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LOS PUENTES.

La madera es el material que utiliz el hombre para hacer sus primeras


construcciones; un tronco de rbol sobre un ro fue seguramente el primer
puente artificial.
Los puentes de madera son ms fciles y ms rpidos de construir que los de
piedra, y han resultado siempre ms econmicos; por ello, los primeros que
construy el hombre fueron de madera, y a lo largo de la Historia se han
construido innumerables puentes de este material, muchos ms que de piedra.
Los puentes de madera han planteado siempre problemas de durabilidad y por
ello se han considerado siempre de una categora inferior que los de piedra;
generalmente se les ha dado carcter de obra provisional; se aspiraba a
sustituirlos por uno de piedra en cuanto hubiera dinero para ello.
Los tres problemas bsicos de durabilidad de los puentes de madera son los
siguientes:
a) En primer lugar el propio material, que se deteriora con el paso del tiempo
si no se cuida especialmente. Los puentes de madera, aunque son rpidos de
construir y de bajo costo, son poco resistentes y duraderos, ya que son muy
sensibles a los agentes atmosfricos, como la lluvia y el viento, por lo que
requieren un mantenimiento continuado y costoso. Su bajo costo (debido a la
abundancia de madera, sobre todo en la antigedad) y la facilidad para labrar
la madera pueden explicar que los primeros puentes construidos fueran de
madera.
b) En segundo lugar su vulnerabilidad al efecto de las avenidas de los ros.
Cada avenida extraordinaria se llevaba muchos puentes de madera, y por ello
siempre ha habido una clara consciencia de su debilidad frente a las acciones
destructivas del propio ro.
Los puentes de madera fueron los primeros que se utilizaron, aunque de ellos,
como de todas las primeras construcciones de este material, no queda rastro.
Un tronco sobre el ro se puede considerar un puente frontera entre lo natural
y lo artificial. En unos casos puede ser natural, porque un rbol, al caerse,
puede quedar sobre el ro; en otros los tendi el hombre para poder pasar
sobre l, lo que probablemente aprendi al ver los que haba tendido la
naturaleza.

Del tronco aislado, se pas al tablero de varios troncos adosados; es el puente


de vigas simplemente apoyadas. Posteriormente se hicieron prticos de
jabalcones, arcos de madera, y vigas trianguladas. Hoy en da se siguen
construyendo pasarelas de madera, aunque solamente en casos excepcionales,
porque resultan ms caras que las metlicas o las de hormign que son los
materiales que se utilizan normalmente hoy en da para hacer puentes. De los
puentes histricos de madera quedan muy pocos en pie; salvo en determinadas
regiones, como pueden ser los Alpes, se consideraban de segunda clase. El
puente por excelencia era el de piedra; el de madera ha sido siempre muy
vulnerable a causa de los incendios, de su degradacin y de las avenidas de los
ros. Sin embargo, hasta muy avanzado el siglo XIX que se impusieron los
puentes metlicos, la mayora de los puentes eran de madera. Muchos de ellos
se construan con idea de provisionalidad, se trataba de sustituirlos por
puentes de piedra en cuanto era posible. El puente Emilio sobre el Tber en
Roma, fue primero de madera y luego de piedra.
Con arcos de madera, llegaron los hermanos Grubenmann en el s. XVIII a una
luz de 67 m en el puente de Reichenau, y a principios del s. XIX se
construyeron tres puentes de ms de 100 m de luz, el mayor de ellos fue el de
Mc Calss Ferry sobre el ro Susquehanna de 110. Este puente fue el de mayor
luz del mundo hasta que lo super en 1820 el Union Bridge, un puente
colgante de 137 m de luz.
Vigas trianguladas de madera se hicieron muchas en los primeros puentes de
ferrocarril, posteriormente vigas mixtas de madera y hierro, y a mediados del
s. XIX prcticamente desaparecieron.

Los puentes son estructuras que los seres humanos han ido construyendo a lo
largo de los tiempos para superar las diferentes barreras naturales con las que
se han encontrado y poder transportar as sus mercancas, permitir la
circulacin de las gentes y trasladar sustancias de un sitio a otro.

Las caractersticas de los puentes estn ligadas a las de los materiales con
los que se construyen:
Puentes de viga. Estn formados fundamentalmente por elementos
horizontales que se apoyan en sus extremos sobre soportes o pilares. Mientras
que la fuerza que se transmite a travs de los pilares es vertical y hacia abajo
y, por lo tanto, stos se ven sometidos a esfuerzos de compresin, las vigas o
elementos horizontales tienden a flexionarse como consecuencia de las cargas
que soportan. El esfuerzo de flexin supone una compresin en la zona
superior de las vigas y una traccin en la inferior