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Guerra y comercio entre los indgenas de Amrica del Sur (1943)

Claude Levi-Strauss

Pocos aspectos de la cultura de los indgenas de Amrica del Sur impresionaron tanto
a los primeros viajeros como aquellos referidos a la preparacin, la conducta y las
consecuencias de la guerra. Pareciera que el contraste entre el nivel primitivo de la vida de
los indgenas de Brasil, por ejemplo, y el desarrollo de sus tcnicas blicas, la importancia y
la frecuencia de las operaciones militares entre los diferentes grupos, otorgaron a los antiguos
cronistas una especie de punto de referencia, gracias al cual reencontraron el ambiente
problemtico de la Europa del siglo XVI en una comarca lejana, y entre pueblos por lo dems
muy extraos.
Las obras de autores tales como Jean de Lry, Hans Staden, Thevet, Yves dvreux
entre otros, destinan un lugar particular a las ocupaciones de este orden. El estudio de las
relaciones inter-tribales de las poblaciones de la costa brasilea presentaba, en efecto, para
los primeros navegantes, una importancia poltica de primer orden. Bastaba que los
portugueses contrajeran relaciones amistosas con una tribu para que sus vecinos hostiles
acogieran calurosamente a los franceses, rivales de los portugueses, y los asistieran en sus
propias peleas. Adems, el carcter dramtico de las expediciones guerreras de los
Tupinamba, tal como nos son recordadas principalmente por Jean de Lry, basta para
estimular la imaginacin. Desde los adornos, suntuosos y terribles a la vez, de los guerreros
laureados de plumas y pintados con las tinturas, roja y negra, del uruc y del genipa,
hasta la sabia utilizacin de flechas incendiarias y del humo asfixiante del aj, todos los
detalles de las preparaciones blicas otorgaban un motivo de horror o de admiracin. El
cuadro de la vida internacional de Brasil as reconstituido otorga la imagen de una multitud
de grupos esencialmente ocupados en combates sangrientos, librados en ocasiones entre
tribus vecinas que hablan la misma lengua, y cuya separacin ocurri solo hace pocos aos.
Sin duda esta imagen corresponde en gran parte a la realidad. Explicaramos
difcilmente la divisin de los pueblos primitivos de Amrica del Sur, su dispersin en un
verdadero polvo de pequeas unidades sociales pertenecientes a menudo a la misma familia
lingstica, y sin embargo aisladas en los extremos opuestos del bosque o el pramo

brasileos, si no admitiramos que, en la historia precolombina de la Amrica tropical, las


fuerzas de dispersin han primado sobre las fuerzas de unin y de cohesin. No es dudoso
que en una poca antigua los grupos vecinos se convirtieran ms habitualmente en enemigos
que en aliados, que ellos se temieran y se rehuyeran, y que esta actitud tuviera razones muy
vlidas. No obstante, parece claro, desde la lectura de los autores antiguos, que esta actitud
de los grupos indgenas tena un lmite, y que no todo en sus relaciones estaba determinado
por razones negativas. Mencionemos el uso frecuente de objetos o materias primas cuya
procedencia no puede sino ser extranjera, y que testimonian la existencia de relaciones
comerciales entre grupos apartados, como esas preciosas piedras verdes descritas por Yves
dEvreux y Jean de Lry, que los indios de la costa llevaban insertas en sus labios, mejillas y
orejas, y que consideraban como su bien ms preciado.
Pero si leemos atentamente a Jean de Lery, nos percatamos que la guerra era, entre
los Tupinamba de Rio de Janeiro, otra cosa que el resultado de un desorden o la expresin de
una situacin puramente anrquica. Las guerras tenan una meta, que por lo dems
impresionaba suficientemente a los viajeros: obtener los prisioneros destinados, en los
trminos de un ritual perfectamente elaborado, a ser consumidos en las comidas
antropofgicas. Estas comidas, que llenaban de horror a Lry quien fuera su testigo, as como
a Staden, quien arriesg muchas veces convertirse en la vctima, asumen mltiples funciones
en la sociedad Tupinamba, las que explican el lugar esencial que estas ceremonias ocupan en
la cultura indgena. Los ritos antropofgicos estn ligados, a la vez, a las ideas mgicas y
religiosas y a la organizacin social; estos acusan las creencias metafsicas, garantizan la
perennidad del grupo, y es a travs de ellos que se define y se transforma el estatuto social
de los individuos. Que las guerras libradas por los indgenas tengan esencialmente por fin
asegurar el funcionamiento regular de este ritual est suficientemente indicado por el
desnimo que les invade cuando Villegaignon los obliga a venderle sus prisioneros: De qu
nos sirve la guerra si no disponemos ms de nuestros prisioneros para comerlos?, escriben.
As, una imagen totalmente diferente de la actividad guerrera se bosqueja a travs de la
lectura de las antiguas obras: no solamente negativa, sino positiva; no expresando
necesariamente un desequilibrio y una crisis en las relaciones entre grupos, sino otorgando
al contrario el medio regular destinado a asegurar el mantenimiento de las instituciones;
oponiendo, sin duda, psicolgica y fsicamente a las diversas tribus, pero al mismo tiempo

estableciendo entre ellas el vnculo inconsciente del intercambio, quizs involuntario pero
siempre inevitable, de prestaciones recprocas esenciales al mantenimiento de la cultura.
Sin embargo, ha sido necesario esperar a finales del siglo XIX y a los importantes
viajes de Karl von den Steinen para ver puesto en relieve este hecho, solamente sospechado
por los viajeros de los siglos precedentes: la existencia, al margen de las luchas y las
oposiciones, de mltiples factores de cohesin entre estas pequeas unidades sociales que
constituyen la Amrica indgena. Las condiciones de la vida social en las regiones que von
den Steinen ha sido el primero en explorar en 1884 y 1887 se prestan admirablemente a
constataciones de este orden, y no es intil ensayar la morfologa.
El curso superior del Xingu, afluente de la orilla derecha del Amazonas, se divide en
mltiples ramas que fluyen paralelas las unas de las otras sobre casi la totalidad de su
recorrido. Sobre esta vasta red fluvial, y enganchadas a las orillas como a dientes de un
enorme peine, von den Steinen ha descubierto una docena de pequeas tribus pertenecientes
a grupos diferentes, representando a las ms importantes familias lingsticas de Brasil. Estas
tribus vivan a escasa distancia las unas de las otras, sin que sus afinidades culturales o
lingsticas determinaran necesariamente su proximidad geogrfica. Al contrario, las villas
que hablan la misma lengua estn frecuentemente aisladas las unas de la otras por tribus
diferentes, desprendidas ellas mismas de enclaves en el seno de grupos alejados. Desde los
viajes de von den Steinen, el Xingu ha sido visitado en mltiples oportunidades por otros
etngrafos o viajeros: Herman Meyer, Max Schmidt, Fawcett, Hintermann, Dyott, Petrullo y
recientemente Buell Quain. Los datos de la distribucin de los grupos tal como han sido
establecidos por estos diferentes testigos presentan en ocasiones grandes variaciones en
relacin a los de von den Steinen, mostrando as que la localizacin de las tribus es solamente
temporal, al menos en el detalle. Sin embargo los rasgos esenciales de la morfologa del
Xingu han subsistido hasta nuestros das: estamos an en presencia de la concentracin
relativa, sobre un territorio limitado, de un nmero importante de grupos heterogneos, ya
sean pertenecientes a familias diferentes o que se consideren como tales pese a que hablen la
misma lengua.
Aunque Petrullo insiste sobre la homogeneidad de la cultura material a travs de toda
el rea geogrfica, es seguro que una gran especializacin ha reinado antao entre las tribus.
La homogeneidad no es sino aparente, y se explica ms bien como el resultado del comercio

entre los grupos. Este fenmeno es particularmente manifiesto en lo concerniente a la


cermica que, en la poca de von den Steinen, era suministrada a los Bakairi y a los
Nahuaqua por los Kustenau y los Mehinaku, y a los Trumai as como a las tribus de lengua
Tupi, por los Waura. Este sistema de intercambios subsiste en la actualidad, al menos en sus
rasgos esenciales. En 1887, los Bakairi se especializaban en la produccin del uruc y del
algodn, y en la confeccin de hamacas, de perlas rectangulares y de otras clases de perlas
de mariscos. Sus vecinos consideraban a los Nahuqua como los mejores fabricantes de
recientes de calabaza, de perlas de cscara de nuez y de perlas de ncar rosa. Los Trumai y
los Suya tenan el monopolio de la fabricacin de armas y de utensilios de piedra, y haban
desarrollado especialmente la cultura del tabaco. Igualmente la preparacin de sal de nenfar
y de cenizas de palmera perteneca, y contina perteneciendo, a los Trumai y a los Mehinaku.
Las tribus de lengua Arawak intercambiaban sus alfareras por las calabazas de los Nahuqua
y, an en 1938, Quain reiter la constatacin de von den Steinen de que los arcos de los
Trumai eran de manufactura Kamayura.
Esta especializacin artesanal se acompaaba de diferencias en el nivel de vida: la
pobreza de los Yaulapiti impresion a von den Steinen; entre estos indgenas, la comida era
escasa y los objetos manufacturados poco numerosos. Una situacin tal poda resultar de una
mala cosecha o de un ataque imprevisto, ya que las relaciones internacionales no son del todo
pacficas en el Alto Xingu.
Cada tribu posee su propio territorio, delimitado por fronteras bien conocidas y que
siguen comnmente las orillas de los ros. El curso de estos ros es considerado ruta libre, sin
embargo los diques de pesca que se construyen constituyen propiedades tribales y son
respetados como tales. A pesar de estas reglas simples, los grupos vecinos se demuestran
poca confianza recproca, y esta actitud es ilustrada por la costumbre de los viajeros de
encender un fuego de sealizacin muchas horas, y en ocasiones muchos das, antes de
alcanzar la aldea que pretenden visitar. Clasificamos las tribus en buenas o malas segn
esperemos de una o de la otra una bienvenida ms o menos generosa, o segn la actitud
conciliadora o agresiva que presentimos por parte de un vecino temido. Cuando von den
Steinen exploraba el Kuliseu, uno de los afluentes del Xingu, los Trumai venan de ser
atacados por los Suya, que haban anteriormente obtenido un gran nmero de prisioneros
entre los Manitsaua. Los Bakairi teman por su parte a los Trumai, a quienes acusaban de

ahogar a sus prisioneros de guerra luego de haberlos atado. En 1938 como en 1887, los
Trumai huan de los Suya, de quienes tenan gran temor. Estos conflictos se producan
frecuentemente entre grupos que hablaban la misma lengua, por ejemplo entre las diferentes
aldeas del grupo Nahuqua.
Sin embargo, y aunque los visitantes extranjeros fueran a menudo vctimas de robos,
los vnculos que unan a las tribus eran sin duda ms fuertes que las antipatas. As Quain
remarca el poliglotismo que reina en toda el rea geogrfica y nota que, en la mayora de las
aldeas, encontramos un contingente de visitantes provenientes de grupos vecinos. A menudo
las costumbres inter-tribales y las exigencias del funcionamiento normal de las instituciones
estn en el origen de estas visitas: ya hemos sealado los intercambios comerciales entre las
tribus, que toman comnmente forma de juego, como el trueque en subasta. Tambin tienen
lugar entre miembros de diferentes grupos sesiones de lucha deportiva y las aldeas se invitan
recprocamente a la celebracin de sus fiestas. Se podra inferir que estas invitaciones no
tienen solamente el valor de un gesto de cortesa, o de un llamado a la apertura de
negociaciones comerciales, sino que ellas presentan una verdadera necesidad ritual: ciertas
ceremonias importantes, como los rituales de iniciacin, parecen en efecto no poder ser
celebrados sin la cooperacin de un grupo vecino.
De estas relaciones medio blicas, medio amistosas, resultan a menudo matrimonios
entre miembros de grupos diferentes. En la poca de von den Steinen estos inter-matrimonios
se produca entre los Mehinaku y los Nahuqua; entre los Mehinaku y los Auet; entre estos
y los Kamayura; entre los Bakairi por una parte, y los Kustenau y los Nahuqua por otra.
Cuando estos inter-matrimonios son practicados sistemticamente entre dos grupos, estos
pueden dar origen a una nueva unidad social, tal como la aldea Arauiti compuesta de parejas
de Auet y de Yaulapiti.
Vemos entonces que, en la regin del Xingu las oposiciones guerreras no son sino
que la contraparte de relaciones positivas, y que stas presentan un carcter a la vez
econmico y social. La misma constatacin se impone en el caso de los indios Tupi-Kawahib
que viven en el ro Machado, afluente de la orilla derecha del ro madeira.
Desde que fueron descubiertos, en 1914, por el general (entonces coronel) Cndido
Mariano da Silva Rondn, estos indgenas, aunque hablaban la misma lengua y se mostraban

conscientes de su homogeneidad lingstica y social, estaban sin embargo dispersos en un


rea basta, y se dividan en alrededor de veinte clanes, aliados o enemigos entre ellos. Bajo
el impulso de un jefe particularmente enrgico, uno de estos clanes estaba en vas de asegurar
la hegemona sobre todo el grupo, gracias a una serie de guerras victoriosas. Esta ambicin
no se realiz jams completamente, los Tupi-Kawahib estaban en una completa decadencia
fisiolgica y social inmediatamente antes de establecer contacto con los blancos. Pero hemos
podido notar an en 1938, entre sus ltimos sobrevivientes, que una poltica intermatrimonial era la contraparte de la guerra, y que, en la mayora de estos casos, la guerra no
intervena sino en la medida en que los esfuerzos previos para imponer una alianza gracias a
los inter-matrimonios haban fracasado.
* * *
Sin embargo ningn ejemplo ilustra mejor la correlacin ntima existente entre las
actividades guerreras y las relaciones de otro orden que el de los indios Nambikuara
estudiados por nosotros en 1938-39. Los hechos que hemos recogido muestran, de una
manera ntida, el carcter indisoluble de los diferentes tipos de relaciones inter-tribales, que
es imposible de analizar sin indicar previamente, de una manera rpida, las grandes
caractersticas del medio cultural al seno del cual stos se sitan.
Los indios Nambikuara habitan una de las regiones ms desconocidas y
desfavorecidas de Brasil. La meseta de formacin antigua, que ocupa todo el este y el centro
del continente sudamericano, se termina por el oeste en el vasto meandro formado por la
confluencia del ro Guapor y el ro Madeira. En estas altas tierras en las que la altitud vara
entre 300 y 800 metros, un suelo arenoso, formado por la descomposicin de arenisca, ofrece
a la vegetacin un soporte por lo general estril. Este rigor se incrementa por la distribucin
irregular de las lluvias a travs del ao: stas, torrenciales de octubre a marzo, estn casi
totalmente ausentes durante los otros meses. La nica vegetacin que puede subsistir bajo
estas condiciones se reduce a hierbas altas quemadas por el sol durante la temporada seca y
a arbustos que crecen a distancia irregular, con cortezas gruesas y troncos torturados. Los
escasos animales se refugian en los bosques en galera que acompaan el curso de los ros y
en los pequeos bosques que se forman alrededor de las vertientes. Los indios Nambikuara
ocupan la parte meridional de esta zona, y sus pequeas bandas semi-nmades vagan a travs
de la meseta, principalmente entre los valles de Tapajs y del ro Roosevelt. El general

Rondn es quien los descubri en 1907, durante la construccin de la lnea telegrfica


estratgica de Matto Grosso al Amazonas.
Los Nambikuara poseen uno de los niveles de cultura ms elementales existentes
actualmente en Amrica del Sur. Durante la temporada de lluvias, se establecen en aldeas
compuestas de chozas primitivas, en ocasiones solamente de refugios, en la cercana de un
curso de agua. En chamizados circulares practicados al interior del bosque en galera, realizan
ciertos cultivos, principalmente el de la mandioca. Estos cultivos asegurar su subsistencia
durante el periodo de vida sedentaria, y en parte tambin durante la temporada seca en la
medida en que logren conservar la mandioca, enterrando grandes tortas bajo el suelo. Cuando
viene la temporada seca la aldea es abandonada, y su contingente se dispersa en mltiples
bandas nmades que raramente sobrepasan las 30 o 40 personas. Cada familia transporta, en
uno o mltiples cestos, todos sus bienes terrestres, que consisten en tortas de mandioca,
recipientes de calabaza, algodn hilado, bloques de cera o de resina y algunos instrumentos
de piedra, en ocasiones de fierro en la actualidad. Durante siete meses del ao estas bandas
vagan a travs de la sabana en bsqueda de pequeos animales, lagartijas, serpientes u otros
reptiles, frutas y semillas silvestres, y, a grandes rasgos, todo lo que los pueda ayudar a no
morir de hambre. Sus campamentos, instalados por uno o varios das, a veces por algunas
semanas, se reducen a una decena de albergues sencillos formados con palmas o ramajes
cosidos en semi-circulo sobre la arena. Cada familia construye su refugio y enciende su
propio fuego.
La vida de estos campamentos, en los que hemos compartido la intimidad con los
indgenas, merece ser rpidamente evocada. Los Nambikuara se despiertan con el da,
reaniman el fuego, entrando en calor con dificultad tras el fro de la noche, luego se alimentan
ligeramente de restos de tortas de mandioca de la vspera. Un poco ms tarde, los hombres
parten en conjunto o separadamente en una expedicin de caza. Las mujeres se mantienen en
el campamento en donde ellas se ocupan de las labores de cocina. El primer bao es tomado
cuando el sol comienza a calentar. Las mujeres y los nios se baan comnmente juntos
como juego, y en ocasiones se enciende un fuego, delante del cual se agrupan para entrar en
calor tras salir del agua, exagerando placenteramente un escalofro general. Las ocupaciones
del da varan poco, la preparacin de la comida es la que toma ms tiempo y requiere ms
labores. Cuando la necesidad se hace sentir, las mujeres y los nios parten en expedicin de

recoleccin, en caso contrario las mujeres tejen agrupadas en el suelo, tallan perlas de cscara
de nuez o de conchas de marisco, se espulgan, vagan o duermen.
En las horas ms clidas el campamento enmudece; los habitantes, silenciosos o
dormidos, gozan de la precaria sombra de los refugios. El resto del tiempo, las ocupaciones
se desenvuelven en medio de animadas conversaciones. Casi siempre felices y risueos, los
indgenas intercambian bromas y en ocasiones tambin, acompaados de gestos inequvocos,
frases obscenas o escatolgicas reconocidas con explosiones de risa. El trabajo es
frecuentemente interrumpido por visitas mutuas o preguntas. Los nios vagan durante gran
parte del da, las nias se dedican por momentos a las mismas labores que sus mayores y los
muchachos se distraen o pescan en torno a los cursos de agua. Los hombres que se mantienen
en el campamento se dedican a trabajos de cestera, fabrican flechas e instrumentos de msica
y realizan en ocasiones pequeas tareas domsticas. Un gran acuerdo reina generalmente
respecto a las labores. Luego de tres o cuatro horas, los otros hombres regresan de la caza, el
campamento se anima, las conversaciones se vuelven ms vivas, se forman grupos diferentes
de las agrupaciones familiares. Se alimentan de tortas de mandioca y de todo lo que ha sido
recolectado durante la jornada: pescados, races, miel salvaje, murcilagos, bichos capturados
y pequeas nueces dulces de palmera bacaiuva. En ocasiones un nio se pone a llorar,
rpidamente consolado por un mayor. Cuando cae la noche, algunas mujeres diariamente
designadas van a recoger o talar, en los alrededores, la provisin de lea para la noche. Las
ramas son amontonadas en una esquina del campamento, y cada uno puede abastecerse de
acuerdo a sus necesidades. Los grupos familiares se forman en torno a sus fuegos respectivos
que comienzan a brillar. La velada se pasa en conversaciones, o bien en cantos y danzas. En
ocasiones estas distracciones se prolongan hasta bien entrada la noche, pero en general, luego
de algunas caricias y luchas amistosas, las parejas se unen ms estrechamente, las madres
estrechan contra ellas a su hijo ya dormido, todo se vuelve silencioso y la fra noche es
animada slo por el crujir de un tronco, el paso ligero de un proveedor, los ladridos de los
perros o el llanto de un nio.
Entre las numerosas bandas como la que acabamos de describir, hay que distinguir a
aquellas que estn emparentadas por vnculos familiares, y que representan comnmente el
contingente de una aldea o de un grupo de aldeas- que ha estallado en perspectiva de la
vida nmade. Estas bandas mantienen por lo general relaciones pacficas, si bien lo contrario

se produce en ocasiones luego de una disputa comercial o amorosa. Otras bandas, por el
contrario, son extranjeras entre s, compuestas de individuos que no son ni aliados ni
parientes entre ellos; son originarias de territorios bastante lejanos y pueden incluso estar
separadas por diferencias de dialecto, no siendo el Nambikuara un lenguaje homogneo.
Estas bandas mantienen, unas frente a otras, una actitud equvoca. Ellas se temen, y al mismo
tiempo se sienten necesarias las unas de las otras. Es en efecto con ocasin de un encuentro
que ellas pueden procurarse artculos codiciados, que una sola de ellas posee o es capaz de
producir o fabricar. Estos artculos se dividen esencialmente en tres categoras: estn primero
las mujeres, que slo una expedicin victoriosa permite llevarse; luego las semillas,
principalmente semillas de frijol; finalmente la cermica, tambin los trozos de cermica
utilizados como pesos en los telares. As los Nambikuara orientales, que desconocen la
alfarera y cuyo nivel cultural es claramente inferior que el de sus vecinos occidentales y
meridionales, haban, al decir de su jefe, librado recientemente numerosas campaas
guerreras con el solo objetivo de procurarse semillas de frijol y tazones de cermica.
Tambin el comportamiento de dos bandas que saben que estn en las cercanas la
una de la otra es particularmente remarcable. Los indgenas temen el encuentro, y al mismo
tiempo lo desean. Es imposible que ste sea resultado del azar: durante varias semanas, las
dos bandas pueden apreciar el humo vertical de sus fuegos de campamento, visible a
bastantes kilmetros en medio del cielo claro de la estacin fra. Este es uno de los
espectculos ms impresionantes del territorio Nambikuara, los humos inquietantes que
pueblan repentinamente, hacia la tarde, un horizonte que habamos credo desrtico. Los
indgenas lanzan miradas ansiosas hacia el cielo ntido del crepsculo: Son indios que
acampan Pero qu indios? La banda que se acerca es amistosa u hostil? Se discute
largamente en torno al fuego la conducta a seguir. El contacto puede aparecer como
inevitable, y en este caso ser sin duda mejor tomar la iniciativa. Si el grupo se siente
suficientemente fuerte, o bien si est falto de ciertos productos considerados indispensables,
el encuentro ser, por el contrario, deseado y buscado. Durante semanas los grupos se evitan
y mantienen una distancia razonable entre sus fuegos. Luego un da se toma la decisin, se
ordena a las mujeres y nios dispersarse entre la maleza y los hombres parten para enfrentar
lo desconocido.

Hemos participado en uno de estos encuentros que constituyen el evento ms


memorable de la vida Nambikuara. Las dos bandas, reducidas a sus elementos masculinos,
se aproximan con vacilacin, y en seguida se inicia una conversacin. Ms exactamente, los
lderes de cada grupo desarrollan, cada uno a su turno, una suerte de monologo prolongado,
lleno de exclamaciones, en un tono quejumbroso y lacrimgeno en el que la voz se arrastra
de manera nasal al final de cada palabra. El grupo animado por intenciones belicosas expone
sus quejas, los pacficos protestan al contrario de sus buenas intenciones. Lamentablemente
es imposible reconstituir a posteriori el texto exacto de estos discursos parlamentarios,
pronunciados segn el impulso del momento. Pero he aqu un fragmento, que ilustra su
estructura y su tono especfico: Nosotros no estamos enojados! Somos sus hermanos!
Tenemos buenas intenciones! Somos Amigos! Buenos amigos! Nosotros los entendemos!
Hemos venido amistosamente! Etc... El Mismo estilo oratorio es empleado tambin para
las invocaciones preliminares a una declaracin de guerra.
Luego de estos intercambios de protestas pacficas se renen a las mujeres y los nios,
los grupos se forman nuevamente y se organiza un campamento. Cada grupo conserva eso s
su individualidad mantenindose sus fuegos prximos los unos a los otros. Normalmente se
da la seal de cantos y danzas (estas dos actividades, de hecho inseparables, son designadas
en el vocabulario indgena con la misma palabra) y cada grupo, de acuerdo a su etiqueta,
desprecia su propia exhibicin y exalta la de sus compaeros de encuentro: Los Tamand
cantan bien! Para nosotros cantar bien est terminado. As mismo cada equipo, cuando
termina una cancin o baile, exclama en un tono penetrante y un afecto triste: Fue un canto
feo! mientras que el auditorio protesta calurosamente: No! No! Estuvo hermoso!.
En el caso del que hemos sido testigos, estas reglas de cortesa no se mantuvieron por
mucho tiempo. Al contrario, el tono general se eleva rpidamente en la excitacin suscitada
por el encuentro, y la velada no estaba muy avanzada cuando las discusiones, mezcladas con
lo cantos, comenzaron a producir un extraordinario estrpito cuya significacin se nos escapa
completamente. Se ensayan gestos de amenaza, en ocasiones estallan rias, mientras que
ciertos indgenas intervenan como mediadores. Estas manifestaciones hostiles no lograban
sin embargo dar la impresin de un desorden, en tanto se llevaban a cabo tranquilamente y,
a pesar del ruido, en medio de un cierto decoro. La clera Nambikuara se expresa a travs de
gestos estilizados, los que involucran frecuentemente las partes sexuales. As el hombre

agarra con las dos manos su propio sexo y lo apunta hacia el adversario, hinchando el vientre
y flectando las rodillas. Una segunda etapa consiste en una agresin sobre la persona del
enemigo, para arrancar la paja que cuelga, sobre el bajo vientre, del delgado cinturn de
perlas. La paja cubre el sexo, y se combate para arrancar la paja. Pero incluso suponiendo
que esta operacin resultara, esta no tendra sino un carcter puramente simblico, ya que el
taparrabos (que se olvidan comnmente de utilizar) est hecho de un material tan frgil que
no podra asegurar ni la proteccin ni menos disimular los rganos. Finalmente el insulto
supremo es el dominio sobre el arco y las flechas, que se van a arrojar sobre la hierba cercana.
En estas circunstancias los indgenas conservan una calma aparente, pero sin embargo su
actitud es tensa, como si estuvieran (y lo estn aparentemente) en un estado de clera violenta
y contenida. Estas peleas derivan sin duda en ocasiones en conflicto generalizado, pero si
esto ocurre stas se calman al llegar el alba. Siempre en el mismo estado de irritacin
aparente, y con gestos faltos de dulzor, los adversarios se miran para inspeccionarse
mutuamente, palpando rpidamente los aros de la oreja, los brazaletes de algodn, los
pequeos adornos de plumas, murmurando palabras rpidas: Estaestea ver.es
bonito.
Esta inspeccin de reconciliacin marca en efecto la conclusin normal del conflicto.
Es sta la que introduce el nuevo aspecto que van a tomar las relaciones entre los dos grupos:
los intercambios comerciales. Por sencilla que sea la cultura material de los Nambikuara, los
productos de la industria de diferentes grupos son altamente apreciados por sus vecinos. Los
grupos orientales necesitan cermica y semillas; los grupos septentrionales y centrales
consideran que sus vecinos del sur hacen collares particularmente preciosos. Tambin el
encuentro de dos grupos, cuando se puede desarrollar de manera pacfica, tiene por
consecuencia una serie de regalos recprocos: el conflicto siempre posible deja lugar al
mercado. Pero este mercado presenta notables caractersticas. Si consideramos las
transacciones como una sucesin de regalos, debemos reconocer que la recepcin de estos
no implica ningn agradecimiento o signo de satisfaccin; y si los miramos como
intercambios, estos se efectan sin ningn regateo, sin ningn intento por poner el artculo
en valor o al contrario, por parte del cliente, por despreciarlo, y sin manifestacin de
desacuerdo entre las partes. En realidad, les disgusta reconocer que se est desarrollando el
intercambio: cada indgena se ocupa de sus tarea habituales, y los objetos o productos pasan

de uno a otro, sin que el que dona remarque el gesto mediante el cual entrega su regalo, y sin
que quien lo recibe preste aparentemente atencin a su nuevo bien. As se intercambian
algodn desmenuzado y bolas de hilo; bloques de cera o de resina; panes de urucu; aros,
brazaletes y collares; tabaco y semillas; plumas y astillas de bamb destinadas a la confeccin
de flechas; madejas de fibra de palma; pas de erizo; recipientes enteros y restos de cermica;
calabazas.
Esta misteriosa circulacin de mercancas se realiza sin prisa durante medio da o un
da entero. Luego los grupos retoman sus rutas diferentes, y posteriormente cada grupo har
un inventario de lo que ha donado y lo que ha recibido. En cuanto a la equidad de las
transacciones, los Nambikuara descansan completamente en la buena fe o la generosidad de
sus socios. La idea de que se pudiera tasar, discutir o regatear, les es completamente extraa.
Es as que prometimos a un indgena un cuchillo de bosque como pago por una misin que
deba realizar para nosotros en un grupo vecino. Al retorno del mensajero olvidamos
entregarle inmediatamente la recompensa convenida, pensando que vendra l mismo a
buscarla. No lo hizo, y al da siguiente no pudimos encontrar al interesado, haba partido,
furioso segn dijeron sus compaeros, y no lo volvimos a ver. En estas condiciones no es
sorprendente que, terminado los intercambios, uno de los grupos parta descontento de su lote
y, al hacer el inventario de sus adquisiciones y recordando sus propios presentes, acumule
durante semanas o meses una amargura que se volver cada vez ms agresiva. Pareciera que
por lo general las guerras de bandas no tienen otro origen, sin embargo tambin existen
causas totalmente diferentes: La venganza de un asesinato, o un rapto de mujeres, sea que se
desee tomar la iniciativa o que se pretenda vengar un ataque precedente. Pero comnmente
una banda no se siente colectivamente dispuesta a tomar represalias por un dao causado a
uno o varios de sus miembros. Generalmente, dada la viva y permanente animosidad reinante
entre los grupos, estos pretextos sirven para caldear los nimos y se los acoge fcilmente,
sobre todo si se sienten fuertes. La propuesta blica es presentada por un individuo
particularmente exaltado, o que expone frente a sus compaeros las quejas especiales que
mantiene. Su discurso es construido en el mismo estilo y pronunciado en el mismo tono que
las interpelaciones entre grupos extranjeros que se encuentran: Hola! Vengan aqu!
Escchenme! Estoy furioso! Muy furioso! Quiero flechas! Grandes flechas!

Pero antes de decidir la expedicin es necesario consultar los presagios por intermedio
del jefe, o del hechicero en los grupos en los que el jefe y el hechicero son personas distintas.
Revestidos de adornos consagrados, ramos de paja coloreados de rojo y gorros de piel de
jaguar, los hombres realizan los cantos y las danzas de la guerra, llenando de flechas un poste
simblico. El oficiante esconde luego solemnemente en un rincn de maleza una flecha, que
debe ser encontrada al da siguiente manchada de sangre para los auspicios sean considerados
favorables. Muchas expediciones guerreras decididas de este modo se terminan luego de
algunos kilmetros de marcha: la excitacin y el entusiasmo decaen, y la pequea armada
retorna al campamento. Otras guerras llegan a su realizacin y pueden resultar bastante
mortales. Los Nambikuara atacan habitualmente al alba esperando la hora del asalto
dispersos entre la hierba. La seal de ataque es dada por el pequeo silbato doble que los
indgenas llevan enganchado en una cuerda alrededor de su cuello, y que llaman grillo
debido al parecido de su sonido con el emitido por este insecto. Las flechas de guerra son las
mismas que utilizan normalmente para la caza de grandes animales; pero antes de utilizarlas
contra el hombre se cortan dientes de sierra en los bordes de su larga punta lanceolada. Las
flechas envenenadas con curare, que son de uso corriente para la caza, jams se emplean para
la guerra.
Muchos detalles de estas tcnicas blicas evocan las descripciones de los antiguos
viajeros, y de otros ms recientes, pero referidas a tribus diferentes, por lo que no dudamos
mucho en generalizar, al menos en una cierta medida, los hechos que hemos relatado cuya
observacin ha sido menos frecuente. Entre los Nambikuara, como sin duda entre numerosas
poblaciones de la amrica precolombina, la guerra y el comercio constituyen actividades que
es imposible estudiar de manera separada. Los intercambios comerciales representan guerras
potenciales pacficamente resueltas, y las guerras son el desenlace de transacciones
desafortunadas. Encontramos en el siglo XVI objetos de proveniencia incaica en manos de
los ms primitivos habitantes del bosque y de la costa de Brasil. Inversamente, el fierro
aportado por los primeros colonizadores los ha adelantado decenas de aos en las regiones
recnditas del continente. Estos hechos muestran bien que las relaciones positivas entre los
grupos, como la colaboracin en el terreno de la vida social para asegurar el funcionamiento
regular de las instituciones y los intercambios econmicos, equilibraban ampliamente los
conflictos, ms espectaculares, y que, por esta razn, fueron originalmente remarcados de

manera exclusiva. El carcter profundamente heterogneo de la mayora de los dialectos


sudamericanos, que revela vocabularios de orgenes tan diversos que, en numerosos casos,
no es posibles agruparlos en tal o cual familia lingstica ms que por el juego azaroso de los
porcentajes,

aporta un indicio suplementario sobre la multiplicidad de contactos e

intercambios que se han debido producir en un pasado prximo o lejano.


Otros indicios son aportados por el estudio de los complejos sistemas de organizacin
social que contrastan, de manera impresionante, con el bajo nivel econmico y las tcnicas
extremadamente elementales de las tribus que las han desarrollado. Comenzamos solamente
a descubrir, en Amrica del Sur, la existencia de estos sistemas que no tienen nada que
envidiar a los refinamientos sociolgicos de las sociedades australianas1. Tribus con un
contingente poco numeroso, cuya estructura supuestamente no debiera guardar ningn
misterio, revelan repentinamente a una investigacin ms atenta un extraordinario
apilamiento de clanes, categoras de edad, sociedades y fratras, entre las cuales los
individuos se distribuyen acumulando, naturalmente, mltiples ttulos. Casi todas estas
sociedades presentan una divisin en dos mitades cuyo rol es asegurar alternativamente la
ejecucin de las ceremonias, y en ocasiones tambin regular los matrimonios. Pero en
Amrica del Sur esta institucin extendida en otras regiones del mundo presenta un carcter
suplementario: la asimetra. Al menos por el nombre que llevan, estas mitades, al menos en
un gran nmero de tribus, son desiguales. Tenemos as el acoplamiento de los Fuertes y
los Dbiles, el de los Buenos y los Malvados, el de Los de ro arriba y Los de ro
abajo, etc Esta terminologa es muy cercana a la utilizada por tribus diferentes para
designarse unas a otras, el sistema mismo evoca muy directamente la organizacin dualista
del imperio de los Incas, con la dicotoma entre Los de lo alto y Los de lo bajo, cuyo
origen histrico es demostrado por las fuentes, por lo que dudamos mucho en reconocer, en
estas divisiones, los vestigios de un estado en el que los grupos fundamentales constituan
unidades aisladas. Entre los Nambikuara hemos compartido la existencia de dos bandas que
hablaban dialectos diferentes y que habiendo decidido fusionarse de comn acuerdo,
establecieron entre sus miembros un sistema de parentesco artificial resultante en relaciones
idnticas a las que podran existir entre los miembros de mitades exogmicas de una misma

1
Curt Nimuendaju, The Apinay, The Catholic University of America, Anthropological Series No. 8,
Washington, 1939, y los otros trabajos de este admirable etnlogo sobre los Serenet y los Ramkokamekran.

sociedad2. Est por lo dems fuera de duda, luego del descubrimiento de las Antillas,
habitadas en el siglo XVI por los indgenas Carib cuyas mujeres atestiguaban an ms, por
su lengua especial, sus orgenes Arawak, que los procesos de asimilacin y desasimilacin
sociales no son incompatibles con el funcionamiento de las sociedades del centro y sur de
Amrica. Ms recientemente, como hemos visto, von den Steinen ha sido testigo del mismo
fenmeno en la aldea Arauiti de Alto Xingu. Como en el caso de las relaciones entre la guerra
y el comercio, los mecanismos concretos de estas articulaciones han permanecido por largo
tiempo desapercibidos.
Hemos intentado mostrar precisamente en este artculo que los conflictos blicos y
los intercambios econmicos no constituyen solamente, en Amrica del Sur, dos tipos de
relaciones coexistentes, sino ms bien los dos aspectos, opuestos e indisolubles, de un mismo
proceso social. El ejemplo de los indios Nambikuara revela las modalidades segn las cuales
la hostilidad deja lugar a la cordialidad, la agresin a la colaboracin, o al contrario. Pero la
continuidad propia de los elementos del todo social no se detiene ah. Los hechos sealados
en el prrafo anterior muestran que las instituciones primitivas disponen de los medios
tcnicos para para hacer evolucionar las relaciones hostiles ms all del estado de las
relaciones pacficas, y saben utilizar estas ltimas para integrar nuevos elementos al grupo,
modificando profundamente su estructura.
Estamos lejos de pretender que todas las organizaciones dualistas en Amrica del Sur
sean el resultado de la fusin de grupos. Procesos inversos de desasimilacin esta vez
pueden igualmente intervenir al seno de un grupo ya constituido. Uno de estos procesos
podra, por ejemplo, resultar de la coexistencia, entre numerosas tribus sudamericanas, del
matrimonio avuncular (to materno y sobrina) y el matrimonio entre primos cruzados
(respectivamente descendientes de un hermano y una hermana). Del hecho de que dos
individuos, pertenecientes a generaciones diferentes, entren as en competencia por la misma
mujer, podra aparecer una dicotoma al interior del grupo entre Los mayores y Los
menores. Estos son, de hecho, los nombres por los cuales los Tupi-Kawahib designan a sus
mitades, sin que sea necesario que la hiptesis que acabamos de formular como una
posibilidad terica encuentre en este caso su aplicacin. Pero si fuera as sera interesante
2
Estos hechos son el objeto de un estudio especial, The social Use of Kinship terms among Brazilian Indians,
que debe aparecer prximamente

notar que el sistema dualista citado anteriormente presenta, en comparacin con otros
conocidos, diferencias considerables. Cualesquiera sean

las reservas que debemos

manifestar frente a toda interpretacin exclusiva del origen de las organizaciones dualistas,
es sin embargo bastante probable que, en ciertos casos, la explicacin por integracin
proporcione una respuesta satisfactoria. La guerra, el comercio, el sistema de parentesco y
la estructura social deben as ser estudiados en ntima correlacin. Hasta qu punto es posible
desarrollar el estudio de estas correlaciones es otro asunto. Un esfuerzo sistemtico de
sntesis conducira a los intolerables abusos de la interpretacin funcionalista. Aunque no
dudamos, por ejemplo, en ver en ciertas estructuras dualistas el feliz resultado de la
integracin dinmica de un antiguo sistema de alianza, es bastante ms dudoso que la
diferenciacin de los clanes por privilegios tcnicos, como aquella cuya existencia hemos
mostrado entre los Bororo3, pueda ser interpretada como la supervivencia de una
especializacin industrial de las tribus como existe, aun actualmente, en el Xingu. El
socilogo debe sin embargo tener siempre presente que las instituciones primitivas no son
solamente capaces de conservar lo existente, o de retener provisoriamente los vestigios de un
pasado que se deshace, sino tambin de elaborar innovaciones audaces, aunque las
estructuras tradicionales deban ser profundamente transformadas.

Traduccin: Diego Gianini

Contribution letude de lOrganisation Sociales des Indiens Bororo, Journal de la Socit des
Amricanistes de Paris, 2, 1936.

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