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Teorema

Vol. XVII/2, 1998, pp. 5-24

La existencia de los objetos matemticos*


Michael Dummett
ABSTRACT
This paper addresses two central questions within the philosophy of mathematics: (1) What is the ground of the necessity of mathematical theorems? and (2) How is
our belief in the existence of the objects of the fundamental mathematical theories to
be justified? Freges logicist answer to these questions is analysed in detail, as well as
Crispin Wrights attempt to refashion it. Hardly anyone else, claims the author, has
even tried to address these questions. The author argues that those mathematical theorems that are genuinely applicable to reality hold of analytical necessity, since (he
conjectures) it is possible to reformulate them so that the objects assumed are not
purely mathematical objects, but ones abstracted from empirical reality.
RESUMEN
En este artculo se tratan dos problemas centrales de la filosofa de la matemtica: (1) Cul es el fundamento de la necesidad de los teoremas matemticos? y (2)
Cmo se puede justificar nuestra creencia en la existencia de los objetos de las teoras matemticas fundamentales? La respuesta logicista de Frege a estas preguntas es
objeto de estudio detenido, as como el nuevo intento de rehacer esa respuesta por
parte de Crispin Wright. Prcticamente nadie ms, sostiene el autor, ha intentado analizar siquiera estas cuestiones. El autor argumenta que aquellos teoremas que son genuinamente aplicables a la realidad se mantienen por necesidad analtica, dado que
(segn l conjetura) es posible reformularlos de tal manera que los objetos asumidos no
sean objetos puramente matemticos, sino objetos abstrados de la realidad emprica.

A m sola gustarme citar una frase de Kreisel: el problema no es la


existencia de los objetos matemticos, sino la objetividad de los enunciados
matemticos. El hecho es, sin embargo, que el problema de la existencia de
los objetos matemticos no debe ser rechazado como insignificante en relacin
al de la objetividad en matemticas. Por el contrario, este problema ha permanecido, y continua siendo la cuestin central de la filosofa de la matemtica.
De qu estamos hablando, cuando hablamos de los nmeros naturales
o de los nmeros reales? Cuando estamos hablando de estas entidades usamos la misma lgica que cuando hablamos de objetos empricos como personas, estrellas, galaxias, montaas, ros y cometas: cuantificamos sobre ellas,
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usando variables individuales cuyo rango lo constituyen estas entidades, y


cuantificamos sobre sus propiedades y sobre funciones definidas sobre estas
entidades, usando variables de segundo orden cuyo rango lo constituyen a su
vez esas propiedades y funciones. Son los nmeros de cualquiera de estas
dos clases, realmente objetos? Si es as, cmo estamos seguros de que existan en cantidad suficiente como para justificar los axiomas que postulamos
sobre ellos? Cmo sabemos de su existencia en absoluto? Los matemticos,
por supuesto, prosiguen sencillamente con su trabajo sin preocuparse de estas
cuestiones; pero los filsofos tienen el deber de darles respuesta.
La matemtica ha tenido siempre un inters crucial para los filsofos
debido a que es, o parece ser, la fuente por excelencia de verdades necesarias, aunque en su mayor parte nada triviales. Verdades necesarias triviales,
tales como Una semana tiene siete das, no constituyen ningn problema;
stas dependen, como es evidente, slo del conocimiento de los significados
de las palabras usadas para expresarlas. Son aquellas verdades que, aun siendo necesarias, no se pueden obtener inmediatamente del conocimiento de lo
que las palabras significan, las que nos ponen delante un profundo problema.
Las verdades contingentes no son, en s mismas, enigmticas: se limitan a registrar cmo encontramos nosotros que es el mundo. Pero qu es para una
proposicin cuya verdad requiere un complejo proceso intelectual para ser
reconocida, el registrar el modo como el mundo tiene que ser?
Se han ideado varias formas de eludir este problema. Para los empiristas, para los formalistas y para los neo-hilbertianos, la necesidad matemtica
no constituye ninguna dificultad, aunque hay otras, directamente relacionadas con sta, a las que tienen que enfrentarse. No voy a detenerme en explicar por qu no encuentro satisfactoria ninguna de estas estrategias, sino que
me dirigir exclusivamente a aquellos que estn dispuestos a aceptar que los
teoremas matemticos son proposiciones genuinas, y por aadidura, proposiciones verdaderas. Si adems admiten que, para mostrar la verdad de estas
proposiciones no se necesita apelar a hechos establecidos mediante la observacin, entonces estarn concediendo que son verdaderas a priori. Pueden
las verdades sintticas aquellas proposiciones que, siendo verdaderas, podran no haberlo sido ser conocidas a priori? Kripke ha mantenido que esto es bien sencillo: sabemos a priori que la Hgira tuvo lugar en el ao 1
despus de la Hgira, y sin embargo, pudo haber tenido lugar con anterioridad o con posterioridad. Es claro que este fenmeno no es la fuente del carcter a priori de los teoremas matemticos. Por supuesto, Kant tena una
explicacin mucho ms sofisticada de cmo podemos conocer a priori la verdad de ciertas proposiciones que podran sin embargo no haber sido verdaderas.
Si no estamos preparados para aceptar su punto de vista, slo parece quedar una
respuesta disponible, a saber, la respuesta logicista: la necesidad de los teore-

La existencia de los objetos matemticos

mas matemticos emana de la misma fuente que la de las verdades lgicas; es


necesidad lgica.
No creo que nadie pueda negar el aspecto iluminador que trasluce la
explicacin logicista de la necesidad matemtica, cuando uno la conoce por
primera vez. Es cierto que no soluciona todos los problemas, ya que la propia
necesidad lgica tambin requiere alguna explicacin. Desde que Gentzen
demostr cmo la lgica poda ser formalizada por medio exclusivamente de
reglas de inferencia, sin necesidad de asumir ninguna verdad lgica bsica, es
decir, ningn axioma lgico, ya no estamos obligados a asumir, como hizo
Frege, verdades lgicas fundamentales que ni necesitan ni admiten prueba;
pero todava tenemos que explicar qu justifica los principios de inferencia
fundamentales que gobiernan nuestro razonamiento. Tenemos, adems, que
explicar cmo pueden los principios de inferencia deductiva producir resultados informativos. Para que sea vlido, las premisas de un paso de inferencia deben, en algn sentido, contener la conclusin; para hacer avanzar
nuestro conocimiento, no puede ser que ya la contengan. Podemos decir que
la contienen con respecto al contenido, pero no con respecto a nuestro conocimiento de la verdad de esas proposiciones; pero hacer esto es poco ms que
ponerle una etiqueta al problema. As y todo, el reconocimiento de la necesidad matemtica como, esencialmente, necesidad lgica, suponiendo que sea
correcto, constituira un gran avance: en efecto, despus de todo, los problemas de la inferencia deductiva se nos plantean en cualquier caso, incluso si,
supuesto que la necesidad matemtica no se considerara una forma de necesidad lgica, no nos viramos en la necesidad de admitir que la inferencia
deductiva puede hacer avanzar nuestro conocimiento en la misma medida en
que tenemos que hacerlo, si aceptamos que s lo es.
No se trata simplemente de que la tesis logicista nos libere de acometer
un problema que de cualquier otra manera sera insoluble: lo que ocurre es
que, a primera vista, se nos presenta como altamente plausible. Consideremos
la casi totalidad de los resultados matemticos elementales: la proposicin de
Euler sobre los puentes de Knigsberg, por ejemplo; o el teorema de la teora
de la eleccin social de que no hay un sistema de votacin que sea a prueba
de estrategias, es decir, que pueda ofrecer a cada votante, cualquiera que sea
su escala de preferencias, una estrategia de votacin elemental; o incluso el
teorema fundamental de la aritmtica, segn el cual cualquier nmero natural
puede ser representado como un producto de nmeros primos de una sola
forma (sin importar el orden). Qu es lo que necesitamos para establecer estas proposiciones? Slo razonamiento ordinario, nada ms. Quiz este razonamiento tenga que ser desarrollado durante algo ms de tiempo de lo que lo
hacemos usualmente; pero no parece que sea de un carcter distinto al razonamiento que practicamos en contextos no matemticos, o que involucre la
apelacin a supuestos especiales.

Michael Dummett

Se pueden hacer objeciones a esta afirmacin en los tres ejemplos.


Cuando enunciamos el teorema sobre la unicidad de la descomposicin en
factores primos, hablamos de los nmeros naturales como objetos: parece por
lo tanto que se supone algo no implcito en el razonamiento ordinario no matemtico, a saber, que existen tales objetos. Pero este supuesto no es esencial.
Podramos enunciar el contenido del teorema hablando slo de cuntos objetos concretos habra en varios hipotticos conjuntos finitos, sin tratar los propios nmeros como objetos. Decir que p es un nmero primo es decir que un
conjunto de p objetos no puede ser dividido en dos o ms subconjuntos disjuntos, con el mismo nmero de objetos cada uno, y conteniendo a su vez
ms de un elemento. Decir que m = n.k es decir que un conjunto de m objetos
puede ser dividido en n conjuntos disjuntos conteniendo cada uno k miembros. De esta forma podramos, haciendo un considerable circunloquio,
enunciar el teorema sin referirnos a los nmeros como objetos, y usando en
su lugar las variables numricas de un modo meramente adjetivo. Por lo dems, el teorema no requiere que asumamos que hay infinitos nmeros naturales, o que, para cualquier conjunto finito exista otro de cardinalidad mayor.
Los dos primeros ejemplos suscitan una objecin diferente. Son casos
de matemtica aplicada, y, como tales, involucran conceptos de carcter no
matemtico, como puentes y elecciones. Bolzano trabaj para eliminar la intuicin espacial y temporal imaginar las cosas como dispuestas en el espacio o como cambiando en el tiempo de la teora de los nmeros reales.
Frege continu la tarea eliminndolas de la teora de los nmeros naturales,
por ejemplo explicando la nocin de secuencia en trminos de una ordenacin arbitraria, no necesariamente espacial o temporal. Es claro que la expulsin de la intuicin espacial y temporal de la teora de nmeros y del anlisis
es esencial si queremos rechazar la filosofa kantiana de la matemtica y
mantener que estas dos ramas de la matemtica descansan sobre principios
puramente lgicos; ya que en caso contrario, donde quiera que se apele a esa
intuicin, bien pudiera ser que estuviramos apoyndonos en nuestras presuposiciones geomtricas o cinemticas, y no slo en leyes genuinamente lgicas. Pero incluso para comprender el enunciado del teorema sobre los
puentes de Knigsberg, y mucho ms para seguir el argumento de Euler,
ciertamente necesitamos ser capaces de representarnos la disposicin de los
puentes y de las islas y orillas del ro que conectan; y para entender el contenido del teorema de que no hay un procedimiento de votacin a prueba de estrategias, necesitamos saber qu es una eleccin y qu es preferir un
candidato a otro.
La objecin es dbil. Lo nico que muestra es que la matemtica aplicada est, por lo general, aplicada a un objeto de estudio no matemtico. La
tesis logicista se refiere, no a los resultados de aplicar la matemtica, sino a la
matemtica pura; y los contenidos puros de estos teoremas no requieren que

La existencia de los objetos matemticos

estemos familiarizados con las circunstancias empricas a las que pueden ser
aplicados. El teorema sobre los sistemas de votaciones a prueba de estrategias, cuando se expresa en su versin abstracta, se refiere a conjuntos finitos
sobre los que se ha definido una cantidad finita de rdenes lineales: el inters
del teorema radica en tomar estos rdenes como relaciones de preferencia, tal
y como se hace al aplicarlo a la teora de votaciones, pero no es algo esencial
a su contenido o a su prueba. Del mismo modo, el problema de los puentes
de Knigsberg puede ser expresado en trminos de un conjunto de siete elementos (los puentes) y otro de cuatro (las regiones que stos conectan), ms
una relacin que exista entre cada puente y dos de las regiones; un trayecto ser una secuencia finita de puentes que satisfaga unas condiciones
obvias. Para presentar las relaciones entre puentes y regiones es til un
diagrama: no es esencial al argumento.
Cuando consideramos ejemplos sencillos como stos, la impresin de
que la prueba matemtica es simplemente una forma de deduccin lgica nos
asalta como enormemente plausible. Y sin embargo el logicismo es una doctrina generalmente desacreditada. Incluso su primer defensor notable, Gottlob Frege, vino a considerar que era errnea; hoy en da no hay virtualmente
nadie que sea un logicista incondicional. Por qu esto es as? Qu se ha
mostrado que fuera errneo en esta explicacin de la necesidad matemtica?
Fue precisamente el reto de justificar nuestra creencia en la existencia
de los objetos matemticos lo que derrot a Frege. Trminos para nmeros
naturales, como 3, y para nmeros reales, como , cumplen los ms claros criterios para ser trminos singulares; la cuantificacin sobre nmeros naturales o sobre nmeros reales cumple los ms claros criterios para constituir
cuantificacin de primer orden. No se sigue que los primeros sean realmente
trminos singulares o que la segunda sea realmente cuantificacin de primer
orden: hay oraciones de las que, aunque aparentemente involucran referencia
a nmeros naturales o reales, o cuantificacin sobre ellos, se puede defender
que su estructura superficial es engaosa, y que en realidad son formas encubiertas de oraciones cuya composicin lgica es bien distinta. Frege, sin embargo, no vio razn para dejar de tomarlas con su significado literal: as,
clasific los nmeros naturales y reales como objetos que entraban en el dominio de las variables de cuantificacin de primer orden. Este punto de vista
resulta inaceptable, por supuesto, para los nominalistas como Hartry Field,
dado que si los nmeros son objetos, entonces son objetos abstractos, y los
nominalistas abominan de los objetos abstractos. Para Frege, esta reaccin
era supersticiosa. Los objetos, de acuerdo con l, se pueden clasificar en actuales y no actuales; era, para l, de vital importancia el reconocimiento de la
existencia de objetos no actuales junto con la de los actuales, una existencia
absolutamente tan objetiva como la de los objetos actuales. El fracaso en reconocer esto se deba, segn l, a un fracaso en entender que slo en el con-

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texto de una oracin podemos referirnos a un objeto, actual o no actual: lo


que se necesita para garantizar que estamos genuinamente hablando de objetos de cualquiera de estos dos tipo es que hayamos especificado, de forma legtima y no circular, las condiciones de verdad de las oraciones en el
transcurso de las cuales nos referimos a ellos. ste es su clebre principio
contextual. Uno de sus persuasivos ejemplos de un objeto que no es actual,
pero s totalmente objetivo, era el ecuador. Si, por consiguiente, los nmeros
naturales y los nmeros reales son objetos (no actuales), la cuestin de cmo
sabemos que hay tales objetos, y que hay una cantidad enumerable de los
primeros y una cantidad de los segundos equivalente al continuo, se vuelve
apremiante.
Por aadidura, si las verdades de la teora de nmeros y del anlisis van
a depender solamente de los principios de la lgica, la respuesta a esta cuestin deber apelar slo a esos principios: los nmeros deben ser, no slo objetos no actuales, sino adems, a diferencia del ecuador, objetos lgicos. Es
bien sabido cmo estas conclusiones llevaron a Frege al desastre. Decidi
que todos los objetos lgicos pueden ser presentados en la forma de recorridos [Werlufe]. Un recorrido es una funcin considerada extensionalmente, y
era, para Frege, un objeto, perteneciente al dominio de las variables individuales; la nocin de un recorrido le pareci a l una nocin que perteneca
evidentemente a la lgica. Efectivamente los libros de lgica reconocan los
predicados como teniendo intensiones y extensiones, donde las extensiones
eran clases. Al tratar los dos valores veritativos, que eran la referencia de las
oraciones, como objetos en este sentido tambin, y a los predicados monarios
como refiriendose a funciones de objetos a valores de verdad, una clase poda ser entendida como un tipo particular de recorrido; la nocin de recorrido
apareca por tanto como una mera generalizacin de la de clase.
Esto reduca el problema de la existencia de los nmeros y de los objetos matemticos de cualquier clase a la existencia de entidades como los recorridos. A su vez sta haba de ser solventada apelando al principio
contextual: la existencia de entidades como los recorridos quedara asegurada
si pudiera encontrarse un procedimiento para determinar las condiciones de
verdad de cualquier oracin que involucrara referencia a ellas, o cuantificacin sobre ellas. Es notorio que parte del mtodo ensayado por Frege para este
propsito, que recogi en un axioma de su sistema formal, conduca a una contradiccin.
Prcticamente todo el mundo, incluido el propio Frege, ha concluido
desde entonces que esta forma de enfocar el problema estaba del todo equivocada; el logicismo fue rechazado porque el intento de Frege de establecerlo
haba sido un notable fracaso. Y sin embargo nadie hasta ahora ha propuesto
una respuesta alternativa plausible a las dos preguntas que Frege haba intentado responder:

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(1) Cul es el fundamento de la necesidad de los teoremas matemticos?


(2) Cmo se puede justificar nuestra creencia en la existencia de los
nmeros naturales y reales y, en general, de los objetos de las teoras
matemticas fundamentales?
Crispin Wright ha intentado rehacer la respuesta de Frege a esta segunda cuestin, un intento ntimamente relacionado con nuestra investigacin;
casi nadie ms intenta siquiera abordarla. Y lo mismo puede decirse de la
pregunta sobre la necesidad matemtica. El logicismo ofreci lo que pareca ser
una respuesta convincente; el logicismo ha sido rechazado, y la cuestin la
causa original del inters de los filsofos en la matemtica sigue sin una respuesta clara, y mucho menos una convincente.
La caracterizacin de Frege de los objetos no actuales coincide precisamente con la caracterizacin estndar que se da en la actualidad de los objetos abstractos: que no sean activos causalmente, es decir, que carezcan de
poderes causales. Por ejemplo, el ecuador es algo que no puede verse, o con
lo que uno pueda tropezar. Esto lo usan los nominalistas como un motivo para no creer en la existencia de los objetos abstractos: puesto que no tienen
poderes causales, el mundo sera exactamente igual si no existieran, y por lo
tanto no tenemos razones para suponer que de hecho existan. Pero esta caracterizacin es inadecuada; el propio Frege tuvo dificultades al aplicarla a las
proposiciones (que l llamaba pensamientos). Alguien puede creer una
proposicin, y esta creencia puede influenciar su conducta: por tanto, no ha
tenido la proposicin un efecto causal remoto sobre sus acciones? Por poner
un ejemplo ms pedestre, un alto tipo de cambio puede causar una cada en el
nivel de exportaciones: si el ecuador es un objeto abstracto, no son tambin
objetos abstractos un tipo de cambio y un nivel de exportaciones? Un materialista puede proponer caracterizar los objetos abstractos como aquellos que
no estn compuestos de materia o que no emanan de la materia; pero esto es
una falacia conceptual. Un fantasma no es un objeto abstracto; ni tampoco lo
son los ngeles; ni lo es Dios. El materialista no cree que los fantasmas o los
ngeles existan, ni tampoco que Dios exista, pero sta no es la cuestin: el
concepto de un fantasma, o de un ngel, o de Dios, no es el concepto de un
objeto abstracto, sino slo de un objeto inmaterial. Lo mismo se aplica a objetos puramente visuales, tales como el arco iris, el cielo y la aurora boreal. Y
muchas otras cosas son difciles de clasificar. Es un pas un objeto abstracto? Bueno, sus lmites no estn necesariamente donde se encuentran los
guardias fronterizos, sino que vienen determinados por tratados internacionales; uno no puede tropezarse con ellos, desde luego. Es un partido de tenis
un objeto abstracto? Puede ser contemplado, lo que podra llevarnos a incluir
a los acontecimientos en la supercategora de los objetos concretos, amplia-

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mente considerada; pero tambin la direccin del vuelo de un pjaro puede


ser observada, y las direcciones son ciertamente objetos abstractos.
Reflexionando sobre estos ejemplos acabamos por darnos cuenta de
que no hay, como pens Frege, y como creen tantos filsofos contemporneos,
una lnea precisa de demarcacin entre los objetos concretos y los abstractos, o
entre los actuales y los no actuales. En su lugar, hay una multitud de clases
diferentes de objetos de los que nosotros hablamos, sometidos a una gran
variedad de principios principios gramaticales, en el sentido de
Wittgenstein, relativos a lo que puede ser predicado de ellos con sentido, a
cules son sus criterios de identidad, a si se puede decir que estn compuestos
de algo, y, si es as, de qu, a si pueden entrar en interacciones causales,
etctera. El problema general de los objetos abstractos no existe. Pero el
principio contextual de Frege es vlido para objetos de todas clases: saber en
qu consiste referirse a ellos es saber qu hara verdaderas a oraciones con
sentido que contuvieran trminos singulares que los denotaran.
Pero qu pasa, entonces, de los objetos matemticos? Si consideramos
que las proposiciones matemticas se relacionan con ellos, de la misma forma que las proposiciones ornitolgicas estn relacionadas con pjaros, entonces dado que las proposiciones matemticas verdaderas son verdaderas
necesariamente, los objetos matemticos deben existir necesariamente. La
nocin de objeto que existe necesariamente es desconcertante; pero la explicacin logicista de la necesidad matemtica, si se puede sostener, disuelve la
perplejidad; en ese caso, los objetos matemticos deben existir por necesidad
lgica. De acuerdo con el principio contextual, la referencia a los nmeros
naturales, por ejemplo, debe explicarse especificando las condiciones de verdad de los enunciados que contengan tal referencia. Las condiciones de verdad
de algunos de estos enunciados al menos, pueden ser expresadas usando los correspondientes cuantificadores numricos definidos, como Hay exactamente
tres .... Nosotros no sentimos reparo en decir que hay tal cosa como el existir
tres objetos de cierta clase (donde los objetos se reconocen como siendo de una
clase si hay algo que es cierto de todos ellos algo que todos ellos son); ni
tampoco, por supuesto, que no podra dejar de haber tal cosa como el existir
tres objetos de cierta clase. Por qu, entonces, deberamos extraarnos tanto
cuando decimos que no podra dejar de existir un objeto como el nmero
tres? O como el nmero 3.000.000.003, si se quiere?
Cul es la base para decir que hay tal cosa como el existir tres objetos
de cierta clase? Bien, podemos dar multitud de ejemplos de clases de objetos
de los que hay tres ejemplares. Podemos decir con la misma base que hay
tal cosa como el existir 3.000.000.003 objetos de cierta clase? Claramente
no; y slo tenemos que aumentar el nmero en cuestin para que la respuesta
sea Seguro que no. El criterio para la verdad de enunciados del tipo Hay
tal cosa como el existir ..., es poco claro. Desde luego un enunciado as es

La existencia de los objetos matemticos

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verdadero si podemos dar ejemplos de lo que est en cuestin; el que pueda


ser verdad incluso si no hay ejemplos es problemtico. Frege tena una respuesta elegante. Una clase de objetos de la que ciertamente hay
3.000.000.003 es aquella a la cual un objeto pertenece si es uno de los nmeros naturales del 0 al 3.000.000.002: sa era la base de su prueba de que, para
cada nmero natural, hay un nmero natural mayor que l. Pero es dudoso
que podamos apelar de este modo a los predecesores de un nmero cuando
estamos en el proceso de justificar el paso de hablar de la existencia de n objetos de cierta clase a hablar de n como siendo l mismo un objeto, y por tanto un objeto que existe necesariamente; en tal caso estaramos asumiendo
precisamente aquello que estbamos intentando establecer.
De algunos objetos de un carcter marcadamente abstracto puede decirse que han sido abstrados de la realidad emprica. Con esto no quiero decir
que hemos llegado a ellos, o a concebirlos, mediante el proceso psicolgico
de observar algo y entonces dejar de atender a cualquier otro aspecto excepto
uno, en ese algo: un nmero considerable de matemticos y filsofos del siglo diecinueve crean en este proceso, y apelaban a l en el transcurso de sus
explicaciones, pero es totalmente espurio. No quiero decir, por ejemplo, que
lleguemos a la concepcin del nmero 3.000.000.003 observando una coleccin de 3.000.000.003 objetos y prestando atencin slo a cuntos de ellos
hay. Lo que quiero decir es simplemente que los enunciados que mencionan
tales objetos sirven para caracterizar ciertos estados de cosas empricos. Podemos por lo tanto explicar los significados de los trminos para objetos abstrados de la realidad emprica en este sentido, por referencia a tales
enunciados. La existencia de tales objetos se puede entonces juzgar como algo contingente en relacin con la ocurrencia de estados de cosas de la clase
en cuestin. Por ejemplo, la existencia del ecuador de la Tierra depende del
hecho de que la Tierra gira, en lugar de, digamos, ir dando tumbos. Una vez
que aceptamos el principio contextual no tiene por qu haber dificultad sobre
la existencia de objetos abstrados de la realidad emprica. Esto incluye claramente los nmeros cardinales de totalidades finitas cuyo tamao podemos
determinar o estimar; pero, puesto que no sabemos que el universo sea ni espacial ni temporalmente infinito, eso no basta en s mismo para darnos la secuencia entera de los nmeros naturales, ni mucho menos los cardinales
transfinitos.
Hay un contraste notable entre dos intentos, que son casi contemporneos, de dar un fundamento a la teora de nmeros: el de Dedekind y el de
Frege. El mtodo de Dedekind consista en caracterizar la estructura abstracta
de la secuencia de los nmeros naturales. No pensaba, como lo hace su reciente seguidor, Paul Benacerraf, que, al hablar de los nmeros naturales, estamos hablando sobre cualquier secuencia que tenga su misma estructura;
pensaba que hay unos objetos especficos que constituyen los nmeros natu-

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rales a los cuales nosotros nos referimos. Su mtodo de llegar a ellos fue, en
primer lugar, considerar una secuencia concreta que tuviera esta estructura, y
despus aplicar el proceso de abstraccin psicolgica para llegar a la secuencia abstracta de los nmeros naturales, cuyos trminos, as obtenidos, no tienen ninguna propiedad excepto sus posiciones respectivas en esa secuencia.
Por supuesto que admita la capacidad de los nmeros naturales para servir
como nmeros cardinales finitos, pero slo como un corolario a la construccin
inicial de la secuencia que estos constituan y las propiedades de esa secuencia.
Para Frege la matemtica no trata, como Dedekind supuso, con estructuras puramente abstractas: nociones matemticas fundamentales, tales como
la de nmero natural y la de nmero real, deben ser explicadas en trminos
del principio que regule todas sus aplicaciones posibles. La aplicacin de los
nmeros naturales se efecta tratndolos como nmeros cardinales (finitos):
para caracterizarlos, debemos explicar simultneamente el operador El nmero de objetos F, donde F puede ser reemplazado por alguna expresin
predicativa como luna de Jpiter; los nmeros naturales deben entonces ser
presentados como los valores de este operador.
Como ya se ha mencionado, Frege intent, en su obra magna Los principios fundamentales de la aritmtica, asegurar la existencia de entidades
como los recorridos, que incluan a las clases como un caso especial, y que
segn Frege haba concluido comprendan todos los objetos lgicos, apelando al principio contextual. Su procedimiento no consisti en especificar primero el dominio de las variables individuales de su teora formal, y despus
precisar la denotacin de trminos como los recorridos en ese dominio: intent fijar el dominio mediante la fijacin de las denotaciones de esos trminos.
El principio contextual le liber de la necesidad de fijar sus denotaciones por
estipulacin directa: en su lugar, stas habran de ser fijadas especificando las
condiciones para que dos trminos tuvieran la misma denotacin. Esta condicin fue convertida en un axioma, el clebre Axioma V de la teora formal de
Frege. La condicin para que un trmino de este tipo tuviera la misma denotacin que un trmino de algn otro tipo, era determinada reconstruyendo todo a lo que se poda hacer referencia en la teora como un recorrido (si no era
de por s un recorrido, deba ser tomado como idntico a su propia clase unitaria). Este intento desgraciadamente fracas: la teora as obtenida result
ser inconsistente.
En su anterior libro Los fundamentos de la aritmtica, Frege haba acariciado la idea de introducir trminos para nmeros cardinales, formados
aplicando el operador de cardinalidad El nmero de ..., de la misma forma,
a saber, especificando cundo dos de esos trminos, El nmero de objetos
F y El nmero de objetos G, denotaban el mismo nmero. Lo haran, en
concreto, si y slo si haba una funcin uno a uno de los objetos F en los G:
nosotros podemos llamar a esto el principio de cardinalidad. Frege rechaz

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este procedimiento como un mtodo para introducir el operador de cardinalidad, porque no fue capaz de resolver el problema de determinar la condicin
bajo la cual un trmino para un nmero cardinal denotaba el mismo objeto
que un trmino de algn otra forma. ste es el problema conocido como problema de Julio Csar: sobre qu nos podemos apoyar para mostrar que Julio
Csar no es el nmero 3? Frege recurri por tanto a definir El nmero de
objetos F como la clase de propiedades G tal que existe una funcin uno a
uno de los objetos F en los G. Pero us esta definicin solamente para derivar de ella el principio de cardinalidad; y entonces mostr cmo, apelando
nicamente al principio de cardinalidad, conjuntamente con las definiciones
apropiadas, todos los principios bsicos de la aritmtica podan ser derivados
en lgica de segundo orden, incluyendo los principios de que todo nmero
natural tiene un sucesor, y que, si los sucesores son iguales, los nmeros son
iguales, es decir, que hay infinitos nmeros naturales.
Crispin Wright ha defendido que Frege debera haberse quedado satisfecho con introducir los nmeros naturales por medio del principio de cardinalidad. Crispin Wright asume que el problema de Julio Csar puede
solucionarse, y mantiene que la introduccin de un operador para formar
trminos por medio de lo que llama un principio de abstraccin est (casi)
siempre justificada. Un principio de abstraccin especifica las condiciones de
verdad para un enunciado de identidad que conecte dos trminos formados
por medio del operador, en trminos de la existencia de una relacin de equivalencia entre las denotaciones de las expresiones en las cuales opera. Por
tanto, el principio de cardinalidad es un principio de abstraccin en este sentido: los dos trminos se forman adjuntando el operador de cardinalidad a dos
predicados, y la relacin de equivalencia entre las propiedades que denotan
es la de que hay una correlacin uno a uno entre los objetos que tienen esas
propiedades (donde las propiedades se entienden extensionalmente). El
Axioma V, que enuncia el criterio de identidad para recorridos, es tambin un
principio de abstraccin, en el cual la condicin es que las funciones denotadas por las expresiones funcionales a las que el operador de recorrido se asigna sean coextensas. Wright impone algunas restricciones diseadas para
excluir principios de abstraccin inconsistentes como el Axioma V. De acuerdo con Wright, al especificar un principio de abstraccin hacemos algo ms
que asegurar un sentido para el operador de formacin de trminos en cuestin. Aseguramos una referencia para los trminos formados por medio de l,
garantizando la existencia de los objetos que estos trminos denotan.
Esta tesis es fregeana en cuanto que transfiere aquello que Frege crea
acerca de su principio de abstraccin para entidades como los recorridos, antes del descubrimiento de la contradiccin, al principio de abstraccin para
nmeros cardinales, y despus lo generaliza. No es fregeana en que presta
poca atencin al problema de Julio Csar, y en que le falta la base que el pro-

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pio Frege crea tener para el principio de abstraccin para entidades como los
recorridos. Frege crea errneamente que, por medio de este principio, haba
determinado la verdad o falsedad de cualquier oracin de su teora que contienie un trmino para recorridos; esto justificaba una apelacin al principio
contextual como lo que garantiza una referencia para todos esos trminos.
Wright, correctamente, niega que un principio de abstraccin determine la
verdad o falsedad de todas las oraciones de este tipo; es, por tanto, obscuro
qu base tiene Frege para lo que mantiene. sta, sin embargo, es la postura
neofregeana. Los neofregeanos no defienden el carcter analtico de un principio de abstraccin que se ajuste a la restriccin diseada para excluir la
contradiccin; pero es algo que siempre tenemos la libertad de postular. Garantiza que los objetos matemticos son objetos genuinos, a los cuales nos referimos en un sentido tan robusto de referir como aquel en que nos
referimos a objetos de cualquier otra clase. No necesita justificacin, excepto
la prueba de que la supuesta relacin de equivalencia lo es, en efecto. En particular, no tenemos que especificar de antemano un dominio de objetos sobre
los que tendr que cumplirse el principio de abstraccin: al especificar el
principio, en ese mismo acto caracterizamos tal dominio; Frege estaba muy
acertado en creer que deba especificar las referencias de sus trminos para
recorridos por medio de un principio de abstraccin y dejar el dominio de sus
variables individuales al pairo. Adems, la legitimidad del principio de abstraccin no depende de hechos de experiencia o de la intuicin espacial, temporal o de ningn otro tipo. Los neofregeanos no mantienen, por tanto, que la
necesidad de la matemtica sea simplemente necesidad lgica, ya que no es
exactamente la lgica la que asegura nuestro derecho a postular principios de
abstraccin. Pero es cercana a la necesidad lgica, en que depende de una estipulacin sin ningn presupuesto previo.
La doctrina neofregeana tiene un gran encanto: intenta proporcionar soluciones a problemas que otras filosofas de la matemtica o bien ignoran o
para los que slo proporcionan formas de eludirlos. El uso de un operador de
formacin de trminos aplicado a predicados implica la existencia de una
funcin de propiedades a objetos; por tanto, el principio de cardinalidad, desde el cual Frege mostr cmo derivar los principios fundamentales de la teora de nmeros, viene a equivaler a la proposicin de que hay una funcin de
propiedades a objetos cuyos valores son idnticos si y slo si hay una funcin uno a uno de los objetos que tienen una propiedad a los que tienen la
otra. Llamemos a esto la proposicin primordial. Una objecin natural es que
la prueba de la infinitud de los nmeros naturales desde la proposicin primordial es circular. La proposicin primordial puede ser satisfecha slo en
un dominio al menos enumerable; se supona que la prueba deba establecer,
como si dijramos por primera vez, la existencia de una totalidad enumera-

La existencia de los objetos matemticos

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ble, mientras que la existencia de tal totalidad ha sido presupuesta tcitamente asumiendo la verdad de la proposicin primordial.
Los neofregeanos deben negar que se ha pedido la cuestin de esta manera. Cmo, de acuerdo con ellos, conseguimos la hazaa de garantizar la
existencia de un dominio infinito que contenga los nmeros naturales por
medio de una estipulacin libre de cualquier presupuesto? De acuerdo con
Wright, esto se consigue asumiendo en primer lugar la legitimidad de la
cuantificacin sobre el dominio que comprende absolutamente a todos los
objetos. Por supuesto, cualquiera que ya tiene el concepto de los nmeros naturales, considerados como objetos, y que reconoce que hay infinitos nmeros naturales, considerar los nmeros naturales como pertenecientes al
dominio de absolutamente todos los objetos, y tomar por tanto tal dominio
como infinito enumerable, por lo menos. Pero los neofregeanos representan
el principio de cardinalidad como una forma de introducir el concepto de
nmero natural, y al mismo tiempo la nocin de enumerablemente muchos
a alguien que previamente los ignore; instruido en el principio de cardinalidad, que reconoce como un tema legtimo para la estipulacin, aprende por
primera vez qu es considerar una totalidad como infinita, y se viene a convencer de que el dominio de todos los objetos es una totalidad de este tipo.
Su concepcin inicial del dominio de todos los objetos debe por consiguiente
ser altamente rudimentaria. De acuerdo con Wright, se la representa como
conteniendo todos los trminos de objetos que se han introducido o pueden
an ser introducidos por medios legtimos, incluyendo trminos para objetos
lgicos y para objetos abstractos no abstrados de la realidad emprica; llamemos a estos ltimos cuasi-lgicos.
El estado de nimo de este individuo parece tan sospechoso, como el de
aqul que est a punto de encontrarse y las paradojas de la teora de conjuntos y quedarse desconcertado por ellas. Por qu no debera suponer que el
conjunto de todos los objetos es tambin un objeto genuino (y, por tanto, un
miembro de s mismo), y que todos los subconjuntos de un conjunto dado
son tambin objetos genuinos? La nica respuesta que cabe es que los conjuntos no han sido introducidos por medio de un principio de abstraccin vlido. Puede mostrar fcilmente que no puede haber una correspondencia entre
todas las propiedades de objetos y los objetos de tal forma que slo las propiedades coextensas se pongan en correspondencia con el mismo objeto: por
tanto ese principio de abstraccin sera ilegtimo. El neofregeano debe mantener, no slo que todos los principios de abstraccin legtimos introducen
objetos genuinos, sino que los nicos objetos cuasi-lgicos son aquellos introducidos por principios de abstraccin legtimos. Pero qu razn se puede
esgrimir para esto? No fue una de las lecciones de las paradojas que no podemos cuantificar inteligiblemente sobre todos los objetos que han sido o
pueden an ser introducidos, o incluso sobre todos los nmeros ordinales, to-

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Michael Dummett

dos los cardinales o todos los conjuntos? Por qu no debera el individuo al


que se reconoce una comprensin de la cuantificacin sobre todos estos objetos llegar a la misma conclusin? Supongamos que l se reconoce a s mismo
una comprensin de la cuantificacin sobre todos los objetos introducidos
por medio de principios de abstraccin legtimos. Convencido de que no
puede presuponer que este dominio llammosle D0 contiene todos sus
subconjuntos, por qu no podra concebir un dominio mayor D1 que contuviera todos los elementos de D0 y adems todos los subconjuntos de D0? Y que
puede llevar a cabo extensiones de este tipo tanto como quiera? Ha descubierto
la existencia de conceptos infinitamente extensibles; y no ha cometido falacia
alguna.
Qu restriccin sobre los principios de abstraccin puede servir para
evitar la inconsistencia? George Boolos ha llamado la atencin sobre principios de abstraccin que, aunque consistentes en s mismos, son inconsistentes
entre s, siendo uno de ellos satisfacible slo en dominios finitos, y el otro slo en dominios infinitos. Wright est dispuesto a descartar los principios del
primer tipo, admitiendo nicamente principios de abstraccin satisfacibles en
dominios infinitos; pero, como ha observado William Demopoulos, esto est
peligrosamente cercano a la circularidad de la que tratbamos de escapar. No
obstante, una vez que se ha admitido la nocin de un concepto extensible indefinidamente, no puede probarse que un dominio de todos los objetos, ya
concebido, aunque de una forma rudimentaria, contiene infinitos nmeros naturales. Aqul a quien el neofregeano trata de convencer de esto, tiene la posibilidad, cuando se le presenta la prueba de Frege de que todo nmero
natural tiene un sucesor, de decir que lo que esta prueba muestra es que, dado
un dominio cualquiera de objetos, en el cual hay nmeros naturales el mayor
de los cuales es el nmero natural n, se puede especificar un dominio de objetos ms extenso, que contenga el nmero natural n+1. La prueba le ha enseado
a contemplar nmero natural como un concepto extensible indefinidamente.
Frege trat de solucionar un problema fundamental que pocos otros filsofos de la matemtica se han planteado siquiera. Ha merecido la pena por
lo tanto examinar en detalle la defensa neofregeana de una versin revisada
de su fundamentacin de la aritmtica. El hecho es que esta defensa no puede
tener xito. No puede tener xito porque no hay un concepto vlido de objeto
que cubra no slo todos los objetos empricos y todos los objetos abstrados
de la realidad emprica sino, por adelantado como si dijramos, todos los objetos matemticos que pueden ser legtimamente concebidos en cualquier
momento. No es que no haya objetos matemticos, sino slo que nosotros no
podemos abarcar con nuestro pensamiento la totalidad de todos aquellos objetos que concebiremos o podremos concebir. Adems, Frege y Wright comparten una falsa concepcin de aquello en lo que consiste el ser un objeto
matemtico. La nocin fregeana de referencia a objetos pierde su robustez

La existencia de los objetos matemticos

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cuando hablamos de objetos matemticos: la idea aparentemente elemental


de que un objeto es cualquier cosa a la que nos refiramos con una expresin
cuyo funcionamiento lgico sea el de un trmino singular, no sostendr el peso que se pone sobre ella cuando los trminos sean trminos matemticos.
Esto resulta evidente cuando nos preguntamos qu hace verdadero o
falso a un enunciado que involucre una cuantificacin sobre un rango de objetos dado. Si el rango en cuestin consiste en objetos fsicos, como cometas
u objetos empricos en general entonces es su realidad lo que hace a tal
enunciado verdadero o falso. Nuestra tarea queda terminada cuando hemos
especificado qu hace de un objeto un miembro de ese rango, y cundo dos
formas de referirse a estos objetos seleccionan al mismo objeto. Una vez hecho esto, podemos dejar que la realidad determine si sucede o no que todos
los objetos de ese rango tengan cierta propiedad, o si sucede o no que hay
uno o ms de ellos con alguna otra. Esto no es as con objetos matemticos,
como nmeros reales, por ejemplo. Podemos postular que un nmero real es
algo que tiene con cada racional una relacin determinada de magnitud comparativa; y podemos postular que dos formas de determinar un nmero real
seleccionan el mismo nmero real si sus denotaciones son menores que los
mismos racionales exactamente. Pero estas estipulaciones no bastan por s
mismas para determinar la verdad o falsedad de cualquier enunciado que involucre cuantificacin sobre los nmeros reales. Tenemos, adems, que especificar qu nmeros reales hay: no podemos dejar la determinacin de este
extremo a la realidad. Se puede decir que cada nmero real corresponder
con una forma de hacer un corte en la recta racional: pero esto deja abierta
an la cuestin de qu formas hay de hacer tales cortes. Hablar de objetos fsicos y hablar de objetos matemticos son dos usos del lenguaje muy distintos. Esta diferencia entre objetos empricos y matemticos nos aparece con
claridad cuando consideramos la cuestin de si existen grandes cardinales de
cierto tipo. Una consideracin muy importante es la de si es consistente asumir que existan; pero, suponiendo esa consistencia, qu nos estamos
preguntando cuando nos preguntamos si existen esos cardinales? Si existen o
no galaxias con tal o cual propiedad fsica es algo que corresponde a la
realidad decidir; es un asunto sobre cmo son las cosas, o cmo resulta que
son. Pero decide la realidad si hay o no nmeros cardinales con tal o cual
propiedad conjuntista? O debemos decir, con Hilbert, que, si se puede
suponer consistentemente que un dominio de objetos matemticos existe,
entonces existe? O nos corresponde, ms bien, a nosotros, el especificar lo
que queremos considerar como existente?
La matemtica no trata sobre una pura estructura, como Dedekind y sus
seguidores de hoy han supuesto. El nmero 4 no es, como ha mantenido Benacerraf, caracterizable sola y exclusivamente por su posicin en la secuencia
bsica . Es el cuarto miembro de la secuencia que empieza por 1, y el

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Michael Dummett

quinto miembro de la secuencia que empieza por 0: las dos secuencias han
sido tomadas como bsicas por diferentes autores. Cmo hay que distinguir
estas dos secuencias isomrficas? Qu es para una de ellas empezar por 1 y
para la otra empezar por 0? Ahora bien, el primero de estos nmeros da el
nmero de satlites naturales de la Tierra, y el segundo el nmero de satlites
de Venus: es por sus aplicaciones por lo que distinguimos entre unos nmeros naturales y otros. La visin estructuralista de la matemtica hace de sus
aplicaciones una cadena de milagros repetidos: las estructuras que nosotros
concebimos resultan una y otra vez estar ejemplificadas en la naturaleza. El
enfoque de Frege explica estos milagros aparentes: los objetos de una teora
matemtica dada deben ser caracterizados desde fuera, en trminos de aquel
principio general que hace posibles las aplicaciones de esa teora.
No estoy seguro de hasta dnde se puede llevar esta tesis metodolgica.
El lgebra abstracta es ciertamente una rama de la matemtica que trata sobre
estructuras: debe explicarse la nocin de grupo en primer lugar en trminos de
transformaciones, o es aceptable explicarla en el modo puramente abstracto o
axiomtico que se adopta usualmente en nuestros das? La metodologa de
Frege no es, desde luego, una cuestin simplemente de convertir algn teorema
de representacin en una definicin: debemos encontrar el modo de representacin ms general, al cual se apelar en cualquier aplicacin que hagamos o
que podramos hacer en cualquier momento futuro. Pero, por lejos que deba
llevarse el principio metodolgico de Frege, es ciertamente correcto para la
teora de nmeros y para el anlisis, la teora de los nmeros naturales y la de
los nmeros reales respectivamente. Antes de que aprendamos nada de
matemticas, ya estamos familiarizados con los nmeros naturales como
respuestas a la pregunta cuntos?; y eso es, en definitiva, lo que
esencialmente son.
Tal y como estn las cosas, prcticamente todos los adultos conciben la
secuencia de los nmeros naturales como infinita; poco despus de que hayan
aprendido a contar, a los nios, al preguntar cul es el nmero ms grande, se
les ha explicado que para cualquier nmero que puedan escoger, siempre
habr otro nmero una unidad mayor que se. Puede que haya habido un estadio en la historia de la raza humana sin embargo, antes de que se comprendiera la infinitud de la secuencia numrica. El uso de una notacin que no
permite la representacin de nmeros naturales arbitrariamente grandes propicia una etapa as. Los numerales romanos, por ejemplo, requieren el suplemento de smbolos especiales, I, V, X, L, C, D, M, y por esta razn, en un
momento dado slo son capaces de representar un segmento inicial finito de
la secuencia numrica. Lo mismo vale para aparatos mecnicos como bacos,
calculadoras mecnicas, o incluso, segn parece, un programa de ordenador
para fechas: cada uno tiene un extremo superior que no puede sobrepasar. En
tal estadio, slo se mencionaran aquellos nmeros que tuvieran algn uso

La existencia de los objetos matemticos

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para decir cuntas cosas haba de cierta clase dada. Habra, sin duda, slo una
vaga idea de los nmeros situados entre, digamos, el 10.000 y el 10.500: el
reconocimiento de que ese intervalo contena tantos miembros como el intervalo del 0 al 500, sin que nunca se hubiera nombrado a ninguno de esos
miembros. Pero en este estadio, cada uno de los nmeros naturales considerados en un momento u otro podra decirse que estaba extrado de la realidad
emprica. Su existencia y nuestra capacidad para referirnos a ellos no constituiran un problema; ambas cosas vendran justificadas y explicadas por el
principio contextual. Podemos considerar con razn que todas las verdades
aritmticas conocidas entonces sobre estos nmeros lo son por necesidad lgica; su contenido podra, despus de todo, ser captado por verdades de lgica de tercer orden expresadas por medio de cuantificadores numricos
definidos y variables cuyo rango fuera las denotaciones de los cuantificadores
de primer orden.
Cualquier forma de comprender un nmero cardinal debe incluir una
comprensin tcita de la equivalencia cardinal, como se puede explicar en
trminos de correspondencias biunvocas. Un nio, o incluso un adulto, al
que se le pregunta cmo se podra decir que hay exactamente tantas cosas de
un tipo como de otro, puede muy bien responder que debe contarse cada grupo y ver si llega al mismo nmero en los dos casos. sta fue, despus de todo, esencialmente la respuesta de Husserl. Pero si un nio que ha aprendido a
contar, y despus de haber comprobado que hay 13 chocolatinas en un tarro,
no puede entender lo que su madre quiere decir cuando dice Habr bastantes refirindose a una fiesta en la que se reunirn un total de 13 nios, entonces no se le atribuir una comprensin completa de lo que significa decir
que hay 13 chocolatinas.
No han sido los matemticos los que han operado la transicin hacia la
concepcin de la secuencia numrica como algo que no tiene fin; hace mucho
tiempo que esto es parte de nuestro concepto cotidiano de nmero (natural).
Y sin embargo la concepcin en s misma es matemtica: la transicin nos
lleva desde objetos abstrados de la realidad emprica a objetos indiscutiblemente matemticos; es decir, a una totalidad de objetos que forman el dominio de una teora matemtica. Se da, por tanto, la transicin de un rango de
objetos abstractos cuya existencia puede ser establecida apelando al principio
contextual a un dominio de objetos cuya existencia no puede establecerse de
la misma manera. En el sentido ordinario de existir, que se aplica igualmente tanto a objetos concretos como a aquellos abstrados de la realidad
emprica, no se puede en absoluto afirmar que los objetos puramente matemticos existan. Nosotros no afirmamos, como crea Frege, y como cree
Wright, la existencia de objetos abstractos que existen independientemente
del hecho de que nosotros pensemos en ellos. Ms bien sucede que fingimos
la existencia de una totalidad as: construimos un modelo mental de ella.

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Michael Dummett

Aquellos que, como Dedekind, han dicho que los objetos matemticos son
libres creaciones de la mente humana iban por el camino correcto. La expresin libre creacin sugiere el uso de una imaginacin sin lmites, mientras que lo que nosotros hacemos en tales casos es extender una concepcin
de objetos abstractos ya inteligible. Es precisamente porque nuestro modelo
mental es una extensin de un rango de objetos abstrados de la realidad, por
lo que nuestra habilidad para aplicar la teora matemtica que tiene a ese rango como objeto de estudio est exenta de problemas; pero la existencia de los
nuevos elementos de la realidad extendida no est justificada por nada. No
estn abstrados del mundo exterior; su existencia no est garantizada por
ningn principio general de abstraccin. Simplemente se conciben.
Es por esta razn por la que, cuandoquiera que formamos un modelo
mental de este tipo para servir como el dominio de una teora matemtica,
necesitamos especificar qu elementos contiene: no podemos dejar a la naturaleza, o a la realidad, el determinar cules y cuntos hay. Tenemos que postular, con la precisin que sea necesaria, qu nmeros ordinales, o qu
nmeros reales, concebimos que estn contenidos en el dominio de nuestra
teora. Una vez hecho esto, entonces naturalmente nosotros nos preguntamos
si un nmero ordinal o real que satisfaga ciertas condiciones dadas existe; pero entonces estamos usando un sentido matemtico de existe, queriendo
decir existe en nuestro modelo, y no el sentido elemental, ordinario.
Cuando nos forjamos una concepcin del dominio de una teora matemtica fundamental, introducimos la nocin de una totalidad con alguna cardinalidad infinita; dos de estos dominios no pueden tener la misma
cardinalidad, ya que en tal caso uno de ellos podra ser construido desde el
otro, y las dos teoras no seran fundamentales. Al hablar y pensar sobre el
dominio que hemos concebido, cuantificamos sobre l del modo como estamos acostumbrados a cuantificar sobre dominios de objetos, concretos o abstractos, que existen en el sentido elemental. Estos cuantificadores conservan
su sentido estndar en la medida en que los principios lgicos por los que se
rijan, tal y como estn contenidos en las reglas de introduccin y eliminacin
habituales, se sigan manteniendo. Lo que no se mantiene es el supuesto de
que un enunciado cuantificacional tenga que tener siempre un valor de verdad determinado el supuesto que subyace a la matemtica clsica.
Cuando el dominio es infinito, este supuesto equivale a asumir que un proceso infinito siempre tendr un resultado definido; y sta no es una presuncin
legtima. Nuestros enunciados matemticos tienen sentido en cuanto que la
pretensin de haberlos establecido puede ser justificada objetivamente; pero no
tienen valores de verdad fijos independientemente de la posibilidad de esta justificacin. sta es la base de la matemtica constructiva, como opuesta a la clsica.

La existencia de los objetos matemticos

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Por qu la existencia de los elementos del dominio recin construido


no puede subscribirse apelando al principio contextual? Para Frege, el principio contextual requera que nosotros hubiramos proporcionado los elementos que determinan la verdad o falsedad de todos los enunciados que
refirieran a los objetos recin introducidos, o cuantificaran sobre ellos. Si la
concepcin constructiva del sentido de los enunciados matemticos es correcta, esto no puede afirmarse de ellos y, por tanto, no se puede apelar al
principio contextual tal y como lo formul Frege. La concepcin constructiva
es, por supuesto, polmica; pero hay una razn por la cual el principio contextual no puede ser invocado, que no puede ser rechazada ni siquiera por los
matemticos clsicos. Se trata de que cualquier especificacin adecuada de lo
que comprende el nuevo dominio involucrar cuantificacin de segundo orden con respecto a ese mismo dominio. Este hecho ha sido esgrimido con frecuencia. El principio de induccin, la completud de orden del continuo, el
axioma de reemplazo, son todos esencialmente principios de segundo orden.
Por esta razn una especificacin del dominio de una teora matemtica fundamental ser siempre inevitablemente impredicativa. No hay por consiguiente un argumento no circular para mostrar que hemos determinado los valores de
verdad de todos los enunciados que traten sobre ella; el principio contextual, al
menos en la forma como lo enunci Frege, no puede, por tanto, ser invocado.
En qu grado, entonces, son verdaderos por necesidad los teoremas de
una teora matemtica de este tipo? No son verdades lgicas elementales: se
siguen por necesidad lgica de los axiomas de la teora, pero esos axiomas no
son a su vez lgicamente necesarios. Cualquier proposicin de la teora que
sea genuinamente aplicable a la realidad se mantendr, pienso yo, por necesidad analtica. No ser una verdad lgica, ya que se referir a y cuantificar
sobre objetos abstractos, cuya existencia no est garantizada por la lgica;
pero podr ser formulada de tal forma que los nicos objetos que presuponga
sean no objetos puramente matemticos, sino objetos abstrados de la realidad emprica. La tesis que acabo de exponer es una conjetura, no algo de lo
que est seguro del todo; se necesitara una investigacin ms detallada para
establecerla, pero creo que es correcta. Si es, en efecto, cierta, entonces, tal y
como Frege observ, un teorema matemtico aplicado a la realidad contendr
en s mismo una compleja cadena de inferencia deductiva, que nos lleve de
premisas empricas a una conclusin emprica.
Cul es, entonces, el motivo de que nos formemos el modelo mental
que constituye el objeto de estudio de una teora matemtica? Desde el punto
de vista de sus aplicaciones, la respuesta es evidente: no podemos delimitar
qu objetos matemticos pueden ser ahora o en el futuro abstrados de la realidad: nuestro propsito es estar preparados de antemano para todas las aplicaciones posibles. Desde un punto de vista matemtico, la respuesta es
igualmente evidente: el modelo tiene un mayor inters intelectual, y puede

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Michael Dummett

ser manejado con una facilidad mucho mayor que una teora diseada a medida de las aplicaciones que se pueden hacer en el momento, y que necesite
constantes revisiones conforme resultan posibles aplicaciones nuevas.
Quin hubiese querido nunca probar el ltimo teorema de Fermat por el inters de las aplicaciones que puedan hacerse de l? Quin se hubiera mantenido indiferente sobre su validez ms all de cierto lmite para el exponente
n?
Qu quise decir al hablar de una teora matemtica como genuinamente aplicable? No simplemente que est en la prctica aplicada en la
ciencia. La teora de nmeros es aqu un caso engaoso: cuando sus proposiciones son aplicables en absoluto, no se puede dudar de que sean genuinamente aplicables. El anlisis es algo distinto: el continuo clsico no est
extrado de la realidad emprica, sino impuesto sobre ella. Nosotros concebimos todas las cantidades fsicas, incluyendo intervalos temporales, como teniendo magnitudes precisas dadas, relativamente a una unidad, por nmeros
reales, a pesar del hecho de que slo somos capaces de determinar stos dentro de intervalos racionales. Esto no es tanto una teora fsica como una base
conceptual sobre la cual descansan nuestras teoras: pero queda abierta la
cuestin de hasta qu punto es bueno el ajuste entre el modelo matemtico y
la realidad emprica. En mi opinin, el ajuste es imperfecto: necesitamos una
concepcin diferente de las magnitudes fsicas y de la continuidad fsica. sta, una vez ms, es una cuestin controvertida que no me propongo discutir
ahora: slo la menciono porque, si estoy en lo cierto, las proposiciones del
anlisis, consideradas como aplicables a la realidad fsica, no pueden contar
como analticamente necesarias, sino slo como necesariamente correctas en
nuestro modelo matemtico del continuo clsico. Pero la cuestin sobre la categora de estas proposiciones no es una cuestin emprica: es una cuestin
conceptual si el continuo clsico nos da o no el modelo correcto de las magnitudes fsicas. El logicismo, si lo consideramos como vlido para las proposiciones matemticas aplicables a la realidad emprica, es una doctrina
esencialmente correcta, suponiendo que el modelo matemtico con el cual se
la relaciona d una representacin correcta de esa realidad. Y esto ltimo, sin
embargo, es una cuestin filosfica, ni cientfica, ni matemtica, ni lgica.
New College
Oxford University
Oxford OX1 3BN, UK
NOTAS

La existencia de los objetos matemticos

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* El presente artculo, que Teorema publica por vez primera, es una versin
castellana del trabajo titulado The Existence of Mathematical Objects. La traduccin y el resumen inicial han sido realizados por Gustavo Fernndez Dez-Picazo.
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