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"Dale fuego a un hombre y estar caliente un da.

Prende fuego a un
hombre y estar caliente el resto de su vida".
Terry Pratchett

Las ecuaciones de Maxwell

Pedro Gmez-Esteban Gonzlez

c 2012 Pedro Gmez-Esteban Gonzlez.


pedro@eltamiz.com
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ndice

1. Introduccin histrica

2. Ley de Gauss para el campo elctrico

21

3. Ley de Gauss para el campo magntico

37

4. Ley de Faraday

47

5. Ley de Ampre-Maxwell

65

6. Ley de Lorentz

77

7. La ecuacin de onda electromagntica

93

8. La inspiracin de la relatividad

113

Conclusin

131

1.

Introduccin
histrica

Lo que vas a leer es un libro dedicado a cuatro de las ecua- ciones


ms bellas e importantes de la Fsica: las ecuaciones de Maxwell,
llamadas as en honor a James Clerk Maxwell, de quien hablaremos
ms en detalle en un momento. Es una mo- nografa pensada para
quienes han visto estas ecuaciones o han odo mencionarlas como
un ejemplo de elegancia o belle- za, pero no las han estudiado en la
Universidad. Mi intencin es que, si ests en ese caso, salgas de aqu
al menos sabiendo qu significa conceptualmente cada una de las
cuatro ecua- ciones, qu consecuencias tienen y cmo describen el
mundo que vemos a nuestro alrededor.
Adems, intentar resarcir a quienes como yo mismo estudiaron las ecuaciones pero sin que se les explicase antes,
cualitativamente, qu demonios significa cada una antes de
ponerse a hacer problemas con ellas y a calcular rotacionales y
otras pamplinas como un mono de feria. Estoy seguro de que hay
gente que las explica como debe, pero tambin hay quien no lo
hace, de modo que si esto sirve para que quienes estudien estas
cosas en la carrera tengan un salvavidas si se encuentran perdidos
al principio, mejor que mejor.

Las ecuaciones de

La estructura de este librito es la siguiente: en primer lugar


veremos una pequea introduccin histrica a las ecuaciones para
situar a cada personaje relevante en su lugar. Despus
dedicaremos un captulo a cada una de las cuatro ecuaciones, y
terminaremos con otros tres captulos en los que explora- remos
asuntos relacionados con ellas sin los que, tal vez, no sea posible
comprender su profundidad y relevancia.
A pesar de que no parto de la base de que conozcas concep- tos
tan esotricos como el rotacional o la divergencia, y de que he
intentado explicar las cosas en los trminos ms sencillos posibles,
no te equivoques: entender esto no es fcil. Tal vez no hagan falta
conocimientos matemticos profundos, pero s te ser necesario
razonar con cuidado, leer cada captulo ms de una vez y
probablemente pelearte con conceptos abstrac- tos hasta
someterlos a tu voluntad. Paciencia y vamos con ello!

Qu son las ecuaciones de Maxwell?

Lo mejor en estos casos es quitarse el miedo, de modo que, sin


ms aspavientos, aqu las tienes en una de sus formas:

Las ecuaciones de

E =

0
B = 0
B

E =
t
B = 0 J + 0 0

E
t

Ya me imagino que, si eres lego en la materia, te has que- dado


casi igual que antes, pero quiero dejarlas aqu, al prin- cipio, para
que posteriormente puedas volver aqu, mirarlas otra vez y si
hemos hecho bien nuestro trabajo tanto t como yo que ya no
levantes la ceja con indiferencia; que sepas cul es la personalidad
de cada una, en qu se diferencian unas de otras y, en resumidas
cuentas, que no sean jeroglficos sin sentido. Y, si les tomas un poco
de cario, mejor.
Existen, por cierto, muchas otras maneras de escribirlas: las
matemticas son as de verstiles. Dependiendo de para qu vayan
a emplearse, las ecuaciones pueden escribirse pa- ra estudiar
sistemas microscpicos o macroscpicos, pueden incluir ayudas
que hagan ms simple el estudio de sistemas concretos y pueden
emplearse unas magnitudes u otras para trabajar,
pero
independientemente del lenguaje matemtico que usemos,
siempre significan bsicamente
lo mismo ex- plicar ese
significado es el objetivo de esta monografa.

Las ecuaciones de

Qu es lo que dicen en conjunto? Son la descripcin del


campo electromagntico: el campo elctrico, el campo magntico, su origen, comportamiento y relacin entre ellos, incluyendo las ondas electromagnticas como la luz. Bsica- mente,
con estas ecuaciones es posible saber cmo va ser y cmo va a
comportarse el campo
electromagntico en una regin
determinada a partir de las cosas que hay all. La con- trapartida,
es decir, qu le pasa a las cosas que hay all a partir del campo
electromagntico, est descrita por la fuerza de Lorentz, de la que
hablaremos ms adelante. El conjunto de estas ecuaciones
describe cosas como la corriente elctri- ca, los imanes, los rayos,
la electricidad esttica, la luz, las microondas, la radio... vamos,
son un filn.
Hay un par de cosas ms que es conveniente saber sobre estas
cuatro ecuaciones. La primera es que, expresadas matemticamente o en lenguaje comn, representan leyes fsicas. No
tienen demostracin, sino que juntas constituyen una teo- ra que
ha sido verificada experimentalmente. Dicho de otro modo, si
alguien realizase experimentos que nos demuestren que estas
ecuaciones son una estupidez, las tiraramos a la basura y a otra
cosa, mariposa. Sin embargo, esto no ha su- cedido as ni es
probable que suceda: ms bien hemos ido comprobando aspectos
en los que se acercan a la realidad pe- ro fallan ligeramente, de modo
que las hemos ido modificando para tener en cuenta cosas como la
cuntica o la relatividad. Eso s, el espritu y el significado ltimo
siguen siendo bsi- camente los mismos.
El segundo detalle a tener en cuenta es que, como vere- mos
en el siguiente epgrafe, las ecuaciones originales no eran cuatro y
las que usamos hoy en da no son exactamen- te las mismas
que propuso James Clerk Maxwell. El bueno

Las ecuaciones de

de James utiliz algunas otras magnitudes diferentes, y unas


cuantas ecuaciones ms, mientras que fue Oliver Heaviside quien
hizo un pulido, remodelacin y lavado de cara que nos
proporcion lo que ves arriba y sus otros equivalentes matemticos.
Es ms, de las cuatro ecuaciones de arriba, la nica en la que
Maxwell hizo una contribucin concreta y novedosa es la ltima,
de modo que cada una de las cuatro ecuaciones llevan el nombre de
otro cientfico quien propuso cada una, con el propio Maxwell
compartiendo honor en esa ltima. Puede que al leer esto hagas una
mueca de desdn a este escocs genial, pero creo que sera una
equivocacin: a menudo, el genio est en sintetizar, no en crear.
Como veremos en un momento, muchos cientficos haban ido
descubriendo pinceladas del comportamiento elctrico y
magntico de las cosas, pero eran eso, retazos. Haca falta un
autntico genio para relacionar unas ideas con otras y mirar las
cosas como un todo, y ese genio fue Maxwell. Pero veamos,
brevemente, cmo sucedi todo.

Contexto histrico

No voy a hablar aqu de la historia de cada una de las cua- tro


leyes representadas por las ecuaciones de Maxwell, ya que har eso
en cada captulo correspondiente, sino ms bien del papel del
propio Maxwell, dnde y cundo aparecieron sus le- yes y qu
transformaciones posteriores sufrieron para tomar la forma con
las que las conocemos ahora. S que esto pue- de parecerte un
rollo y que quieres entrar en materia, pero creo que hacerlo as
es, en ltima instancia, ms provecho-

Las ecuaciones de

so, y significar que recordars mucho


despus.

mejor lo que aprendas

Antes de que Maxwell entrara en escena ya conocamos mu- chas


piezas del rompecabezas que l completara; esas piezas haban sido
obtenidas, a lo largo de los siglos, por otros ge- nios que irn
apareciendo en este libro: Coulomb, Faraday, Ampre, rsted...
Sabamos que exista algo denominado carga elctrica, que haba
dos tipos y que ambos sufran una fuerza de atraccin o repulsin
con cargas elctricas del mismo tipo o del contra- rio. Sabamos que
esa carga elctrica a veces llamado fluido elctrico porque se
desconoca el hecho de que estaba cuanti- zada, ni sabamos an de
la existencia de protones o electro- nes, al moverse por el espacio,
generaba corrientes elctricas que era posible crear y mantener en
el tiempo. La electricidad era, cuando lleg Maxwell, un viejo
conocido.
Conocamos tambin materiales, como la magnetita, que
formaban imanes naturales que, como las cargas, podan atraer- se o
repelerse. Sin embargo, la fuerza que sufran y ejercan
las cargas no era la misma que sufran y ejercan los imanes. Como
la electricidad, el magnetismo era un viejo conocido de la
humanidad mucho antes de que Maxwell hiciese su apari- cin.

Las ecuaciones de

Sobre hombros de gigantes: Ampre, Coulomb, Gauss, rsted,


Faraday.

Sin embargo, nos faltaban cosas; para empezar, nos faltaba darnos
cuenta del pedazo de rompecabezas que tenamos de- lante de los
morros. Porque, como pasa tantas veces, algunos pensaban que ya
entendamos muy bien tanto electricidad co- mo magnetismo cada
uno por su lado y que no haba ms que pulir detalles. Sin
embargo, se nos quedaron los ojos co- mo platos cuando en 1820
el dans Hans Christian rsted se dio cuenta de que una
corriente elctrica creaba a su al- rededor un campo magntico.
Estaba claro que lo que antes creamos que eran cosas
independientes electricidad y mag- netismo no lo eran tanto. Al
menos, tras rsted, tenamos claro que no lo tenamos nada claro,
lo cual es un progreso.
Otro enigma de la poca era la luz: qu era realmente, c- mo se
propagaba, qu la generaba exactamente... pero claro, nadie
pensaba que este problema tuviera nada que ver con el otro.
Eran, como digo, piezas de un puzzle que ni siquiera sabamos que
exista como tal.
De hecho, se ve aqu en cierto sentido el avance de una ciencia
incipiente: en un principio se descubren fenmenos. Luego se
describen esos fenmenos y se comprueba en varios lugares que

Las ecuaciones de

existen y cmo suceden exactamente. Posterior- mente se pasa a


clasificar esos fenmenos y crear un voca-

Las ecuaciones de

bulario con el que referirse a ellos con cierta precisin y, si se trata


de una ciencia exacta, finalmente se pasa a cuantificar esos
fenmenos con ecuaciones. Adems, con ecuaciones o no, llegada
la madurez de la ciencia hace falta una descrip- cin que englobe
conjuntos de fenmenos y los sintetice para crear, por fin, una
teora.
Pero a mediados del XIX estbamos muy lejos de algo as para el
electromagnetismo. O no?

James Clerk Maxwell

En 1831 naci en Edimburgo nuestro hroe: el pequeo Ja- mes,


hijo de John Clerk y Frances Cay. La razn de que no veas ningn
Maxwell por ah es que no lo haba. El padre era familia de los
Maxwell, pares del Reino, y poco despus del nacimiento de James
la familia se traslad a una propie- dad heredada de los
susodichos Maxwell. Como consecuen- cia, John Clerk tom el
nombre de John Clerk-Maxwell, y su hijo pas de ser James Clerk a
James Clerk-Maxwell; poste- riormente desaparecera el guin de
apellido compuesto, no s por qu, y James firmara como James
Clerk Maxwell, que es como lo conocemos hoy. Injustamente,
hablamos de Max- well y las ecuaciones de Maxwell, como si Clerk
fuera parte del nombre y no el apellido (y desde luego, yo seguir
llamn- dolo como se hace normalmente).
El caso es que el pequeo James, desde muy pronto, demostr que tena una inteligencia fuera de lo comn. El po- bre
lo pas mal en el colegio, porque los primeros diez aos de su vida
no fue a la escuela, y hasta ese momento fue educa-

Las ecuaciones de

do por profesores particulares el padre no era precisamente


pobre en la casa de campo heredada de los Maxwell. Como
consecuencia, el paso de esa infancia arropada en casa a un colegio
fue algo traumtica: muchos de sus compaeros se rean de l,
porque no estaba curtido socialmente, vena del campo y adems
me imagino que era ms bien rarito. Afortu- nadamente para l,
encontr un par de amigos que lo seran durante toda la vida,
Peter Guthrie Tait y Lewis Campbell, y los tres sobrevivieron al
colegio sin ms problemas.
James era un autntico genio. No digo esto por decir: a los
catorce aos se despert en l el inters por las curvas cni- cas
elipses, parbolas y dems, y public un artculo, Oval Curves, en
el que examinaba este tipo de curvas de dos focos, las propiedades
de curvas con ms de dos focos y cmo dibu- jarlas. Alguien antes
que l haba atacado el problema de las curvas con ms de dos
focos y tal vez te suene su nombre, Ren Descartes, pero James no
conoca el trabajo del francs y su mtodo era ms simple y
elegante que el de Descartes.
Con catorce aos, por el amor de Dios!
El padre de Maxwell se qued tan patidifuso al leer el artcu- lo de
James que se lo envi a un profesor de la Universidad de Edimburgo,
James Forbes, para ver qu pensaba. La reaccin de Forbes fue
inmediata y bastante clara: lo ley en nombre del nio en una
reunin de la Royal Society de la ciudad (el propio James no tena
la edad suficiente para ser admitido como ponente en la
reunin). El artculo de este adolescente fue publicado en 1846.
Este episodio fue decisivo en la vida de James por dos razones: por
un lado, su padre tena la inten- cin de que James se dedicara a
la abogaca como l mismo, pero claro, ante algo as, cmo le
dices al chaval que no se dedique a las ciencias puras si le gustan?
Por otro lado, For-

Las ecuaciones de

bes qued profundamente impresionado ante la inteligencia del


joven Clerk-Maxwell, y se convertira en su mentor en la
Universidad y ms all de esa poca.

Los mentores ttricos tambin merecen


gratitud.
James David Forbes (18091868).

De hecho, con diecisis aos James fue admitido en la Universidad de Edimburgo y permanecera all tres aos antes de ir a
Cambridge. En Edimburgo, Maxwell estudi Matem- ticas y
Filosofa Natural entre otros, bajo el propio James Forbes, a la
vez que realizaba diversos experimentos en ca- sa, sobre todo de
ptica, y escriba algunos artculos ms de Matemticas y Fsica. A
los 18 aos se leyeron otros dos ar- tculos suyos ms en la Royal
Society de Edimburgo pero no los ley l, claro, no vamos a
admitir a cualquier zagal en las reuniones! En fin.
Tras tres aos en Edimburgo, se traslad a la Universidad de

Las ecuaciones de

Cambridge, donde completara sus estudios. Durante esa

Las ecuaciones de

poca, por cierto, public otro artculo, ste acerca de experimentos sobre los colores en la foto de abajo puedes verlo con
un disco de colores en la mano, que no slo fue ledo en la Royal
Society de su Edimburgo natal, sino que esta vez se le permiti
incluso leerlo a l: qu honor! y me refiero a la Royal Society,
por supuesto. El caso es que tras Cambridge, James se present a
la Ctedra de Filosofa Natural en el Ma- rischal College de la
Universidad de Aberdeen, en su Escocia natal a sugerencia de su
mentor, James Forbes y obtuvo el puesto con veinticinco aos,
quince menos que cualquier otro
catedrtico de su facultad.

Un joven James Clerk Maxwell


durante su estancia en Trinity
College.

Aunque hoy lo conozcamos fundamentalmente por sus tra- bajos


en ptica, electromagnetismo y termodinmica y en este librito

Las ecuaciones de

nos dedicaremos slo al electromagnetismo, Max- well era un


genio en casi todo a lo que dedicaba su atencin

Las ecuaciones de

y, a riesgo de que me des un pescozn por dar tantas vuel- tas,


quiero poner un ejemplo. Desde haca tiempo se haban observado
ya los anillos de Saturno, pero nadie saba exacta- mente qu eran.
Tal era la curiosidad de la comunidad cien- tfica por este enigma
que el St. Johns College de Cambridge lo plante como objeto de su
Premio Adams en 1857. Quin lograra postular una hiptesis
coherente y razonada sobre la naturaleza de los anillos?
Maxwell se puso manos a la obra y aplic sus conocimien- tos de
mecnica de slidos y de fluidos a la tarea. El problema no era fcil,
porque se dispona de muy pocos datos experi- mentales, dada la
distancia a Saturno y la limitacin de los telescopios de la poca:
Maxwell tard dos aos en encontrar la solucin. En 1859
demostr que los anillos no podan ser fluidos, pues hace mucho
tiempo se habran disgregado, ni podan ser un slido pues las
tensiones estructurales los ha- bran roto en pedazos. Su
sugerencia razonada fue que pro- bablemente se trataba de
muchos pedazos slidos de pe- queo tamao, y que la
distancia hasta Saturno era la res- ponsable de que nos parecan
ser un solo objeto. Su On the stability of Saturns rings (Sobre la
estabilidad de los anillos de Saturno) obtuvo el Premio Adams en
1859, y un siglo y pico ms tarde las sondas Voyager dieron la
razn a su hiptesis.
Pero, en lo que a nosotros nos interesa ahora el electromagnetismo, todo empez con la publicacin de un artculo en
1855 en Trinity College y con 24 aos. Ese artculo, de ttulo On
Faradays Lines of Force (Sobre las lneas de fuerza de Faraday),
explicaba de un modo terico y matemtico las observaciones
realizadas por un genio tan grande como el de Maxwell, el del
ingls Michael Faraday.
Esto es relativamente comn: la
combinacin de un cientfico terico y otro experi-

Las ecuaciones de

mental para revolucionar la ciencia.


Sin embargo, normalmente suele pasar al revs que aqu: lo tpico
es que un
terico proponga ideas novedosas, y que un
experimentador logre posteriormente demostrar esas ideas. Aqu el
orden se invierte, ya que Faraday era un genio expe- rimental
como ha habido muy pocos o tal vez ninguno, y Maxwell se
empap de las observaciones experimentales de Faraday, adems
de otros, y consigui establecer un marco terico capaz de
explicarlas.
Es imposible saber hasta dnde hubiera podido llegar Fara- day si
hubiera recibido una educacin formal: a diferencia de Maxwell,
era hijo de un humilde herrero y haba entrado en la ciencia como
ayudante de laboratorio de Humphry Davy. Sin tener ni idea de
lgebra ni clculo, sus experimentos y con- clusiones a partir de
ellos revolucionaron la Fsica. No tengo dudas de que, sin Michael
Faraday, Maxwell no hubiera cons- truido el maravilloso edificio
que construy. Para que te hagas una idea, Einstein tena en la
pared de su despacho las fotos de tres cientficos: Newton, Maxwell
y Faraday.
El caso es que el ingls, tras varios de sus muchsimos
experimentos sobre electricidad y magnetismo, haba suge- rido
la existencia de lneas de fuerza mediante las cuales un cuerpo
poda interaccionar con otro por las fuerzas elctri- ca y
magntica; para l, estas lneas de fuerza que unan los cuerpos no
eran meros conceptos, sino una realidad fsica, y propuso incluso
la posibilidad de que las ondas luminosas fueran una oscilacin de
esas lneas de fuerza, como las on- das que recorren una cuerda.
Qu intuicin, qu genialidad, por favor!

Las ecuaciones de

Pero, igual que Maxwell no hubiera sido Maxwell sin Fara- day,
el escocs hizo florecer las ideas del ingls hasta crear un jardn.
En el artculo de 1855, el joven Maxwell constru- ye un aparato
terico incipiente an habra que refinarlo que define muchas
de las ideas de Faraday en un conjunto de veinte ecuaciones.
All, Maxwell habla ya de la relacin entre el campo magntico y
el elctrico, y cmo cuantificar la influencia del uno sobre el otro.
A partir de ah, posteriores artculos y libros iran puliendo el
entramado terico de Maxwell. Es posible que otro cientfi- co con
una educacin matemtica inferior no hubiera podido sintetizar
tal cantidad de leyes y observaciones de un modo tan simple y
elegante, pero es que Maxwell era un matemti- co de primera
clase. En 1860, debido a una reestructuracin, Maxwell perdi su
puesto en Marischal; Forbes se haba ju- bilado poco antes, y
James se present para ocupar su plaza en Edimburgo, pero la
consigui su amigo Tait en vez de l. Finalmente termin en el
Kings College de Londres, donde permanecera cinco productivos
aos.
Durante su estancia en Londres, Maxwell convierte su artculo inicial en una autntica teora del electromagnetismo y la
luz. Recuerda que la ptica era uno de los intereses del escocs, y
de hecho en 1860 obtuvo la Medalla Rumford de la Royal Society
por su trabajo en este campo en 1861 se convertira adems en
miembro de la Sociedad. Durante esta poca conoce adems a uno
de sus hroes, un Michael Fara- day ya entrado en aos, y asiste a
algunas de sus clases: a diferencia del propio Maxwell, Faraday era
un profesor exce- lente y tena enorme fama como conferenciante.
Entre 1861 y 1862, Maxwell publica On Physical Lines of

Las ecuaciones de

Force (Sobre las lneas de fuerza fsicas), una nueva versin en


cuatro partes de su artculo anterior. Aunque posterior- mente
elaborara ms las ideas y publicara ms artculos, es aqu donde
su genio se muestra verdaderamente al mundo: utiliza el clculo
vectorial para establecer las ecuaciones que rigen los campos
elctrico y magntico de un modo impecable, aunando las leyes y
teoremas enunciados antes por Coulomb, Faraday, Gauss o Ampre.
Unos aos antes, en 1855, dos alemanes Rudolf Kohl- rausch
y Wilhelm Weber, realizando experimentos con car- gas, haban
obtenido un resultado peculiar: una magnitud con dimensiones
de velocidad que se obtena al relacionar la carga medida teniendo
en cuenta slo la electrosttica o in- cluyendo los movimientos de
cargas. Esta velocidad era bas- tante parecida a la de la luz con la
precisin que era posible medirla hasta ese momento. Ni Weber ni
Kohlrausch le die- ron mayor importancia a este hecho.

James Clerk Maxwell (1831-1879).

Las ecuaciones de

Sin embargo, cuando Maxwell conoci el resultado de los


experimentos de los dos alemanes, se puso a manipular sus
propias ecuaciones que describan la electricidad y el magnetismo. Sera posible obtener con ellas la ecuacin de una onda?
La mecnica ondulatoria se conoca bien por entonces, y el propio
Newton haba relacionado la velocidad del sonido con las
propiedades mecnicas del medio por el que se propa- ga. Maxwell
hizo algo parecido a lo que haba hecho Newton, pero con las
lneas de fuerza de Faraday en vez de con cuer- pos materiales, y
obtuvo el valor de la velocidad de esas ondas electromagnticas: 310
740 000 m/s. La velocidad de la luz. En On Physical Lines of Force,
el escocs afirma:
No podemos evitar la conclusin de que la luz con- siste
en las ondulaciones transversales del mismo medio que
es la causa de los fenmenos elctricos y magnticos.
Ese medio era, por supuesto, el ter luminfero que tantos
quebraderos de cabeza nos dara posteriormente, pero eso es otra
historia. La cuestin ahora es el genio de Maxwell para relacionar
a Faraday, Weber y Kohlrausch y todo lo dems pa- ra explicar la
naturaleza electromagntica de la luz, adems de otras cosas que
veremos ecuacin a ecuacin.
En palabras de Richard Feynman,
Desde una perspectiva a largo plazo de la histo- ria
del mundo vista, por ejemplo, dentro de diez mil
aos, no puede quedar duda de que el suceso ms
significativo del siglo XIX ser considerado el
descubrimiento por parte de Maxwell de las leyes del
electromagnetismo. La Guerra Civil estadouni-

Las ecuaciones de

dense palidecer como algo local e insignificante al


compararlo con este suceso cientfico de primera
magnitud de la misma dcada.

No es una exageracin. Aparte de explicar la naturaleza de la luz,


las cuatro ecuaciones de Maxwell lo explican, en electromagnetismo, prcticamente todo. Cmo se atraen y repe- len
las cargas, cmo afecta una corriente elctrica al espa- cio a su
alrededor, cmo se transmite un campo a travs de un medio
determinado, cmo una corriente puede afectar a otra a una
cierta distancia de ella. Al combinarlas con la ley de Lorentz,
constituyen un cuerpo de conocimiento de igual magnitud que los
Principia Matematica de Isaac Newton.
Adems, las implicaciones de las ecuaciones de Maxwell sirvieron
a Einstein como inspiracin para elaborar su famo- ssima Teora
de la Relatividad Especial, originando as otra revolucin en la
Fsica, aunque de eso hablaremos ms ade- lante.
En 1865, Maxwell se retirara a su casa familiar la he- redada de
los
Maxwell,
aunque
seguira
escribiendo
sobre
electromagnetismo. En 1873 public A Treatise on Electri- city
and Magnetism (Tratado sobre electricidad y magnetismo), una obra
en dos volmenes que desgranaba su teora. La lec- tura de estos
dos libros impresion de tal manera a un joven ingls de
veintitrs aos sin formacin acadmica superior pero muy
interesado en el electromagnetismo, Oliver Heavisi- de, que lo llev
a estudiar matemticas como un poseso para lograr entender y
dominar la obra de Maxwell.

Las ecuaciones de

Oliver Heaviside (1850-1925).

Heaviside entenda lo suficiente de la obra de Maxwell para


comprender su magnitud, pero sus propias lagunas lo desesperaban:
Era muy ignorante. No tena conocimientos de an- lisis
matemtico (haba estudiado nicamente lge- bra y
trigonometra en el colegio, y se me haban olvidado
casi completamente), de modo que mi tra- bajo estaba
claro. Me llev varios aos poder com- prender hasta
dnde poda llegar.
Heaviside no slo acab comprendiendo las veinte ecuacio- nes
con veinte incgnitas de la obra de Maxwell sino que, una vez
ms, sobre los hombros de gigantes, aprendi el su- ficiente
clculo vectorial para librarse de prcticamente todas esas
incgnitas y reducir, en 1884, la teora electromagntica

Las ecuaciones de

del escocs a slo cuatro ecuaciones con cuatro incgni- tas.


Heaviside no descubri nada nuevo, pero s interpret la teora de
Maxwell de un modo que la hizo muchsimo ms sencilla de
asimilar. Algo as como Maxwell es el nico Dios, y Heaviside su
profeta... y no lo digo yo, lo dice el propio Hea- viside:
Debe entenderse que predico el evangelio de acuer- do
con mi interpretacin de Maxwell.
De modo que, en las prximas pginas, analizaremos la pa- labra
de Maxwell en sus cuatro mandamientos sobre la elec- tricidad, el
magnetismo y las relaciones entre ambos, empe- zando por la ley
de Gauss para el campo elctrico.

2.

Ley de Gauss para el


campo elctrico

Empecemos a desgranar las cuatro ecuaciones de Maxwell,


empezando con la primera de ellas, la ley de Gauss para el campo
elctrico.
Como hicimos en la introduccin, lo mejor es empezar con todas
las cartas sobre la mesa, con lo que aqu tienes la ecua- cin en su
forma diferencial, algo as como su forma micros- cpica y mi
favorita:

E =

Pero qu diablos significa esto fsicamente? A eso dedica- remos


este captulo, claro, de modo que cuando termines y mires la
ecuacin de nuevo, espero que sea con otros ojos.
Antes de nada, el nombre de esta primera ecuacin me pa- rece
injusto. Se trata de la aplicacin de una idea ms b-

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

sica mediante un teorema descubierto por primera vez por


Joseph Louis Lagrange en 1762 y, posteriormente y de forma
independiente, por Karl Friedrich Gauss en 1813. De modo que,
aunque el mrito del teorema sea de Gauss, el teorema se aplica a
algo ms profundo y bsico, sin lo que esta ley estara vaca de
contenido fsico... y, sin embargo, no suele mencionarse aqu el
nombre del cientfico que descubri esa idea original, CharlesAugustin de Coulomb. La idea bsica es precisamente la ley de
Coulomb.
Esa ley ms fundamental, sin la cual no existira la de Gauss,
afirma que dos cargas elctricas se atraen o repelen con una
fuerza que es directamente proporcional al producto de ambas e
inversamente proporcional al cuadrado de la dis- tancia que las
separa. Estoy seguro de que la has ledo alguna vez.
A pesar de que la ley de Gauss es ms sofisticada que la de
Coulomb, y que se aplica a un caso ms general que la del
francs estrictamente hablando, la ley de Coulomb sirve para
cargas que no se estn moviendo unas respecto a otras, se trata de
una evolucin de la ley de Coulomb junto con la de Lorentz, y no
est de ms recordar a Charles-Augustin aqu. Tal vez un nombre
ms justo sera el de ley de Coulomb- Gauss, pero me parece que a
estas alturas no hay nada que hacer.

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

Charles-Augustin de Coulomb (1736-1806) y Karl Friedrich


Gauss
(17771855).

En cualquier caso, desgranemos el lenguaje matemtico de la


ecuacin de arriba para comprender su significado fsico.
A la izquierda del igual tenemos E, que parece raro si no sabes
de estas cosas pero no lo es tanto. E es el smbolo para el campo
elctrico, una magnitud fsica que da una idea de la intensidad de
la fuerza elctrica (de atraccin o repulsin) que sufrira una
carga situada en un lugar determinado.
El campo elctrico es una magnitud vectorial, es decir, es una
flecha: su direccin nos dice hacia dnde sera empujada una carga
elctrica positiva si la colocsemos en ese punto
una negativa sufrira el tirn en sentido contrario. Adems de
direccin, tambin tiene intensidad (que suele represen- tarse

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

mediante la longitud de la flecha), que nos indica cun


intensamente sera empujada esa carga elctrica. A veces, en

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

vez de representar el campo elctrico como flechitas en el espacio, se dibujan las lneas de campo elctrico, en las que en vez de
emplear la longitud de la flecha para indicar la inten- sidad del
campo, se utiliza la densidad de lneas muchas lneas juntas
indican un campo muy intenso, y lneas muy separadas uno ms
dbil.
Lo mejor es verlo con un ejemplo. Las lneas de campo elc- trico
creadas por un protn son algo as:

Las lneas nacen en el protn y se alejan de l, lo que


significa que una carga positiva por ejemplo, otro protn
colocada en cualquier sitio se alejara de nuestro protn, ya que
sera repelida por l. Adems y aqu hay algo ms de sutileza si
te fijas en esas lneas, estn ms cerca unas de otras al principio
pero, segn nos alejamos del protn, diver- gen unas de otras.
Como dijimos antes, esta representacin indica que, cuanto ms
cerca las lneas, ms intenso el cam- po, y cuanto ms alejadas
menos intenso: en nuestro dibujo, el campo elctrico (y con l la
fuerza ejercida sobre otra carga) es tanto mayor cuanto ms cerca
estamos del protn, y tanto

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

ms dbil cuanto ms lejos. Sin embargo, las lneas nunca


mueren, es decir, no tienen final, sino que siguen hasta el
infinito.
Una vez ms o menos claro lo que es E, vayamos con el mis- terioso
E. Ese smbolo triangular aparentemente esotrico se llama nabla,
el nombre griego de un arpa hebrea de forma similar al smbolo.
Se trata de un operador matemtico que puede tomar parte en
diversas operaciones vectoriales, y de hecho aparecer de nuevo
en todas las ecuaciones de Max- well, de modo que espero que
cuando terminemos el libro se haya convertido ya en un viejo
conocido. Nabla es un opera- dor matemtico muy verstil, que
puede aplicarse a nme- ros normales y corrientes (como la
temperatura en distintos puntos de una habitacin) o a vectores
(como nuestro famoso campo elctrico), y es capaz de proporcionar
informacin muy interesante sobre ellos.
No vamos a entrar aqu a estudiar en detalle el operador nabla,
pero en esta ecuacin vemos uno de sus usos tpicos: al aplicarlo
de este modo a un vector, como el campo elctri- co, E se lee
como divergencia de E, y nos proporciona informacin sobre el
vector E. Pero qu informacin? La di- vergencia de un campo
vectorial cualquiera, como por ejem- plo E, nos dice dnde
nacen y mueren las lneas de campo y cmo de intenso es
el proceso de nacimiento o muerte de lneas. Podramos
haber hecho lo mismo con un vector diferente que tenga un valor
en todas partes pero que no sea el campo elctrico, como la
velocidad del agua en una baera en cualquier punto del agua. De
hecho, si tienes un poco de paciencia, hagamos precisamente eso,
ya que el cam- po elctrico no lo podemos ver, pero el agua en
movimiento s haremos algunas trampas, pero creo que ser ms
fcil

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

visualizarlo de este modo.


Imagina que tenemos una baera llena de agua, y que podemos conocer matemticamente la velocidad de cada gota de agua
en la baera con un vector V, con lo que podramos di- bujar
lneas de campo de velocidad, como hicimos antes con el protn y
el campo elctrico, que nos dijesen grficamente hacia dnde se
mueve el agua en cada punto de la baera, y cmo de rpido se
mueve (cuanto ms juntas las lneas, ms rpido).
Al calcular la divergencia de V, V, como al calcular la de
cualquier vector, slo pueden pasar una de tres cosas:
1. Si V = 0, eso significa que ninguna lnea de campo
muere en el entorno de este punto y ninguna lnea de campo
nace. Dicho de otro modo, toda lnea que entra en el entorno de
este punto sale otra vez de l, y toda lnea que sale de aqu entr
antes.
Por ejemplo, fjate en este dibujo del agua de la baera y en la
pequea regin redondeada:

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

V en ese punto es, naturalmente, 0, ya que ninguna lnea


nace ni muere all. Dicho en trminos del agua, toda el agua que
entra en ese crculo sale otra vez de l, y toda el agua que sale del
crculo entr antes en l. Es ms, si has comprendido este primer
caso, vers que la divergencia de V no es cero slo dentro del
crculo: es cero en cualquier sitio de la baera. Las lneas no
nacen ni mueren en ninguna parte, luego la divergencia nunca
deja de ser nula.
2. Si V > 0 si la divergencia es positiva, eso significa que en
el entorno minsculo alrededor de ese punto nacen lneas de
campo. En trminos del agua de nuestra baera, eso significa que
del entorno del punto (del crculo) salen ms lneas de las que
entraron. Cuanto ms grande sea el nmero positivo, ms lneas
nacen, es decir, ms intenso es el flujo de agua saliendo del
crculo.
Claro, en nuestra baera de arriba, con el agua simple- mente
dando vueltas, esto no suceda en ningn sitio. Pero observa este
otro caso, en el que tenemos un grifo abierto que aade agua a la
baera en un punto determinado:

Ninguna lnea entra en el crculo, pero salen varias: la di-

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

vergencia es positiva. Desde luego, puedes estar arqueando la ceja


ante esta trampa: Un momento!, dirs. Si eso es un gri- fo
mediante el que llenamos la baera, en el crculo s que entra agua, a
travs de la tubera, y luego sale por el otro lado... no est
apareciendo agua de la nada!. Totalmente cierto: como deca
antes, hacemos alguna trampichuela. Puedes pensarlo de dos
maneras; si estamos estudiando nicamente el espa- cio que ocupa
la baera, y para nosotros el universo es slo la baera, entonces
el grifo s es una fuente de agua que antes no estaba ah.
Otra manera de verlo es sta: supn que no es un grifo. El agua
est inicialmente en reposo (no hay lneas de ningn ti- po), y
metemos de golpe un bloque de cemento en el centro de la baera.
Como consecuencia, el agua que ha sido desplaza- da por el bloque
de cemento se aleja de donde se encontraba: en la regin que ocupa
ahora el bloque ha habido una diver- gencia positiva, ya que no
entr agua, pero s sali agua. De cualquiera de las dos maneras,
el concepto es el mismo: di- vergencia positiva significa que salen
ms lneas de las que entran. Y, finalmente:
3. Si V <0 si la divergencia es negativa, eso significa que en
el entorno minsculo alrededor de ese punto mueren lneas de
campo. En trminos del agua de nuestra baera, esto significa
que en el entorno del punto entran ms lneas de las que salen.
Una vez ms, cuanto ms pequeo sea el nmero negativo, ms
lneas mueren, es decir, ms intenso es el flujo entrante.
En el caso de la baera, esto sucedera si ponemos un desage
por el que desaparece agua, o si quitamos el blo- que de
cemento de antes y el agua fluye hacia dentro para

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

rellenar el hueco:

Puedes incluso imaginar un caso compuesto que no voy a


dibujar: una baera con un grifo y un desage, de modo que en
algunos puntos la divergencia sea positiva, en otros negativa y en
otros, nula. Lo importante, aunque me repita, es que la
divergencia nos indica dnde nacen y mueren y con qu
intensidad las lneas de campo. De modo que ya sabes, de forma
cualitativa, lo que significa la primera mitad
de la ecuacin de Maxwell de hoy: E = algo nos informa
de dnde nacen y mueren las lneas del campo elctrico. Si ese
algo es positivo, nacern, si es negativo morirn, y si es cero,
no pasar ni una cosa ni la otra, es decir, las lneas atravesarn el
entorno del punto saliendo tal cual entraron. Pero qu es ese
algo a la derecha de la ecuacin, ese /0 ?
Afortunadamente, la respuesta a esta pregunta es bastante ms
sencilla que la anterior. , la letra griega rho, represen- ta aqu la
densidad de carga elctrica: es una medida de cunta carga
elctrica positiva o negativa se encuentra en el crculo que rodea
nuestro punto. Cuanto mayor sea , ms carga elctrica se
acumula alrededor del punto (si es positiva, ms carga positiva, si
es negativa, ms carga negativa).

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

0 , la letra griega epsilon con el subndice 0 (el cerito pequeo a la derecha) recibe los nombres equivalentes de cons- tante
elctrica o permitividad elctrica del vaco. A m me gusta
mucho ms la primera que la segunda, de modo que as me
referir a esta constante aqu.
No voy a entrar aqu a discutir en profundidad el significado fsico
de ese nmero: es una constante fsica, como la de la gravedad o
la velocidad de la luz, y su valor en el Sistema Internacional de Unidades es de unos 8, 851012 A2
s4 kg1 m3 ;
aunque el valor es lo de menos ahora mismo, quiero dejarlo aqu
para que veas que es un nmero concreto. La constan- te elctrica
nos da una medida de la relacin numrica entre carga y fuerza
elctrica, pero en lo que a nosotros respec- ta, lo esencial es
comprender que este valor no vara jams, es una constante
universal; puedes pensar en ella como en una propiedad del
Universo que define su comportamiento.
De modo que, ignorando 0 , que siempre vale lo mismo,
qu factores variables existen en la ecuacin? Dos: la den- sidad
de carga elctrica y la divergencia del campo elctrico. Pero ya
hemos visto antes que a la divergencia pueden pa- sarle
bsicamente tres cosas; qu significa esto en trminos de carga y
campo? Repitamos los tres casos anteriores pero mirando nuestra
ecuacin, que muestro aqui de nuevo para
que la tengas delante:

E =

1. Si en el punto que estamos mirando no hay cargas de

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

ningn tipo, es decir, = 0, entonces la divergencia del campo ser


cero, E = 0. Dicho con otras palabras, si en en el
entorno de nuestro punto no hay cargas, todas las lneas de
campo que entran salen otra vez como si nada.
2. Si en el punto que estamos mirando hay carga positiva, es
decir, > 0, entonces la divergencia ser positiva esta- rn
naciendo lneas de campo. Adems, cuanto mayor sea la densidad
de carga positiva, mayor ser la divergencia y, por lo tanto, ms
lneas de campo estarn naciendo.
3. Si en el punto que estamos mirando hay carga negativa, es
decir, < 0, entonces la divergencia ser negativa esta- rn
muriendo lneas de campo. Adems, cuanto mayor sea la densidad
de carga negativa, ms negativa ser la divergencia y, por lo tanto,
ms lneas de campo estarn muriendo.
Creo que es ms fcil comprenderlo con ejemplos visuales, dada
la naturaleza grfica de la divergencia, de modo que hagmoslo
as. El primer caso es fcil, basta con encerrar en nuestro minicrculo una regin sin cargas elctricas, como en nuestro primer
dibujo:

El segundo caso podemos mostrarlo en el mismo diagrama,

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

ya que tenemos ah una carga positiva como una catedral,


nuestro protn:

Finalmente, para el tercer caso nos hace falta una carga


negativa, por ejemplo, un electrn:

Naturalmente, al manipular la ecuacin matemticamente para


obtener las lneas del campo elctrico, no slo podemos conocer
dnde nacen y mueren, sino cunto van diver- giendo en el
espacio, cuntas aparecen y desaparecen, cmo se curvan, etc. De
hecho, al aplicarlas a casos concretos se

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

observa cmo el campo decrece proporcionalmente al cuadra- do de


la distancia, como deca el buen Charles-Augustin de Coulomb.
Por ejemplo, al aplicar la ecuacin a un protn y un electrn que
estn a cierta distancia uno de otro, aparece
algo tan bello como esto:

Lneas de campo de un dipolo elctrico (Geek3


[http://commons.wikimedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_electric_ma
nylines.svg]
/Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0
License
[http://creativecommons.org/licenses/bysa/3.0/deed.en]).

Por fin! Hemos desgranado toda la ecuacin, y podemos por lo


tanto leerla en cristiano, y adems comentar algunas cosas ms
sobre ella. Qu dice, por lo tanto, la ley de Gauss para el campo
elctrico o primera ecuacin de Maxwell en pa- labras normales y
corrientes?

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

Que las cargas elctricas son los lugares donde nacen y mueren
las lneas de campo elctrico. Las lneas nacen en las cargas
positivas, y mueren en las negativas. Si no hay un tipo de carga o
el otro, es tambin posible que nunca mue-

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

ran en ningn destino, como pasaba con nuestro protn ini- cial,
o que nunca nazcan en ningn origen, como en el caso del
electrn aislado de antes.
Conceptualmente, la ley de Gauss para el campo elctrico nos
dice cules son las fuentes fundamentales del campo elctrico:
las cargas. Eso s, si vuelves a la introduccin y miras las
ecuaciones de nuevo, vers que nuestro ya viejo amigo, el campo
elctrico E, aparece en otros sitios. Sin em- bargo, esta ecuacin
puede considerarse el trono en el que se sientan el campo
elctrico y la carga elctrica.
Por qu digo esto? Porque es difcil definir rigurosamente qu
es la carga elctrica y qu significa positivo y negativo. Dicho en
plata, la carga elctrica es la propiedad asociada a la interaccin
electromagntica, de la que el campo elctrico es una de las dos
mitades. En la ley de Gauss vemos la relacin ntima que existe
entre carga y campo las cargas elctricas son las fuentes del
campo.
La otra pieza del rompecabezas no aparece en la ley de Gauss
ni
en las ecuaciones de Maxwell; como dijimos en la
introduccin, el efecto del campo elctrico sobre las cargas est
definido en la ley de Lorentz. Pero esta ley de Gauss para el campo
elctrico nos permite, en cierto modo, definir qu es el campo
elctrico: es la perturbacin creada por la mera existencia de
cargas elctricas.
Desgraciadamente, parte de la belleza de la ecuacin no puedo
mostrarla aqu: al aplicarla matemticamente a un ca- so concreto,
como ves en la figura de arriba, pueden formarse patrones
verdaderamente complicados, y me parece maravi- lloso como
tantsima cantidad de informacin sobre un sis-

Las ecuaciones de Ley de Gauss para el campo

tema todo el entramado de sus lneas de campo elctrico


puede surgir de una ecuacin matemticamente tan simple.
De modo que te invito, pacientsimo lector, a que vuelvas al
principio del captulo y mires de nuevo esta primera ecuacin.
Te intimida, o sonres levemente al mirarla?

3.

Ley de Gauss para el


campo magntico

La segunda ecuacin, a la que nos dedicaremos en este ca- ptulo,


es matemticamente muy similar a la primera, aunque ms
sencilla. Ejemplifica lo maravilloso de las ecuaciones de MaxwellHeaviside: la profundidad en el significado con una concisin
bellsima, en este caso, de una forma extrema. Co- mo hicimos con
la primera ecuacin, aqu la tienes en todo su minsculo
esplendor:

B = 0

Puedes considerarla una especie de prueba: con un mni- mo de


ayuda, si asimilaste de veras el captulo anterior, esta ecuacin no
debera intimidarte lo ms mnimo. Eso s, como digo, algunas de
sus consecuencias son interesantes y no tan simples como la propia
ecuacin, que es una especie de ne- gativo de la primera en
varios aspectos. Pero, como hicimos con aquella, desgranmosla
poco a poco para luego interpre-

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

tarla como un todo.


Al igual que en la primera ecuacin, nos encontramos con el
smbolo nabla una vez ms (el arpa hebrea, recuerdas?), pero esta
vez est aplicado a una magnitud diferente. Al igual que E
representa el campo elctrico, del que hablamos en la primera
ecuacin, la letra B representa el campo magntico, parece ser
que en honor al cientfico francs Jean-Baptiste Biot, uno de los
pioneros en el estudio de la relacin entre electricidad y
magnetismo y cuyo nombre aparecer de nue- vo en este librito,
por supuesto.
De modo que, como puedes ver, esta ley describe el comportamiento del campo magntico a travs de su divergencia,
B, del mismo modo que la anterior haca lo propio con la
divergencia del campo elctrico, E. Como recordars, la divergencia indica dnde nacen y mueren las lneas de campo: si es
nula, no pasa una cosa ni la otra, si es positiva nacen ms lneas
de las que mueren y si es negativa mueren ms de las que nacen. As,
en el caso del campo elctrico, todo depen- da del signo de la carga
elctrica en el lugar que estuviramos mirando.
Pero qu hay del campo magntico? No hay nada a la de- recha
del igual! El significado literal de esta ley de Gauss para el campo
magntico, por lo tanto, es clarsimo: las lneas del campo
magntico no nacen ni mueren de manera neta en ninguna
parte. Esto no depende de nada, ni es diferente pa- ra cada punto
del espacio como suceda con el elctrico, sino que es una
propiedad ineludible del campo magntico en to- do lugar: las
lneas de campo magntico no tienen principio ni fin.

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Las diferencias entre la primera ecuacin y sta son por tanto,


a pesar de la similitud matemtica, enormes. Para em- pezar, la
importancia de cada una se debe justo a cosas opues- tas: la ley
referida al campo elctrico nos da una especie de
definicin positiva del campo elctrico a travs de la propie- dad
fundamental que tiene, el hecho de aparecer como conse- cuencia
de la existencia de cargas elctricas. Como vimos en el captulo
anterior, aplicndola es posible dibujar el campo elctrico creado
por las cargas.
Sin embargo, esta segunda ecuacin es una especie de definicin negativa del campo magntico. Qu sabemos de su
comportamiento tras leer esta ecuacin? Justo lo que no hace. Esta
ecuacin no describe la causa del campo magntico, ni cmo
calcularlo en ninguna parte: simplemente sabemos c- mo no es.
Desde luego, posteriormente veremos otros princi- pios que s
determinan de forma positiva el comportamiento del campo
magntico, pero no en este captulo.
Grficamente, esta segunda ecuacin nos dice algo muy conciso,
pero fundamental, sobre las lneas del campo mag- ntico, y que
si comprendiste el concepto de divergencia en el captulo anterior
debera sonarte razonable: dado que su divergencia es nula y que,
por tanto, el nmero de lneas que entran en cualquier regin es
siempre igual al nmero de l- neas que salen, las lneas de
campo magntico son siem- pre cerradas. No tienen principio ni
fin: si sigues el camino de una de ellas, nunca llegars a un
destino, y si vas hacia atrs para encontrar su comienzo, nunca lo
encontrars. Co- mo digo, es informacin esencial, pero no es
mucho con lo que estudiar este campo.
Quiere esto decir que la ley de Gauss para el campo mag-

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

ntico no es interesante? Nada ms lejos de la realidad! Exploremos juntos, en primer lugar, su significado ms profun- do.
Aunque nos queden por ver dos ecuaciones, creo que es evidente
que esta ley no dice que no exista el campo magnti- co ni fuentes
que lo produzcan dice algo ms sutil, que creo que se comprende
mejor contraponindolo, una vez ms, a la informacin de la
ecuacin anterior sobre el campo elctrico.
La ley de Gauss para el campo elctrico nos deca que existe algo de
donde nacen las lneas de campo elctrico las cargas positivas y
algo donde van a morir esas lneas de campo elc- trico las cargas
negativas. Podramos pensar, aunque suene un poco retorcido, que
existen dos caras del campo elctrico: la positiva (donde nacen
lneas) y la negativa (donde mue- ren lneas), y es posible observar
un punto determinado y ver que se produce un fenmeno o el
otro.
Pero no es posible observar slo una de las dos caras del campo
magntico: slo es posible ver ambas cosas a la vez. Las fuentes
del campo magntico sean las que sean porque, como digo, esta
ecuacin nos dice ms bien lo que no es el campo magntico, no
lo que es son necesariamente naci- miento y muerte de las
lneas de campo. Esta ecuacin es la razn de que, cuando se
dibujan las lneas de campo magnti- co generadas por cualquier
cosa, se muestren siempre figuras como sta:

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Crdito: Geek3
[http://en.wikipedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_magnetic3.svg
] /Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0 License
[http://creativecommons.org/licenses/by-sa/3.0/deed.en]).

Como ves, todas las lneas son bucles cerrados, unos ms


pequeos y otros ms amplios. Aunque sea un ejemplo ab- surdo,
es como si cualquier produccin de campo magntico fuera el
lanzamiento de un bumern: puedes lanzarlo, pero siempre
acabar volviendo a ti. Ya s que esto es absurdo porque las
lneas de campo no representan el movimiento de nada: quiero
decir que no puede tenerse una cosa sin la otra, a diferencia del
campo elctrico.
Que las lneas que salen de cualquier regin siempre vuel- van a
entrar en ella no quiere decir que no sea posible ver diferente
comportamiento en las regiones de un cuerpo fsico: en algunos
puntos, las lneas salen hacia el exterior del cuer- po y en otros
entran en l de nuevo. Por eso suele hablarse normalmente de
polos magnticos, como sucede en el caso de un imn.
Tradicionalmente se llama polo norte al lugar por donde las lneas
salen desde el interior del cuerpo hacia fuera y polo sur a la regin

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

por la que las lneas entran desde el

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

exterior hacia dentro del cuerpo (observa que en este dibujo se


han ocultado las lneas en el interior del cuerpo pero estn
ah, aunque no se dibujen, y son cerradas):

Crdito: Geek3
[http://en.wikipedia.org/wiki/File:VFPt_cylindrical_magnet_
thumb.svg]
/Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0
License
[http://creativecommons.org/licenses/bysa/3.0/deed.en]).

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Si te fijas en este imn, las lneas de B se parecen muchsi- mo a


las lneas de E del captulo anterior cuando mostramos una carga
positiva y una negativa cerca una de otra:

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Crdito: Geek3
[http://commons.wikimedia.org/wiki/File:VFPt_dipole_electric_ma
nylines.svg]
/Creative Commons Attribution-Sharealike 3.0
License
[http://creativecommons.org/licenses/bysa/3.0/deed.en]).

En el caso del campo elctrico, la carga positiva se llama a


veces polo positivo y la negativa polo negativo, como en el
magntico (aunque sin norte y sur), y un conjunto de dos cargas
como el que ves aqu se denomina dipolo elctrico, lo mismo que
el dibujo de arriba representa un dipolo magnti- co. El polo
positivo en el elctrico se parece al polo norte, y el negativo al sur.
Todo se parece mucho... pero hay una dife- rencia tremenda
entre ambos casos, no en lo que ves ahora, sino en lo que puede
conseguirse a partir de cada uno de los dos dipolos.
En el caso del dipolo elctrico, no tenemos ms que llevar- nos
una de las dos cargas del dipolo y dejar la otra, y en vez de un
dipolo tenemos algo como lo que veamos en el captulo anterior, de

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

modo que las lneas tengan nacimiento pero no fin, o al revs.


Nos hemos quedado con la mitad del dipolo elctrico:

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Pero, en el caso del dipolo magntico, cmo hacemos lo


mismo? La respuesta, por supuesto, es que no podemos. Ha- gamos
lo que hagamos, la divergencia del campo magntico siempre es
cero, luego nunca jams podremos conseguir que sus lneas no sean
cerradas. Si cortsemos el imn por la mi- tad, por ejemplo, para
intentar quedarnos con el polo norte en una mano y el polo sur
en la otra, veramos que cada uno de los dos pedazos es su propio
imancito con su polo norte y su polo sur.
Dicho de un modo pedante, estas dos ecuaciones significan lo
siguiente: existen dipolos elctricos y dipolos magnticos. Al
quedarnos con la mitad de un dipolo elctrico tenemos un
monopolo elctrico, es decir, una carga elctrica, pero no exis- ten
los monopolos magnticos. La existencia de una carga positiva no
exige la de una carga negativa, pero la existencia de un polo norte
s exige la de un polo sur. La divergencia es nula!
Podemos incluso expresar esto de un modo ms pedante
todava: una carga elctrica no es ms que un monopolo elc- trico,
pero dado que no hay monopolos magnticos, las ecua-

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

ciones de Maxwell afirman que no existe la carga magnti- ca.


Fjate en que, una vez ms, no digo cul es la fuente del campo
magntico sino cul no lo es, as es la naturaleza de este segundo
principio.
Sin embargo, no podemos olvidar algo fundamental que
mencionamos en la introduccin: las ecuaciones de Maxwell son
la representacin matemtica de principios fsicos, no verdades
absolutas. Es perfectamente posible que s existan los monopolos
magnticos es decir, la carga magntica y que simplemente no
hayamos sido capaces de detectarla an. El detector MoEDAL
(Monopole and Exotics Detector At the LHC, Detector de monopolos
y partculas exticas en el LHC), en proceso de construccin
algunos detectores ya estn ins- talados tratar de hacer
exactamente
eso: detectar la pre- sencia de monopolos
magnticos, si es que los hay.
Si los monopolos magnticos existen, debemos introducir un
nuevo trmino en esta ecuacin de Maxwell, puesto que como
hemos dicho antes, la existencia de monopolos es equi- valente a la
de la carga. De ser as, adems de carga elctrica existira la carga
magntica, y la divergencia de B no tendra por qu ser cero
siempre. Al igual que en el caso del campo elctrico, podramos
tener puntos en los que fuera positiva (si hay cargas magnticas
positivas), otros en los que fuera ne- gativa (si las hay negativas) y
otros en los que siguiera siendo nula. Esta segunda ecuacin se
parecera, por tanto, much- simo a la primera (pongo ambas
juntas para comparar):

E =

B = 0 m

Las ecuaciones de
Ley de Gauss para el campo

Como ves, en el caso de la ley de Gauss para el campo mag- ntico


la constante es diferente que en la del campo elctri- co, pero es
una cuestin de unidades y hablaremos de la constante ms
adelante, porque no es importante ahora mis- mo. He
representado la densidad de carga magntica como la elctrica,
con la letra rho, pero con un subndice m para diferenciarla de la
carga elctrica. Las ecuaciones son ms si- mtricas que las
actuales, y a algunos fsicos les parece que tanta simetra y belleza
es sospechosa pero a veces los se- res humanos tendemos a buscar
simetras donde no tiene por qu haberlas, con lo que esto no
demuestra nada.
Puede parecer una tontera inventar una forma de la ecua- cin
que incluye cosas que no hemos visto, pero no lo es tan- to: no es
posible detectar cargas directamente, sino su in- fluencia sobre lo
que las rodea, es decir, sus campos elctrico y magntico. Puesto
que el campo magntico en un lugar de- terminado es la suma del
efecto de cargas elctricas y, si exis- ten, de cargas magnticas,
necesitamos predecir el efecto de las cargas magnticas sobre
el campo para poder en- contrarlas si existen: si ese efecto se
mide como predice la ecuacin modificada, es que los monopolos
magnticos exis- ten, y viceversa. Aunque tambin es posible,
como siempre, que la modificacin no sea tan leve y haya algo
mucho ms gordo que no estemos viendo, as es la ciencia.
Pero, olvidando por un momento la posible existencia de
monopolos magnticos que son una simple hiptesis, vuel- ve al
principio del captulo y lee la ecuacin de nuevo. No es algo
claro y meridiano? Las lneas del campo magntico son siempre
cerradas, por supuesto, luego su divergencia es siempre nula! Y decan
que la ecuaciones de Maxwell eran complicadas...

4.

Ley de Faraday

No voy a repetir de nuevo lo que afirmaban las dos ecuacio- nes


anteriores como principios fsicos, pero s quiero poner de
manifiesto lo que tenan en comn. A veces las ecuacio- nes de
Maxwell se nos embrollan en la cabeza, y es ms fcil recordar lo
que significan agrupndolas dependiendo de qu cosas las
diferencian o las asemejan. Y, como veremos en un momento, es
muy fcil dividir las cuatro en dos parejas las dos que hemos
visto hasta ahora y las dos que nos quedan por ver.
Las dos leyes de Gauss que hemos visto definan caracte- rsticas
del campo elctrico y el campo magntico de manera
independiente. En ningn caso se mezclaban ambos los
propios nombres as lo reflejan. Si slo existiesen estos dos
principios fsicos, el campo elctrico y el magntico seran con- ceptos
completamente
independientes; sin embargo, no lo son en
absoluto, como empezaremos a ver aqu. Ah est la gran
diferencia entre las dos ecuaciones que veremos y las dos que hemos
visto ya: en las dos que nos quedan se mezclan am- bos campos.
Esto las hace ms complejas que las dos primeras, pero tambin
ms interesantes. Es en estas dos ecuaciones donde el genio de
Maxwell se muestra en todo su esplendor, como

Las ecuaciones de

Ley de

veremos en este captulo y el siguiente. Pero lo primero, co- mo


siempre, es escribir la ecuacin que estudiaremos, la ley de
Faraday, a veces llamada ley de induccin de Faraday o ecuacin
de Maxwell-Faraday en un momento veremos por qu incluir a
James aqu. Al igual que en captulos ante- riores, la iremos
despiezando y espero que, al final, la mires
como a una vieja amiga:

B
E =
t
Eso s, antes de desgranarla, quiero hablar sobre su ori- gen
experimental, al que debe su nombre. Como recordars de la
introduccin, Maxwell desarroll sus ecuaciones forma- lizando
principios fsicos que haban sido, en su mayor parte, establecidos
por otros cientficos. Ya dijimos entonces que sin el genio de
Michael Faraday probablemente no hubiramos disfrutado del de
Maxwell, al menos en toda su extensin. No en vano Faraday era
uno de los hroes del joven James Clerk Maxwell a pesar de la falta
de preparacin formal del primero.

Las ecuaciones de

Ley de

Michael Faraday (17911867).

Porque, aunque no fuera un matemtico experto, Faraday era


un experimentador de primera, y su intuicin fsica era
fenomenal. Aunque no fue l el primero en darse cuenta de la
relacin entre electricidad y magnetismo fue Hans Christian
rsted en 1821, y de eso hablaremos en el prximo captulo, sus
experimentos en electromagnetismo fueron de tal cali- dad que
nos proporcionaron una enorme cantidad de cono- cimiento
sobre el problema. Adems, a pesar de sus lagunas matemticas,
Faraday expres las conclusiones de sus expe- rimentos con tal
lucidez que permiti a Maxwell que s era genial
en
matemticas enunciar los principios subyacentes de un modo
muy eficaz.
En lo que nos ocupa ahora, tras los descubrimientos de

Las ecuaciones de

Ley de

rsted y otros, muchos cientficos se dedicaron a realizar ex-

Las ecuaciones de

Ley de

perimentos que conectasen electricidad y magnetismo, Fa- raday


incluido. rsted haba demostrado que una corriente elctrica
produca a su alrededor un campo magntico, pero
era posible lo contrario? Poda un campo magntico producir
fenmenos elctricos? La respuesta la dieron, de manera independiente y casi a la vez, el estadounidense Joseph Henry y el
britnico Michael Faraday pero Faraday public sus resultados
antes, y de ah el nombre de esta ecuacin.
En uno de sus experimentos, en 1831, Faraday enroll un cable
conectado a una pila alrededor de un anillo de hierro. Gracias a
rsted y la cuarta ecuacin, de la que hablaremos en el siguiente
captulo, se conoca ya el hecho de que la co- rriente elctrica del
cable generaba un campo magntico, de modo que el anillo de
hierro se converta en un imn. Hasta aqu, todo conocido; sin
embargo, el ingls enroll un segundo cable en el otro lado del
anillo, un cable sin pila. La idea era simple: si una corriente
elctrica generaba un campo mag- ntico, tal vez un campo
magntico generara una corriente elctrica.

Experimento de
Faraday.

De modo que Faraday puso un detector en el segundo ca- ble, el


que no tena pila alguna, y encendi el primer circuito

Las ecuaciones de

Ley de

conectado a la pila. Sin embargo, no sucedi lo que podra


parecer evidente: cuando la pila estaba encendida y por tanto haba
un campo magntico, el segundo cable no mostraba co- rriente
alguna. La situacin era exactamente igual con la pila encendida
que con la pila apagada. Pero, ah!, algo inesperado s suceda: justo
en el momento de encender el primer circui- to o apagarlo,
apareca una corriente elctrica en el segundo circuito.
Lo extrao era que no era la existencia de un campo magn- tico
lo que induca una corriente en el circuito sin pila: era la
variacin del campo magntico la que generaba corriente.
Adems, y esto era tambin curioso, cuando se encenda el
circuito, la corriente en el segundo circuito iba en un senti- do,
pero al apagarlo, la corriente iba en sentido contrario. En ambos
casos se detectaba corriente durante un tiempo muy corto: el que
duraba la transicin apagado-encendido y vice- versa. Eran los
cambios, y no la mera existencia de campo magntico, los que
causaban la aparicin de corriente.
De modo que Michael Faraday enunci un principio que ha- blaba
exclusivamente de cables y circuitos, y el ruso Heinrich Lenz lo
refin aadiendo el sentido de la corriente. Ese princi- pio sigue
utilizndose hoy, sin apenas cambios, pero Maxwell fue capaz de
extrapolarlo como una ley ajena a circuitos y co- rrientes, una ley
matemtica que serva para casos diferentes y que, como veremos
en el futuro, tiene consecuencias que Faraday imagin pero nunca
pudo demostrar. La ecuacin de hoy lleva, por tanto, el nombre de
Faraday, ya que es la ex- presin matemtica del principio
descubierto por el ingls: la influencia de un campo magntico
cambiante sobre la electri- cidad, pero la forma que utilizamos es
ms abstracta que la enunciada por el bueno de Michael.

Las ecuaciones de

Ley de

La versin de Maxwell-Heaviside (porque fue el segundo quien


escribi la forma moderna de la ecuacin) es, como las otras,
bellsima por lo conciso de su expresin y lo profun- do de sus
consecuencias. Una vez ms, una especie de haiku fsico, que repito
aqu para empezar a masticarlo:

B
t

De modo que, como en ocasiones anteriores, respiremos


profundo y ataquemos las matemticas del asunto.
Aunque una vez ms, como puedes ver, aparece nuestro viejo
conocido, el operador nabla, en este caso no se trata de la
divergencia, sino de algo diferente. Puedes verlo porque en el caso
de la divergencia tenamos E, mientras que ahora tenemos
E. Se trata de cosas matemticamente distintas pero, en lo que a
nosotros importa ahora mismo, la diferencia es que el primer
caso indicaba la divergencia del campo, mientras que el segundo
(con la equis) se indica una operacin distinta de la divergencia, el
rotacional del campo.
El concepto de rotacional es similar al de divergencia en el
sentido de que proporciona informacin acerca del cam- po
vectorial, pero se trata de una informacin diferente y algo ms
difcil de visualizar. Como hicimos con la divergencia, ha- gmoslo
con un campo vectorial ms cercano a los sentidos que el
elctrico: el flujo de agua en una baera. Como recor- dars, en
ese contexto la divergencia nos deca dnde haba
grifos de agua y dnde desages, es decir, de dnde sa- la y
por dnde escapaba el agua de la regin que estbamos

Las ecuaciones de

Ley de

estudiando.
Si llamamos, como hicimos entonces, V a la velocidad del agua
en cada punto, V nos proporciona una nueva in- formacin,
que intentar describir primero en una frase para luego ver
ejemplos, que es como mejor se ven las cosas. Dicho fatal, V nos
da una idea de la turbulencia del agua en ese punto; dicho un poco
menos mal, indica hacia dnde y cmo de rpido girara una
pelota sumergida en ese punto de la baera.
Para ir asimilando el concepto, veamos el caso ms senci- llo
posible: imaginemos el flujo de agua ms regular y suave posible.
Supongamos que en cierta parte de la baera toda el agua se mueve
a la vez, a la misma velocidad y en la misma direccin:

Si ponemos una pelota microscpica en cualquier punto del agua,


se pondr a girar la pelota? Y, si gira, hacia dnde lo har y cmo
de rpido? Eso es lo que significa el rotacional en esta analoga
(de hecho, rotacional viene de rotacin y no por casualidad). De
modo que pensemos juntos, y tratemos

Las ecuaciones de

Ley de

de responder a esas preguntas. Desde luego, hace falta cierta


imaginacin para visualizar la pelotita en el agua, pero creo que
es posible hacerlo y llegar a conclusiones razonables sin
problemas.
Creo que resulta claro que, en el dibujo de arriba, la pelota no
rota. Desde luego, ser empujada por el agua y se ir con la
corriente, pero no girar sobre s misma. Por lo tanto, no hace
falta que respondamos a la segunda pregunta, y la con- clusin
respecto al rotacional es clara: en la figura de arriba, excepto en
los bordes (luego hablamos de bordes), V = 0:

Pero veamos un segundo ejemplo algo ms complejo. Supongamos que en un momento determinado hemos hecho que el
agua se mueva en sentidos contrarios en las dos mitades de la
baera, por ejemplo as (se representa cada mitad en un tono para
ayudar a ver la frontera entre las dos regiones, el agua en s es
igual):

Las ecuaciones de

Ley de

Si ponemos la pelota en cualquier punto de la regin iz- quierda,


pasar lo mismo de antes, y si la ponemos en la regin derecha,
dem de lienzo, pero qu pasa si la ponemos justo en el borde entre
ambos flujos de agua? Ah, ah la cosa cambia! La pelota recibe
agua en un sentido por su izquier- da, y agua en sentido contrario
por su derecha, de modo que
si no es absolutamente lisa, y en nuestra analoga no lo es
porque lo digo yo la pelota girar. En esa lnea de frontera entre
ambas regiones, el rotacional no es cero. De modo que aqu s,
podemos decir si gira mucho o poco y hacia dnde.
En nuestro ejemplo, la pelota girar tanto ms deprisa cuan- to
mayor sea la corriente a ambos lados no tenemos que
preocuparnos por cuantificar esto, y lo har en el sentido que
se muestra abajo y que, creo, es bastante intuitivo si te lo
imaginas:

Las ecuaciones de

Ley de

De modo que arriba ests viendo un ejemplo claro en el que


V = 0. Matemticamente, para representar ese sentido de giro,
en vez de hacer un montn de flechitas girando co- mo aparecen
arriba, se utiliza un nico vector que va en la direccin del eje de
giro y en el sentido en el que avanzara un tornillo que gira como
nuestra pelota:

Las ecuaciones de

Ley de

Claro, si no tienes mucha experiencia con tornillos o tapas de


rosca, o grifos, tal vez no veas la relacin entre el giro y la flecha
con claridad, pero basta con que tomes un frasco con tapa de
rosca y gires la tapa en un sentido: vers que la tapa avanza en
la direccin de la flecha de arriba. No es ms que una forma
concisa y nada ambigua de representar la direccin de cualquier
giro en Fsica.
Naturalmente, el campo elctrico no es agua fluyendo, luego
V no representa el giro de ninguna pelota, pero imaginarlo as
puede ayudarte a visualizar lo que le sucede al campo en un punto
determinado. La parte izquierda de la ecuacin de FaradayMaxwell, por tanto, no es ms que el rotacional del campo
elctrico, su turbulencia en un punto determinado, que nos
indica el giro de la pelotita imaginaria si el campo fue- ra agua. S, ya
lo s, una abstraccin sobre otra abstraccin sobre... pero as son
las cosas. Qu hay de la parte derecha?

B
t

Dicho en fino, /t es la derivada parcial respecto al tiempo de


algo. Dicho en cristiano, representa el ritmo de cambio de ese algo.
B/t es, por lo tanto, el ritmo de cambio del cam- po
magntico. Si B/t es cero, es que el campo magntico no
cambia en el tiempo. Si es pequeo, es que el cambio es gradual y
suave, y si es grande indica que es un cambio muy violento;
adems, puesto que B es un vector con direccin,
B/t tambin lo es: tiene la direccin de cambio del campo
magntico.

Las ecuaciones de

Ley de

Por ejemplo, supongamos que el campo magntico va ha- cia la


derecha y vale siempre lo mismo: entonces, B/t = 0. Si va
hacia la derecha y cada vez se hace ms grande, est
cambiando hacia la derecha, luego B/t ir hacia la derecha
y ser tanto mayor cuanto ms violento es el crecimiento,
mientras que si el campo va hacia la derecha pero se hace ms
pequeo, estar cambiando hacia la izquierda, luego
B/t ir hacia la izquierda y ser tanto mayor cuanto ms
violento sea el decrecimiento.
De manera que la parte derecha de la ley de Faraday, B/t, es la
rapidez de cambio en el campo magntico, pero va justo en contra
de ese cambio, de ah el signo menos delante. Por lo tanto, si te
fijas en la ecuacin en su conjunto vers que dice algo as,
olvidando por un momento las direcciones de los vectores y
expresado de manera tan terrible que alguno rechinar los
dientes, pero yo me quedo tan ancho: la tur- bulencia en el
campo elctrico en un punto determinado depende de lo
violento de la variacin del campo magn- tico en ese punto.
Observa los conceptos mezclados a izquierda y derecha: por un
lado, el campo elctrico y por el otro, el campo magntico.
Interdependencia entre ambos! Por un lado, la geometra de un
campo el rotacional, por otro lado, el cambio temporal de un
campo la derivada respecto al tiempo. La geometra del campo
elctrico depende del cambio del campo magntico en el tiempo.
Pero vayamos un poco ms all, fijndonos ahora en la direccin de las cosas y no slo en su magnitud. Como ves en la
ecuacin, la direccin del rotacional del campo elctrico es justo la
contraria (por el signo menos) de la direccin en la

Las ecuaciones de

Ley de

que cambia el campo magntico. Para imaginar toda la esce- na


basta hacer lo siguiente: ver hacia dnde cambia el campo
magntico e imaginar un tornillo justo en sentido contrario. El
tornillo gira como lo hara una pelota colocada en ese punto como siempre, si el campo elctrico fuera agua fluyendo:

Observa que aqu ya no puedo dibujar el flujo de agua


alrededor de la pelota, porque no lo conocemos. Antes nos
inventamos el flujo de agua: conocido el flujo de agua, dedu- jimos
la direccin de rotacin de la pelota, porque slo puede ser de una
manera. Pero ahora estamos haciendo lo contrario
conocemos el giro de la pelota. Podemos conocer el flujo de agua?
La respuesta es que no exactamente, porque muchos posibles
flujos de agua haran girar nuestra pelota exac- tamente de
esta manera. Por eso las ecuaciones de Maxwell son varias: la
estructura exacta del campo elctrico depende de otras
ecuaciones, no slo sta, que nos indica una de las caractersticas
de la geometra del campo, pero no nos da la informacin
completa (o slo hara falta una ecuacin, claro).

Las ecuaciones de

Ley de

Eso s, hay algo que s sabemos seguro en el dibujo de arri- ba:


sea como sea el flujo de agua que hace girar la pelota, dado que
la pelota gira (es decir, dado que el rotacional no es cero), tiene
que haber agua movindose contra la pelota. No sabemos
exactamente cmo se mueve, pero s que se mueve, y que lo hace de
un modo que hace girar la pelota. Esto puede parecer una
obviedad, pero tiene consecuencias important- simas que
veremos en un momento.
La razn de la importancia del prrafo anterior es que hay algo
escondido aqu que es ms profundo de lo que parece. Imagina
que, en un sitio determinado, en el vaco, en ausen- cia de cargas
elctricas, de modo que no hay campo elctrico de ningn tipo,
llevamos un imn. Y, como quien no quiere la cosa, movemos ese
imn de un lado a otro con la mano. La ecuacin de FaradayMaxwell nos dice que, ya que est cam- biando el campo
magntico (pues al mover el imn el campo aumenta en unos
lugares y disminuye en otros), debe haber
turbulencias en el campo elctrico: una mini-pelota sensible al
campo como si fuera agua debera ponerse a girar. Hasta aqu,
todo normal, verdad?
De modo que movemos el imn de un lado a otro, cambia el
campo magntico, surge la turbulencia en el campo elctrico y
nuestra pelota imaginaria se pone a girar en el sentido que debe de
acuerdo con la ecuacin, a causa del campo elctrico. Pero, un
momento...
Qu campo elctrico?
No haba ninguno! sa es la profundidad de la que estoy
hablando. La ecuacin no exige en ningn momento que ha- ya un
campo elctrico preexistente para que se cumpla: la

Las ecuaciones de

Ley de

ecuacin representa un principio fsico universal. El campo


magntico variable en el tiempo es capaz de producir un
campo elctrico de la nada tal que su rotacional tenga sen- tido
contrario al del cambio del campo magntico. Es como si hacer algo
en un lugar determinado causara, de manera ga- rantizada, una
turbulencia en el agua... incluso cuando ests en un sitio en el que
no hay agua, en cuyo caso aparece agua turbulenta.
Cmo es posible esto tan absurdo?, puedes estar pensan- do.
Cmo sale ese campo elctrico de la nada? Tengo dos cosas que
decir al respecto, una corta y objetiva y otra larga y ms subjetiva.
La concreta es bien simple: que aparezca un campo elctrico no es
porque la ecuacin de Faraday-Maxwell sea un conjuro mgico, es
al revs: el campo surge de este modo, y lo hemos comprobado
infinidad de veces de manera experimental. La ecuacin no es ms
que la expresin for- mal de ese hecho emprico. Si te parece raro
es simplemente que el Universo es raro, no es culpa de Michael ni
de James.
Lo ms largo que tengo que decir es bastante poco riguro- so y
ms bien potico, pero tal vez te ayude a aceptar mejor que
aparezca un campo elctrico de la nada. Los siguientes dos
prrafos no llegan siquiera a analoga, y negar haberlos escrito con
ayuda de mi abogado si hace falta.
Puedes imaginar el vaco, no como nada, sino como una
especie de ocano perfectamente transparente en absoluta calma
algo parecido al ter de los antiguos. Cuando est en esta calma
absoluta, es imposible notar su presencia. Sin embargo, ese ocano
puede oscilar con olas que s podemos notar; existen dos tipos de
olas: las que suben y bajan, y las que van a izquierda y derecha
(poco importan las direccio-

Las ecuaciones de

Ley de

nes). A las oscilaciones arriba y abajo las llamamos campo


elctrico, y a las oscilaciones a izquierda y derecha, campo
magntico.
Ni un campo ni otro son cosas, ni aparecen de la nada: son la
expresin de la oscilacin de ese ocano invisible que es el vaco y
la manera en la que podemos notar su presencia. Al perturbarlo
con un campo magntico variable, podemos crear en l una
turbulencia que se convierte en un campo elctrico y, como
veremos ms adelante, tambin al revs. No aparece algo nuevo:
lo que ya exista se mueve de una manera diferente.
Dejando aparte estas disquisiciones tericas, volvamos de nuevo
a lo prctico. Cmo reconciliar esta forma tan abstrac- ta de
expresar el principio fsico con el experimento original de Faraday?
Parece ms difcil de lo que es en realidad. Para empezar, cuando el
circuito original est apagado o encendi- do, el anillo de hierro est
imantado con un campo magntico constante. Nada cambia en el
campo magntico luego, tanto en un caso como en otro apagado
o encendido, B/t = 0, luego E = 0. No hay turbulencia en
el campo elctrico.
Pero, cuando se enciende el circuito de la izquierda y se
imanta el trozo de hierro, durante el cortsimo proceso de
imantacin en el que se pasa de ausencia de campo mag- ntico
a presencia de campo magntico, B/t no es nulo. Por lo tanto,
aparece un E que tampoco es nulo (y que va justo en contra
del anterior). S, antes no haba campo elc- trico, pero ahora s lo
hay, a consecuencia de la variacin en el tiempo del campo
magntico.
Como consecuencia de la existencia de ese campo elctrico,

Las ecuaciones de

Ley de

las cargas elctricas del segundo circuito (los electrones) empiezan a moverse por el cable: se genera una corriente elctri- ca.
Pero claro, una vez que el trozo de hierro ya se ha imanta- do
completamente, el campo magntico ya no vara, desapa- rece su
efecto sobre el campo elctrico y ste deja de existir. Las cargas se
paran, y permanecen paradas mientras nada ms cambie.
Al apagar el primer circuito, pasa lo mismo pero al revs: el
campo magntico desciende hasta anularse y, mientras lo hace,
aparece un rotacional del campo elctrico justo en con- tra del
anterior, y esto hace que los electrones del cable se muevan justo
al revs que antes. Una vez el trozo de hierro ya no es un imn, ya
que B/t es otra vez cero, deja de haber movimiento en el cable
por la ausencia de campo elctrico.
Aunque no es el objetivo de este captulo que ya es de- masiado
largo explorar las consecuencias prcticas de este principio fsico,
no es difcil imaginar su utilidad: para gene- rar una corriente
elctrica no hace falta ms que un cable, sin pila ni nada
parecido, y un imn; al mover el imn cer- ca del cable, B/t
produce un E y las cargas del cable se mueven: hemos
producido una corriente elctrica simple- mente moviendo el imn!
El problema, claro, es que en cuanto dejamos de mover el imn
desaparece el efecto.
La solucin es moverlo todo el rato: por ejemplo, uniendo los
imanes a una rueda y haciendo que la rueda gire constan- temente.
El propio Faraday ya pens en esto (as de inteligen- te era), y hoy
en da empleamos este principio para producir prcticamente
toda la corriente elctrica que utilizamos. La diferencia entre
unos sistemas y otros de generacin de co- rriente suele estar en
cmo conseguimos que gire la rueda

Las ecuaciones de

Ley de

(con agua, vapor muy caliente, viento, etc.).


El caso es que, dicho todo esto, podemos volver a mirar a la
ecuacin de Maxwell-Faraday y, espero, lanzar una pequea
sonrisa de afecto hacia ella, una vez sus misterios han dejado de
serlo:

B
t

Existe, por cierto, una versin alternativa que considera la


posible existencia de carga magntica, como mencionamos en el
captulo anterior, pero esa carga magntica aparece de un modo
que explicaremos en el siguiente captulo, de manera que
hablaremos de la versin modificada entonces.

5.

Ley de
Ampre-Maxwell

Antes de zambullirnos en la cuarta de las ecuaciones, un breve


recordatorio muy rpido de lo que las tres que ya co- nocemos
nos dicen sobre el electromagnetismo, aunque sea simplemente
para que disfrutes de lo que sabes:
E = /0 ; Las lneas de campo elctrico nacen en las cargas
positivas y mueren en las negativas.
B = 0; Las lneas de campo magntico no tienen principio ni fin,
son siempre cerradas.
E = B/t; Un campo magntico variable en el tiempo
produce un campo elctrico incluso en ausencia de cargas, y el
campo elctrico producido es perpendicular a la varia- cin del
campo magntico.
La ecuacin de este captulo es, matemticamente, la ms
compleja y larga de las cuatro, pero no te preocupes! Tene- mos
una ventaja enorme: ya no eres el mismo que antes de empezar
con la primera ecuacin. A estas alturas, tras ver las otras tres, ya
ests curtido, y creo que tal vez la ms difcil de las cuatro a priori
se convierta en una de las ms sencillas; veremos. En cualquier
caso, desentraemos los secretos de la

Las ecuaciones de

Ley de

ley de Ampre-Maxwell, a veces llamada simplemente ley de


Ampre (en un momento veremos por qu prefiero el nombre ms
largo).
Como siempre, antes de entrar en detalles, aqu tienes la
ecuacin en cuestin en todo su esplendor intimidatorio:

E
B = 0 J + 0 0
t
Tampoco es tan terrible, verdad? Hay algn smbolo que no ha
aparecido hasta ahora, pero casi todos son ya viejos conocidos.
Como puedes ver, a la derecha del igual hay una suma de dos
trminos, que es la razn del peculiar nombre de esta ley: el
primer trmino fue propuesto por Ampre y el segundo por el
propio Maxwell.
Sin embargo, el primer hroe en esta historia no es ni el uno
ni el otro, sino Hans Christian rsted. Como dijimos en la
introduccin histrica, en 1820
este dans realiz un
experimento crucial en el estudio del electromagnetismo: al
conectar un circuito con una pila y un cable, observ que alrededor del cable apareca un campo magntico que poda hacer
girar una aguja imantada como la de una brjula. No se trat de
un descubrimiento accidental, por cierto: rsted ya sospechaba
que exista una conexin entre los fenmenos elctricos y
magnticos, y la llevaba buscando ya tiempo.
Aunque el propio rsted no fue capaz de obtener una ecua- cin
matemtica que describiese el campo magntico genera-

Las ecuaciones de

Ley de

do por una corriente elctrica, s pudo describir lo que suceda de


manera general tras una batera de experimentos, y todas las
propiedades del campo magntico eran bastante intuitivas excepto
una:
El campo magntico era tanto ms intenso cuanto mayor era la
intensidad de la corriente elctrica (una proporcionalidad directa
a la intensidad).
El campo magntico era tanto ms intenso cuanto ms cer- ca del
cable era medido (una proporcionalidad inversa a la distancia).
El campo magntico nunca se diriga hacia el cable, sino que
era exactamente perpendicular a l en todos los puntos, como si
rodease el cable.
Las dos primeras caractersticas, como digo, parecen razonables. La tercera es algo ms extraa; el campo elctrico
nace y muere en sus fuentes, las cargas elctricas, pero en los
experimentos de rsted el campo magntico no haca lo mismo.
El dans esperaba que las lneas del campo magnti- co se
dirigieran alejndose del cable o acercndose hacia l, pero no que
hicieran algo como esto, que es lo que se observa al esparcir
limaduras de hierro alrededor de un cable reco- rrido por una
corriente elctrica (y que seguro que has visto alguna vez):

Las ecuaciones de

Ley de

Limaduras de hierro orientadas alrededor de un cable (A,


dirigido perpendicularmente al papel). Popular Science
Monthly, 1895.

Era como si el cable fuera el centro de un remolino, el ori- gen


de una especie de turbulencia en el campo magntico. Te suena
esto? S, naturalmente que s el bueno de rsted, aunque no lo
expresase en estos trminos, estaba esperando que la corriente
elctrica originase una divergencia del campo magntico, pero lo
que estaba sucediendo es que la corriente elctrica produca un
rotacional dirigido en el sentido de la propia corriente.
Cuando los resultados de rsted llegaron a Francia des- pertaron
un enorme inters en Andr-Marie Ampre. En una semana, el
francs public ya una descripcin ms rigurosa y detallada de lo
que haba sucedido en esos experimentos, e incluso explic
fenmenos adicionales, como el hecho de que dos cables
recorridos por sendas corrientes elctricas po- dran repelerse o

Las ecuaciones de

Ley de

atraerse dependiendo de los sentidos de las

Las ecuaciones de

Ley de

corrientes.
En los aos siguientes, Ampre se dedic al estudio de lo que
por entonces
se denominaba electrodinmica y hoy electromagnetismo. En 1826 public una ley matemtica que explicaba la experiencia de rsted y muchas otras: una ley matemtica que postulaba las corrientes elctricas como las
fuentes del campo magntico. Aunque esa ley tena una
forma ligeramente diferente a la que utilizamos aqu, es equivalente a ella. Podramos escribir esta ley de Ampre as:

B = 0 J

Si la comparas con la versin moderna del principio del captulo,


vers que falta el segundo trmino, del que habla- remos luego
pues fue introducido por James Clerk Maxwell y no exista en la
original. Examinemos esta versin del buen Andr-Marie paso a
paso, como hemos hecho antes.
Como puedes ver, el miembro de la izquierda, B , no es ms que
el rotacional del campo magntico. Al igual que la ley de Gauss para
el campo magntico era la contrapartida para ese campo de la ley
de Gauss para el campo elctrico, la ley de Ampre es la
contrapartida para el campo magntico de la ley de Faraday para el
elctrico como dijimos en captulos anteriores, las cuatro
ecuaciones van a pares.
Por tanto, esta ecuacin nos informa sobre el rotacional del
campo magntico, es decir, sobre el modo en el que las lneas de
campo giran alrededor de cada punto del espacio, del

Las ecuaciones de

Ley de

mismo modo que la ley de Faraday haca lo propio con el campo


elctrico. Esta vez el miembro de la derecha no es nulo,
como suceda en el caso de B, con lo que en este captulo
no hablaremos de cmo no se comporta el campo magntico. En
esta ocasin s hablaremos de sus fuentes primarias.
El miembro de la derecha es bien simple, 0 J. La letra griega mu
con el subndice 0, 0 , apareci de pasada en un captulo anterior,
y es parecida a 0 la constante elctrica o permi- tividad
elctrica del vaco; en este caso 0 recibe el nombre de
permeabilidad magntica del vaco o, a veces, constan- te
magntica. Se trata de una constante universal cuyo valor,
aunque no sea importante ahora mismo, es 4 107
N A2 .
S ser importante ms adelante, pero lo relevante ahora es eso:
que es una constante.
Por otro lado, esa J es lo nico realmente nuevo en esta
ecuacin, y constituye, por fin!, la fuente bsica de los cam- pos
magnticos. Se trata de la densidad de corriente elctri- ca, y es
parecida a la densidad de carga elctrica que apareci en la ley de
Gauss para el campo elctrico. Si J es muy gran- de en un punto
determinado, es que hay concentrada all una gran intensidad de
corriente elctrica, y si en un punto J = 0 eso significa que all no
hay corriente alguna.
Una corriente elctrica no es ms que un conjunto de car- gas
elctricas en movimiento. Cuanta ms carga se mueva cada
segundo (ya sea porque hay mucha carga movindose, o porque la
carga que hay se mueve muy deprisa), mayor inten- sidad de
corriente existe. La intensidad se mide en amperios (A), en honor a
uno de nuestros hroes de este libro, por su- puesto.

Las ecuaciones de

Ley de

J es la densidad de corriente, de modo que indica la intensidad que atraviesa cada metro cuadrado de superficie.
Podramos entrar en sutilezas sobre esto, pero no nos hace
ninguna falta: un cable recorrido por una corriente elctrica tiene
una densidad de corriente J determinada (tanto mayor cuanto
mayor sea la intensidad que circula por el cable), pues hay
electrones circulando por l. Y la direccin de J ser la del cable,
pues es la direccin en la que se mueven las cargas.
Sin embargo, como puedes ver en la ecuacin, B = 0 J. Dicho
con palabras, la direccin de la corriente no coincide con la del campo
magntico, sino con el eje de giro del rotacional. Si recuerdas
nuestro ejemplo de la pelota y el agua que la haca girar, en este
caso el agua es el campo magntico, y el eje de giro de la pelota es
la corriente elctrica, con lo que el campo magntico gira
alrededor del eje definido por el cable:

Desde luego, como dijimos en la ley de Faraday, no hay na- da


girando: como se ve en la fotografa de las limaduras de hierro y
el cable, lo que realmente sucede es que el campo

Las ecuaciones de

Ley de

magntico es siempre perpendicular a la lnea que une cual- quier


punto con el cable, como la rueda de una bicicleta y sus radios: el
cable elctrico es el eje de la rueda, y el campo mag- ntico tiene la
direccin del
neumtico, perpendicular
a los radios.
Naturalmente, esto no es sorprendente ni determina lo que
sucedi cuando rsted puso las limaduras alrededor del cable,
sino justamente al revs: esta ley es una expresin elegante y
precisa del conocimiento adquirido por el dans y por Ampre.
Por lo tanto, esta primera parte de la ley de Ampre-Maxwell nos
dice algo esencial: las fuentes primarias del campo mag- ntico
son las corrientes elctricas, es decir, las cargas en movimiento.
Como puedes ver, combinando esta ley con la de Gauss para el
campo elctrico, las fuentes ltimas de am- bos campos son las
cargas elctricas: sin ellas no habra ni un campo ni el otro. La
diferencia entre ambos es que para que exista un campo elctrico
simplemente hacen falta car- gas. Sin embargo, para que exista un
campo magntico tienen que existir cargas que se muevan, es decir,
corrientes elctri- cas. Esto lleva a reflexiones curiosas de las que
hablaremos ms adelante.
Antes de seguir, recordars que al hablar de la ecuacin
equivalente a sta, pero para el campo elctrico, la ley de Faraday, dijimos que tendra una forma diferente de existir las
cargas magnticas. Bien, ahora que hemos visto la primera parte
de la ecuacin, creo que la anterior modificada para incluir las
hipotticas cargas o monopolos magnticos debe- ra ser clara y
meridiana.
Recordars que, de existir cargas magnticas, stas seran las
fuentes de la divergencia del campo magntico, lo mismo

Las ecuaciones de

Ley de

que las cargas elctricas lo son del campo elctrico. Pero aca- bamos
de ver que las cargas elctricas en movimiento generan un
rotacional del campo magntico (es decir, del otro cam- po), con
lo que tambin podra pasar lo contrario: de existir cargas
magnticas en movimiento, stas generaran un rota- cional del
campo elctrico.
De este modo, la ley de Faraday pasara de su forma ori- ginal,
en la que la estudiamos, E = B/t, a tener un trmino
nuevo debido a las cargas magnticas,

E=

+ 0 Jm

Una vez ms, se trata de una ecuacin hipottica y no tie- ne


sentido tomrsela demasiado en serio hasta que se detec- te algn
monopolo magntico, pero cuando mires las cuatro ecuaciones
juntas creo que estars de acuerdo conmigo en que son ms
elegantes incluyendo cargas magnticas.
Pero volviendo a la ecuacin que nos ocupa, el caso es que, tal
como est escrita, la ley de Ampre no es completa. James Maxwell
se percat de que, al igual que un campo magntico variable
produce un campo elctrico de la nada, como vimos en la ley de
Faraday, tambin sucede lo contrario: un campo elctrico variable
produce un campo magntico.
Expresado matemticamente, esto significa que la ley de
Ampre requiere de un trmino ms:

Las ecuaciones de

Ley de

B0 = J +00

E
t

Ahora s est completa, y ves el porqu del nombre de ley de


Ampre-Maxwell: ambos cientficos contribuyeron parte de ella,
aunque desde luego la mayor parte del mrito es del fran- cs. Como
puedes ver, en esta ecuacin aparecen adems las dos constantes,
la elctrica y la magntica, que hemos men- cionado en este
librito. El significado fsico del trmino nue- vo debera, a estas
alturas, estar bastante claro: un campo elctrico variable
produce un rotacional del campo mag- ntico, incluso en
ausencia de corrientes.
De modo que, una vez ms, vemos cmo uno de los dos
campos, de variar en el tiempo, puede producir una especie de
perturbacin que hace aparecer al otro. En este aspecto son
completamente simtricos: cualquiera de los dos, de ser variable,
produce un rotacional del otro campo. De hecho, pa- rece casi como
si pudiramos hacer trampa y sacar campos de la nada: un campo
elctrico que vare y produzca un cam- po magntico que vare y
que, por tanto, produzca un campo elctrico que vare y que... raro,
no?
De ese asunto y de la relacin ntima entre ambos campos
hablaremos al hacerlo de la ecuacin de onda electromagnti- ca.
Pero, antes de eso, ahora que ya son viejas conocidas para ti,
terminemos este captulo con las cuatro juntas. Si tanto t como
yo hemos hecho bien nuestro trabajo, ya no deberan producir
desasosiego, sino una sonrisa de complicidad:

Las ecuaciones de

E =

0
B = 0

Ley de

B
t

B = 0 J + 0 0

E
t

Observa ahora las mismas cuatro ecuaciones pero conside- rando


la existencia de cargas o monopolos magnticos; como siempre, he
representado la densidad de carga magntica co- mo m y la
densidad de corriente magntica como Jm :

E =

E =

0
B = 0 m

B =

0 Jm +
0 J + 0 0

B
t
E
t

Como puedes ver, constantes aparte (el valor de las cons- tantes
depende del sistema de unidades que empleemos), la versin que
incluye cargas magnticas tiene una simetra mu- cho mayor.
Naturalmente, el placer esttico que produce una ecuacin no es
un factor que determine que sea cierta o no aqu lo importante
es si se detectan o no monopolos magnti- cos y, por ahora, es que
no.

6.

Ley de Lorentz

Tras desgranar las cuatro ecuaciones de Maxwell, podemos


dedicarnos a explorar algunas de sus consecuencias ms interesantes; en este captulo pondremos la guinda a las ecuaciones, un pequeo detalle sin el que no describen de manera til
el comportamiento de las cosas.
Como hemos visto, las cuatro ecuaciones establecen cu- les son
las fuentes y las propiedades de los campos elctrico y magntico.
Como hemos visto, el campo electromagntico tiene cuatro
fuentes
fundamentales: las cargas elctricas, las corrientes
elctricas es decir, las cargas en movimiento, las variaciones en el
campo elctrico y las variaciones en el cam- po magntico.
Pero eso es slo la mitad de la historia: hemos estudiado los
campos elctrico y magntico como consecuencias, pero la razn
por la cual nos pusimos a estudiarlos en primer lugar es porque
notamos sus efectos a nuestro alrededor: qu con- secuencias
tienen esos dos campos sobre la materia? Como recordars, cuando
hablamos sobre la ley de Gauss para el campo elctrico dijimos
que en cierto sentido era una refor- mulacin ms moderna de
una ley anterior, la ley de Coulomb que describa cmo las cargas
del mismo signo se repelen y las de signos contrarios se atraen.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

La ley de Gauss, sin embargo, no deca absolutamente nada de


cargas que se repelen o se atraen, sino que simplemente
estableca la creacin del campo elctrico a causa de la
existencia de cargas. En tiempos de Coulomb, la interaccin entre
cargas se estudiaba de una manera directa, como algo
as:

Sin embargo, la formulacin de Maxwell del electromagnetismo es ms abstracta y tiene algo as como dos pasos. Como hemos
visto, la materia cargada crea campos en el caso de la ley de
Gauss, las cargas crean un campo elctrico a su
alrededor. Podramos representar la ley de Gauss as:

A su vez, ese campo afecta a la materia cargada:

Y es este segundo paso, la influencia de los campos sobre la


materia cargada es decir, la fuerza ejercida por los campos sobre las
cargas el que no aparece en ninguna de las ecua- ciones de
Maxwell y al que nos vamos a dedicar brevemente

Las ecuaciones de

Ley de Lo

ahora. Como puedes ver, el efecto final de unas cargas sobre otras
es el mismo que en la versin de Coulomb: el campo aqu no es
ms que un intermediario de la interaccin, que tiene el mismo
efecto que antes sobre la segunda carga. Sin embargo, como hemos
visto a lo largo del libro, ambos campos interaccionan entre s y
producen efectos a veces sorprenden- tes y a ellos dedicaremos el
siguiente captulo, por cierto.
Afortunadamente, a diferencia de la generacin de campos a
partir de la materia, el efecto de los campos sobre ella es ms
simple y fue resumido en una sola ley fsica por un viejo amigo de
El Tamiz, Hendrink Antoon Lorentz. Este simptico y genial
holands fue el ganador del Premio Nobel de Fsica de 1902 por su
hiptesis de que la radiacin electromagntica era creada por
minsculas partculas cargadas en la materia, pero ahora vuelve a
ser el hroe de nuestra historia.

Hendrink Antoon Lorentz (1853-1928).

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Sin embargo, como suele pasar en ciencia, el resultado no es la


labor de un slo hroe, sino de una larga cadena de ellos. Como ya
hemos visto, Charles-Augustin de Coulomb haba establecido ya una
ley matemtica que describa la atraccin y repulsin entre cargas
debida, en trminos ms moder- nos, al campo elctrico, y
Andr-Marie Ampre haba llegado a una ley similar que describa
la atraccin y repulsin en- tre corrientes elctricas en trminos
post-Maxwell, debida al campo magntico. De modo que
conocamos ya, de manera ms simple, los efectos de los campos
sobre la materia car- gada, pero nos haca falta reformular estas
leyes en trminos post-Maxwell, es decir, en trminos explcitos del
campo elc- trico y magntico. De ah que hiciera falta algo ms
despus de Coulomb y Ampre.
El siguiente protagonista es otro viejo conocido, J. J. Thom- son,
galardonado con el Premio Nobel de Fsica de 1906 por su
descubrimiento del electrn. El britnico trat de encon- trar
una ley matemtica que describiera la fuerza que sufren las cargas
debida al campo magntico B y estuvo a punto de lograrlo a la
perfeccin. De hecho, la expresin obtenida por Thomson en 1881
es la correcta excepto por un factor de 1/2 debido a algunos
errores de clculo.
Puede parecer un espanto obtener una expresin que pre- dice
una fuerza magntica que es la mitad de la real, pero el logro de
Thomson es inmenso: aunque el valor numrico no sea el bueno,
el comportamiento de la materia respecto al campo estaba
perfectamente descrito de forma cualitativa en su ecuacin. La
expresin de la fuerza magntica que obtu- vo Thomson a partir
de los datos experimentales era sta, en funcin de la carga, la
velocidad y el campo magntico:

Las ecuaciones de

Ley de Lo

F=

1 q v B
2

S, ese 1/2 sobra, pero veamos qu significa cualitativamen- te


esta ley de Thomson pongo comillas porque nadie la lla- ma as
que yo sepa para la fuerza magntica, ya que hay una operacin ah
que todava no hemos visto especficamente en este libro. En
primer lugar, la fuerza debida al campo mag- ntico es un
producto de varios factores, lo cual tiene una consecuencia
inmediata: no puede existir una fuerza magn- tica si cualquiera
de los factores es nulo.
Dicho de otro modo, para que algo sufra una fuerza magntica ese algo debe:
Tener carga elctrica q, luego un cuerpo neutro no sufre
fuerzas magnticas.
Estar en algn sitio en el que exista un campo magntico B, luego
sin campo magntico no hay fuerza magntica, algo de
perogrullo.
Estar movindose con una velocidad v, luego un cuerpo en
reposo no sufre una fuerza magntica.
De estas tres condiciones, la tercera me parece la menos
evidente y la ms interesante. De acuerdo con Thomson y con
todos los experimentos realizados, claro, pues su frmu- la era una
ley, es decir, una observacin emprica puesta por escrito, aunque
tengamos una carga elctrica tremenda in- mersa en un campo
magntico de tres pares de narices, si la carga est quieta, no
sufrir absolutamente ninguna fuerza magntica. Ni se entera de
que hay un campo!

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Thomson en el Cavendish Physical Laboratory de Cambridge.

Si te fijas, esto tiene una bella simetra con la ley de AmpreMaxwell que describa las fuentes del campo magntico. Como espero que recuerdes o te suspendera si fueras mi alumno, en
aquella ley vimos que la fuente primaria del campo mag- ntico es
decir, aparte del campo elctrico variable lo cons- tituan las
corrientes elctricas, es decir, las cargas en movi- miento.
Es decir, para que exista un campo magntico no basta con que
haya cargas: debe haber cargas movindose. Pero ahora, de acuerdo
con Thomson, vemos que para que una carga elc- trica sufra los
efectos de un campo magntico no basta con que haya un campo
y una carga: debe haber un campo y una carga movindose. Slo las
cargas en movimiento crean B y slo las cargas en movimiento
sufren B. Esto tiene una im- portantsima consecuencia si piensas
en el hecho de que todo el movimiento es relativo, y de ella
hablaremos en el ltimo captulo.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Sin embargo, nos queda una cosa ms por analizar: ese


v B no es un producto cualquiera, sino un producto vecto- rial
entre la velocidad y el campo, representado por ese signo de
multiplicacin a la antigua usanza.
Aunque
explicar en
profundidad el significado de este operador matemtico es al- go
que no puedo hacer aqu, s puedo darte una idea de algu- na de sus
propiedades ya que, aunque escondido, ha hecho su aparicin en
este libro siempre que lo hizo el rotacional. Si no, fjate en la ley de
Faraday:

B
t

Ese producto del operador nabla por el campo elctrico no es


otra cosa que un producto vectorial. Aunque ahora no es- tamos
multiplicando nabla sino simplemente la velocidad por el campo
magntico, la propiedad fundamental es la misma en ambos
casos: el resultado es siempre perpendicular a los dos vectores
involucrados. En este caso, la consecuencia ms interesante de que
lo que hemos llamado ley de Thomson tenga un producto
vectorial es la siguiente: la fuerza magn- tica siempre es
perpendicular tanto al campo magntico como a la velocidad
de las cargas.
Una vez ms, si te fijas, existe una simetra con la genera- cin
del campo por la ley de Ampre-Maxwell: el campo mag- ntico era
siempre perpendicular a las corrientes elctricas y los cables
(recuerdas la foto del cable con las limaduras de hierro
alrededor?). Del mismo modo que sucede eso, al inter- accionar
campo con cargas vuelve a pasar lo mismo: la fuerza que aparece
sobre las cargas es perpendicular al campo.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Sin embargo, ms interesante an es la otra perpendicularidad, aunque a veces una primera mirada a la ecuacin la
pasa por alto: la fuerza es siempre perpendicular a la ve- locidad.
Qu significa esto? Que si, por ejemplo, la carga va hacia la
derecha, la fuerza magntica nunca jams ir hacia la derecha ni
hacia la izquierda. De hecho, nunca ir en ninguna direccin que no
sea perpendicular a la direccin en la que se mueve la carga: nunca
la empujar lo ms mnimo hacia de- lante en su movimiento, y
nunca la empujar hacia atrs en su movimiento. S podra ir, en
nuestro ejemplo, hacia arriba, o hacia abajo, o en cualquier otra
direccin perpendicular a la lnea horizontal. Si suponemos que la
partcula viaja hacia la derecha y la fuerza va, por ejemplo, hacia
arriba, la situacin
sera algo as:

Pero claro, en el mismo instante en el que la fuerza se lle- vase


nuestra partcula hacia arriba, la partcula ya no estara viajando
hacia la derecha, sino en diagonal hacia la derecha y un poquitn
hacia arriba... luego la fuerza magntica tambin cambiara de
direccin y ya no ira hacia arriba, sino hacia arriba y un
poquitn hacia la izquierda, pues de acuerdo con la ley de
Thomson debe ser perpendicular a la velocidad:

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Y lo mismo vuelve a pasar todo el tiempo, por supuesto, ya que


ahora la carga curva su movimiento an ms, con lo que
tambin lo hace la fuerza:

Como puedes ver, puesto que la direccin de la fuerza va


cambiando segn lo hace la velocidad, nuestra partcula terminara realizando una circunferencia. Si hubiera empezado
movindose en otra direccin, tal vez hubiera seguido una es- pecie
de muelle avanzando en una direccin pero girando en otra,
pero siempre hubiera aparecido algn movimiento circular por
la propia naturaleza de la fuerza de Thomson.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

En la realidad muchas partculas subatmicas pueden fre- narse


o acelerar por otras razones, por ejemplo, si no estn en el vaco,
sino dentro de un gas en el que chocan con otras partculas y se
frenan, con lo que muchas veces, en vez de circunferencias,
vemos espirales. Seguro que alguna vez has visto alguna foto de
una cmara de niebla y en ella aparecen
cosas como sta:

Imagen cortesa del CERN


[http://cdsweb.cern.ch/record/39472?ln=ja].

Se trata de los rastros de las partculas producidas en la


desintegracin de un kan una partcula subatmica ines- table
. Lo que me interesa ahora no son los kaones, sino que comprendas
la razn de que siempre aparezcan esas espi- rales, y lo que
significan: que en esa cmara de niebla hay un campo magntico
y que la fuerza originada por ese cam- po sobre las partculas
cargadas que se mueven en l a gran velocidad produce
movimientos circulares o, en este ca- so, espirales, dado que
las partculas cambian su rapidez por otras razones.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Esta perpendicularidad significa adems que un campo


magntico nunca jams puede hacer que una partcula se
mueva ms deprisa o ms despacio que antes. Pinsalo: para
que empujase la carga a moverse ms rpido que antes, debera
empujarla hacia delante, al menos un poco... pero eso no puede
pasar, porque la fuerza es perpendicular siempre a la direccin de
movimiento. Y para frenarla lo ms mnimo, tendra que tirar de
ella hacia atrs, pero eso tampoco puede pasar! El campo
magntico slo puede hacer que las partcu- las giren, modifiquen
la direccin en la que se mueven, pero nunca puede modificar un
pice lo rpido que van.
Puede que ests arqueando las cejas y pensando algo como:
Vamos a ver, Pedro, cuando pongo dos imanes cerca el uno del otro,
completamente parados, empiezan a moverse cada vez ms
deprisa, ya lo creo que sufren una fuerza hacia delante! Ah, s,
claro... pero tus pobres ojos humanos no estn viendo lo que pasa
realmente. No puedo dedicarle suficiente tiempo aqu para
explicarlo en profundidad,
pero es una
confusin
suficientemente comn y razonable como para otorgarle al
menos un prrafo.
Las partculas que componen los imanes no estaban pa- radas, ni
mucho menos! Los electrones estaban movindose alrededor de sus
ncleos a una velocidad tremenda. Lo nico que hace el campo
magntico del otro imn es curvar el mo- vimiento de muchos
electrones al unsono, de modo que todos intenten moverse hacia
el otro imn... y, debido a la atrac- cin de Coulomb, se lleven a
sus ncleos consigo, haciendo que el imn se mueva como un
todo. Dicho de otro modo, la fuerza magntica no hace que las
partculas se muevan ms deprisa, pero s que muchas partculas
que tenan movimien- tos dispares se pongan de acuerdo y tiren
juntas del objeto

Las ecuaciones de

Ley de Lo

macroscpico en una direccin determinada. Pero, como no


vemos partculas subatmicas, pensamos ingenuamente que los
imanes empezaron parados y luego empezaron a moverse.
El caso es que Thomson estableci el comportamiento cualitativo de las cargas en presencia de un campo magntico y slo
meti la pata en ese maldito 1/2. El responsable de corregirlo
no fue otro que Oliver Heaviside, el siguiente h- roe de este
librito, quien reescribi y reorganiz las muchas ecuaciones de
Maxwell como las cuatro que conocemos hoy. Heaviside obtuvo la
expresin correcta en 1889:

F = q v B

Una vez cuantificada la influencia del campo magntico, para


completar la ley que describa la influencia del campo
electromagntico sobre la materia slo faltaba, por tanto, incorporar el campo elctrico a esa ley; en otras palabras, haca falta
introducir ah la ley de Coulomb reescrita en trminos de los
campos de Maxwell. Aqu es donde, por fin, hace su aparicin el
hroe final de este captulo, Lorentz, que en 1892 public la
expresin completa de la fuerza electromagntica sobre la
materia, que incluye el efecto de los dos campos, elctrico y
magntico:

F = q (E + v B)

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Como suceda en las cuatro ecuaciones de Maxwell, aqu el


campo elctrico tambin es ms simple y sus efectos ms
intuitivos. Como puedes ver, en el trmino de E no hay veloci- dad
que valga, ni productos vectoriales, ni perpendicularida- des ni
pamplinas. Esto tiene sus consecuencias, por supues- to.
En primer lugar, la fuerza que sufre una carga sometida
nicamente a un campo elctrico ser la siguiente:

F =q E

Punto pelota. Para que una carga sufra una fuerza elctrica slo
hacen falta dos cosas: una carga y un campo. No hace falta que la
carga se mueva; una vez ms, simetra con las ecuaciones de
Maxwell, ya que la ley de Gauss estableca que las cargas elctricas
producen a su alrededor campos elctri- cos, sin necesidad de
moverse, y ahora pasa lo mismo pero al revs: las cargas elctricas
sufren la accin de los campos elctricos sin necesidad de moverse.

Las ecuaciones de

Ley de Lo

Albert Einstein y Hendrik Antoon Lorentz,


fotografiados por Ehrenfest a la puerta de casa
del ltimo en 1921.

La segunda diferencia con la parte establecida por Thom- son y


Heaviside es que aqu no hay nada perpendicular: si el campo
elctrico va en una direccin determinada, la carga sufrir una
fuerza en ese sentido o el opuesto. Es posible, por ejemplo, tener
una partcula que va hacia la derecha y que el campo vaya hacia la
derecha y la fuerza tambin: esa partcu- la, como consecuencia, se
mover cada vez ms rpido. Los campos elctricos s hacen que
las partculas vayan ms rpido o ms despacio, a diferencia de
los magnticos.
A pesar de que existen otras fuerzas fundamentales sin las

Las ecuaciones de

Ley de Lo

que nuestro conocimiento del Universo sera incomple-

Las ecuaciones de

Ley de Lo

to, como la gravedad o las fuerzas nucleares, la fuerza de Lo- rentz


o, mejor dicho, la fuerza de Coulomb-Faraday-Ampre- ThomsonHeaviside-Maxwell-Lorentz-etctera, porque siempre somos injustos
con los nombres de las cosas tiene una im- portancia difcil de
expresar con palabras. Combinada con las cuatro ecuaciones de
Maxwell, hizo que la ltima parte del siglo XIX fuera una
revolucin en nuestro conocimiento de la materia: adems de los
fenmenos elctricos y magnticos ms evidentes, las interacciones
electromagnticas determi- nan las reacciones qumicas, el
contacto entre los cuerpos... sin este conocimiento hubiramos
sido incapaces de conocer la estructura del tomo y el
comportamiento de las cosas a nuestro alrededor a escala
microscpica.
De ah este captulo dedicado a la fuerza de Lorentz: porque una
mesa construida slo con las ecuaciones de Maxwell es- tara coja.
Hace falta esta quinta pata, la fuerza de Lorentz, para
comprender lo enorme de su relevancia y su papel co- mo
fundamento de la Fsica del cambio de siglo, y ms an por los
cambios que originara esta teora electromagntica a principios
del XX. Pero eso es otra historia, y tendr que esperar a otra
ocasin.
Como puedes ver, tras la creacin de campos por parte de la
materia, la ley de Lorentz establece el segundo paso de la relacin
materia-campos, es decir, la influencia de los cam- pos sobre la
materia. Pero qu hay de la influencia de los campos unos sobre
otros? Ah es donde James Clerk Maxwell revolucion la Fsica y
dej al mundo boquiabierto, pero de ello hablaremos en el
siguiente captulo.

7.

La ecuacin de onda
electromagntica

Como vimos al hablar de las dos ecuaciones que relacionan


variacin de campo magntico con aparicin de campo elctri- co y
viceversa, es posible que aparezca un campo en ausencia de sus
fuentes primarias si el otro vara en el tiempo.
Maxwell podra haber considerado este hecho como una simple
curiosidad de los campos elctrico y magntico, pe- ro
reflexionando sobre ello se dio cuenta de dos cosas: por un lado, de
que ambos campos estaban entrelazados de un mo- do que los
converta en un autntico campo electromagntico; por otro, de
que las ecuaciones que regan su comportamien- to y que el
propio Maxwell haba obtenido predecan que la interaccin
entre ambos campos generara ondas en el espa- cio. Manipulando
sus ecuaciones, el escocs obtuvo el tesoro al que nos dedicaremos
a continuacin: la ecuacin de onda electromagntica.

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

James Clerk Maxwell (1831-1879).

A diferencia del captulo anterior, ste tiene un nico h- roe:


el propio James Clerk, que obtuvo una de las predic- ciones
tericas ms sorprendentes realizadas hasta entonces utilizando
simplemente un papel, un lpiz y su cerebro. Mi objetivo, por lo
tanto, es intentar explicar cmo es posible predecir la existencia
de ondas electromagnticas a partir de las cuatro ecuaciones de
Maxwell, y luego hablar sobre algu- nas de las consecuencias de
este hecho. Conseguir hacerlo sin extenderme ms de la cuenta?
No, seguramente no.
Antes de empezar, por cierto, un par de avisos: en primer lugar,
con el clculo vectorial adecuado y la versin moder- na de las
ecuaciones (es decir, las ecuaciones la Heaviside, porque el clculo
original de Maxwell es ms engorroso) es posible obtener una
ecuacin de onda en un abrir y cerrar de ojos. Sin embargo, para
ello hace falta conocer bien operado- res como el rotacional o el
laplaciano, saber reconocer una

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

ecuacin de onda y, en resumen, saber la suficiente Fsica como


para no tener que estar leyendo esto. Adems, a menu- do se
realizan esas manipulaciones matemticas sin ahondar en el
significado fsico de lo que se est haciendo, con lo que tampoco se
aprende tanto haciendo las operaciones sin ms. De modo que no
lo haremos as; realmente haremos algo pa- recido, pero con
palabras y no tanto ecuaciones.
Eso s, para poder hacerlo hay una contrapartida: voy a rea- lizar
simplificaciones que haran al gentil Maxwell mascullar
obscenidades, y al bueno de Heaviside sollozar como un nio al que
han quitado a su perrito. Si es necesario voy a tram- pear y
obviar pegas que harn rechinar los dientes a quienes sabis de
esto ja! Si segus leyendo, merecis todo lo que os pase.
Finalmente, a pesar de que razonaremos con palabras y no
espero que sepas ms matemticas que las que se aprenden en el
colegio, este captulo es denso y requiere esfuerzo; reali- zaremos
razonamientos lgicos o eso espero, e iremos poco a poco, pero es
posible que este captulo requiera una segun- da lectura antes de
que lo asimiles del todo. Avisado ests.
Dicho todo esto, partamos de nuestras ya familiares cua- tro
ecuaciones de Maxwell, que deberan empezar a parecerte como los
muebles de la casa de tus padres:

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

E =

B = 0

B
t

B = 0 J + 0 0

E
t

Los trminos de la derecha, como espero que recuerdes, son


las fuentes
de los campos elctrico y magntico, y haba
bsicamente dos tipos de fuentes, que alguna vez en esta monografa hemos llamado primarias y secundarias: las cargas
elctricas por s mismas o en movimiento eran las causas
primarias de los campos, y las variaciones en el tiempo de los
propios campos eran las secundarias. De no ser por esas fuentes
secundarias, los campos elctrico y magntico seran muy
aburridos, ya que slo podran existir alrededor de las cargas
elctricas.
Sin embargo, podemos eliminar toda la materia de las ecuaciones: ni tomos, ni protones, ni electrones, ni nada; en trminos de nuestras ecuaciones, podemos suponer que no hay ni ni
J Incluso as, suponiendo que estamos en el vaco, las cuatro
ecuaciones siguen estando ah, ms concisas, pero no nulas:

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

B =0

B
t

B =0 0

E
t

Si te fijas, al eliminar las cargas las ecuaciones del campo


elctrico y el magntico se parecen mucho ms que antes: uno
estaba afectado por las cargas en s mismas mientras que el otro
estaba afectado por las cargas en movimiento, pero al eli- minar
todas las cargas, esa diferencia desaparece. De hecho, las dos
primeras ecuaciones s tienen la apariencia que cabra esperar en
ausencia de cargas: no hay fuentes de los campos. Pero, como ya
dijimos al hablar de las dos ltimas, la varia- cin en cualquiera
de los dos campos produce un rotacional del otro campo incluso
en ausencia de cargas y corrientes. Es en estas dos ecuaciones en las
que vamos a fijarnos ahora.
El propio Maxwell hizo algo as, y le dio mucho que pensar el
hecho de que, incluso eliminando las cargas y las corrien- tes,
siguiera habiendo trminos a la derecha de las ecuacio- nes. Qu
quera esto decir sobre cada campo? El problema para intentar
desentraar el misterio es que, como puedes ver, en cada una de
las dos ecuaciones de abajo aparece un campo en funcin del otro.
Para obtener conclusiones sobre al- guno de los dos campos, lo ideal
sera encontrar una ecuacin que describiera slo ese campo por
ejemplo el magntico, de modo que tuviramos informacin sobre
l que no dependiera explcitamente del otro. Eso es precisamente
lo que Maxwell se propuso hacer manipulando sus ecuaciones
es decir, pensando sobre el problema de una manera formal.

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

Nosotros haremos lo propio pero a nuestro estilo, claro; por


suerte para nosotros (y desgracia para ellos), Maxwell y Hea- viside
no van a ver esto.
Empecemos con un ejemplo concreto. Supongamos que, en un
punto cualquiera del vaco, existe un campo magntico que est
cambiando en el tiempo, por ejemplo, aumentando hacia la
derecha cada vez ms deprisa; evidentemente, para que esto pase
algo tiene que haber creado ese campo magn- tico, y de eso
hablaremos ms adelante, pero por ahora eso no nos importa,
mientras lo que quiera que haya creado el campo est lejos de
aqu para no perturbar nuestras bellas ecuaciones sin cargas;
digamos que alguien est agitando un protn a un kilmetro de
distancia, por ejemplo.
Lo importante es que tenemos un campo magntico dirigido
hacia la derecha que es cada vez ms grande y aumenta cada vez ms
rpido: hace falta que cambie en el tiempo, recuerda, o no
conseguiremos un campo elctrico como consecuencia. De acuerdo
con la tercera ecuacin de arriba, la ley de Fa- raday, alrededor
del punto en cuestin aparecer un campo elctrico cuyo
rotacional va en contra del campo magntico, de modo que el
campo elctrico ser perpendicular a l y esta- r girando como un
tornillo que se mueve hacia la izquierda, como ya indicamos al
hablar de la ley de Faraday, de modo que permite que no me
detenga mucho en esto:

Las ecuaciones deLa ecuacin de onda

S quiero hacer nfasis en algo que no era muy importan- te


cuando hablamos sobre esto la primera vez, pero en este
momento es fundamental: el hecho de que el rotacional del
campo elctrico va en contra de la variacin del campo magntico, no en el mismo sentido. En trminos de las ecuacio- nes,
simplemente quiero que tengas bien presente ese pedazo de signo
negativo en la ley de Faraday, que es el responsable de que las dos
flechas de la ecuacin de arriba vayan en sen- tidos contrarios.
Porque, como veremos, los campos elctrico y magntico no se
comportan igual respecto a esto, y ese di- ferente comportamiento
es una de las razones que posibilitan que ests leyendo estas lneas.
Adems, puesto que hemos dicho que nuestro campo magntico no slo est aumentando, sino que lo hace cada vez ms
rpido, el rotacional del campo elctrico no slo aparece- r de la
nada, sino que ser cada vez ms grande. En fin, el caso es que con
nuestro ejemplo hasta ahora hemos simple- mente repasado la ley
de Faraday. Pero, como hizo Maxwell, tenemos que ir ms all y
enlazar esta ley con la siguiente, la de Ampre-Maxwell.
Recuerda que antes no exista campo elctrico alguno: ha
aparecido a consecuencia del campo magntico variable que nos
hemos inventado. Ahora, sin embargo, s hay un campo magntico
con un rotacional que es cada vez mayor. Si antes no haba campo
elctrico y ahora s es que tenemos un campo elctrico variable en el
tiempo. Pero ya vimos, al hablar de la ley de Ampre-Maxwell, que
un
campo
elctrico que cambia en el tiempo origina
inevitablemente un campo magntico a su alrededor que es
perpendicular a su variacin en el tiempo:

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

E
0

Pero aqu ya haba un campo magntico! Ahora tenemos dos?


No, claro que no: tenemos un campo magntico total que es la
suma del campo magntico adicional aadido al que ya exista.
Lo esencial para comprender esto, el quid de la cuestin, es ver
qu relacin guardan el campo magntico
original y el campo magntico secundario. Hay dos cosas
importantsimas que hace falta entender aqu.
En primer lugar, con la ley de Faraday hemos obtenido un
campo elctrico perpendicular al campo magntico original; pero
ahora, con la de Ampre-Maxwell, obtenemos un campo magntico
perpendicular a ese campo elctrico. Por lo tanto,
el campo magntico secundario debe ser de nuevo paralelo al
campo magntico original! Dicho con otras palabras, en la ley de
Faraday giramos B 90 para obtener la direccin de E, pero ahora
en la de Ampre-Maxwell, que tambin tiene un rotacional,
giramos E 90 para obtener la direccin de B, de modo que
estamos como al principio.
Esto es lo suficientemente importante como para que lo exprese de una tercera manera, por si a alguien le ayuda a verlo: el
campo magntico secundario es perpendicular a la perpen- dicular
al campo magntico original, luego debe ser paralelo a l. Es como si
hubiramos hecho el rotacional del rotacional y nos hubiramos
quedado como estbamos antes... o casi.
Porque aqu viene la segunda cosa importantsima de la que
hablaba: antes dijimos que algo esencial en la ley de Faraday

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

es que haba un signo menos a la derecha de la ecuacin, es decir,


que el rotacional del campo elctrico no iba en el sentido de la
variacin del campo magntico, sino en contra. Pero en la ley de
Ampre-Maxwell no hay ningn signo menos, y esa diferencia
es de una importancia capital, tanta que voy a
poner un signo ms en la segunda aunque no haga falta:

B = +0 0

B
t
E

Aqu tienes las imgenes que mostramos en ambas leyes, en las


que puedes ver la diferencia de comportamiento entre ambos
campos:

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

De modo que antes habl mal: dije que habamos hecho el


rotacional del rotacional, pero en el primer caso no hicimos eso,
sino menos el rotacional, as que lo que hicimos real- mente al
combinar ambas ecuaciones, partiendo del campo magntico
original para obtener el secundario, fue menos el rotacional del
rotacional. Por lo tanto, el campo magntico se- cundario vuelve a
ser paralelo al campo original, pero va en sentido contrario.
Es decir, el campo magntico original aumentaba con el tiempo,
y como consecuencia produjo un campo elctrico que antes no
exista; la aparicin de ese campo elctrico, a su vez, indujo la
aparicin de un nuevo campo magntico que se diri- ge justo en
contra del campo magntico original. Por lo tanto, el campo
magntico total ya no aumenta tan rpido como an- tes pues, por
pequeo que sea este nuevo campo magntico secundario,
compensar parte del campo principal, ya que va en sentido
contrario a l.
Si hubiramos hecho este menos rotacional del rotacional como
Dios manda, hubiramos obtenido la ecuacin que re- sulta de
combinar ambas para librarnos del campo elctrico y fijarnos slo
en el magntico, que es algo as:

2B
B = 0 0 2
t
2

Ese operador nabla al cuadrado se llama laplaciano, en ho- nor al


francs Pierre-Simon de Laplace, y tiene que ver con este
rotacional del rotacional, pero aqu no voy a meterme en el
berenjenal de explicar clculo vectorial, as que dej-

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

moslo as: me basta con que hayas comprendido la explica- cin


cualitativa con palabras, si es que no te has dormido por el camino.
No quera, sin embargo, dejar de poner la ecua- cin, para que
veas que el razonamiento que hemos hecho nos permite obtener
una ecuacin nueva en la que slo apa- rece el campo magntico,
justo el objetivo de Maxwell.
Pero la cosa no acaba aqu.
Segn el campo magntico original va perdiendo mpetu, pasa
algo curioso: el campo magntico aumenta cada vez ms despacio,
frenado poco a poco por el aumento constante del campo
elctrico. Pero las ecuaciones de Maxwell no han deja- do de estar
ah tras el primer tramo de nuestro razonamiento! Ahora empezar
a suceder justo lo contrario.
El campo magntico neto empezar a disminuir, y cuando el
campo magntico secundario supere al original, se invertir el
sentido del campo magntico total. El campo elctrico ha ido
aumentando cada vez ms rpido y, como consecuencia de la ley de
Ampre-Maxwell, tambin lo est haciendo el rotacio- nal del
campo magntico perpendicular a l; pero este campo magntico
secundario producir entonces un campo elctrico perpendicular a
l, pues el rotacional del campo elctrico va en contra de la
variacin del campo magntico. Estamos ha- ciendo el rotacional
de menos el rotacional, pero llegamos a la misma conclusin
inevitable de antes: el campo elctrico inducido ahora ser
justo de sentido contrario al campo elctrico anterior.
Matemticamente, el resultado es idntico a la ecuacin que
obtuvimos antes para el campo magntico, una vez ms con el
laplaciano:

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

2E
E = 0 0
t2
2

Dicho en trminos energticos, una vez el campo elctrico


empieza a crecer a costa de robar parte de la energa con la que
creca el otro, disminuyendo as su ritmo de crecimien- to, es l
el que induce la aparicin de un campo magntico cada vez
mayor y, como consecuencia, pierde energa a su vez para
alimentar al otro, de modo que crece menos de lo que debera
porque estn creciendo ambos a la vez. Pero este campo magntico
no va en el sentido del campo original, sino que va en contra de l
(en nuestro ejemplo, hacia la izquier- da). Naturalmente, a
continuacin pasar lo mismo: el campo magntico originar uno
elctrico que ir en contra del ante- rior, y ste uno magntico que
ir en contra del anterior, y as constantemente.
Qu le est sucediendo entonces a cada uno de los dos cam- pos, sin
fijarnos en el otro? Nuestro campo magntico empez yendo hacia
la derecha y era cada vez ms grande. Sin em- bargo, pronto
empez a perder mpetu, luego fue decreciendo y finalmente se
dio la vuelta para empezar a ser cada vez ms grande hacia la
izquierda. Pero, ah!, este campo inverti- do enseguida empez a
perder mpetu tambin, pues creaba un campo en sentido
contrario, para luego decrecer y luego revertir al campo original.
Lo que est sucediendo es que el campo magntico crece, para de
crecer, decrece, se invierte, crece, para de crecer... el campo
magntico est oscilando.
Naturalmente, lo mismo le est pasando al campo elctrico:
crece, deja de crecer, decrece, se invierte, etc. Slo hay dos

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

diferencias entre ambos, y estoy convencido de que, si has


soportado todo este rollo hasta aqu, las tienes muy claras: en
primer lugar, ambos campos oscilantes son perpendiculares entre s.
En segundo lugar, ambos campos crecen y decrecen a la vez, ya que
el aumento de uno produce el aumento del otro, pero ese
segundo aumento roba parte de la energa que seguira
aumentando el primero, con lo que ambos van perdiendo mpetu
y finalmente dejan de crecer para disminuir de nuevo y,
finalmente, invertirse.
Sin embargo, hay otro efecto ms que no podemos olvidar: esto
no se detiene en el punto en el que estamos mirando. El rotacional
del campo elctrico indica que aparece un campo alrededor del
punto original, no slo all. Por lo tanto, el cam- po elctrico que
estamos induciendo no slo aparecer en este punto, sino en otros
cercanos. Y ese campo elctrico, al variar en el tiempo, producir
otro magntico alrededor de l, pero una vez ms, no slo en ese
punto, sino en otros cercanos. De modo que esta especie de
reaccin en cadena que hemos creado con nuestro campo
magntico original se va propagan- do por el espacio, no se queda
all donde la iniciamos.
De hecho, si piensas en trminos energticos, esto significa que
la energa del campo magntico original se va desperdi- gando,
pues parte de ella pasa al campo elctrico de los pun- tos prximos
al original, y parte de sa, a su vez, a los puntos prximos al nuevo
punto en forma de campo magntico... si no hiciramos nada ms,
en el punto original la oscilacin de los campos elctrico y
magntico se ira desvaneciendo poco a poco segn los campos
inducidos en puntos prximos se fueran llevando esa energa cual
sanguijuelas electromagn- ticas. La nica manera de mantener
la oscilacin inicial es si quienquiera que estuviera creando el
campo magntico si-

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

gue hacindolo, proporcionndonos energa extra con la que


mantener la oscilacin.
Hagamos entonces, como hizo Maxwell, una reflexin so- bre lo
que est sucediendo aqu realmente. Tenemos algo que oscila en un
vaivn constante, y la energa de esa oscilacin se propaga a otros
puntos cercanos, en los que aparece una oscilacin similar, y as
una y otra vez. Hay un transporte de energa oscilante a travs del
espacio.
Se trata de una onda.
Ojal pudiera haber visto la cara de Maxwell cuando se dio
cuenta. A l no le hizo falta pensar en la propagacin de la
energa oscilante de unos puntos a otros, desde luego, sino
simplemente obtener cualquiera de las dos ecuaciones con el
laplaciano que hemos visto antes. La razn es que esas ecua- ciones,
si has estudiado mecnica ondulatoria, gritan Onda, ondaaaaaa!
como unas descosidas. Aqu tienes la ecuacin de una onda
cualquiera en el espacio en la que oscila lo que quiera que sea que
est oscilando, que represento con la letra A:

1 2A
A=
v 2 t2

Comprala con la que hemos obtenido, por ejemplo, para el


campo elctrico, e imagina que eres Maxwell:

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

2E
E = 0 0
t2
2

Ms claro, el agua, no?


Desde luego, si hay algo oscilando en forma de onda, la primera
pregunta inmediata es Qu demonios est oscilando aqu, si no hay
materia por ninguna parte?; una respuesta posterior a Maxwell
podra ser que lo que est oscilando es el propio campo
electromagntico. En la poca de Maxwell, sin embargo, se
pensaba que lo que estaba oscilando realmente era el ter
luminfero, una sustancia redundantemente etrea que llenaba
todo el espacio y cuyas perturbaciones eran las oscilaciones del
campo elctrico y el magntico. Pero, en lo que a nosotros
respecta, lo importante es la existencia de una onda de los campos
elctrico y magntico oscilantes que se alimentan mutuamente:
una onda electromagntica.
Pero sa no es la nica pregunta, y estoy convencido de que
Maxwell se hizo la segunda muy rpidamente y la con- test
tambin bastante deprisa. Es muy fcil producir cam- pos
elctricos y magnticos variables: basta con cambiar la
intensidad de corriente en un cable o agitar un imn. Si los
campos magnticos y elctricos variables son tan comunes y fciles
de producir, dnde estn estas ondas electromagn- ticas que
deberan estar por todas partes?
Afortunadamente para Maxwell, esta pregunta se respondi casi
a s misma cuando el escocs determin una cosa ms sobre la
oscilacin del campo electromagntico. Si te fijas en la ecuacin de
onda general que hemos puesto arriba en la

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

que oscila algo llamado A, la nica diferencia con las ecua- ciones
de las ondas electromagnticas es que en una aparece
1/v 2 y en la otra 0 0 ; y esa v no es ms que la velocidad de
propagacin de la onda.
De modo que el producto 0 0 determina la velocidad de las
ondas electromagnticas, con lo que Maxwell podra calcular

esa velocidad como v = 1/ 0 0 . Una vez ms, afortunadamente para l, los valores de las dos constantes, elctrica y
magntica, haban sido obtenidos ya con una precisin razo- nable
por varios cientficos experimentales antes que l (di- mos sus
valores respectivos en los captulos correspondien- tes), con lo que
James slo tuvo que calcular la raz cuadrada de su producto.
Al hacerlo, Maxwell obtuvo el resultado: unos
lmetros por segundo.

300

000

ki-

Curiosamente, no fue el primero en obtener ese nmero a


partir de las constantes electromagnticas. Antes que l lo haban
hecho los alemanes Wilhelm Eduard Weber y Rudolph Kohlsrauch
en 1855, que se haban dado cuenta sin saber nada sobre ondas
electromagnticas ni nada parecido de que

1/ 0 0 tena unidades de longitud partido por distancia, es


decir, unidades de velocidad, y haban calculado que ese valor
era de 3, 1 10 8 m/s. Sin embargo, ni Weber ni Kohlrausch le
dieron mayor importancia a la coincidencia de este valor con la
velocidad de la luz, que el francs Hippolyte Fizeau haba
8 m/s (ligedeterminado unos pocos aos antes como 3, 14 10
ramente incorrecto, pero recuerda la poca de la que estamos
hablando). Desde luego, Weber y Kohlsrauch ni se plantearon que la
luz tuviera nada que ver con esas unidades de veloci- dad
obtenidas a partir de constantes elctricas.

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

Pero, para llegar all, Maxwell haba partido de algo muy


distinto: de la ecuacin de una onda. Las oscilaciones electromagnticas producan una onda que viajaba por el espacio a 300
000 km/s, y la luz era una onda que viajaba por el espacio a
300 000 km/s. El escocs lleg a la conclusin de que eso no poda
ser una coincidencia: efectivamente, las on- das electromagnticas
s estaban por todas partes, y s que las veamos, literalmente!
En palabras del propio Maxwell, que he citado otras veces pero no
puedo resistirme a hacerlo nuevamente aqu,
Esta coincidencia de resultados parece mostrar que la luz
y el magnetismo son efectos de la misma sus- tancia, y
que la luz es una perturbacin electro- magntica que
se propaga a travs del campo de acuerdo con las leyes
del electromagnetismo.
En 1864, con un ttulo absolutamente clarificador, Maxwell
public Electromagnetic Theory of Light (Teora electromagn- tica
de la luz). All, el escocs detallaba su derivacin de las ecuaciones
de onda electromagntica y el clculo de su ve- locidad de
propagacin. Nada volvera a ser lo mismo desde entonces.
Naturalmente, hubo quien pens que s se trataba de una
coincidencia y que Maxwell no saba de lo que estaba hablan- do,
pero al genio terico de James Clerk se sum el genio experimental
del alemn Heinrich Rudolph Hertz, que en una serie de
experimentos entre 1885 y 1889 demostr sin nin- gn gnero de
dudas que la hiptesis electromagntica de la luz de Maxwell era
cierta.
Finalmente, no quiero olvidar algo que mencionamos al em-

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

pezar nuestro ejemplo y que es importante: quin estaba generando el campo magntico original del ejemplo? Dicho de otro
modo, una vez aparece un campo magntico o un cam- po
elctrico variable, aparece una onda electromagntica de manera
inevitable pero, quin produce ese campo original?
Si recuerdas las cuatro ecuaciones de Maxwell, puedes con- testar
t mismo a esa pregunta: las cargas elctricas. Eso s, no vale
cualquier carga elctrica, porque no queremos sim- plemente un
campo elctrico o uno magntico hacen falta cargas elctricas
que hagan aumentar el campo magntico (o uno elctrico, que lo
mismo da) cada vez ms deprisa. Podra- mos lograr esto, por
ejemplo, con una carga elctrica que se acercase hacia el punto
que estbamos estudiando cada vez ms deprisa: con una carga
elctrica acelerada. Lo mismo dara, por supuesto, que el campo
fuera disminuyendo cada vez ms deprisa porque la carga se
estuviera alejando cada vez ms rpido, o que hubiera cualquier
otro cambio en el campo elctrico o magntico que fuera cada vez
ms o menos brusco.
Son las cargas elctricas aceleradas, por lo tanto, quienes crean
la perturbacin original y de las que proviene la energa necesaria
para ponerla en marcha, y son las cuatro ecuacio- nes de Maxwell
las que determinan esa perturbacin original a partir de las
densidades de carga y corriente; y, una vez puesto en marcha el
proceso, son las cuatro ecuaciones sin carga ni corrientes las que
describen cmo se propaga la per- turbacin por el espacio a la
velocidad de la luz es decir, de las ondas electromagnticas de
James Clerk Maxwell.
Esto llev a un autntico problema en la fsica de finales del
XIX, por supuesto: los electrones en los tomos son cargas

Las ecuaciones La
de ecuacin de onda

elctricas aceleradas, ya que estn girando constantemente


alrededor del ncleo. Las ecuaciones de Maxwell, por lo tan- to,
predicen con una exactitud y minuciosidad tremendas las
caractersticas de la onda electromagntica emitida por esos
electrones constantemente. Esa onda electromagntica se ira
llevando paulatinamente la energa del electrn, que ira cayendo ms y ms hacia el ncleo hasta pegarse un mampo- rrazo
contra l... pero claro, eso no sucede o no existiran los tomos
estables que existen. La respuesta a este dilema fue una
revolucin como pocas en la historia de la Fsica: la cun- tica. En El
Tamiz tienes una serie entera dedicada al asunto, y seguramente
algn da publiquemos tambin un libro.
Sin embargo, haba otro problema an ms evidente: co- mo
hemos dicho, Maxwell obtuvo una velocidad de propaga- cin para
las ondas electromagnticas de unos 300 000 km/s. Ahora bien,
300 000 km/s respecto a qu? Lo mismo pasa con la fuerza de
Lorentz que estudiamos en el captulo ante- rior, en la que aparece
la velocidad de una partcula cargada que sufre un campo
magntico... velocidad respecto a qu? Puedes imaginarte la
respuesta segn el escocs: respecto al ter. Al fin y al cabo, en su
teora electromagntica el ter era el medio que oscilaba, el ter
era el medio que transmita las fuerzas elctricas y magnticas... el
ter era algo as como el ocano en el que notbamos las olas y
los movimientos de otros objetos inmersos en l.
Esto supona un enorme problema experimental, y a l dedicaremos el ltimo captulo, ya que supuso, una vez ms, una
revolucin como pocas, comparable slo a la propia cun- tica: la
relatividad.

8.

La inspiracin de la
relatividad

Rematamos el libro con un captulo dedicado al relato de cmo


los problemas tericos y experimentales derivados del carcter
absoluto de la velocidad en las ecuaciones de Max- well inspiraron
el desarrollo de la Teora Especial de la Rela- tividad de Albert
Einstein. El genio de Einstein nos permiti comprender algo
realmente profundo acerca de las ecuacio- nes: el hecho de que,
ms all de lo que hubiera sospechado el propio Maxwell, los
campos elctrico y magntico no son ms que dos aspectos del
mismo fenmeno y que no tiene sentido hablar de ellos por
separado, ya que constituyen un nico campo electromagntico.
En este captulo, por cierto, vamos a centrarnos en los aspectos directamente relacionados con las cuatro ecuaciones de
Maxwell y la ley de Lorentz, y no dar una visin comple- ta de la
historia de la relatividad especial; tampoco vamos a continuar
con la propia teora einsteniana. Para comprender la segunda
parte de este captulo es esencial haber entendido algunos
conceptos de relatividad, como la contraccin de la longitud, de
modo que si no has ledo el libro o la serie de Relatividad sin
frmulas, te recomiendo que lo hagas antes de

Las ecuaciones de

La

de la

seguir aqu..
Lo que s podemos hacer es ir ms all de lo que lo hicimos en el
preludio a Relatividad sin frmulas. All hablamos como lo haremos
brevemente ahora del experimento de Michelson- Morley para
detectar la velocidad de la Tierra respecto al ter, pero no de la
otra cara de la moneda, la terica: la inspira- cin de Einstein en
las ecuaciones de Maxwell y su invarianza para desarrollar su
teora. No lo hicimos porque es imposible sin conocer las
ecuaciones de Maxwell, pero ahora la cosa es diferente.
No voy a repetir en detalle los avisos del captulo anterior,
porque son los mismos: aunque he hecho lo posible por ex- plicar
esto con razonamientos lo ms claros posibles, esto no es fcil de
entender, es abstracto, confuso y endiabladamente complicado. As
que ya puedes engrasar las neuronas y la pa- ciencia si quieres
seguir; por otro lado, si sabes de esto, deja de leer, bbete un
batido, pasea al perro o haz algo ms til con tu vida que leer mis
simplificaciones abyectas.
Listo? Pues vamos con ello.
Como dijimos al terminar el captulo anterior, la teora electromagntica de Maxwell, aunque era de una belleza extraordinaria, presentaba un problema que se hizo evidente en las
dcadas posteriores a su publicacin, y se volvi realmente
acuciante en los ltimos aos del siglo. La raz de este pro- blema
era el hecho de que en la mecnica primaba el principio de
relatividad de Galileo. Segn este principio, cualquier experimento realizado por dos observadores diferentes que se muevan
el uno respecto al otro con velocidad constante pro- porciona
exactamente los mismos resultados para ambos: es

Las ecuaciones de

La

de la

imposible afirmar que uno est quieto y el otro se mueve. Este


principio fsico an estaba presente a finales del XIX, puesto que
todos los experimentos lo haban confirmado hasta en- tonces.
Pero las ecuaciones de Maxwell y Lorentz no eran iguales para
todos los observadores: la velocidad de las ondas
electromagnticas se meda respecto al ter, y la velocidad de un
cuerpo cargado que sufre la fuerza de Lorentz tambin. El
principio de relatividad de Galileo quedaba, por lo tanto, invalidado en la prctica. El italiano sostena que no era posible saber
quin estaba parado y quin se mova, pero resolver el dilema era
tan sencillo como tomar una linterna y medir la velocidad de la
luz. Si t mides 300 000 km/s y yo no, es que t ests en
reposo respecto al ter y yo no. S que existe un sistema de
referencia privilegiado, un espacio absoluto, y ese sistema est
definido por el ter.
Hasta aqu, desde luego, no hay problema experimental por
ninguna parte, y el propio Maxwell estaba satisfecho con me- dir
las velocidades respecto al ter, ya que el escocs estaba
convencido de su existencia. El problema experimental surgi
cuando se intent medir la velocidad de la Tierra respecto al ter y
se comprob repetidas veces que la Tierra estaba en reposo
respecto al ter todo el tiempo, incluso segn cam- biaba de
velocidad en su movimiento alrededor del Sol! No voy a dedicar
ms tiempo a los experimentos correspondien- tes porque lo
hicimos en Relatividad sin frmulas y no tendra sentido repetirlos
aqu.
En lo que quiero centrarme ahora, porque es lo que inspi- r a
Einstein a desarrollar su teora, es en un aspecto dife- rente en el
que la luz no desempea ningn papel, pero que

Las ecuaciones de

La

de la

tambin muestra el carcter absoluto del espacio de acuerdo con


las ecuaciones de Maxwell; creo que a estas alturas ests preparado
para afrontarlo, tras asimilar las leyes de Gauss (ambas), Faraday
y Ampre-Maxwell.
Para comprender el problema inherente a las ecuaciones y las
consecuencias extraas que se derivan de ellas utiliza- remos un
ejemplo concreto que no es mo, sino que es un clsico al
explicar este tipo de cosas a gente que conoce las ecuaciones de
Maxwell y Lorentz. Mi objetivo con este ejem- plo es, por un lado,
mostrar cmo lo que observan dos perso- nas diferentes que se
mueven una respecto a la otra no es lo mismo en ambos casos,
violando as el principio de relatividad de Galileo, y, por otro lado,
cmo resolver el problema modi- ficando nuestro punto de
partida desde un espacio absoluto hacia una relatividad del
espacio y el tiempo.
Imagina, como hara Maxwell, que tenemos un cable elctri- co
rectilneo e infinitamente largo, en reposo respecto al ter, por el
que circula una
corriente determinada. El cable tiene
exactamente el mismo nmero de protones que de electro- nes,
es decir, no tiene carga elctrica neta. Los electrones del cable, eso
s, se mueven a una velocidad v hacia la derecha respecto al ter.
T, estimado y paciente lector, ests en repo- so respecto al ter, y
observando lo que sucede a su alrededor. Lo que veras sera algo as
(protones en reposo y electrones en movimiento):

Las ecuaciones de

La

de la

De acuerdo con la ley de Ampre-Maxwell que t, como


observador, conoces bien debido a esta corriente elctrica el cable
produce a su alrededor un campo magntico cuyo ro- tacional
puedes calcular sin problemas, aunque aqu no lo hagamos.
Debido a que no hay ningn campo elctrico varia- ble cerca, la
ecuacin de Ampre-Maxwell se queda slo con la primera parte,
sin la correccin de Maxwell:

B = 0 J

Como digo, podramos calcular la densidad de corriente J a partir


de las cargas del cable y su velocidad, y con ella el cam- po
magntico alrededor del cable, etctera. Pero lo importante no es
eso, es el hecho de que alrededor del cable aparecer un campo
magntico como el que mova las limaduras de hierro en las
experiencias de Faraday, y que girar alrededor del cable como si
ste fuera un tornillo, de una manera parecida a sta:

Las ecuaciones de

La

de la

Imagina ahora que situamos un protn libre y dscolo cerca del


cable que se mueve en paralelo al cable hacia la derecha
a una velocidad v respecto al cable:

De acuerdo con la ley de Lorentz, ese protn sufrir una


fuerza magntica. Dado que, una vez ms, aqu no hay nin- gn
campo elctrico, la fuerza de Lorentz slo tiene el trmino
correspondiente al campo magntico:

F = q v B

Ya s que esto parece un repaso inane a lo que ya sabes, pe- ro


paciencia. Podramos calcular cunto vale esa fuerza pero, una vez
ms, eso nos da igual; lo importante es que el protn sufre una
fuerza magntica debida al campo magntico crea- do por el cable.
Esa fuerza es, por cierto, perpendicular tanto a la velocidad del
protn como al campo magntico y, aun-

Las ecuaciones de

La

de la

que no sea muy importante, en este caso est dirigida hacia


abajo:

Aunque en este caso estemos hablando de un experimento


mental, por cierto, esto realmente sucede: si pones una car- ga
movindose paralelamente a un cable por el que circula
corriente, la carga sale disparada en una direccin perpendi- cular
al cable. Hasta aqu, todo normal. T, como observador en reposo
respecto al cable, deberas ver el protn curvar su trayectoria
hacia abajo separndose del cable debido al cam- po magntico.
Veamos ahora qu observo yo, que no estoy en reposo res- pecto
al cable sino que me muevo hacia la derecha a velocidad v,
exactamente la misma que la de los electrones en el cable y la del
protn fuera de l. Claro, como yo viajo respecto al

Las ecuaciones de

La

de la

cable a la misma velocidad que los electrones y el protn, veo


parados tanto a unos como al otro. Lo que yo veo moverse es a ti y
al resto del cable es decir, los protones a la izquierda
a la misma velocidad v:

Por lo tanto, yo tambin veo que el cable transporta una


corriente elctrica, en este caso debido no al movimiento de los
electrones hacia la derecha sino de los protones hacia la izquierda.
Curiosamente, la intensidad de corriente que veo es exactamente
la misma que t: la misma cantidad de carga
pues hay el mismo nmero de electrones que de protones, la
misma velocidad y, aunque aqu el movimiento es al contra- rio que
antes, como la carga tambin es la opuesta positiva en vez de
negativa la intensidad de corriente es exactamente igual que la
que veas t. Hasta aqu nos libramos de parado- jas raras.
Es ms, puesto que veo la misma intensidad de corriente, la ley de
Ampre-Maxwell predice exactamente el mismo campo magntico
que veas t:

Las ecuaciones de

La

de la

Pero ahora nos topamos con un problema de cuidado. De


acuerdo con la ley de Lorentz, qu fuerza sufrir el protn?
Absolutamente ninguna.
Cuando hablamos de la ley de Lorentz hicimos nfasis en que el
campo magntico se diferencia del elctrico en que slo acta sobre
cargas en movimiento. Al mirar la situacin t, la fuerza de
Lorentz era F = q v B, pero ahora la velocidad del protn es cero,
luego el producto de esa velocidad por el resto de factores es cero,
y el protn no sale disparado para ninguna parte y, desde luego,
no se separa del cable.
Cmo es posible esto? Cmo puedes t ver que el protn se
aleja del cable y yo no? La nica respuesta clsica posible, desde
luego, es que lo que sucede es lo que ves t, y no yo, porque la
velocidad en la ley de Lorentz es la velocidad respec- to al ter, que es
el sistema de referencia de verdad respecto al cual suceden los
fenmenos
electromagnticos, luego no hay principio de
relatividad galileana que valga. T ests pa- rado de verdad, yo me
muevo de verdad, y ambos vemos al

Las ecuaciones de

La

de la

protn separarse del cable. Sin embargo, esta respuesta pro- duca
una inmensa insatisfaccin en muchos, entre ellos en el propio
Lorentz, en Henri Poincar y en Albert Einstein.
Desde luego, sera una respuesta vlida si se comprobase que,
efectivamente, el ter existe y es un sistema de referencia absoluto.
Sin embargo, todos los experimentos que trataron de demostrar
ese hecho fracasaron estrepitosamente. No po- dra, se pregunt
Einstein, haber una explicacin alternativa que no violase el
principio de relatividad y que predijera que tanto t como yo
observamos lo mismo?
se es el punto del que parte el alemn para establecer una base
diferente: la suposicin de que lo real es el principio de inercia
que siempre se haba comprobado empricamente y no la
existencia del ter y el movimiento absoluto cuya exis- tencia no
haba
sido probada. En 1905
Einstein publica su Zur
Elektrodynamik bewegter Krpe (Sobre la electrodinmica de los
cuerpos en movimiento), donde establece sus dos famo- sos
postulados y asombra al mundo con su teora especial de la
relatividad. Pero, como ves por el nombre, el origen ltimo de la
inspiracin de Einstein es el electromagnetismo.
En el prlogo, inmediatamente tras explicar un experimen- to
terico ligeramente distinto pero equivalente al nuestro,
Einstein afirma:

Otros ejemplos de esta ndole as como los inten- tos


infructuosos para constatar un movimiento de la
Tierra con respecto al medio de propagacin de la luz
permiten suponer que no solamente en me- cnica,
sino tambin en electrodinmica, ninguna de las

Las ecuaciones de

La

de la

propiedades de los fenmenos corresponde

Las ecuaciones de

La

de la

al concepto de reposo absoluto. Ms bien debemos


suponer que, para todos los sistemas de coordena- das
en los cuales son vlidas las ecuaciones me- cnicas,
tambin
tienen
validez
las
mismas
leyes
electrodinmicas y pticas, tal como ya se ha demostrado para las magnitudes de primer orden.
Queremos llevar esta suposicin (cuyo contenido ser
llamado de ahora en adelante principio de la
relatividad) al nivel de hiptesis y adems intro- ducir
una hiptesis adicional que solamente a pri- mera vista
parece ser incompatible con el principio de la
relatividad. Dicha hiptesis adicional sostiene que la luz
en el espacio vaco siempre se propaga con cierta
velocidad v que no depende del estado de movimiento
del emisor.
Basndonos en la teora de Maxwell para cuerpos en
reposo, estas dos hiptesis son suficientes para derivar
una electrodinmica de cuerpos en movi- miento que
resulta ser sencilla y libre de contradic- ciones. La
introduccin de un ter resultar ser superflua,
puesto que de acuerdo a los conceptos a desarrollar no
es necesario introducir un
espa- cio en reposo
absoluto, ni tampoco se asocia un vector de velocidad a
ninguno de los puntos del es- pacio vaco en los que se
llevan a cabo procesos electromagnticos.

A partir de ah, el alemn realiza los razonamientos que ya vimos


en Relatividad sin frmulas y obtiene cosas sorpren- dentes. Otros
adems de l haban ya intentado dar solucio- nes tericas
parciales al problema: Hendrik Lorentz, Geor-

Las ecuaciones de

La

de la

ge Francis FitzGerald, Heaviside y sobre todo Henri Poinca- r


sugirieron hiptesis y teoras que resolvan varios de los problemas
planteados por la incongruencia entre el carcter absoluto del
electromagnetismo y el relativo de la mecnica. Pero ninguno
lleg tan lejos como Einstein, ni de una forma tan limpia, ni
desterrando ideas anteriores que no tenan ve- rificacin
experimental, ni con tal cantidad de conclusiones verificables
empricamente.
De modo que razonemos como Einstein para explicar la aparente
contradiccin entre lo que vemos t y yo, y para comprobar que
el principio de relatividad no se rompe en este experimento
mental.
Quiero dar esta breve explicacin no slo por el puro placer de
ver la relatividad en accin (por eso deca al principio que sin
entender algo de relatividad esto no se puede seguir), sino porque
la conclusin que se obtiene a partir de ella debera llevarte a
mirar E y B de otra manera. Si lo hacemos bien tanto t como
yo, debera haber en un momento dado un
encendido de bombilla de esos que se recuerdan. Veremos.
Retrocedamos al ejemplo del cable y a lo que yo, que me mova
respecto a l a la misma velocidad que los electrones y el protn,
vea:

Las ecuaciones de

La

de la

Pensemos ahora en lo que yo veo relativsticamente hablan- do.


Los protones del cable se mueven hacia la izquierda luego, de
manera inevitable, debido a la contraccin de la longitud, van a
estar ms cerca unos de otros de lo que estaban en reposo. Del
mismo modo, los electrones que se movan estn ahora en reposo
respecto a m, de manera que los veo ms lejos unos de otros.
De modo que, teniendo en cuenta la relatividad, lo que yo veo se representa ms fielmente as:

Los protones estn ms apretados y los electrones separados respecto a cmo lo veas t, lo cual sera simplemente un
efecto curioso pero no relevante, si no fuera por un pe- queo
detalle, algo tan importante que lo voy a poner en su propia
lnea y en negrita:
El cable ya no es neutro.
La distancia entre protones se ha acortado y la distancia entre
electrones alargado, luego en la regin cercana al protn y que nos
interesa hay menos electrones que antes y ms protones que antes.
Como ves en el dibujo, ahora el cable tiene carga elctrica neta
positiva. De acuerdo con la ley de Gauss para el campo elctrico,
por lo tanto, la divergencia del campo elctrico alrededor del cable

Las ecuaciones de

ser tambin positiva:

La

de la

Las ecuaciones de

La

E =

de la

Por lo tanto, el campo elctrico sale del cable y en la posicin del protn ir hacia abajo:

El protn sufre los efectos de ese campo de acuerdo con la ley de


Lorentz. Ya vimos que el efecto del campo magntico que yo
observo sobre el protn es nulo, puesto que el pro- tn no se
mueve, pero ahora tenemos un campo elctrico! La fuerza que
sufre el protn ser por tanto

F =q E

Esa fuerza ir en la direccin del campo elctrico, es decir,


alejndose del cable:

Las ecuaciones de

La

de la

Ahora todo encaja! El protn, debido a la fuerza de Lorentz


causada por el campo elctrico, es repelido por el cable y se aleja
de l, exactamente lo mismo que veas t desde tu sis- tema de
referencia, de modo que es una vez ms imposible saber quin se
mueve y quin est parado. La relatividad ha salvado el da y
podemos dormir tranquilos... salvo por otro pequeo detalle.
S, el protn es repelido por el cable y ambos lo vemos, pe- ro
por qu es repelido exactamente? Tu explicacin es clara: la
corriente del cable crea, de acuerdo con la ley de AmpreMaxwell, un campo magntico. El protn es una carga en movimiento en el seno de un campo magntico luego sufre una
fuerza que lo separa del cable. Mi explicacin es igualmente clara:
la contraccin de la longitud hace que el cable tenga carga neta
positiva. Como consecuencia de la ley de Gauss, crea a su
alrededor un campo elctrico que apunta hacia fuera del cable,
y ese campo elctrico empuja al protn ale- jndolo del cable.

Las ecuaciones de

La

de la

Entonces, quin ha repelido al protn? El campo magn- tico,


como dices t, o el campo elctrico, como digo yo? Quin tiene
razn?
Como dije tantsimas veces en Relatividad sin frmulas, los dos
tenemos razn, y la pregunta no tiene sentido. Pero las
consecuencias de esto son bastante ms profundas de lo que puede
parecer en un principio.
Cuando yo observaba lo que suceda movindome respec- to al
cable, apareci un campo elctrico que no exista en el sistema de
referencia del propio cable como consecuencia del movimiento
relativo entre protones y electrones (pues si am- bos se hubieran
movido igual, no habra habido carga neta positiva, ya que ambos
se habran contrado del mismo mo- do). Dicho con otras
palabras, el campo elctrico es un efecto relativista del campo
magntico.
Pero la cosa no acaba aqu. Recuerda que nadie tiene razn: es
igualmente vlido razonar al revs (o inventar un experi- mento
mental diferente con un cable distinto) y ver cmo el campo
magntico aparece como consecuencia de un desequi- librio de
carga y movimiento relativo, de modo que ese campo magntico
produzca el mismo efecto que produca el elctrico original: el
campo magntico es un efecto relativista del campo elctrico.
No es que uno de los dos sea el campo de verdad y el otro
una consecuencia relativista, no. Hay un solo cam- po
electromagntico, y dependiendo de cmo nos movamos respecto
a los objetos lo notamos y llamamos como cam- po elctrico o
campo magntico, y sus efectos son idnticos tanto en un caso
como en otro cuando se aplica la relativi-

Las ecuaciones de

La

de la

dad con cuidado. Damos los nombres a las dos caras de la


moneda, pero la moneda es slo una.
Una vez asimilado esto y no es fcil, la ecuacin de onda de
Maxwell no resulta tan sorprendente, verdad? Los cam- pos
elctrico y magntico estn tan entrelazados entre s que no
resultan ser ms que aspectos de una misma realidad fsica.
sa es la autntica revelacin que supone mirar las ecuaciones de
Maxwell a travs de la lente relativista del Eins- tein. sa es la
comprensin que no es posible alcanzar sin en- tender, al menos
hasta cierto punto, tanto la relatividad del alemn como las
ecuaciones del escocs.

Conclusin

Espero que al terminar estas pginas, aunque haya requeri- do


esfuerzo pocas cosas de valor se aprenden sin l, no slo hayas
ganado una cierta familiaridad con las cuatro ecuacio- nes del
buen James e incluso disfrutado con su belleza, sino que adems
seas consciente de su enorme relevancia.
Las cuatro ecuaciones, junto con la ley de Lorentz, rigen casi
todo lo que puedas imaginar: la luz con la que lees estas lneas, los
impulsos elctricos en el cerebro con el que las des- cifras, el
ordenador con el que las escribo, las interacciones qumicas que
hacen que tu cuerpo sea como es... compren- derlas es, en una
gran medida, comprender el Universo.
No quiero terminar sin expresar mi agradecimiento a Javier
J Sedano y Macluskey por su apoyo, correcciones, sugeren- cias y
compaa
incondicionales, a ngel Ruiz por su trabajo de
maquetacin en LATEX, a Geli por sus estupendos diagra- mas y la
paciencia de aguantarme y, por supuesto, a toda la comunidad de
El Tamiz, sin la que este librito sera an peor de lo que es.
Si has disfrutado con esta monografa y quieres leer otros
artculos de divulgacin cientfica del mismo estilo, puedes vi- sitar
la pgina web de El Tamiz en http://eltamiz.com y unir-

Las ecuaciones de

te a nosotros en el descubrimiento del mundo a travs de la


ciencia y la razn. All te esperamos.