 95).
a conscincia da perda destes direitos, somada represso poltica,
que contribui para a identificao da explorao como um fenmeno anti-
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


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natural e, portanto, atentatrio contra os direitos do homem, e a busca por
conter seus efeitos malficos levou reivindicao de novos direitos, como
foi o caso da luta pelo salrio-mnimo e pela jornada de trabalho de 10 horas
(Thompson, 1987a, vol. 2: 158).
Na busca da manuteno destes direitos ameaados e na formulao
de novos direitos, a classe operria inglesa foi progressivamente se
definindo num dos plos de um conflito entre sistemas de valores
alternativos (Thompson, 1987a, vol. 2: 166-169) e construindo para si
mesma uma nova noo de comunidade, medida que os laos que lhe
asseguravam um lugar numa vaga comunidade nacional eram um a um
rompidos em nome do progresso e da modernizao (Thompson, 1987a, vol.
2: 347).
luz deste cenrio que Thompson ir reexaminar o imbricamento
das tradies de luta legal e clandestina e seu desenvolvimento at 1832 no
volume 3 de A formao....
Demonstrando que a luta contra a introduo de determinadas
mquinas no ramo da tecelagem, longe de ser uma reao cega e instintiva,
fundamentava-se na defesa do Estatuto elizabethano (Thompson, 1987a, vol.
2: 96), o autor ir salientar como esta defesa esgotou todos os recursos
parlamentares (especialmente a elaborao de peties) (Thompson, 1987a,
vol. 3: 114), passando ao uso da ao direta medida que os prprios
trabalhadores percebiam que estavam sendo empurrados para fora do mbito
constitucional pela inflexibilidade da adeso das classes dominantes
economia poltica ortodoxa (Thompson, 1987a, vol. 3: 117). O luddismo
representava assim um ponto de inflexo na noo de direitos da classe
operria:
De um lado, olhava para trs, para costumes antigos e uma
legislao paternalista que nunca poderiam ressuscitar; de
outro lado, tentava reviver antigos direitos a fim de abrir
novos precedentes. Por vrias vezes, suas reivindicaes
incluam um salrio mnimo legal, o controle do suor das
mulheres e meninos, a arbitragem, o compromisso dos mestres
em encontrar trabalho para trabalhadores qualificados
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tornados suprfluos pela introduo das mquinas, a proibio
de trabalhos ordinrios de imitao, o direito livre
associao sindical. Todas essas reivindicaes olhavam para
a frente, tanto quanto para trs, e traziam em si uma imagem
vaga de uma comunidade no tanto paternalista, mas sim
democrtica, onde o crescimento industrial seria regulado
segundo prioridades ticas e a busca do lucro se subordinaria
s necessidades humanas (Thompson, 1987a, vol. 3: 123).
Esta luta que recorreu a meios ilegais para preservar e criar direitos
por outro lado sustentou-se na medida em que gozava de amplo respaldo
moral na comunidade dos distritos atingidos. Por isso mesmo, enquanto a
populao local podia se regozijar com a notcia do assassinato do primeiro-
ministro Perceval na distante Londres, o uso da mesma violncia contra o
industrial Horsfall, que embora odiado no deixava de ser um membro da
comunidade, abala a sano que sustentara a radicalizao da ao luddita
(Thompson, 1987a, vol. 3: 145) e marca o incio do abandono das formas de
ao direta como meio principal de luta dos trabalhadores em benefcio da
renovada e ampliada luta pela reforma eleitoral, j agora reforada pela
experincia clandestina e pelo desenvolvimento de diversas formas de
associao entre um nmero ilimitado de membros e que, em funo
disso, avanar progressivamente at as raias de um processo
revolucionrio.
Em 1819, assentados sobre a base da corroso do tecido de submisso
e medo que sustentava o ancien rgime ingls, puderam os reformadores
apresentar-se no papel de constitucionalistas defendendo a extenso de
direitos inquestionveis (organizao poltica, liberdade de imprensa,
liberdade de reunio pblica e direito a voto) s ordens inferiores e a
partir da inverter a situao, colocando o principal instrumento do exerccio
da hegemonia herdado do sculo XVIII como uma espada de Dmocles a
ameaar o fim da Velha corrupo (Thompson, 1987a, vol. 3: 258, 259).
Este longo processo onde a autonomia de classe e as idias sobre os
direitos naturais do ser humano consolidaram-se profundamente como
valores para os trabalhadores ingleses levou a que a ameaa de ruptura com
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


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o Estado de direito por parte das classes dominantes, cuja ltima expresso
significativa foi o massacre de Peterloo, tenha paradoxalmente se
transformado em trunfo moral da luta pela reforma e impulsionado o
movimento no sentido da conquista destes direitos:
Ningum que estude a reao aos acontecimentos de Peterloo
pode supor que a tradio do ingls livre de nascimento
fosse meramente conceitual. Nos meses subsequentes, o
antagonismo poltico se acentuou. Ningum podia permanecer
neutro; na prpria Manchester, os legalistas ficaram
extremamente isolados, e os metodistas foram a nica
entidade com apoio popular a se por (com declaraes
grosseiras) ao seu lado.
Se Peterloo pretendera sufocar o direito de reunio pblica,
teve conseqncias exatamente contrrias. A indignao
redundou em organizao radical onde nunca existira antes, e
realizaram-se manifestaes abertas em regies at ento sob
o feitio dos legalistas (Thompson, 1987a, vol. 3: 278, 279).
Mas a influncia duradoura de Peterloo residia no puro
horror dos acontecimentos do dia. Em 1819, a ao dos
legalistas obteve muitos defensores entre sua classe. Dez anos
mais tarde, era um acontecimento recordado com culpa,
mesmo entre a fidalguia. Passou para a gerao seguinte como
um massacre e uma Waterloo dos pobres. E, devido ao dio
em relao ao acontecimento, podemos dizer que, nos anais do
ingls livre de nascimento, o massacre ainda foi, sua
maneira, uma vitria. Mesmo a Velha Corrupo sabia, no seu
ntimo, que no ousaria repeti-lo. Dado que o consenso moral
da nao proscreveu a perseguio a cavalo e o uso de sabres
contra uma multido desarmada, da o corolrio: ganhou-se o
direito de reunio pblica (Thompson, 1987a, vol. 3: 301).
Dado que o consenso moral (...) ganhou-se o direito. Voltaremos a
este ponto posteriormente, quando discutirmos os trabalhos de Thompson
sobre o sculo XVIII. No momento, devemos seguir em frente e constatar
que esta vitria moral somada ameaa revolucionria real permitiu a
Reforma Parlamentar de 1832 (Thompson, 1987a, vol. 3: 423) e assim
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colocou o voto, como meio de controle social das condies de vida e
trabalho e como expresso do valor da galite (Thompson, 1987a, vol. 3:
429, 434, 435) no centro das reivindicaes do movimento operrio que
progressivamente distinguia-se das middle-classes. A formao... conclui-
se com a derrota do radicalismo arteso e do romantismo, cindidos entre si,
frente ao homem aquisitivo, mas com a rvore da liberdade a resplandecer
frondosa regada pelo herosmo e pela generosidade da classe operria para
com as geraes futuras (Thompson, 1987a, vol. 3: 440).
Do paternalismo conscincia de direitos:
a crise do sculo XVIII ingls
Como teria sido possvel que, a partir de uma sociedade baseada na
deferncia e na dominao paternalista, viesse a brotar e se enraizar uma
noo de direitos humanos progressivamente abrangente que expressa em si
mesma a autonomia intelectual e moral da emergente classe operria inglesa
no incio do sculo XIX? Podemos ver os primeiro estudos de Thompson
sobre o sculo XVIII como uma busca de respostas a este questionamento.
Analisando os motins por alimento, o autor rompe a concepo de
reaes espasmdicas fome e descobre o peso da autoconscincia e das
noes legitimadoras para este tipo de ao que constituam o que foi por
ele denominado de economia moral da multido. Fixando o preo justo
dos cereais por conta prpria, em sua forma de atuao mais caracterstica, a
multido colocava a si mesma no papel de executora da lei que muitas vezes
a gentry negligenciava (Thompson, 1989a: 101-103). No que se tratasse de
uma ao revolucionria:
Os limites do que era politicamente possvel (at a
Revoluo Francesa) se expressavam externamente em forma
constitucional e, internamente, no esprito dos homens como
tabus, expectativas limitadas e uma tendncia a formas
tradicionais de protesto, destinada em geral a lembrar gentry
seus deveres paternalistas (Thompson, 1989b: 58).
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Entretanto, aps cem anos de ganhos proporcionados pelo acordo de
1688, era natural que os pobres achassem que eram livres. Por outro lado,
a tolerncia das classes dominantes para com esta licenciosidade apenas se
esgota na dcada de 1790, com o temor causado pela agitao jacobina na
Inglaterra e sua associao com o processo revolucionrio francs, gerando
uma quebra de reciprocidade e delimitando pela primeira vez a configurao
de classes do sculo XIX (Thompson, 1989b: 61).
Antes disso, entretanto, o motim encontrava forte base para sua
legitimidade:
Com este conceito de legitimao, quero dizer que os
homens e as mulheres que se envolviam no tumulto
acreditavam estar defendendo direitos ou costumes
tradicionais e, em geral, que estavam apoiados pelo amplo
consenso da comunidade. Em certas ocasies este consenso
era confirmado por uma certa tolerncia por parte das
autoridades, mas na maioria dos casos, o consenso era to
acentuado que anulava as motivaes de temor ou respeito
(Thompson, 1989a: 65).
A interveno ativa da multido visava ento, a fazer valer um
modelo paternalista j desgastado na prtica, reconstrudo seletivamente de
modo a melhor servir como instrumento de defesa frente aos avanos do
livre-mercado (Thompson, 1989a: 89). O modelo reivindicado postulava que
a comercializao de gros deveria ser direta ao consumidor, sem reteno
espera de subida de preos, com vendas em horas determinadas e prioridade
aos pobres na ordem de compra, a venda no deveria ser por amostragem e,
por fim, padeiros e molineiros eram considerados servidores da comunidade
onde trabalhavam, sendo seus lucros controlados em benefcio de preos
acessveis e boa qualidade dos produtos (Thompson, 1989a: 71, 72).
O motim nos mostra a defesa de direitos tradicionais em sua face
pblica e coletiva. Mas na tessitura das relaes sociais a conquista e a
redefinio, assim como a quebra de direitos, desenvolvem-se
cotidianamente no mbito privado e individual (assim como no de pequenos
grupos).
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Nesse sentido, faz-se necessrio resgatar formas de ao como as
cartas annimas de protesto e ameaa do limbo da criminalidade, e
distinguir claramente um mero mecanismo de extorso (sem datao
histrica particular) de uma forma de ao especfica marcada pelos limites
impostos por uma sociedade onde voc pode odiar os seus amos, mas
provvel que eles sejam seus amos por toda a vida (Thompson, 1989c: 173,
194, 237).
Pblica e privadamente, coletiva e individualmente, desenvolve-se no
sculo XVIII uma mutao na conscincia popular sobre o direito que s
pode ser compreendida atravs da anlise da forma particular de hegemonia
caracterstica deste sculo e do processo de sua crise.
Este o objeto de anlise de Thompson em Patrician society,
plebeian culture, onde postula a existncia de uma hegemonia cultural da
gentry exercida fundamentalmente atravs de elaboradssimas imagens do
poder e da subordinao ritualmente celebradas pelo aparelho judicirio
(que esta mesma gentry em grande medida administrava diretamente)
(Thompson, 1974: 387-390). Expresso de um paternalismo em crise, onde a
Igreja oficial perdera o controle da vida da populao (possibilitando o
desenvolvimento de uma cultura em grande medida autnoma em questes
fundamentais para o desenvolvimento de valores e formas de sociabilidade,
como o lazer) (Thompson, 1974: 395), a prpria existncia deste espao
autnomo e a licenciosidade permitida multido devem ser compreendidos
como o preo a pagar pelo controle da coroa ps-1688, e embora a
insubordinao representasse um inconveniente, at 1790 no foi sentida
como ameaa real (Thompson, 1974: 387, 403). Entretanto, nele que se
desenvolvem as caractersticas prprias da resistncia de uma cultura
plebia, como a tradio annima, o contra-teatro e a ao direta sbita, que
subvertem a benevolncia paternalista medida que foram-na a se
manifestar pela combinao de meio legais e constrangimentos mais ou
menos violentos.
nesse contexto que reaes como a Lei Negra e o recorrente recurso
aos exemplos punitivos dos quais a praa de execues de Tyburn se
constituiu em principal cenrio devem ser compreendidos (Thompson, 1974:
405). Mas tambm nele que, enquanto a racionalizao econmica se
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


104
infiltrava de um lado por entre as brechas do paternalismo, de outro, favores
eram convertidos em direitos, como podemos perceber na fala de Heron,
intendente do Bispo de Winchester, acusado de romper com velhos
costumes em questes midas na relao com os habitantes das terras
episcopais:
Confesso que s vezes me dedico a suspender esses costumes
midos como ele os chama, porque observo que os favores do
seus predecessores so recomendados contra vossa Senhoria
& invocados como direitos, & assim vossa Senhoria no
agradecida por eles. Alm disso, embora midos, muitas
despesas midas ao longo de um ms em meio ano chegam a
uma boa quantia no final (Thompson, 1974: 385).
3

Do mesmo modo, deve ser entendida a recusa do alfaiate, frente ao
Juiz de Paz em aceitar a referncia a seu empregador como seu mestre na
anedota de Defoe citada por Thompson e analisada como momento de
passagem da subordinao para a negociao (Thompson, 1974: 384).
De favores recebidos no interior de uma relao de subordinao para
direitos reivindicados e negociados, o sculo XVIII presenciou o incio de
uma longa, dura e muitas vezes cruel batalha (a est Senhores e caadores a
testemunhar) que contribuiu para consolidar a noo do domnio da lei como
bem humano incondicional e ampliar seu alcance no sentido da
democracia como espao de criao de direitos.
Sistematizada no item O domnio da lei , a questo do direito no
deixou de ser enriquecida com o desenvolvimento posterior de suas
pesquisas e a retomada de antigos trabalhos, como pode ser percebido na
introduo Custom and culture e no texto Sale of wives, ambos
includos em Customs in common.
Aqui, a identificao entre direito e experincia viva da sociedade
total, iniciando-se j na tese geral exposta na abertura do trabalho:
minha tese que a conscincia e os usos costumeiros foram
especialmente robustos no sculo XVIII: de fato, alguns

3
Novamente citado em Thompson, 1987b: 158.
ALEXANDRE FORTES


105
costumes eram de recente inveno e eram na verdade
reivindicaes por novos direitos (Thompson, 1993: 1).
nesse sentido que Thompson advoga o uso da idia de costume,
preferencialmente a tradio ou cultura popular. Busca assim evitar tanto a
idia de permanncia que tende a ser associada primeira quanto a viso de
sistema ordenado (e mesmo de consenso) sugeridos pela segunda. O
costume seria antes um conjunto de recursos e um campo de conflito
(mesma definio dada para o direito em O domnio da lei) utilizado
correntemente poca tanto para se referir ao que hoje costuma ser
designado cultura como Common Law (que em portugus recebe o triste
nome de Direito Consuetudinrio).
Portanto, podemos entender que as mesmas caractersticas atribudas
cultura (aceita com reservas enquanto termo descritivo) plebia sejam
vistas como componentes de uma forma peculiar de conscincia e exerccio
de direitos. Estas caractersticas seriam o carter tradicional (evidente em
prticas como o aprendizado), a transmisso oral, o alto grau de ritualizao
(presente tanto na fixao de preos dos motins por alimento quanto na
venda de esposas ou na Rough Music), a rebeldia (que prefigura a
moderna conscincia de classe) e o peso prioritrio dado a elementos no-
econmicos (como as foras auto-motivantes de regulao social e moral)
(Thompson, 1993: 4, 7, 8).
Como j discutira em Patrician society, plebeian culture, Thompson
salienta aqui a diferena entre a hegemonia atravs da lei e outras formas
histricas do seu exerccio, como aquela da Igreja:
Mas a Lei no dissemina pias irmandades nas cidades nem
extrai a confisso dos pecadores; seus sditos no rezam seus
rosrios nem vo em peregrinaes ao tmulo dos santos - ao
invs disso eles lem panfletos e farreiam nas tavernas e ao
menos algumas das vtimas da Lei foram vistas, no com
horror, mas com uma ambgua admirao. A Lei podia
pontuar os limites tolerados pelos dominantes; mas, na
Inglaterra do sculo XVIII, ela no entrava nas suas cabanas,
no era mencionada nas preces das vivas, decorava suas
paredes com cones, ou conformava uma viso de vida
(Thompson, 1993: 9).
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


106
Porm, se a Lei como instituio hegemnica no moldava a
conscincia da plebe, a inveno de costumes/direitos perpassava os
diversos mbitos da vida, e aps tantos conflitos em torno de trabalho e
propriedade, no espao privado do matrimnio que Thompson pde
identificar claramente este processo.
Estigmatizado como barbarismo, o ritual de venda de esposas acaba
se revelando uma sutil forma de acesso ao divrcio, impedido por via legal
aos pobres atravs do seu custo e dificuldades burocrticas. Mesmo este
sucedneo da Lei oficial, porm, baseia-se para seu funcionamento em
elementos muito similares aos do modelo original. Ateno minuciosa a
procedimentos, papis assinados e registrados, publicidade e execuo da
cerimnia em local pblico e de amplo acesso, e, acima de tudo, a crena
generalizada entre os pobres na sua legalidade e a displicncia em puni-los
por parte dos magistrados que temiam os perigos de retirar-lhes este
costume (Thompson, 1993: 420, 425, 426, 451).
Sugerir que por trs desta prtica poderia haver algo mais do que uma
abominvel demonstrao da dominao masculina custou caro ao autor,
submetido ao que ele mesmo denominou de um charivari intelectual.
Retomar o texto anos depois para a publicao do livro tornou-se uma nova
oportunidade para relembrar que a condescendncia e a anulao da auto-
atividade dos seres humanos no uma boa premissa para o trabalho
historiogrfico. nesse sentido que se compreende a fala da trabalhadora
revoltada com o discurso sobre a opresso feminina proferido pelo jovem
Thompson:
Ns mulheres conhecemos os nossos direitos, voc sabe. Ns
sabemos o que nos devido (Thompson, 1993: 460).
Mesmo que a conscincia do que lhes devido no corresponda
noo atual de direitos, no estamos autorizados a considerar os homens e
mulheres do passado como objetos histricos passivos.

ALEXANDRE FORTES


107
Regando a rvore da liberdade
O episdio relatado no final do item anterior j nos aponta em certa
medida a profunda atualidade da problematizao relacionada lei na obra
de Thompson e sua vinculao com a interveno poltica do autor.
Compreender o direito como espao de conflito implica diretamente em
restituir plenitude da condio de sujeitos os setores submetidos ao longo
da histria s mais variadas formas de dominao, em contraposio a
anlises contemporneas que, ao reduzir a experincia dos primeiros sua
vitimizao, tendem a negar a insero de sua agncia ao processo histrico.
Ao mesmo tempo, esta vitimizao tende a ser estendida aos principais
herdeiros atuais destas lutas, obscurecendo o significado de seu patrimnio
de conquistas histricas. Da denncia de formas de opresso seculares
passa-se ento com facilidade substituio da ao destes sujeitos sociais
concretos pela teoria como espao privilegiado de luta emancipatria.
interessante, portanto, percorrer alguns escritos do autor voltados
diretamente para este debate contemporneo e analisar o imbricamento
destes com sua produo propriamente historiogrfica.
Na polmica contra Perry Anderson, Tom Nairn e a orientao
prxima ao marxismo-estruturalista francs assumida pela New Left Review
em meados da dcada de 60, Thompson resgata o que denomina de bases
sociolgicas do reformismo britnico e analisa a guinada estratgica que
levou a classe operria inglesa uma ocupao institucional do sistema
capitalista recusando uma crtica unilateral a este processo enquanto um
desvio histrico:
Porque os trabalhadores, tendo falhado em derrubar a
sociedade capitalista, se puseram a povo-la de ponta a ponta.
exatamente nessa cesura onde se constrem as instituies
de classe caractersticas do movimento trabalhista - sindicatos,
federaes, TUC, cooperativas e tudo o mais -, vigentes at
hoje. Fazia parte da lgica desta nova direo que cada avano
no interior da estrutura do capitalismo deveria
simultaneamente envolver ainda mais profundamente a classe
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


108
trabalhadora no status quo. Os trabalhadores, na medida que
fortaleceram sua posio ao se organizarem nos locais de
trabalho, mais se tornaram relutantes em aderir a quixotescos
tumultos que poderiam comprometer ganhos acumulados com
tanto custo (Thompson, 1993c: 70, 71).
Esta guinada estratgica deixou suas marcas sobre o conjunto da
sociedade britnica:
Embora no devamos jamais esquecer a projeo da sombra
do imperialismo, a Gr-Bretanha tem sido uma sociedade
comparativamente humana. Certos valores democrticos
consolidados aqui esto longe de serem manifestos no mundo
socialista. O poder de barganha dos trabalhadores forte, no
s em matria de salrios mas tambm sobre um largo
espectro de demandas adicionais (Thompson, 1993c: 76).
Embora no remetam imediatamente questo do direito, estas
passagens so fundamentais para definir o terreno em que Thompson situar
o debate poltico sobre ela. Conforme j se anunciara no prefcio de A
formao..., no nos cabe julgar as opes dos que viveram aqueles tempos
de aguda perturbao social luz da evoluo posterior. Condenada de
antemo por no ter feito jus ao seu destino histrico, toda luta por direitos
da classe operria inglesa e da plebe que a antecedeu seria no apenas
irrelevante como um testemunho vergonhoso da incapacidade em superar os
limites do corporativo e formular um projeto hegemnico. esta tica,
tingida pela particular obsesso intelectual pelo poder, que Thompson
rejeita, e no rumo da identificao das mudanas vividas pelas pessoas
concretas na sua existncia medida que concebem, lutam por e conquistam
direitos que ampliam a noo de dignidade humana que dirigir
progressivamente o seu trabalho historiogrfico:
Um historiador deve estar decididamente interessado, muito
alm do permitido pelos teleologistas, na qualidade de vida,
nos sofrimentos e satisfaes daqueles que vivem e morrem
ALEXANDRE FORTES


109
em tempo no redimido. A abolio do trabalho para menores
de 11 anos ou a instituio do divrcio, bem como a do Penny
Post, mal pode ter afetado o modelo de poder; porm, para
aqueles que estavam vivendo ento, isto pode t-los afetado de
modo expressivo ou bem perceptivelmente (Thompson,
1993c: 96).
Certamente, o resgate da luta pelos direitos civis, polticos e sociais e,
especialmente, por sua universalizao contribuiu para acentuar a profunda
sensibilidade de Thompson para a democracia enquanto tal num momento
em que grande parte da esquerda ainda se dedicava a utilizar os adjetivos de
burguesa ou proletria para escamotear o debate de seu compromisso
com as garantias identificadas com a primeira e para amenizar as crticas s
sociedades que reivindicavam estar construindo a segunda.
Da o tom particularmente duro de sua crtica complacncia para
com a ausncia de democracia no socialismo real:
No s estamos falando - por favor, que ningum se esquea
- de alguns milhes de pessoas (a maioria das quais de modo
indevido) mortas ou confinadas nos gulags. Estamos
falando tambm da deliberada manipulao do direito, dos
meios de comunicao, a polcia e os rgos de propaganda de
um Estado para bloquear o conhecimento, difundir mentiras,
difamar a certas pessoas; de procedimentos institucionais que
confiscavam ao povo sovitico todos os meios de auto-
ativao (seja em formas democrticas ou de controle
operrio), que substituam a classe operria pelo partido, o
partido pelos dirigentes, (ou o dirigente) do partido, e a todos
e todos pelos rgos de segurana; do confisco e centralizao
de toda expresso intelectual e moral nas mos de uma
ortodoxia ideolgica de Estado; em suma, no s a supresso
das liberdades democrticas e culturais dos indivduos (...)
seno que, alm disso, no contexto de usurpao dos
direitos individuais ao conhecimento e expresso, se
acrescenta a subsequente usurpao dos processos de
comunicao e formao do conhecimento de todo um povo,
sem os quais nem os trabalhadores soviticos nem os
O DIREITO NA OBRA DE E. P. THOMPSON


110
camponeses coletivizados podem saber o que certo, nem o
que cada um pensa (Thompson, 1981: 210, 211).
A candente atualidade da luta democrtica para a esquerda, o
movimento operrio e os novos movimentos sociais. A construo de uma
nova sociedade, qualquer que venha a ser, passa pelo zeloso cultivo no
presente das tradies com tanta dificuldade construdas, nunca
completamente a salvo das foras da reao. Poderamos localizar aqui o
alerta da introduo de Writting by candlelight (Thompson, 1980: vii-xiv),
coletnea de artigos escritos sobre questes da atualidade para diferentes
peridicos ao longo (com uma nica exceo) da dcada de 70.
Nela, veremos Thompson analisando a fabricao da opinio
pblica que considera como o maior fator de risco para as liberdades
pblicas e a sua utilizao para o questionamento e a tentativa de derrubada
de peas-chave da tradio jurdica britnica, como o sistema de jri e o
direito de greve, assim como para a justificativa de atos atentatrios s
liberdades individuais, como a escuta telefnica e a violao de
correspondncias.
As aes de sucessivos governos conservadores e trabalhistas neste
sentido levam Thompson a denunciar a emergncia de uma forma particular
de autoritarismo britnico e a conclamar os novos movimentos sociais a
articularem sua lutas particulares e a criao de uma cultura alternativa
com uma interveno ativa na vida nacional em defesa das liberdades
democrticas ameaadas
4
. A dcada de tatcherismo que se seguiu deu-lhe
razo, e provvel que as conquistas dos trabalhadores e cidados ingleses
sob o domnio da lei no tenham enfrentado momentos to difceis no ltimo
sculo.

4
Tambm neste sentido, ver a srie de artigos de Hobsbawm (1991).
ALEXANDRE FORTES


111
Bibliografia
HOBSBAWM, Eric J, 1991.
Estratgias para uma esquerda
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