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Definicin formal[editar]

En general, no existe ningn consenso definitivo en cuanto a la definicin formal de


algoritmo. Muchos autores los sealan como listas de instrucciones para resolver
un clculo o un problema abstracto, es decir, que un nmero finito de pasos conviert
en los datos de un problema (entrada) en una solucin (salida).1 2 3 4 5 6 Sin emb
argo cabe notar que algunos algoritmos no necesariamente tienen que terminar o r
esolver un problema en particular. Por ejemplo, una versin modificada de la criba
de Eratstenes que nunca termine de calcular nmeros primos no deja de ser un algor
itmo.7
A lo largo de la historia varios autores han tratado de definir formalmente a lo
s algoritmos utilizando modelos matemticos. Esto fue realizado por Alonzo Church
en 1936 con el concepto de "calculabilidad efectiva" basada en su clculo lambda y
por Alan Turing basndose en la mquina de Turing. Los dos enfoques son equivalente
s, en el sentido en que se pueden resolver exactamente los mismos problemas con
ambos enfoques.8 9 Sin embargo, estos modelos estn sujetos a un tipo particular d
e datos como son nmeros, smbolos o grficas mientras que, en general, los algoritmos
funcionan sobre una vasta cantidad de estructuras de datos.3 1 En general, la p
arte comn en todas las definiciones se puede resumir en las siguientes tres propi
edades siempre y cuando no consideremos algoritmos paralelos:7
Tiempo secuencial. Un algoritmo funciona en tiempo discretizado paso a paso , defin
iendo as una secuencia de estados "computacionales" por cada entrada vlida (la ent
rada son los datos que se le suministran al algoritmo antes de comenzar).Estado
abstracto. Cada estado computacional puede ser descrito formalmente utilizando u
na estructura de primer orden y cada algoritmo es independiente de su implementa
cin (los algoritmos son objetos abstractos) de manera que en un algoritmo las est
ructuras de primer orden son invariantes bajo isomorfismo.Exploracin acotada. La
transicin de un estado al siguiente queda completamente determinada por una descr
ipcin fija y finita; es decir, entre cada estado y el siguiente solamente se pued
e tomar en cuenta una cantidad fija y limitada de trminos del estado actual.
En resumen, un algoritmo es cualquier cosa que funcione paso a paso, donde cada
paso se pueda describir sin ambigedad y sin hacer referencia a una computadora en
particular, y adems tiene un lmite fijo en cuanto a la cantidad de datos que se p
ueden leer/escribir en un solo paso. Esta amplia definicin abarca tanto a algorit
mos prcticos como aquellos que solo funcionan en teora, por ejemplo el mtodo de New
ton y la eliminacin de Gauss-Jordan funcionan, al menos en principio, con nmeros d
e precisin infinita; sin embargo no es posible programar la precisin infinita en u
na computadora, y no por ello dejan de ser algoritmos.10 En particular es posibl
e considerar una cuarta propiedad que puede ser usada para validar la tesis de C
hurch-Turing de que toda funcin calculable se puede programar en una mquina de Tur
ing (o equivalentemente, en un lenguaje de programacin suficientemente general):1
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Aritmetizabilidad. Solamente operaciones innegablemente calculables estn disponib
les en el paso inicial.