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Me hallar la muerte

Juan Manuel de Prada

EX LIBRIS ARMAUIRUMQUE

Ediciones Destino
Coleccin Ancora y Delfn
Volumen 1246
Ediciones Destino, S. A., 2012
Diagonal, 662-664. 08034 Barcelona
www.edestino.es www.planetadelibros.com
Primera edicin: noviembre de 2012
ISBN: 978-84-233-3921-1
Depsito legal: B. 27.173-2012

Impreso por Cayfosa


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Cun cerca puede estar un hroe de ser un villano? Qu separa la epopeya de la


farsa? A travs de la odisea de un ladronzuelo que se enrola en la Divisin Azul, sobrevive
a los padecimientos ms extremos y regresa al Madrid turbio y arribista de los cincuenta,
Juan Manuel de Prada nos ofrece una historia fascinante, de lectura adictiva, que

contrapone el sueo de los ideales a la lucha por la supervivencia.


Madrid, 1942. Antonio y Carmen, dos jvenes maleantes, se compinchan para
desplumar a ricachones en los alrededores del parque del Retiro. Pero la adversidad y el
infortunio obligarn a Antonio a huir de la justicia. Se alista en la Divisin Azul, para poner
tierra de por medio; y en Rusia conocer penalidades sin cuento, en compaa del idealista
Gabriel, otro divisionario con el que guarda un asombroso parecido fsico, aunque en todo
lo dems sea ms bien su antpoda. Muchos aos despus, en 1954, tras sobrevivir a todo
tipo de vicisitudes, Antonio regresa a Espaa, transformado ya en otra persona, a bordo del
buque Semramis.
Empieza entonces, en un Madrid peligroso y abracadabrante, una aventura de signo
bien distinto, en la que Antonio vivir una vida de potentado, muy diferente de la que dej
atrs doce aos antes. Pero esta vida nueva lo obligar a la improvisacin, el fingimiento y
la vigilancia permanente, para mantener a buen recaudo las sombras del pasado; y en su
empeo por mantenerlas, tendr que adentrarse, siempre acechado por la muerte, en una
madeja de intrigas cada vez ms embrolladas y peregrinas. Podr Antonio alcanzar, entre
la tupida maraa de males que ha desencadenado, el bien que anhela?
Juan Manuel de Prada naci en Baracaldo, en 1970, aunque pas su infancia y
adolescencia en Zamora. Con su primer libro, Conos (1995), y los relatos de El silencio del
patinador (1995, ampliado en 2010) sorprendi a la crtica por su poderosa imaginacin y
su audaz uso del lenguaje.
En 1996 debut en la novela con la monumental Las mscaras del hroe, con la que
obtuvo el premio Ojo Crtico de Narrativa de RNE. En 1997 recibi el Premio Planeta por
La tempestad, que fue traducida a una veintena de idiomas y signific su consagracin
internacional, despus de que la revista The New Yorker lo seleccionara como uno de los
seis escritores ms prometedores de Europa. Su tercera novela, Las esquinas del aire
(2000), tambin fue recibida con entusiasmo por los lectores y la crtica, as como
Desgarrados y excntricos (2001). La vida invisible (2003) recibi el Premio Primavera y
el Premio Nacional de Narrativa, y con El sptimo velo (2007) se alz con el Premio
Biblioteca Breve y el Premio de la Crtica de Castilla y Len.
Ha obtenido los ms prestigiosos reconocimientos del periodismo literario, entre
otros los premios Mariano de Cavia o Csar Gonzlez-Ruano.
Ilustracin de la cubierta: Michael Nicholson / Corbis Fotografa del autor:
Concha Casajs
A Crcaba, con quien hall la vida

Primera parte

Eran una presa segura, tan segura como las brevas en agosto.
Antonio haba aprendido a distinguirlos entre la multitud que sala en estampida de
la plaza de las Ventas, al declinar la tarde, temerosos quiz de que les birlaran la cartera en
medio del tumulto, o recelando que el contacto con la plebe les fuese a contagiar alguna
enfermedad vergonzante. Tambin haba aprendido a distinguirlos fisgoneando escaparates
o haciendo tiempo hasta que abrieran Chicote, entre las manadas de paletos que
merodeaban la red de San Luis y se derramaban por la Gran Va. Los delataba su aire de
cretinos orgullosos, endomingados, coloradotes, que escondan el pelo de la dehesa debajo
de un terno de pao cataln (pero el corte del traje, que siempre les quedaba raqutico,
delataba al sastre de provincias, o directamente pueblerino, poco atento a los patrones que
dictaba la moda de Pars), fumaban vegueros que antes haban desmochado a mordiscos y
se perfumaban con abrtano macho, para tapar el olor a chotuno. Tena bien catalogados a
todos aquellos tiparracos: vinateros de Socullamos en gira por las tabernas a las que
provean de un vinazo agrio y bautizado, ganaderos manchegos en visita a los mataderos
donde se sacrificaban sus puercos, mayoristas en ronda de pago de comisiones por los
despachos oficiales, estraperlistas que iban dejando el unte por comisaras y oficinas de
abastos, latifundistas y caciques rurales que suban a la capital para completar alguna
transaccin turbia o para ingresar el dinero que sangraban a sus aparceros en alguna cuenta
bancaria ms turbia an, una patulea de ricachos sin escrpulos que, despus de completar
su negocio, aprovechaban el viaje a Madrid para correrse una juerga a espaldas de la
parienta, a la que haban dejado en el pueblo, cargada de hijos y empachada de novenas.
Tambin tena estudiada la psicologa de aquellos barbalotes que, antes de fundirse las
leandras en putas de postn, para matar los remordimientos compraban a la parienta un
frasco de perfume o una nglige picarona (nglige que la parienta ni siquiera estrenaba,
por recato o por exceso de arrobas, que ms bien hubiesen precisado una faja que las
contuviese), mostrando al dependiente de la tienda la alianza en el dedo anular, para que
quedase bien claro que no era regalo para una pindonga y su fama no quedase en
entredicho. Con el frasco de perfume o la nglige intil, ms cuatro dulzainas para los
chaveas (que estaran bien sanotes y rebolludos), cumplan con sus deberes de esposos
detallistas y solcitos padres de familia; y, despus de dejar los bultos en la habitacin del
hotel junto a la alianza delatora, salan a desbravarse los muy hipocritones, con la
conciencia ms negra que el betn pero lavada por el enjuague de los regalos.
Eran una presa segura, tan segura como las brevas en agosto. Pero cmo hacerlos
caer? Antonio los llevaba observando mucho tiempo, primero mientras mantuvo chirlata en
la calle de Montera, despus mientras ofici de descuidero en la Puerta del Sol y, ya por
ltimo, desde el estaribel que instalaba junto a la plaza de toros, con cuatro juguetes
desportillados que rescataba del Rastro y reparaba l mismo, recomponindoles los
mecanismos (el cochecito que andaba solo despus de frotarle las ruedas en el suelo, el
tiovivo en miniatura que daba vueltas con un soniquete de organillo mientras le duraba la
cuerda) y dndoles una mano de pintura, hasta dejarlos como nuevos. Antonio era maoso
para remendar juguetes desahuciados, casi tanto como para birlar carteras, pero ni un oficio
ni otro le daban sino para vivir en tabucos de mala muerte y llenar las tripas con gallinejas y
sardinas arenques; pues los juguetes dejaban poco margen de beneficio (y el poco que

dejaban mermaba todava ms con los regateos del comprador tacao), y las carteras haba
que birlarlas en sitios con mucho trasiego de gentes, cada vez ms vigilados por la bofia, o
bien en los tranvas o vagones del metro, donde si te pillaban in fraganti no haba fcil
escapatoria. Antonio apenas tena veinte aos, pero la conciencia de tiempo dilapidado lo
abrumaba como una gangrena en perpetua expansin; y saba que, si quera medrar en la
mangancia antes de hacerse viejo, tendra que buscarse un compinche. Lo repateaba, sin
embargo, asociarse con gentuza que, tarde o temprano, acababa desbarrando o perdiendo
los estribos; y, ms todava, lo repateaba asociarse con una mujer, por razones confusas que
no saba si eran de desconfianza o excesiva reverencia hacia el sexo femenino.
Pero para el plan que haba maquinado necesitaba una compinche que, para ms
seas, fuese lozana y pimpolluda. Pues de lo que se trataba era de engatusar a esos ricachos
paletos o provincianos que venan a la capital a cerrar sus negocios, hasta que a los muy
bellacos se les embraveciera el blano y, perdido el control de sus instintos, se dejaran
llevar al huerto, un huerto convenientemente apartado donde Antonio pudiera pulirles la
cartera reventona de billetes, y a ser posible tambin los gemelos de la camisa, el alfiler de
la corbata, el reloj de saboneta y hasta la muda si se terciaba, dejando al barbalote como su
madre lo trajo al mundo. Antonio anduvo buscando a la compinche idnea durante meses;
pero las pocas mujeres que trataba eran demasiado toscas y gastadas, bien por el trabajo
manual, bien por el comercio de entrepierna. Para desplumar a esos ricachos no le servan
ni las fregonas ni las putas; tampoco, desde luego, esas mujeres que van por la vida de
marquesas y pudibundas. Buscaba ms bien el justo medio, la muchacha menesterosa pero
todava decente que, sin embargo, se mostrara ante el ricacho de turno dispuesta a perder (o
siquiera a olvidar por un rato) su virtud, simulando que lo haca a regaadientes, pero en el
fondo engolosinada ante la expectativa de que tal prdida u olvido la ayudasen a salir de la
pobreza. Y encontrarla resultaba mucho ms difcil de lo que en un principio haba
imaginado, pues no le bastaba con que fuese lozana y pimpolluda, menesterosa pero
todava decente; necesitaba tambin que estuviese desengaada (o, mejor todava, que
hubiese nacido desengaada), sin que el desengao la hubiera arrastrado todava a la
venalidad y el malaje. Encontrar a una mujer en ese exacto estado o punto de coccin,
dispuesta al vicio y a la rufianera pero todava no estragada ni resabiada, lleg a antojrsele
ms difcil que hallar diez justos en Sodoma. Y ya casi haba desesperado de hacerlo
cuando conoci a Carmen.
La primera vez que repar en ella ni siquiera le pareci guapa. La sorprendi
mientras ambos se afanaban por colocar sus respectivas mercancas entre la turbamulta de
aficionados que salan en tropel del metro, camino de la plaza de toros. Antonio trataba de
atraer la atencin hacia sus juguetes desportillados con alharacas y aspavientos de
charlatn; Carmen, que llevaba colgada del cuello una bandeja de cigarrera con pitillos de
aspecto ms bien sospechoso (tal vez liados con sobras de colillas), bolsitas de manises y
pipas de calabaza, caramelos de tofe y otras golosinas disuasorias, se paseaba entre el
gento dndoselas de chulapona, pero un mohn de lastimado hasto en los labios delataba
su disgusto. Al menos ante Antonio, porque ante los verracones del tendido de sol que se
acercaban a darle palique, con la excusa de comprarle cualquier fruslera, el mohn de
lastimado hasto no contaba, o pasaba inadvertido. Y era natural que as fuese, pues Carmen
era una de esas mujeres de juventud restallante, seguramente no guapas en el sentido
clsico del trmino, pero apetitosas, con esa sensualidad pasiva que tan atractiva resulta
entre gentes de paladar poco fino. Antonio, desde luego, se contaba entre esas gentes, o
siquiera no se contaba entre las que presuman de refinadas; y aquella muchacha de

cabellos trigueos y ojos grandes como de ternera a punto de ser abatida, labios
voluptuosos y nariz pugnaz, sin ninguna pintura ni afeite que resaltase sus rasgos, le gust
desde que la vio, aunque no supiera precisar si le gustaba como mujer o como compinche; y
sigui gustndole en los das sucesivos, mientras la vea moverse entre la multitud, al
principio de frente, luego volvindole la espalda, cuando ella al fin sorprendi su escrutinio.
Pero era de espaldas cuando se apreciaba mejor su opulencia maciza, brava, mareante,
como de fruta en sazn, esperando que alguien la arrancase del rbol. Algn piernas que se
le acercaba para comprarle unos cigarrillos no se recataba de darle una palmada en el culo.
Cerdo asqueroso! se revolva entonces furiosa. Vete a tocarle el culo a tu
putsima madre, que seguro que le gusta.
Pero el piernas ya se haba escabullido entre el gento, que no haca ademn alguno
por afearle la conducta, o que ms bien la aplauda tcitamente. Por un segundo, Carmen
esbozaba un puchero, pero enseguida el puchero se disolva en un rictus de rabia, despus
de grima, y finalmente de fatigado desdn.
Si es que las moscas siempre acuden a la miel, mujer se atrevi Antonio a
meter baza.
Se creern los amos, semejantes chulos de mierda.
Carmen trataba de que su voz sonase airada, pero el hasto poda con el enfado, o lo
atemperaba, como si fuese una rutina.
Pues ponies una denuncia, a ver si los meten en el trullo dijo Antonio,
socarrn.
Lo que me faltaba! se soliviant Carmen. Les pongo una denuncia y a quien
meten en el trullo es a la menda.
Antonio sonri, aquiescente. Evitar a los guindillas y rehuirlos como a un nublado
era la primera ley de supervivencia en la cofrada de la mangancia; conque ciertas dotes
para el oficio la muchacha poda tener. Antonio pretendi que sus palabras sonasen como
un piropo, pero enseguida se arrepinti de la brutalidad: Ahora, con esa planta que Dios
te ha dado... yo, en tu lugar, tratara de sacar tajada.
Algo se descompuso en el semblante de Carmen, como si de repente su juventud
restallante se manchara con una sombra de decrepitud. Balbuci: Si te ests ofreciendo
como chulo, te advierto... Pero la voz se le desmay, como si la idea de prostituirse (que tal
vez la rondara como un usurero) arrojase sobre su nimo una losa de pesadumbre. Antonio
se apresur a deshacer el malentendido: Que no, prenda, que no van por ah los tiros.
Me dejas que te lo explique? Te invito a merendar.
Se hicieron las presentaciones al modo frugal que es propio de los pobres,
convencidos de que sus nombres, ms que distinguirlos, los agrisan e igualan. En la plaza
de las Ventas ya sonaban los clarines, como una trompetera emergida de las entraas de la
tierra, anunciando la resurreccin de la carne o reclamando una primicia de sangre. El cielo
tena un color anubarrado y sucio, como de panza de burro con hidropesa; y derramaba su
tristeza sobre el mundo y sobre el clamor de los aficionados en la plaza, que se elevaba
como un mugido crdeno y tribal. Antonio recogi sus juguetes desportillados en un fardel
y se ofreci a cargar tambin con el mueblecillo que Carmen colgaba del cuello, como un
sambenito de oprobio. La llev a una tasca en la que l sola parar con frecuencia,
empapelada de carteles taurinos que se haban ido entenebreciendo con los efluvios de la
fritanga y el humazo del tabaco, hasta parecer cuadros de mrtires degollados. Para su
sorpresa, Carmen pidi un plato de callos, que aunque no parecan muy limpios se ventil
sin decir ni mu, mientras los clientes de la tasca reventas y maletillas, raterillos y

golfantes, turbios de morapio y pensamientos impuros, la miraban pasmados, pasendose


el palillo por las comisuras de los labios y gargajeando admirativamente. Carmen pidi ms
pan para rebaar el plato; y entonces, al cruzar la mirada con Antonio, se ruboriz como
una nia sorprendida en una travesura. A Antonio lo desarmaba aquel aire de la muchacha,
entre rudo y desvalido; y por primera vez la vio como a una criatura anglica, sin mancha
de pecado original, pero a la vez capaz de hacer cualquier fechora o vileza, segura de que
no sufrira contagio alguno. Nunca se le haba ocurrido pensar disparate semejante de
ninguna mujer; y pensarlo le daba miedo.
Pues, si te parece, te cuento dijo, para espantar la turbacin.
Y le cont, al principio con circunloquios vergonzantes, luego con resuelta y
desnuda desvergenza, sus planes. Mientras lo haca, observ que el rostro de la muchacha,
de por s poco expresivo, adquira un hieratismo de esfinge que no era fruto del embarazo o
enojo que pudiera causarle la exposicin bastante srdida de Antonio, sino muestra del
desapego que Carmen adoptaba ante los dramas del mundo, incluso ante los que la ataan ms directamente, o sobre todo ante stos.
Y hasta dnde me tendra que dejar sobetear por esos marranos? pregunt,
con aire ms cientfico que pesaroso.
Eso ya depende de tu habilidad. Yo lo nico que te pido es que me los traigas
empitonados hasta el lugar en el que os estar aguardando, escondido. Tienes que conseguir
que la sangre deje de regarles el cerebro, que piensen con el cipote.
Ya entiendo asinti.
Antonio no supo interpretar su laconismo, tan desapasionado y crptico.
Iramos a medias, por supuesto dijo, temeroso de que ese laconismo insinuara
exigencias en el reparto. T me los traes bien acaramelados hasta un rincn del Retiro y
yo me encargo de desplumarlos. Te aseguro que a esos tipejos se les puede sacar un potos.
Pero ante todo tendras que asegurarte de que lleven alianza de casados. La mayora
se la quitan cuando andan de picos pardos; por eso conviene camelarlos antes de que
inicien la cacera: a la salida de los toros, o mientras miran los escaparates de las
corseteras, buscando un regalito para sus mujeres.
Y por qu tienen que ser casados? pregunt ella, con candidez desarmante.
Me da cargo de conciencia pensar en sus mujeres cornudas. Mejor vamos a por los
solteros...
Ah se ve que ests todava por destetar. Los solteros se iran de la mui enseguida
y pondran una denuncia. A los casados les toca achantarse y callar, para no montar un
escndalo.
Carmen pareca resignada o ni siquiera resignada: dispuesta a chapotear en el
fango, pero se empeaba ruborosamente en evitar las salpicaduras: Ya, claro. Y quin te
dice a ti que el parn que les afanemos no lo necesitan para pagarle una operacin a un hijo
enfermo?
Aquel reparo lo conmovi y desazon a un tiempo. Se apresur a espantar cualquier
atisbo de debilidad:
Vamos, prenda, no seas ingenua. Esos cabrones ganan el parn de las formas ms
puercas que puedas imaginar. Y, adems, si no se lo afanamos nosotros, se lo van a pulir en
furcias esa misma noche. Para las operaciones de sus hijos ya tienen sus buenas montaas
de billetes en las cajas de los bancos.
Carmen se rasc la nariz con un gesto brusco, tal vez viril. Tendra que cuidar sus
ademanes y acicalarse las uas, un poco mordisqueadas y desgarradas de padrastros, antes

de ponerse a trabajar.
T eres capaz de cualquier cosa, verdad? dijo al fin, sin demasiado nfasis
acusatorio. No te detienes ante nada...
No pienses que he querido ofenderte... recul Antonio.
Djate de mandangas lo cort. Te juro que me gustara tener sfilis, slo por
rsela pegando a todos esos ricachos marranos, hasta no dejar ni uno sano.
Lo dijo sin ensaamiento, como un ngel encargado de barrer la cizaa y arrojarla al
fuego.
No tendrs que llegar tan lejos se anim Antonio. Ya habr quienes les
peguen la sfilis. Nosotros nos limitaremos a dejarlos sin un chavo.
Slo siento que tengan que estar casados... insisti todava Carmen.
Resultaba incongruente, o incluso cmico, que no pusiera reparos a un trabajo que
le exigira perder el recato y dejarse manosear por una patulea de sapos nauseabundos; y
que, por el contrario, la torturara la hipottica deshonra de unas mujeres cornudas a las que
no conoca de nada, y que tal vez fuesen cornudas a sabiendas. Pero en tan paradjica
contradiccin mostraba, al menos, escrpulos morales; quiz discutibles, quiz hechos
aicos y recompuestos de mala manera, pero escrpulos morales a fin de cuentas.
Antonio, en cambio, los haba extraviado mucho tiempo atrs y nunca los haba
echado en falta; aunque en presencia de aquella muchacha senta, extraamente, que un
inconcreto remordimiento empezaba a remejerlo por dentro.
Entonces, qu? Te animas? la urgi para acallarlo.
Nunca antes haba notado esa desazn sorda, como un ascua sepultada entre cenizas
que de pronto se aviva, tal vez porque nunca se haba detenido a notarla. Haba venido al
mundo como a una guarida de lobos: recin nacido, su malhadada madre, de la que nunca
haba sabido nada (ni haba hecho tampoco nada por enterarse), lo haba dejado expsito en
el torno de una inclusa de Embajadores, un casern lbrego, reblandecido de humedades,
donde lo alimentaron con leche de burra; y con seis aos lo haban llevado al hospicio de la
calle de Fuencarral. All haba coincidido con galopines que ya haban sido condenados por
uno o varios delitos (casi siempre hurtos y timos de poca monta, aunque no faltasen los
delitos de sangre) y que, debido a su corta edad, no podan ser todava entrullados. Ellos
fueron sus maestros en la cucaa de la vida; y con ellos se asoci cuando por fin abandon
el hospicio, a los catorce aos, en una compaa dedicada a la limpieza de cepillos en las
iglesias y de carteras en los tranvas de la Castellana. Luego estall la guerra, que no dej
cepillo ni cartera sin saquear; y fue entonces cuando Antonio, apenas quinceaero pero
bigardo ya y con la barba apuntndole en el bozo, dio el paso sin retorno, incorporndose
como aprendiz en la brigada del amanecer que sus amigos hospicianos, ms talludos que l,
haban formado, despus de afiliarse al partido socialista. No los impulsaba ningn mpetu
ideolgico, ni siquiera el rencor atvico y desmelenado que llen de hormigas tantas bocas
inocentes, sino ms bien la codicia de pescar, en aquel ro revuelto de sangre, los ahorros de
alguna familia angustiada escondidos en el fondo de un arcn, la cubertera de plata o los
zarcillos de oro que una madre entregaba con gusto, suplicando que no se llevasen a la
checa a su hijo, como antes haban hecho con su marido. Que Antonio supiese, nunca sus
amigos hospicianos se haban llevado a nadie a la checa, ni participado en los paseos por
desmontes y solares donde la carne yerta se pona morena de luna; pero tampoco movieron
un dedo por impedir que otros lo hicieran. Al acabar la guerra, alguno haba dado con sus
huesos en el paredn, en las purgas de primera hora; y otros penaban sus culpas en el
presidio.

Antonio, que slo haba participado en una pequea porcin de aquellas correras, y
siempre en labores subalternas, se haba librado de la limpia; pero sus ojos haban visto el
horror de las sacas, y sus manos rebaado alguna miaja en los expolios, y su corazn se
haba mantenido impasible, bombeando sangre sin sobresalto. Si ahora dejaba que esa
ascua sepultada entre cenizas se avivase, saba que los remordimientos acabaran
devorndolo. As que haba que mantenerla sepultada como fuera.
Trato hecho? insisti.
Deja que me lo piense un poco, hombre dijo Carmen, y aadi, con un
desapego que no llegaba a pesadumbre y que Antonio no se atrevi a considerar coquetera
: Adems, quin te dice a ti que yo sirva para calentar a esos ricachos...
A m es que nunca me falla el olfato.
Antonio no supo si haba sonado a piropo o a injuria.
Y Carmen no pareca ni ofendida ni halagada; inopinadamente, repar en la medalla
que colgaba del cuello de Antonio y alarg el brazo para que se la mostrase.
Anda, pero si es la Virgen del Carmen! exclam; y entonces s pareca
halagada por el tributo a su patrona.
Para que veas dijo Antonio, que aunque careca de escrpulos de conciencia, o
as lo pretenda, no se senta del todo cmodo dando vela a la Virgen en el asunto que se
traan entre manos. Me la regalaron en el hospicio, cuando me dieron la primera
comunin. Lleva grabado mi nombre por detrs.
Lo llevaba, en efecto, con letras de caligrafa tosca Antonio Expsito , y
debajo una fecha conmemorativa: 23-V-1929. Por un segundo, Carmen dibuj con los
labios un breve gesto de conmiseracin, como hacindose cargo de su orfandad, sin querer
profundizar en sus vicisitudes. La medalla era de Un latn mugroso, acribillado de
abolladuras; y bajo la roa la Virgen apenas resultaba discernible. Desde que saliese del
hospicio, y hasta que concluy la guerra, Antonio haba mantenido aquella medalla a buen
recaudo; pero se la haba vuelto a colgar, un poco supersticiosamente, el mismo da que las
tropas de Franco entraron en Madrid, para que le sirviera de salvoconducto.
Mi madre es que es muy devota de la Virgen del Carmen, por eso llevo el nombre
que llevo dijo ella. Si quieres ganarte su simpata, no dejes de ensearle la medalla.
Antonio asinti con lstima, de s mismo y de Carmen: pareca poco probable que
una madre mostrase simpata por quien acababa de proponer a su hija una vileza. Hasta
Carmen debi de avergonzarse de su expansin, porque baj mohna la cabeza. Se hizo un
silencio incmodo entre ambos, como si sobre la mesa yaciese el cadver de un nio
muerto.
Viven tus padres? pregunt Antonio, por espantar la desazn; pero enseguida
intuy que no haba hecho sino enredar ms la madeja. Oye, perdona si...
No hay nada que perdonar lo cort ella, pero su voz arrastraba una tristeza
milenaria. Mi padre nos dej por alguna pelandusca, cuando yo era muy nia, y mi
madre me tuvo que criar fregando escaleras. Ahora est medio tullida, consumindose en la
cama, con una esclerosis de caballo, y me toca mantenerla, como ella me mantuvo a m.
Si hay que fregar escaleras, se friegan; y si hay que dejarse tocar un poco el culo,
pues se deja una, que tampoco pasa nada.
Lo mir con una determinacin de pedernal, como exigindole que no se pusiese
meloso o conmiserativo. Antonio pag la merienda y acompa a Carmen hasta la boca del
metro, que se tragaba a la multitud que sala de la plaza con la mirada rugiente y alborozada
de sangre, la misma mirada que l haba sorprendido tantas veces en los milicianos que

volvan de recogida, despus de torear fachas en las checas. El crepsculo era un


chafarrinn crdeno empapando el cielo, ensucindolo de una tristeza indecisa y otoal; y
esa misma tristeza se les filtraba a ambos por entre las junturas del alma, como un vinagre
corrosivo. Antonio quiso acompaarla hasta su casucha, en los confines de Cuatro
Caminos, donde la aguardaba la madre impedida, pero ella lo disuadi de hacerlo, cuando
ya la arrastraba la marea de machos en celo que descenda en avalancha hacia los andenes
del metro. A uno que se le qued la mirada prendida en su culo, como al toro se le queda
prendida en la muleta, le oy comentar entre el tumulto: Est pa mojar pan la gach esa.
Y el comentario lo martille como una injuria mientras volva a su tabuco de la calle
del Amparo; y lo sigui martilleando luego, tirado en el camastro, con la noche reptando
por el techo, que era un mapamundi de humedades, mientras oa los trajines procedentes de
una casa de lenocinio paredaa, el traqueteo de los catres desencolados, las salacidades de
arrieros y truhanes, las carcajadas podridas y los suspiros tsicos de las furcias. Le arda en
el pecho como una lcera pensar que Carmen tambin se vera expuesta a salacidades
parecidas cuando se camelara a los ricachos que pronto empezaran a desplumar; y le arda
todava ms, como sosa custica derramada sobre esa lcera, pensar que se haba empezado
a enamorar de la misma mujer a la que se dispona a envilecer, cuando todava no tendra ni
veinte aos. Se consol entonces (pero era el consuelo del que se hace trampas al solitario)
pensando que Carmen era invulnerable a cualquier vileza. Y cerr los ojos, como quien
echa la tranca a una puerta, para que no lo asaltasen los escrpulos morales.
Carmen aprendi enseguida a desenvolverse ante los ricachos forasteros en Madrid
con una mezcla de melindre y desparpajo, candidez e impudicia, que infaliblemente
excitaba su lubricidad. Aprendi tambin a distinguirlos con la misma prontitud y destreza
que el propio Antonio, aprendi a echarles las redes como si llevara toda la vida en el
oficio, aprendi a disfrazar de rubor y halagado desconcierto el asco que le provocaban sus
avances. Los pescaba en los cafs de la calle de Alcal, en la red de San Luis o en los
aledaos de la plaza de las Ventas, trabando con ellos una conversacin incidental que
despertaba su olfato depredador. Finga que una amiga acababa de darle plantn, finga que
pretenda dar esquinazo a unos parientes pesadsimos o a un pretendiente tozudo que haca
odos sordos a sus desaires, finga que disfrutaba de unas horas de asueto, aprovechando
que los seores a los que ficticiamente serva haban ido al teatro. Para que la impostura
resultase ms verosmil (y tambin para envalentonar antes a los ricachones, que para una
aventura fugaz preferan a las modistillas y chicas de servicio), evitaba darse nfulas,
dejando clara desde el principio su adscripcin a las clases populares; y slo probaba a
fingirse un poco ms decente o descocada de la cuenta segn el primo se mostrase ms
embalado o retrado. Cuando por fin lo tena embaucado (aqu, por lo general, el primo
trataba de quitarse la alianza subrepticiamente, para que su conquista pareciese ms
sincera), dejaba que fuese l quien tomara la iniciativa, en lo que a veces se mostraba
demasiado expeditivo (y entonces Carmen afectaba una pizca de escndalo, mezclada con
una risa nerviosa) y a veces demasiado timorato (y entonces ella terminaba de vencer sus
reticencias con arrumacos y carantoas que no comprometiesen su fachada de chica un
tanto desenvuelta, pero nunca licenciosa). De este modo, cuando Carmen le propona dar un
paseo por el parque del Retiro, el primo tena la certeza plena de haber realizado una
conquista.
Llegaba entonces la fase ms enojosa de la celada, porque camino del Retiro, en la

angostura del vagn de metro (que el primo siempre elega como medio de transporte, para
evitar que lo viesen por la calle en compaa de una pindonga), tena que soportar sus
frotamientos subrepticios, que poco a poco lo iban encalabrinando. Y, mientras paseaban
por el Retiro, rehuyendo siempre los parajes ms concurridos y buscando las veredas ms
recoletas, all donde el crepsculo empezaba a borronear los contornos de la fronda, el
asedio del primo se tornaba ms y ms apremiante, los dedos se le hacan huspedes y, en
general, las ltimas barreras del comedimiento se derrumbaban, para alumbrar al tipejo
baboso que Carmen hubiese querido infectar de sfilis. Aunque, desde luego, las
expresiones de su babosera eran de lo ms variopinto y chocante: los haba que exponan
descarnadamente sus intenciones, ofrecindole sin requilorios un estipendio ms bien
miserable a cambio de un revolcn (y con stos convena abreviar los prolegmenos,
llevndolos cuanto antes a la emboscada); los haba, en cambio, que se ponan almibarados
y sentimentales, como si necesitasen disfrazar la sordidez de la situacin para que su amor
propio no quedase resentido; los haba, en fin, que probaban a camelarla, dndoselas de
simpaticones y galantes (stos eran, a la postre, los que ms grima le daban), en un esfuerzo
ridculo por verla rendida a sus pies. A todos los iba poniendo en suerte, con dengues de
pavisosa o zalameras de zorrupia, hasta alcanzar el lugar acordado con Antonio, cuando ya
la noche empezaba a fermentar de pecados. Entonces, fingindose entregada ya, Carmen
echaba a correr entre risas incitadoras y se internaba en la maleza.
Y A que no me pillas! retaba al primo, con voz promisoria y sofocada.
Y el primo, que ya iba verracn perdido, corra detrs de ella atolondradamente;
pero, en efecto, nunca la pillaba porque, apenas se haba adentrado en la espesura, Antonio
se abalanzaba sobre l y le sacuda con una cachiporra en la nuca, con un tino que para s
hubiese querido el puntillero ms ducho de las Ventas, hacindole perder el sentido. As,
con el primo desmayado entre los arbustos (si no haba perdido del todo la consciencia, o
amagaba con recuperarla, Antonio le atizaba otro cachiporrazo), procedan a limpiarle la
cartera reventona de billetes y a despojarlo de sortijas, gemelos, relojes, alfileres de corbata
o cualquier otra alhaja que llevase. Y todava, a modo de propina, Antonio descalzaba al
primo y lo dejaba en paos menores, lo que provocaba en Carmen una mezcla de
sentimientos contradictorios, pues a la vez que se senta resarcida de los manoseos y
baboseras que acababa de aguantar, intua que Antonio se estaba ensaando en demasa.
Tampoco te cebes tanto, hombre le reprochaba con timidez.
T djame hacer, prenda, que de esto s un rato largo responda l, mientras
dispersaba las prendas entre la maleza. As, cuando despierte, pasar ms vergenza. Y
cuanta ms vergenza pase, ms ganas tendr de escurrir el bulto.
Con el rabo entre las piernas.
Nunca mejor dicho. Y encogidito como un dedal.
El primo, con su muda requetelimpia y ese gesto de panoli absorto que se le
quedaba tras el desmayo, pareca un cadver amortajado. Sobre el pecho, Antonio le dejaba,
antes de poner pies en polvorosa, una nota en tono admonitorio: Estate calladito, o tu
mujer se enterar de todo. Saba bien que aquellos ricachos marranos teman ms que un
nublado que se resquebrajase esa fachada de respetabilidad conyugal que haban levantado
en torno a sus vicios secretos, pero un recordatorio nunca sobraba. Antonio y Carmen
abandonaban el Retiro por direcciones opuestas, y ya no volvan a reunirse hasta cuatro o
cinco das ms tarde, despus de que Antonio hubiese colocado entre peristas de confianza
las alhajas arrebatadas al ricacho. La cita era siempre en la tasca taurina donde haban
sellado su sociedad, a eso del medioda, cuando los tratantes de ganado cerraban sus

transacciones, entre gargajos y devotas blasfemias.


Aqu tienes tu parte, prenda. Te la redonde hasta llegar a las mil leandras. El
salario de cuatro meses de un obrero.
Le pasaba los billetes en un envoltorio de papel de estraza, condecorado de manchas
de aceite, que tal vez hubiese servido antes para esconder un chorizo de estraperlo. El
redondeo, en realidad, haba consistido en asignar a Carmen dos tercios del botn. Era un
sntoma de debilidad por parte de Antonio; y no era el nico.
No tenas por qu se lo agradeci Carmen. Quedamos en que iramos a
medias.
Antonio se encogi de hombros, hacindose el desentendido. En apenas un par de
meses, haban pegado media docena de golpes que les haban dejado parecidos
rendimientos; pero el jbilo que en otras pocas le habran despertado botines tan sabrosos

se le haba desvanecido por completo. A Carmen, en cambio, la alegra (o la


codicia) le cabrilleaba en los ojos. Se guard el envoltorio de papel de estraza en el escote.
Y para cundo el prximo? pregunt.
Tal vez deberamos dejarlo solt Antonio, cabizbajo y en un murmullo.
Carmen peg un respingo, contrariada. Los toreros de los carteles taurinos volvieron
sus rostros de degollados hacia Antonio, afeando su cobarda.
Dejarlo? Precisamente ahora, cuando comenzamos a cogerle el tranquillo?
Has perdido la chaveta o qu?
Tal vez la hubiese perdido o la estuviera perdiendo. Nunca antes los escrpulos
morales le haban impedido o dificultado el trabajo, ni siquiera cuando saqueaba casas de
viudas desconsoladas, all en los aos de la sangre. Pero ahora, de repente, haban
comenzado a invadirlo los remordimientos; y por la noche, en su tabuco de la calle del
Amparo, cuando arreciaba el trajn en la casa de lenocinio paredaa, los remordimientos se
infiltraban en su sueo, como un berbiqu insidioso, hasta envenenarlo de una rabia sorda.
No los provocaba la ndole de sus actos (desplumar ricachos marranos segua parecindole
perfectamente lcito, incluso encomiable), sino las consecuencias que tales actos pudieran
tener sobre Carmen. Tema que alguno de aquellos ricachos burlados se tomara cumplida
venganza del escarnio, encargando a algn rufin que le pegara una paliza o le marcase la
cara con un chirlo; pero todava tema mucho ms que Carmen acabara como aquellas
mujeres derrengadas y consumidas de sfilis que se prostituan o agonizaban en el burdel de
la calle del Amparo, al otro lado de la pared de su tabuco. Al principio la haba credo
inmune a la vileza, como un ngel que camina sobre el barro sin mancharse; pero aquella
visin serfica se haba desvanecido ya, a medida que Carmen aprenda a desenvolverse sin
remilgos en el papel que Antonio le haba asignado, a medida que se habituaba a ser
manoseada por aquellos tipejos indeseables. Tal vez se estuviese enamorando de ella; tal
vez porque se haba enamorado de ella no soportaba su degradacin.
No me irs a decir ahora que tienes conciencia? insisti Carmen con un vago
retintn jocoso. Precisamente ahora que empezaba a perderla yo...
Aquel ltimo comentario lo hiri en lo ms hondo, porque ntimamente se saba
culpable de esa prdida.
No s qu es eso de la conciencia... se defendi como un animal herido. Lo
mo es jindama, canguelo, miedo.
No se esforz siquiera en resultar creble; pero pens que as quiz Carmen cayera
en la cuenta de lo que le ocultaba. No encontraba mejor manera de confesar a la mujer a la
que previamente haba corrompido que se haba enamorado de ella. O quiz enamorarse de
quien previamente haba corrompido fuera una depravacin o enfermedad del alma que la
expresin verbal repudia.
Miedo t? Vamos, anda, a otro ratn con ese queso.
Hemos llevado demasiado el cntaro a la fuente, Carmen. Antonio hablaba en
un murmullo humillado, como el pecador que ha perdido la costumbre de la confesin.
Mejor sera no tentar ms la suerte. Tarde o temprano, alguno de esos barbalotes le
ir con el cuento a la bofia.
Pero si t mismo me aseguraste que jams lo haran...

La avaricia rompe el saco, prenda. Hemos juntado parn suficiente para


establecernos...
Carmen resopl soliviantada y esboz un puchero que enseguida se rectific en un
rictus de ira contenida, el mismo gesto record Antonio que esbozaba cuando la
acosaban los chulnganos en las Ventas. Pregunt con un timbre de inquietud:
Establecernos? Qu diantres quieres decir con eso?
El plural introduca un equvoco que la haba puesto en guardia. Antonio sinti algo
parecido a la humillacin del pretendiente que se lleva calabazas: Pues dedicarnos a un
negocio menos arriesgado, nada ms. Y apostill, mohno: Por supuesto, cada uno por
su lado.
Carmen se carcaje, pero era la suya una risa iracunda: Acabramos! O sea, que
quieres darme puerta y buscarte otra consorte.
El empleo ambiguo del trmino, que en la jerga de los maleantes designa al
compinche, denotaba cierta coquetera que, apenas unos meses antes, habra desarmado a
Antonio. Pero ahora le recordaba aflictivamente las maas que Carmen se gastaba con los
ricachos a los que luego desplumaban.
No es eso, Carmen. Eres el mejor consorte que jams haya tenido en el oficio.
Hizo una pausa, para mirarla con ojos de cordero degollado. Pero temo por ti, no quiero
que te ocurra nada malo...
El rostro de Carmen se haba iluminado de un jbilo que Antonio no supo si atribuir
a la sorpresa o a la vanidad.
Enserio? Te preocupas por m?
Asinti, mansote y sin ganas ya de hablar, despus de haber mostrado sus cartas.
Carmen alarg el brazo y roz muy levemente su barbilla, como si quisiera hacerle
una mamola que se qued en caricia, o al revs.
Pues venga, damos un ltimo palo y lo dejamos. Te lo prometo.
Haba sinceridad y exultacin en sus palabras; y sus ojos parecan cobrar un brillo
nuevo. Antonio se ilusion:
Seguro que no me engaas?
Trae pac la medalla, que te lo jure por la Virgen bendita.
Carmen bes la medalla con una uncin urgente, casi socarrona, como los
descredos que hacan cola en el besapi del Cristo de Medinaceli, por poner una vela a
Dios y otra al diablo. Pero aquel beso se qued prendido del latn, como una pavesa o una
angina que por las noches le arda en el pecho, mientras sus pensamientos se internaban en
las grutas del insomnio, mientras su tabuco de la calle del Amparo se llenaba con los
trajines de la casa de lenocinio paredaa. A veces, Antonio se sorprenda llevndose la
medalla a los labios, como si buscara el rastro esquivo de la saliva de Carmen, o
abrigndola en su mano, haciendo de su mano un nido que la guareciera de la sordidez
ambiental, del traqueteo de los catres desencolados, de las salacidades de arrieros y
truhanes, de las carcajadas podridas y los suspiros tsicos de las furcias pobres que, a la
maana siguiente, vea deambular por la calle, con los pintarrajos de la cara descompuestos
y los andares medio tullidos, como garabatos humanos o trastos descangallados que alguien
hubiese arrojado a la calle, tras mudarse de casa, para solaz de chamarileros. Antonio
pasaba entre aquellas mujerucas reprimiendo un escalofro o una nusea, como quien pasa
ante un vertedero o una comitiva fnebre; pero sus estampas lo perseguan como una
premonicin, mientras imaginaba a Carmen entre la maraa de gentes ociosas que
brujuleaban por la red de San Luis, a la cada de la tarde.

La imaginaba andando con un gracioso contoneo, detenindose de tanto en tanto en


los escaparates de las tiendas, con ese goce sensual que proporciona a las mujeres guapas
hacer volver las cabezas varoniles, bajo la caricia de un sol declinante que entibia la piel y
hace bullir la sangre en las venas. La imaginaba abrindose paso en aquel tumulto de zoco,
dardeada por las miradas venatorias de descuideros y ganapanes, de mendigos piojosos y
opositores sin novia, de abogadetes lampantes y chupatintas rijosos que guardaran
memoria de su talle, cuando de vuelta al hogar tuviesen que satisfacer el dbito conyugal
con la parienta fondona y desgreada. La imaginaba hacindose la encontradiza, all por la
calle de los Peligros o la plaza de Canalejas, con esos tiparraeos con aire de contratista a
quienes la cartera reventona de billetes abultaba el pecho. La imaginaba ensayando los
dengues, entre pudorosos e incitadores, que l mismo le haba enseado, balbuciendo
palabras ruborosas hasta dar con el primo que se ofreca a acompaarla un trecho en su
paseo, fingiendo una galantera que no era sino el embozo de sus propsitos lascivos. La
imaginaba accediendo a sus insinuaciones, al principio con cierta renuencia, incluso con un
prevenido escndalo, hasta por fin mostrarse supuestamente vencida ante los halagos y
piropos del primo, que para entonces estara enhiesto y al punto de ebullicin, con el
raciocinio ofuscado por una batahola de pensamientos turbios. La imaginaba tomando de la
mano al primo, hacindolo sentirse orgulloso de su conquista; la imaginaba celebrando las
obscenidades entreveradas de gentilezas que el primo le deslizara al odo; la imaginaba
proponindole una visita al Retiro, un paseo por la fronda, all donde el primo pudiera
sobarla sin recato y embadurnarla con sus besos que ya le rebosaban en los labios, como
una cornucopia viscosa. La imaginaba montando con el primo en el metro, dejando que el
primo se frotara contra ella disimuladamente, sirvindose de la angostura del lugar y el
trasiego de pasajeros, dejando en fin que se empitonara como un morlaco que embiste al
bulto. La imaginaba internndose en el Retiro con el primo a su vera, correteando ambos
por los senderos del parque, cada vez ms intrincados y borrosos; la imaginaba perseguida
por la respiracin acezante del primo, por su sombra cada vez ms alargada y premiosa, a
medida que dejaban atrs la romera de gentiles cadetes y seoritas casaderas que se
prometan un amor eterno a la luz confusa del crepsculo, a medida que dejaban atrs el
forcejeo de broncos truhanes y criadas retozonas que consumaban un amor urgente a la
sombra clandestina de los arbustos, antes de que la ltima ronda de los guardas los
expulsara del parque. La imaginaba dejndose al fin atrapar por el primo, cuando ya las
sombras se fundan en ntima amalgama con el silencio, cuando ya alcanzaban el lugar
donde Antonio aguardaba agazapado.
A que no me pillas! exclam Carmen, a modo de contrasea, con la misma
voz promisoria y sofocada que haba empleado en anteriores ocasiones.
A Antonio lo humillaba reconocerlo, pero hubiese deseado ser, siquiera por unos
minutos, cualquiera de aquellos primos que disfrutaban de lo que a l le haba sido vedado.
Se consolaba pensando que ya nunca ms volvera a padecer aquella humillacin, que
nunca ms Carmen volvera a actuar como cebo para ricachos salaces, que nunca ms
volvera a emplear aquella aagaza srdida para desplumar incautos. As se lo haba jurado
ella misma ante la medalla de la Virgen del Carmen que Antonio no haba dejado de
acariciar, como si de un amuleto se tratase, en las horas que haba permanecido apostado en
la espesura, para matar la desazn de la espera; y ese mismo juramento se lo haba obligado
a renovar mil veces a Carmen en los ltimos das, y l mismo lo haba repetido
interiormente otras tantas, hasta convertirlo en una letana que pacificaba sus temores. Pero,
apenas distingui al tiparraco que en esta ocasin ltima Carmen haba engatusado o credo

engatusar, Antonio comprendi que sus temores y aprensiones eran en realidad augurios
funestos. Era un hombrn de unos cuarenta aos, hirsuto y de una envergadura descomunal
que dejaba a Antonio, en comparacin, reducido a un alfeique; a simple vista pareca
gordo, pero la tirantez del traje revelaba unos brazos encalcados y robustos y una tripa tensa
como el pellejo de un tambor. Tena un rostro como de terracota, de facciones speras y
como a medio modelar, que la noche envolva con un prestigio de dolo azteca; y en su
mirada no brillaba esa especie de lujuria bovina que sola cegar a los otros ricachos que
Carmen haba conducido hasta all. Se mova con la agilidad de un simio, y tena unas
manos anchas como serones, manos de leador o pelotari.
Carmen repiti otra vez la contrasea, esta vez en un tono amedrentado, implorando
la pronta intervencin de Antonio:
A que no me pillas!
Pero no haba concluido la frase cuando el tiparraco le larg un guantazo que la
derrib con un ruido de rama tronchada sobre la maleza.
Ya ests pillada, zorra. Has visto qu fcil? Ahora vers lo que es bueno.
Antonio se qued por un segundo petrificado por el estupor, sin centro de gravedad,
como a veces nos ocurre en los sueos. El tiparraco ahora le daba la espalda, mientras se
aprestaba a alzarle las faldas a Carmen, desmadejada y sollozante. Los hombros casi le
reventaban las costuras del traje; y el pestorejo le asomaba por encima del cuello de la
camisa, como un tubrculo fiero y palpitante.
Antonio, por Dios! se desgait Carmen. A qu esperas?
Era la suya una voz magullada, en la frontera misma del desmayo, que acentu
todava ms la impresin de irrealidad que paralizaba a Antonio. Una luna blanda como la
cara de un nio linftico se esconda entre las nubes.
Vaya! Conque llamas a un compinche, eh? Pues parece que esta vez te ha
fallado se chote el tiparraco, pateando su vientre con una suerte de furia metdica.
Carmen ya navegaba en las aguas de la inconsciencia, reducida a un gurruo de
carne, cuando Antonio por fin sali de su escondrijo, enarbolando la cachiporra; se notaba
sin pulso y sin vigor, como si lo hubiesen vaciado de sangre, o como si habitara un cuerpo
que no era el suyo. Antes de que pudiera descargar su golpe, el tiparraco ya se haba vuelto
para detenerlo, con una sonrisa desdeosa en los labios. Agarr a Antonio de la mueca y le
sacudi un cabezazo en el plexo solar que lo dej sin respiracin, derribndolo. Mientras
Antonio boqueaba en el suelo, el tiparraco todava propin otra patada a Carmen, que ni
siquiera emiti una queja y se encogi sobre s misma, como una marioneta sin hilos. Un
segundo despus, el tiparraco volvi con Antonio y se abalanz sobre l, atenazndolo con
la prontitud de un resorte y descargando sobre su cabeza un pedrisco de puetazos que
fractur sus pmulos, disloc su mandbula e hizo retumbar las paredes de su crneo.
Aturdido y casi sin aliento, con la boca colmada de sangre y esquirlas de dientes, Antonio
not que las manos del gigante buscaban su garganta, mientras con todo su peso que era
el peso de un planeta lo aplastaba e inmovilizaba.
A quin querais engaar, escoria? Pensabais que me chupo el dedo?
mascull el tiparraco con la boca pegada a su odo, saboreando con delectacin las palabras
como si fuesen caramelos.
Tena un aliento de lgamo hediondo que actuaba como cloroformo sobre su
conciencia, o sobre los escombros de conciencia que an le restaban. El tiparraco afloj por
un instante su presin sobre la garganta de Antonio, al reparar en la medalla de la Virgen
del Carmen que penda de su cuello; trat de leer la inscripcin del reverso, mas en vano,

pues la luna haba terminado por escabullirse medrosa entre las nubes. Contrariado, el
tiparraco arranc la medalla de un mordisco y, tomando la cadena rota con ambas manos, la
us a modo de soga para ahorcarlo. Antonio senta, a medida que perda el resuello, la
tirantez del hilo de metal rasgando su piel, hincndose en su carne como un cuchillo en la
mantequilla; pero era una sensacin casi grata, como de abandono o liberacin. Antes de
cerrar los prpados contempl por ltima vez las facciones de su agresor, abrillantadas de
un sudor casi lbrico, con los carrillos sacudidos por un temblor de frenes que exageraba
su aspecto de dolo selvtico o ancestral y la medalla de latn, que morda hasta deformarla,
relumbrando en su dentadura como una lengua burlona. Algo lquido le anidaba en los ojos,
una tela mvil y opalina, como la membrana ocular de los pjaros y los gatos; o tal vez slo
fuese la veladura del placer que transporta al asesino, mientras sus vctimas agonizan a su
merced. Tambin Antonio lo vea entre veladuras, cada vez ms borroso y lejano, cada vez
ms anegado de sombra, a medida que se quedaba sin aire.
Patale, impotente, en los espasmos de la asfixia; y, entonces, como por milagro, se
afloj la presin sobre su garganta.
Oy, entre las nieblas de la inconsciencia, un golpeteo sordo, como el del azadn
que se clava en la tierra hmeda; y sinti el repentino peso de un rbol talado sobre su
pecho.
Acompaando el golpeteo sordo, oy tambin una voz entrecortada, rabiosa y
sollozante a un tiempo, que tard en identificar con la de Carmen. Todava sin aliento, trat
de incorporarse; pero se lo impeda aquel peso muerto que se vaciaba de una sangre espesa
y caliente como la lava, una sangre que le empapaba la camisa y le salpicaba el rostro como
un riego por aspersin. Abri al fin los ojos, y vio a Carmen, descompuesta como una
bacante, con las manos enguantadas de sangre y entre las manos una navaja que descargaba
una y otra vez sobre el cogote del tiparraco, sobre aquel pestorejo que unos minutos antes le
haba parecido un tubrculo fiero y palpitante y ahora se haba quedado reducido a un
picadillo de carne sanguinolenta, una y otra vez acuchillado por Carmen, sauda y
pertinazmente acuchillado, como en un rito sacrificial que exigiera a sus oficiantes una
embriaguez de los sentidos ms all de la mera furia, ms all del dolor y del jbilo.
Para ya, mujer susurr, temeroso de infringir ese rito. Est requetemuerto,
para ya.
Carmen todava descarg media docena ms de golpes, mientras sus sollozos se
iban adelgazando hasta fundirse con su respiracin acezante. Tir al suelo la navaja, como
si le quemara en las manos chorreantes de sangre, que mir con perplejidad y horror.
Antonio la abraz en silencio, para aplacar las convulsiones que descoyuntaban su cuerpo;
el corazn le lata atropelladamente, como un animal en cautiverio que arremete contra los
barrotes de su jaula.
Ya pas todo, prenda, ya pas todo le repeta, a modo de exorcismo; pero saba
que an tendran que pasar muchas cosas. Ya, ya, ya.
Y Carmen se apretaba contra su pecho, con el rostro pegado a su camisa empapada
de la sangre del tiparraco, para sofocar su llanto. La luna cobardona haba vuelto a asomar
fugazmente entre las copas de los rboles, como si quisiera rebozar el cadver con una capa
de yeso o albayalde.
Lo siento, Antonio, lo siento de veras. Yo fui quien me empe...
Le puso un dedo en los labios. Desgreada y tiznada de sangre, Carmen tena algo
de virgen rescatada de un martirologio.
T fuiste quien me salv la vida. Ahora tenemos que desprendernos de ese

cabrn.
Antonio mir el cadver del tiparraco sin odio, o con un odio estrictamente
profesional, como el estibador mirara la carga que va a echarse sobre las espaldas. Palp a
ciegas la hierba, hasta dar con la navaja que Carmen haba empleado para apuntillarlo y la
cadena de la medalla. Un miedo caudaloso se reparti de sbito por sus miembros; salt
sobre el tiparraco y le abri la boca hasta quebrarle la mandbula.
Qu haces? pregunt Carmen, todava sin comprender.
La medalla. El muy cabrn se ha tragado la medalla.
Con los dedos hurgaba hasta ms all de la vula. Despus de quebrarle la quijada
no le hubiese importado arrancarle la lengua, eviscerarle el estmago y las tripas, con tal de
recuperar la medalla en la que estaba grabado su nombre. Empu la navaja, dispuesto a
abrirlo en canal all mismo; pero la noche tena una densidad de tinta que haca intil tan
macabro empeo. En su lugar, extrajo la cartera del bolsillo interior de su chaqueta y la
vaci del fajo de billetes, que tendi a Carmen. Ella inici una tmida protesta.
Ya haremos cuentas la cort. Escchame bien. Te vas a marchar a casa de
inmediato. Yo me deshar del cadver.
Cmo?
Lo arrojar al estanque. T ahora vete. Ya me las arreglar yo solo.
Se guard la cartera del tiparraco, mientras Carmen limpiaba en la hierba la navaja.
La tensin actuaba a modo de anestesia sobre sus miembros contusionados, sobre
sus huesos rotos, sobre las magulladuras y excoriaciones de su rostro; pero al moverse se
senta tumefacto, como si una capa de grueso corcho tapizase su piel. Acarici el rostro de
Carmen, que adivin en la oscuridad desfigurado como el suyo.
Me has odo, prenda? Es importante que sigas mis instrucciones. Te vas a casa y
procuras estarte quietecita durante un par de semanas. Ante todo, no hagas nada por
buscarme. Ya me reunir contigo cuando las cosas estn tranquilas. De acuerdo?
Ahora sostena muy delicadamente su barbilla, para sentir sus cabeceos de
asentimiento, compungidos y apenas perceptibles. La idea de la complicidad con la mujer
amada, el peligro y la responsabilidad compartidos, la posibilidad del mutuo sacrificio
llenaban su corazn de un calor tonificante y nuevo. Se avergonz de albergar ese consuelo,
cuando el crimen que acababan de cometer le exiga, ante todo, frialdad.
De acuerdo? repiti.
Carmen cabece con mayor determinacin, tragndose los reparos y los sollozos. La
ayud a alzarse.
Nadie puede relacionarte con l. Aunque os hayan visto paseando juntos, la gente
no suele fijarse en esas cosas.
Lo deca por tranquilizarla y por tranquilizarse, pero ntimamente saba de sobra que
la gente puede llegar a fijarse en las cosas ms insospechadas y peregrinas. La empuj muy
delicadamente, invitndola a marchar.
Seguiremos juntos, Antonio. Juntos para siempre dijo Carmen, a modo de
despedida.
Y le dio un beso aturullado que se le qued latiendo en las comisuras de los labios,
como una calentura. Esa expectativa lo llenaba de una dicha intrpida y lavaba
extraamente sus aprensiones. Carmen busc su bolso entre la maleza, guard en l los
billetes y la navaja y se limpi las manos y el rostro con un pauelo, despus de ensalivarlo;
luego, se adentr en la espesura, evitando mirar el cuerpo que yaca en el suelo, como si se
avergonzara de la furia que unos minutos antes la haba posedo.

Antonio aguard quieto un rato, sin mover un solo msculo, aguzando el odo para
distinguir los andares vacilantes de Carmen entre el rumor amortiguado de la ciudad. La
imagin colndose entre los barrotes de la verja que circundaba el Retiro por el mismo
lugar que ya en otras ocasiones haban empleado para escapar, la imagin eligiendo calles
poco concurridas, apretando el paso para esquivar el escrutinio de los serenos y el merodeo
de los borrachos, hasta desembocar en la calle de Alcal y tomar un taxi a Cuatro Caminos.
Rog a Dios que la permitiera salir con bien del envite; y que la protegiera en los das
sucesivos, hasta que pudieran estar otra vez juntos. Juntos para siempre.
La noche traa hasta su rostro una brisa afilada y desinfectante, premonitoria del
otoo, que avivaba el escozor de sus heridas. Lo asalt la tentacin de abandonar all
mismo el cadver del tiparraco, como las culebras abandonan su antigua piel, olvidadas de
sus fechoras pasadas; pero enseguida record que guardaba en sus entraas la prueba que
podra incriminarlo. Antonio le hurg los bolsillos del traje, en busca de cualquier vestigio
que facilitara su identificacin, pero apenas encontr unas pocas monedas sueltas y la
infalible alianza de boda que todos aquellos ricachos venidos de provincias se quitaban
antes de lanzarse a sus conquistas en la capital. Sin asomo de lstima, Antonio pens en la
mujer, seguramente sojuzgada y marchita, que acababa de estrenar una viudez benfica; y
sinti, incluso, algo parecido a la vanidad satisfecha del filntropo que libera a un cautivo.
Carg con el tiparraco sobre las espaldas, como en los mataderos cargan con las reses
abiertas en canal; el cadver tena una rigidez casi mineral, salvo la cerviz acribillada de
navajazos, que favoreca el bamboleo de su cabeza, convertida en una especie de badajo
sordo. Tras detenerse a recuperar el resuello varias veces, Antonio alcanz por fin el
embarcadero del estanque; y sobre una de las barcas all amarradas, que durante el da
empleaban los enamorados en sus singladuras cursis, arroj el cadver.
Antes de subirse l mismo a la barca, recolect unas cuantas piedras de mediano
tamao de un camino en reparacin. Haba ledo en alguna crnica de sucesos que los
cadveres arrojados al agua, despus de hundirse, ascienden otra vez a la superficie, cuando
sus tejidos empiezan a pudrirse e hincharse de gases; y pens que, embutiendo algunas
piedras en el traje del tiparraco, evitara ese ascenso, o al menos lo diferira hasta que la
descomposicin y la voracidad de los peces (los mismos peces negruzcos y viscosos que
acompaaban a los enamorados en sus singladuras cursis, reclamando una porcin de su
merienda) hiciesen irreconocibles sus rasgos. Rellen de piedras los bolsillos del traje, el
enfaldo de la bragueta y los fondillos del pantaln; y hasta la quijada descoyuntada le sirvi
para encajar otra piedra entre los dientes. Despus, solt las amarras de la barca y rem
hasta el centro del estanque; el chapaleo de los remos ritmaba el pulso de su sangre, la
palpitacin creciente del dolor en las costillas quebradas, en los miembros contusos, en el
rostro tumefacto y roto. Pero era un dolor vivificante, casi placentero.
Empuj el cadver al agua, como quien se libera de un fardo de pecados en el
confesionario, y lo empuj con un remo hacia el fondo, para evitarse esa ltima mirada
implorante que tienen los muertos con plaza reservada en el infierno. El cadver del
tiparraco descendi lentamente hacia su lecho de cieno, donde servira de pitanza a los
peces, dejando tras de s rosarios de burbujas que extraviaban las cuentas por el camino.
La barca, que haba estado a punto de volcarse al desprenderse de aquel peso
muerto, amortiguaba poco a poco su balanceo; Antonio, exhausto, se dej mecer por ese
balanceo, tumbado boca arriba y con los brazos en cruz, antes de regresar al embarcadero.
Una lechuza ululaba a lo lejos, llenando la noche con su lamento telrico. Arriba, las
estrellas urdan su mapa jeroglfico; y Antonio careca de brjula para orientarse.

Tambin los desconchones y manchas de humedad que historiaban el techo de su


tabuco componan un mapa jeroglfico; tambin los gemidos de las putas desahuciadas en
el burdel paredao llenaban la noche de lamentos telricos. En los das siguientes, Antonio
apenas se movi del camastro, para favorecer la soldadura de las costillas quebradas; y,
cuando sala a la calle a comprar los peridicos del da, lo haca muy de maana, antes de
que empezara el trasiego de gentes, para que nadie reparara en las descalabraduras y
moratones que afeaban su rostro. Apenas poda conciliar un sueo mnimamente reparador,
aquejado por los dolores; y, cuando los dolores dieron en remitir, en su sueo se infiltraban
como vapores venenosos los recuerdos de aquella noche funesta. Combata la sensacin de
angustia que lo asediaba curndose las heridas con emplastos caseros; y lea los peridicos
de cabo a rabo, empezando por la seccin de sucesos, sin descuidar ni una sola gacetilla, en
busca de la noticia que anunciase la aparicin de un cadver en el estanque del Retiro.
Pasaban los das y la noticia no apareca. Al principio, ese silencio exacerbaba su
inquietud: despertaba a deshoras, acuciado por una ansiedad que le oprima el pecho con la
sombra de un infarto; y esa ansiedad no remita hasta que bajaba al quiosco, de amanecida,
para comprar otra vez los peridicos. Pero, poco a poco, se convenci de que tal vez el
crimen nunca fuera descubierto, o de que lo fuera cuando el cadver, devorado por los
peces y por la corrupcin, ya no pudiese ofrecer pista alguna a los forenses, cuando la
medalla de latn que esconda en las tripas hubiese quedado sepultada en el cieno del
fondo, cubierta de xido y verdn, como una reliquia indiscernible. Antonio, por supuesto,
se haba deshecho de las pertenencias del tiparraco, as como de las ropas, ensangrentadas y
hechas jirones, que l llevaba en la noche funesta, arrojndolas al chubesqui con el que
calentaba su tabuco; y, a medida que sus heridas restaaban, creca en l la confianza de
que el crimen quedase impune. Hasta sus sueos empezaron a ser plcidos, o siquiera
inmunes, felizmente inmunes, a los vapores venenosos que en las primeras semanas los
infectaban. Y en sus sueos siempre apareca, como una tierra de promisin, el fantasma
grato de Carmen.
Juntos para siempre. Se repeta una y otra vez, en una letana alborozada, aquellas
palabras que Carmen le haba dicho a modo de despedida en el Retiro; las repeta antes de
quedarse dormido, a modo de ensalmo protector, y repitindolas de nuevo al despertar
lograba hacer ms llevadero su encierro. Aquellas palabras eran la brjula que el mapa
jeroglfico de su vida precisaba para hacerse inteligible; y, con frecuencia, se sorprenda
urdiendo sonrojantes proyectos conyugales para un futuro que se vislumbraba cercano, o
repasando la seccin de anuncios por palabras de los peridicos, en busca de algn negocio
que se traspasara o de algn local que se ofreciese en alquiler por un precio mdico. Y,
cuando encontraba alguno que se ajustaba a sus pretensiones, lo sealaba con lpiz y
arrancaba la hoja del peridico, que doblaba muy esmeradamente y guardaba en el cajn de
la mesilla, como quien guarda una garanta fiduciaria. Anticipaba el da, cada vez ms
prximo, en que por fin se decidiera a quebrantar su encierro y visitar a Carmen en su casa
de Cuatro Caminos; el da en que ella se arrojase a sus brazos, llorosa y aliviada como l
mismo, y le presentase a su madre impedida, a la que tendra que ganarse sin adulaciones ni
aspavientos, demostrndole que el amor que profesaba a su hija era sincero y a prueba de
veleidades. Y de nada estaba tan seguro como de poder probarlo.
En sus ensoaciones insensatas, trataba de convencerse de que el recuerdo de
aquella noche funesta, lejos de constituir un impedimento a su amor, se convertira en

cimiento de su fortaleza. Pero aqu su fantasa titubeaba, porque algo le deca que los
consorcios de vida no funcionan como las sociedades criminales; y que lo que en una
sociedad criminal acta como amalgama en un consorcio de vida acta como disolvente.
Para distraer estas aprensiones, se engolfaba en la lectura de los peridicos, que por
aquellos das dedicaban varias pginas a las batallas que se libraban en el frente ruso. El
tono exultante con que, apenas un ao antes, se celebraban los avances del ejrcito alemn
y la anhelada derrota del comunismo haba sido sustituido por otro mucho ms cauteloso,
erizado de reticencias y recelos; y la germanofilia desatada de antao haba cedido paso a
una ambigedad o tibieza calculada en la que no faltaban alusiones poco halageas a una
maniobra con la que Hitler, atascado en Leningrado y fracasado en su intento de alcanzar
Mosc, trataba de apoderarse de los yacimientos petrolferos del Cucaso. De los
divisionarios espaoles nada se deca, salvo que permanecan embarrancados en el sector
de Leningrado; y con esta escueta mencin tranquilizadora se despachaba la participacin
nacional en la guerra, tan magnificada mientras pareca segura la victoria alemana. La
Divisin Azul, que haba inspirado las ms encendidas loas entre los turiferarios del
Rgimen, se haba convertido ahora en una enojosa rmora que dificultaba o haca
inverosmiles los esfuerzos de neutralidad y las aproximaciones discretas a los aliados; y,
aunque veladamente, ya se empezaba a hablar de su desmantelamiento.
Los divisionarios que volvan de Rusia, relevados despus de padecer mil
penalidades en el frente, a menudo mutilados por la artillera enemiga o vctimas de la
congelacin, no eran jams entrevistados, independientemente de que regresaran
desengaados o irreductibles en su lealtad a los viejos ideales. La neutralidad pregonada
por el Rgimen exiga a los peridicos un deber patritico de silencio; y los peridicos,
indesmayables en su patriotismo, se inventaban mil historias de candente actualidad
que mantuvieran entretenidos a sus lectores, sin necesidad de que la censura se las
inspirase: un da era la rivalidad entre dos toreros que se disputaban los favores de una
cupletista que de buena gana se hubiese repartido entre ambos; otro da era la rivalidad
entre dos equipos de ftbol que se disputaban el ficha je de un delantero que se debata
entre la querencia del corazn y la querencia del monedero (siempre ms pujante esta
ltima). No faltaban tampoco las estampas costumbristas y castizas, tan del gusto
nostlgico del espaolito medio: las tribulaciones de un organillero de Chamber que ya no
encontraba piezas de recambio para su organillo; las habilidades reposteras de las monjas
salesas del convento de la Visitacin; el fallecimiento de la castaera que cada otoo
instalaba su puestecillo en la plaza de la Cebada; la limpieza del estanque del Retiro
decretada por el Ayuntamiento.
All estaba la noticia. A dos columnas: Vacan el estanque del Retiro para limpiar
el cieno del fondo, que en algunas zonas alcanzaba medio metro de grosor.
Antonio peg un respingo, golpeado por la incredulidad. A la incredulidad sigui
una reaccin pnica: sinti la pululacin del miedo, como un ro que se desborda o un
hormiguero en desbandada, invadiendo cada clula de su cuerpo. Arroj el peridico al
suelo y se levant del camastro como posedo por el azogue; la sangre le bata las sienes, le
bataneaba las sienes, como la galerna golpea con su oleaje el malecn. De repente, las
paredes de su tabuco parecan estrecharse, el suelo perda consistencia, sus piernas se
tornaban arenosas, una niebla arcnida le anegaba los pulmones, impulsada por los latidos
desbocados de su corazn. Volvi a tumbarse, incapaz de tenerse en pie, y prob a respirar
hondo, una, dos, tres veces, como el buzo que emerge despus de una larga zambullida.
Pens absurdamente que todo haba sido una alucinacin, fruto del encierro y el

aislamiento.
Tom otra vez el peridico. Pero la noticia segua all.
El cronista refera las labores de dragado del estanque con una suerte de inocente
minuciosidad. Los limpiadores municipales se haban tropezado, al vaciarlo, con una
autntica Atlntida del deshecho: ms de cuarenta mesas, doscientas sillas, papeleras,
carritos de beb, varias urnas cinerarias y hasta una caja de caudales descerrajada; y, por
supuesto, infinidad de objetos menudos e incongruentes: bolsos y zapatos, gafas y botellas,
navajas y fiambreras, anillos de compromiso y alianzas matrimoniales, relojes de pulsera y
sabonetas, como una escombrera de bazar que aguardase el inventario de un arquelogo o
un chamarilero. Tras la enumeracin catica, el cronista probaba a hacer poesa de
pacotilla, imaginando los avatares que habran corrido tales objetos, antes de quedar
arrumbados en aquel cementerio sumergido. Tal vez para tranquilizar a los miembros de
alguna sociedad protectora de animales, se especificaba que los cientos de carpas halladas
en el estanque, algunas del tamao de atunes y ms longevas que Matusaln, haban sido
trasladadas a un acuario, hasta que concluyese el dragado y el agua del estanque fuese otra
vez repuesta. An falta por remover el cieno del fondo, acumulado durante dcadas
aada el cronista. Se ruega a los madrileos que se abstengan de pasearse sobre este
lecho de inmundicias, pues podran cortarse un pie y contraer una infeccin.
Y con esta recomendacin tan estrambtica conclua la crnica. Ni palabra del
cadver. Como si se lo hubiese tragado el cieno. O las carpas.
Nunca hasta entonces haba experimentado Antonio esa suerte de curiosidad
malsana que impulsa a algunos criminales a regresar al lugar donde perpetraron su crimen.
Tal reaccin la hubiese juzgado hasta un segundo antes un sntoma de debilidad delatora;
pero ahora esa curiosidad malsana se le impona apremiante, como una necesidad, tal vez
porque albergaba, en medio de su ofuscacin, la secreta esperanza de que tan rocambolesca
noticia fuese en realidad apcrifa, una tomadura de pelo o chascarrillo que anticipaba en
tres meses las inocentadas navideas. O tal vez, incluso, Antonio aguardase una resolucin
inverosmil o milagrosa del episodio: por ejemplo, que el cadver del tiparraco hubiese
desaparecido como por arte de ensalmo; que la podredumbre de las aguas hubiese acelerado
su descomposicin; que la voracidad de las carpas hubiese dejado su esqueleto mondo y
lirondo; que con el trasiego del dragado el ca-dver hubiese acabado en cualquier vertedero
de las afueras, mezclado con otras inmundicias sin dueo. Empezaba a declinar la tarde
cuando lleg al parque del Retiro; era la hora predilecta de los enamorados, la hora en que
las seoritas de buena familia se dejan cortejar por los petimetres y las criadas retozonas se
dejan sobetear por los tunantes.
Pero aquella tarde las ceremonias asiduas del cortejo y el apareamiento haban
quedado suspendidas. Haba en el aire una pesantez hmeda, casi tropical, que se tornaba
ftida y viscosa en las proximidades del estanque. Antonio se hizo un hueco entre los
curiosos que se agolpaban sobre la barandilla, siguiendo las labores de limpieza de los
empleados municipales.
Menuda peste dijo, por pegar la hebra con uno de aquellos curiosos. Pues s
que tena que haber mierda ah dentro...
Para parar un tren entr al trapo el desconocido. Cuatro horas llevo aqu y no
han parado de sacar cachivaches. Y qu cantidad de bichos muertos, no se lo puede
imaginar!
Una excavadora se haba quedado atollada en mitad del estanque, como un
dinosaurio paraltico. Un grupo de operarios trataba de empujarla, pero las ruedas pati-

naban en el lodo al girar, embadurnando con sus salpicaduras a cuantos se congregaban en


su derredor.
Bichos? Qu tipo de bichos?
Todo tipo de bichos. Gatos y perros a punta pala repuso el curioso. La gente
tiene muy malas entraas; y cuando se cansa de un animal viene aqu y lo ahoga. Y cras
no digamos! Camadas enteras han sacado.
Las nubes de mosquitos alcanzaban densidad de holln sobre el lecho del estanque.
Antonio dirigi la mirada hacia el lugar donde crea haber arrojado el cadver del
tiparraco; observ que el cieno haba sido removido por esa zona y amontonado como
estircol.
Y fiambres no han encontrado? inquiri todava Antonio.
Volva a sentir la pululacin del miedo, como un hormiguero en desbandada. El
curioso apunt hacia un grupo de hombres que no vestan mono de dril, a diferencia de los
operarios. Llevaban las manos enguantadas, y alguno ni siquiera se haba quitado el
sombrero.
Ve a esos tipos que caminan encorvados? Yo dira que son de la bofia. No s qu
andarn buscando, pero no me huelo nada bueno. Claro que a ver quin es el bonito que
huele algo bueno en medio de esta peste.
Antonio trat de sonrer; pero, al hacerlo, sinti que los labios se le resistan, como
si estuviesen cosidos con varios puntos de sutura. El curioso con el que haba pegado la
hebra era un hombre plido y enjuto, de mirada escrutadora y bigotillo fino como una
lombriz. Vesta una chaqueta floja que se le abolsaba debajo de los sobacos; y en el sobaco
izquierdo se le adivinaba un extrao bulto, como si le hubiese crecido una buba. Antonio
trat de afectar calma, pero la sangre volva a batanearle las sienes.
Y que lo diga. Casi se marea uno murmur.
Y se apart de la barandilla, dejando el sitio a otros curiosos que pugnaban por
hacerse un hueco. El desconocido se volvi, como para hacerle un vago gesto de despedida;
haba en sus ojos un sbito brillo suspicaz, y un leve fruncimiento en sus labios que haca
vibrar las guas de su bigotillo. Antonio a duras penas se sostena sobre las piernas, que
volvan a ser de arena; pero fingi unos andares despreocupados hasta donde supuso que
alcanzara el escrutinio del desconocido, a quien ya haba identificado quiz un tanto
paranoicamente con un polica de incgnito. Luego, recordando el bulto de su chaqueta
debajo del sobaco, arranc a correr como un poseso por los senderos ms intrincados del
Retiro. Se haban esfumado sus ltimas y peregrinas esperanzas: el cadver del tiparraco
haba sido sin duda descubierto; tal vez, incluso, para entonces ya le hubiesen practicado la
autopsia, y encontrado la medalla de latn que los conducira hasta l. Antonio no tena
conciencia de estar inscrito en ningn censo municipal y careca de antecedentes penales;
pero la medalla llevara hasta la inclusa de Embajadores a los maderos, que no tendran ms
que indagar entre mangantes y descuideros para dar con su paradero. Tena que llegar al
tabuco de la calle del Amparo antes que los maderos, para recuperar el dinero de los
ltimos palos y desaparecer por algunos meses; con dinero podra abrir muchas puertas, y
tambin cerrarlas con siete llaves a sus perseguidores.
La noche descenda sobre el barrio de Lavapis como una mortaja sucia. Era esa
hora malencarada en que se empiezan a borrar ios contornos de las cosas, en que se ahonda
la penumbra de los portales y los adoquines del pavimento empiezan a exudar un brillo
mugroso, como si anhelasen el refresco de una sangre annima; la hora en que los gandules
y las busconas salen a darse un garbeo, en pos de algn despistado al que poder sablear, o

tal vez hincar la navaja. Pero aquella noche las callejuelas de Lavapis parecan atenazadas
por un misterioso toque de queda; y de las ventanas de las casas, con las persianas bajadas
como crespones y las macetas de geranios mustios como crisantemos, no brotaba el
guirigay de radios encendidas, trifulcas conyugales y nios llorones caracterstico del
barrio, sino apenas un bisbiseo como de responso o concilibulo. Entendi la razn cuando,
desde lejos, vislumbr el tumulto que se haba organizado en la calle del Amparo, a la
altura del edificio donde se hallaba su tabuco: distingui un coche con el motor ronroneante
apostado ante el portal, uno de esos coches camuflados que la bofia usaba por discrecin en
sus pesquisas y prendimientos (y que, paradjicamente, resultaban ms reconocibles que
los propios coches celulares); y, en derredor del coche, un corro de vecinos que se hacan
lenguas entre s y se explicaban ante un par de agentes de aspecto adusto o slo
circunspecto. Antonio distingui tambin a varias putas de la casa de lenocinio paredaa,
cariacontecidas y sbitamente pudorosas, envueltas en mantas y toquillas que tapaban sus
vergenzas y con ese aire de ofendido pasmo que se le queda a la gente cuando descubre
que en su vecindad vive un asesino al que siempre haban tomado por un don nadie.
Antonio retrocedi con pasos sigilosos antes de ser visto, evitando correr esta vez,
para no atraer la atencin de los vecinos. Extraamente, ahora que se confirmaba que su
crimen haba sido destapado, lo embargaba una tranquilidad que disolva las zozobras de
las ltimas semanas. Saba que todo estaba perdido: en el tabuco los maderos hallaran el
dinero reunido en los ltimos palos, que ingenuamente haba ahorrado con la esperanza de
establecerse y fundar algn negocio con Carmen; y ese dinero servira para incriminarlo
definitivamente. No tardaran en pillarlo, en llevarlo ante un tribunal, en condenarlo a
garrote; pero le restaba el consuelo de saber que no podran encontrar nada en el tabuco que
inculpase a Carmen. Enseguida este consuelo se ti de despecho y amargura, pues si en el
tabuco no iban a encontrar ningn vestigio que lo relacionase con Carmen no era porque l
antes se hubiese asegurado de destruirlo, sino simplemente porque nunca haba posedo
nada que fuera de Carmen, nada que testificara su amor nunca formulado. Un amor sin
reliquias es un amor imaginario, sostenido sobre el vaco; y esta certeza lo anegaba de una
afliccin mucho ms lacerante que su recin adquirida condicin de prfugo. Por un
instante, pens (pero sus pensamientos se haban desbocado, en tropel confuso) que deba
despedirse de Carmen antes de desaparecer; pens que un abrazo de Carmen, premioso
como el de una novia que se despide en el andn del soldado que marcha al frente, bastara
para aliviar su afliccin; pens que verla por ltima vez, escuchar su voz quebrada,
consolar su llanto o fundirse con l, infundira sustancia a ese amor quimrico y fortaleza a
las largas noches de ausencia que se avecinaban. Pero enseguida desestim esta idea, por
desquiciada o vanamente sentimental. Haba decidido cargar sobre sus espaldas, sin
involucrar a Carmen, el crimen cuya responsabilidad compartan; y tendra que actuar en
consecuencia hasta el fin. Para dilatar ese fin slo le restaba la huida. Pero adnde?
Se imagin, como un polizn o un buhonero, viajando en trenes sonmbulos,
durmiendo en despoblados, escondido en las fragosidades de la sierra, como esos maquis
ilusos que entretenan los juegos cinegticos de la Guardia Civil. Se imagin perdido en el
anonimato de la muchedumbre, emboscado detrs de alguna identidad robada, mendigo en
hospederas de caridad, temeroso siempre de las sombras que se agazapan al fondo de la
noche, huidizo de la mirada escrutadora o desconfiada de los desconocidos. Antonio
empezaba a comprender, o siquiera a barruntar, en qu consista la vida del prfugo, solo
ante la vastedad del universo, solo ante el silencio de Dios, acechado por un monstruo de
mil ojos que tal vez slo fuese el espectro del miedo, o la proyeccin de sus

remordimientos; y notaba cmo su nimo se encoga como un caracol en la concha, retrado


ante una suerte de horror metafsico. Haba dejado atrs las grutas de Lavapis; al
desembocar en la calle de Alcal, ese horror se hizo ms ensaado y pujante, como si la
magnitud de los edificios que se erguan en ambas aceras agigantase su insignificancia.
La noche tena un no s qu de barracn ruinoso, subrayado por el petardeo de los
gasgenos y las restricciones elctricas. Slo en la confluencia con la avenida que los
madrileos siempre haban llamado Gran Va, pese a los sucesivos bautismos forzosos
impuestos por la coyuntura poltica (avenida de Rusia en los aos de la sangre, ahora
avenida de Jos Antonio, en honor al mrtir de la Falange), haba un edificio que se atreva
a desafiar o infringir tales restricciones. Era la Secretara General del Movimiento, desde
cuyos balcones Ramn Serrano Suer, el cuadsimo de Franco, disfrazado de Conde
Ciano, con impoluto uniforme blanco y gafas ahumadas, haba pronunciado la clebre
sentencia condenatoria: Rusia es culpable!. Y, al conjuro de aquellas palabras, una
multitud enardecida haba enarbolado un bosque de banderas y desfilado al comps del
Cara al sol, cuyos versos brotaban de las gargantas como un rugido jubiloso, ebrio de
venganza o renacido orgullo, y ascendan al cielo como ofrendas votivas. Al calor de las
soflamas, decenas de miles de jvenes se haban alistado en los banderines de enganche,
deseosos de incorporarse como voluntarios a la campaa militar que Alemania haba
lanzado contra la Unin Sovitica, que se presuma fulminante, como todas las que hasta la
fecha haba lanzado Hitler. Desde entonces, ni siquiera haba transcurrido ao y medio;
pero en tan corto lapso, Rusia se haba revelado inexpugnable: all sucumba el ejrcito
alemn, entre una mortandad pavorosa; all la Divisin Azul se desangraba lentamente,
entre escaramuzas que la diezmaban, relevos que nunca llegaban y el creciente desapego de
Franco, que no haba vacilado en defenestrar a su otrora todopoderoso cuadsimo, en un
guio a los aliados. Ya slo los falangistas ms tozudos o exaltados confiaban en la derrota
de los rusos; y, poco a poco, esos falangistas iban siendo despojados de mando, o
despachados a provincias, como mercancas averiadas. Pero todava alguno se resista al
traslado y a la domesticacin; todava alguno confiaba en el regreso de las banderas
victoriosas. Tal vez slo fuese el estertor de un idealismo trasnochado, o un aspaviento de
bravuconera.
Los franceses elevaron la razn a un pedestal, como si fuera una diosa. Nosotros
tenemos que elevar la fuerza.
Se haba formado, junto al portal de la Secretara General del Movimiento, un corro
de falangistas jovenzuelos y chillones, tal vez quince o veinte, uniformados con la camisa
azul mahn que no lograba ocultar su procedencia burguesa y universitaria. Se les iba toda
la fuerza por la boca, como suele ocurrirles a quienes viven entre libros; y hablaban por los
libros que haban ledo, que eran pocos y teorizantes.
La fuerza es ms hermosa que la razn deca uno.
Y quin sabe si la verdadera razn no ser la razn de la fuerza? propona
otro.
La fuerza es ms poderosa que la razn, y ms justa retrucaba otro ms,
enardecido por la liza verbal, porque brota cuando la razn se ha excedido y extralimitado.
Es que la fuerza es la expresin verdadera de la justicia. Lleva en la punta de las
bayonetas la justicia de Dios.
Y as prosiguieron durante unos minutos, enzarzados en una logomaquia o juego de
sentencias floridas. Mediante tales alardes retricos competan por emular al doncel Jos

Antonio, que al menos haba defendido aquellas entelequias con la propia vida, al igual que
los voluntarios que haban marchado a Rusia, sus discpulos de la primera hornada.
Pero aquellos jovenzuelos no parecan muy dispuestos a emular a su fundador;
preferan la sofistera y la charada de saln, el jeribeque y la pamplina grandilocuente.
Antonio haba aflojado el paso, esperando que se disolvieran pronto.
Los espaoles somos fuertes de cuerpo y espritu remat el que tena la voz
ms recia. Y, llegado el caso, sabremos morir como arcngeles con camisa azul y casco
de acero. Arriba Espaa!
Y, como si la invocacin patritica actuase a modo de ensalmo, todos alzaron al
unsono el brazo derecho y entonaron el Cara al sol, que en sus bocas sonaba blandengue y
sin enjundia, como una tonadilla de jira campestre. Cantando esta versin pastuea del
himno falangista se fueron Gran Va arriba, al paso alegre de la paz, dispuestos a
impresionar a las putas de Chicote. A otros tal vez los hallase la muerte, all en Rusia; a
ellos, desde luego, no. Su puesto no estaba bajo la noche clara, arma al hombro y en lo alto
las estrellas, sino en las mamandurrias que les prometa la neutralidad del Rgimen.
Antonio apret el paso, aprovechando la disolucin del corro. Slo cuando pasaba
ante el portal de la Secretara General del Movimiento, repar en un hombre que
contemplaba con una suerte de hastiado desapego las expansiones de los falangistas
retricos. Era tambin joven como ellos, si acaso unos pocos aos mayor, pero era la suya
una juventud grave, casi funeral, excavada de arrugas y curtida de sinsabores; en el lado
izquierdo de la cara una mancha prpura, a modo de antojo, le aada un aire de
vulnerabilidad. Era una mancha del tamao de un puo, de contornos accidentados como
un fiordo, que le naca en el rabillo del ojo y se extenda hasta la mandbula, cubrindole la
mitad de la mejilla.
Menudos arcngeles de mierda estis vosotros hechos! murmur el hombre de
la mancha. No valis ni para tomar por culo.
Fumaba un cigarrillo que casi le quemaba los labios, de tan consumido. Cuando
arroj la colilla al suelo lo hizo con ira mal contenida, casi de un manotazo. Entonces
repar en Antonio; e inopinadamente, tras una primera reaccin de estupor o incredulidad,
avanz hacia l con los brazos abiertos.
Gabi, amigo! exclam exultante Desde cundo ests en Madrid? No saba
que te hubiesen repatriado...
Antonio sonri, entre cohibido y aturullado.
Me temo que me confunde con otra persona...
El hombre de la mancha todava necesit acercarse ms a Antonio para cerciorarse
de su error. El aliento le ola a co; pero era un olor clido y benefactor.
Ya me perdonar se excus. Lo confund con un camarada que dej en
Rusia.
Se parece usted una barbaridad a l.
La mancha del rostro, que al principio Antonio haba confundido con una marca de
nacimiento era, en realidad, tejido fibroso mal cicatrizado, resultado tal vez de una herida
de metralla.
Nada, nada, no se preocupe dijo Antonio, cabizbajo. Para su sorpresa, hablar
con aquel desconocido mitigaba su desazn. Espero que, al menos, su camarada regrese
sano y salvo.
El hombre de la mancha en la cara ri con una franqueza jovial que contrastaba con
la gravedad de su mirada.

Tendrn que traerlo a rastras! Menudo es Gabriel! Mientras haya una posicin
que defender no lo mueve ni Dios. Y, tras la hiprbole, recuper el tono sombro:
Adems, mejor que no vuelva. Donde estn los ruskis, que se quite esta gentuza.
Y solt un bufido cmplice, en el que se resuma su opinin sobre los falangistas
retricos, a quienes ya no se oa cantar el Cara al sol, tal vez porque sus mpetus canoros
haban sucumbido ante los encantos de las putas de Chicote.
Pues me temo que esto es lo que hay... dijo Antonio, azorado, e hizo ademn de
proseguir su camino.
Pero el hombre de la mancha en la cara necesitaba desahogarse: Slo de pensar
que hemos estado pegando tiros, primero en Espaa y despus en Rusia, para engordarlos,
se me revuelven las tripas!
No habr sido slo para eso, hombre. Y tampoco sern todos iguales...
Que no? se enardeci el desconocido. Me pidieron de la Jefatura del S.E.
U.
que viniera a darles una charla sobre mi experiencia en Rusia, y no asistieron ms
de treinta o cuarenta. Treinta o cuarenta valientes tampoco est tan mal, me dije! As que
les solt una arenga sobre el valor de la camaradera y la gloria que aguarda a quienes
combaten el comunismo en su madriguera. Al final los exhort a alistarse como voluntarios
en la Divisin. Y sabe cuntos dieron un paso al frente?
Qu s yo... No creo que fueran muchos.
Ni uno, amigo! Ni uno solo! Se achantaron como eunucos. Y luego ya ve cmo
se les llena la boca de palabras rimbombantes y cmo cantan a pleno pulmn. Pero si hay
que pegar tiros se la envainan enseguida. Los tiros que los peguen los pobres, que ellos
tienen que asegurarse el futuro! Y esta juventud de mierda es la que nos va a gobernar. Me
corto el cuello si, antes de que pasen diez aos, no se han apoderado del pas y se ren de la
sangre de los camaradas muertos en Rusia. Ya lo ver, ya! Se dedicarn a hinchar sus
estmagos, a costa del obrero y del campesino.
La cicatriz de la cara le palpitaba como un corazn autnomo, crdena de sangre en
ebullicin. Una idea acaso suicida asalt entonces a Antonio: procur espantarla, pero la
idea ya se haba infiltrado en sus pensamientos; y, extraamente, se crea con valor para
llevarla a cabo. Morir en la nieve, all en la lejana Rusia, se le antojaba de repente ms
reparador y noble que morir en el cadalso. El hombre de la cicatriz prosegua: Todava
me acuerdo de todos aquellos ricachos y burgueses que fueron a despedirnos a la estacin
cuando marchamos a Rusia: Hala! Hala! A defender la civilizacin cristiana!.
Cabrones! Saban bien que con esta Divisin Espaa pagaba la deuda que tena pendiente
con Hitler, y que as no habra peligro de guerra para ellos. Nosotros slo hemos sido los
sacos terreros que han protegido sus intereses. Qu asco me dan!
Hablan de Dios y de la Patria mientras se dedican a sus trapicheos y se arriman al
brasero poltico. Si Jos Antonio levantase la cabeza, se morira otra vez del susto...
El hombre de la cicatriz call, desfondado o afnico. Por la calle de Alcal se vean
algunas parejas enlazadas que salan de los cines susurrndose ternezas; muchas veces
Antonio haba ambicionado ser el novio o marido de una de aquellas mujeres perfumadas y
rutilantes, conformndose a la postre con lograr los favores de alguna golfilla harapienta.
Pero desde que conociese a Carmen, no haba vuelto a ambicionar a ninguna otra mujer; y
no saba si sentirse orgulloso o ridculo por ello.
Pero perdone, lo estoy aburriendo... se excus el hombre de la cicatriz,
frunciendo los labios en un rictus de mortificacin.

Se equivoca por completo, seor dijo Antonio, abandonando su


ensimismamiento. He venido a alistarme. Algo habr que hacer para que esos cabrones
no se salgan con la suya!
Ahora su voz sonaba resuelta, exultante casi. Se senta como una polilla que
revolotea en torno a la llama de una vela; saba que sus alas podan prenderse en cualquier
momento, pero cuanto ms cerca estaba de tocar el fuego, ms seguro tambin de cumplir
su destino. El hombre de la cicatriz se estremeci, como si en su interior se debatieran
ilusiones marchitas e ilusiones renacidas, en una batalla que no conceda tregua.
Est seguro de lo que dice? Le advierto que Rusia es un infierno...
Y se llev la mano a la cara, donde haban quedado esculpidos sus tormentos.
Antonio no flaque:
Usted regres. Y esta noche vino aqu para animar a otros. Slo una victoria en
Rusia puede parar los pies a los aprovechados y a los vendidos.
Siempre haba mostrado Antonio una habilidad cama-lenica para mimetizarse con
los ambientes en los que se desenvolva; pero aquella asimilacin del discurso falangista
ms intemperante le sorprenda incluso a l mismo.
Tiene guasa dijo el hombre de la cicatriz en la cara. Esas o parecidas
palabras las hubiera firmado mi amigo Gabriel, con quien antes lo confund.
Natural. No podemos entregarnos sin lucha.
El hombre de la cicatriz asinti, agitado por una emocin que pugnaba por alzarse,
entre la escombrera de los desengaos. Atolondradamente, abraz a Antonio.
Me llamo Francisco Cifuentes, pero prefiero que me llames Pacorris; as me
bautizaron los camaradas en Rusia. Al sonrer, la parte de su rostro estragada por la
cicatriz pareca contraerse en un rictus de dolor vergonzante. Y t...?
Antonio Expsito, para servirle dijo l, en un murmullo cohibido.
A m no tienes que servirme, Antonio. Ni a m ni a nadie, entendido? lo
corrigi con prontitud. Su aliento, clido y fragante a co, lo volvi a reconfortar. Y haz
el favor de tutearme. Ahora mismo nos vamos a tomar una copa juntos y me cuentas ms
despacio cmo es que has tomado esa decisin.
Desde la plaza de Cibeles suban en reata hasta una docena de taxis, como buitres
merodeando a la clientela que pronto saldra de los bailes y teatros de la Gran Va. En otro
tiempo, antes de asociarse con Carmen, Antonio haba merodeado por el Pasapoga y otros
locales por el estilo, para ganarse unas pesetillas, buscando acomodo a aquellos ricachones
que precisaban con urgencia un taxi, las ms de las veces porque no les convena que los
viesen en pblico con las mujeres que los acompaaban, fulanas de postn o querindongas a
las que mantenan bajo cuerda, con la guita del estraperlo. Muchas veces, al poner la mano
para recibir la propina de aquellos hombres que ni siquiera lo miraban y soltaban aquellas
monedillas casi como un alivio fisiolgico de su hartura, como se suelta un eructo despus
de haber comido, Antonio haba sentido crecer la rabia en el pecho. Ahora se dispona a
hacer de saco terrero para aquellos hombres, en algn remoto andurrial de Rusia.
Mejor la copa la dejamos para luego se excus. Primero voy a alistarme.
Cifuentes hizo ademn de impedirle el paso, pero viendo la determinacin de
Antonio cedi, un tanto mohno o lastimado.
Te acompaar, camarada.
No tienes por qu molestarte. Puedes esperarme aqu.
No es molestia ninguna. Yo me conozco bien el sitio dijo, y lo precedi, con
una ostensible cojera, hasta el ascensor, que tena algo de confesionario con espejos

irreverentes en las paredes. El bandern de enganche est en la sexta planta, en la Jefatura


del S.E.U. Todava habr alguien por all. Y, tras cerrar las portezuelas de la cabina y
pulsar el botn que pona en marcha el ascensor, Cifuentes sigui hablando para tapar el
silencio: Combat como alfrez provisional en nuestra cruzada, y otra vez como alfrez
en la Divisin Espaola de Voluntarios. Me hirieron durante la bolsa del Volchov, en el mes
de junio, y me evacuaron al hospital de Riga. Se alz la pernera del pantaln, para
mostrar una pantorrilla zurcida de costurones. La metralla ruski me dej intil para el
combate y me devolvieron a Espaa. Quizs as acabe la carrera de medicina de una
puetera vez!
El ascensor anunci el final del trayecto con una sacudida que hizo retemblar la
cabina, como si la golpease la onda expansiva de una bomba. Cifuentes lo mir largamente,
con uncin y piedad, como si mirase a un hermano pequeo; su voz son ms aplomada,
casi solemne:
Aquella guerra no se parece a ninguna otra que haya habido antes, Antonio. La
nuestra, en comparacin, fue como de juguete.
Y remat la confidencia con un mohn que la cicatriz de la mejilla convirti en algo
parecido a un puchero. A Antonio lo desconcert, y tambin lo abrum, tanta cordialidad,
procedente de un desconocido de quien nada saba apenas; y, por un instante, lament de
veras no poder sincerarse con l, no poder revelarle la razn que lo empujaba a una
decisin tan insensata, no poder ni siquiera encomendarle a Carmen, a quien ya se haba
resignado a perder para siempre. Pero no tard en espantar aquella insidiosa debilidad:
La decisin est tomada, Pacorris. Me acompaas?
Por la Jefatura del S.E.U. an se pavoneaban unos cuantos falangistas jovenzuelos,
enzarzados en su logomaquia de consumo interno y con las mangas de la camisa azul
mahn remangadas, como si se aprestasen a segar un campo. Un fluorescente averiado
emita, al fondo del pasillo, un zumbido de abejorro moribundo, y llenaba la penumbra de
rfagas de luz intermitentes.
Alfrez Cifuentes! exclam uno de los falangistillas, con una fingida alegra
que son condescendiente. Qu te trae de nuevo por aqu?
Pero algo debi de intimidarlo en el gesto funeral de Cifuentes, porque enseguida
adopt una actitud ms servicial, al igual que los otros falangistillas del corro, que
interrumpieron su chchara, como nios pillados en una travesura. Los destellos del
fluorescente averiado aadan a su estampa poco gallarda una ptina de palidez o canguelo,
como si todos acabasen de vomitar los bofes, o estuviesen a punto de hacerlo.
Pues ya lo ves dijo Cifuentes con sorna. Os traigo a un joven del pueblo que
quiere alistarse en la Divisin. Lo que no habis tenido cojones para hacer vosotros.
Un latigazo de ofendida ira les trep al rostro; pero enseguida se arrugaron, como
prepucios en cuaresma:
Son decisiones que hay que reposar y consultar con la familia, alfrez...
Reposar sobre todo, para hacer mejor la digestin. As echaris una buena tripa,
valientes.
Los falangistillas se haban arredrado; pero no era su miedo el del cobarde que se
retira del campo con el rabo entre las piernas, sino el de la hiena paciente que aguarda la
cada en desgracia del enemigo en quien ha detectado signos de agotamiento o soledad.
Antonio calcul que el momento en que la jaura de los medradores sin escrpulos
se abalanzara sobre los joseantonianos tozudos, al estilo de Cifuentes, era inminente. Pero
l no estaba all para asistir a querellas intestinas; y cada minuto perdido, con la bofia

siguindole la pista, era precioso:


Seores dijo, afectando modestia, yo les rogara que no se peleen por mi
culpa.
Slo he venido a alistarme...
El silencio hosco entre los contendientes, que el zumbido del fluorescente averiado
preaba de malos presagios, tard todava un poco en romperse. Al fin habl el falangistilla
que pareca ostentar la voz cantante en el grupo: Sgame.
Cifuentes le apret someramente el brazo, infundindole valor, y lo acompa,
como si fuera su padrino en un rito inicitico, hasta la dependencia que los falangistillas
haban dispuesto como bandern de enganche. De las paredes, junto a los consabidos
retratos del Generalsimo y del Ausente, respaldando uno a cada lado el escudo del
Sindicato Espaol Universitario, con el cisne blanco del cardenal Cisneros coronado por el
yugo y las flechas, pendan estandartes de la Divisin Azul, desflecados y polvorientos
como andrajos de un sueo que se pudre en los desvanes de la incuria. Sobre el escritorio
reposaban un crucifijo y una fotografa del general Muoz Grandes con la Cruz de Hierro
en el pecho, dedicada de su puo y letra. El falangistilla que haba asumido el mando del
grupo ofreci asiento a Antonio (no as a Cifuentes) y peror:
Por supuesto, doy por hecho que sabe que, al alistarse en la Divisin Espaola de
Voluntarios, lo hace bajo su entera responsabilidad, consciente de las obligaciones que
asume, que no son ante el Estado espaol, sino ante un Estado extranjero. Aguard el
asentimiento de Antonio, para proseguir en un tono ms protocolario o asptico: Su
afiliacin, por lo tanto, en nada compromete la posicin del Estado espaol en la guerra que
libran las potencias europeas, que es de estricta neutralidad. Declara que comparece ante
este bandern de enganche libre de apremio y coaccin, de manera voluntaria, y sin
constreimiento alguno?
La chchara leguleya del falangistilla le hizo temer por un momento que a esa
pregunta primera se sucediera un interrogatorio ms comprometido. Pero las preguntas
enseguida adoptaron un tono formulario, como de oficina del censo: nombre y apellidos,
edad, filiacin (inexistente), domicilio (que false sobre la marcha, sin dubitacin),
etctera. El falangistilla iba rellenando la hoja de afiliacin con una letra picuda y
esmerada, de nfulas notariales. Tendi la mano maquinalmente: Documento
acreditativo.
Perdone?
Su carn de identidad aclar el falangistilla, exasperado.
Antonio extrajo del bolso interior de la chaqueta la vieja cdula que le entregaron al
abandonar el hospicio, a punto de rasgarse en el doblez. El falangistilla la tom con
aprensin, como si en ella viajase una cepa de estafilococos.
Aqu no figura su oficio dijo, devolvindosela enseguida. A qu te dedicas?
, Haba transitado al tuteo sin solucin de continuidad, segn la moda impuesta por la
Falange. Pero en aquel tuteo no haba ni sombra de camaradera, slo una suerte de
agresividad desdeosa e inquisitiva.
Pues... al comercio respondi Antonio, procurando mantener la entereza de
nimo.
Al comercio? Comercio de importaciones y exportaciones? Su ocurrencia
fue saludada con una risita ahogada por los otros falangistillas que lo rodeaban.
Comercio mayorista? Qu tipo de comercio?
Minorista dijo Antonio, pero enseguida entendi que se estaba dejando tender

una trampa.
Algn documento que lo acredite? Inscripcin en el registro mercantil? Algn
recibo o certificacin de estar al corriente del pago de las tasas municipales?
Las risitas de los falangistillas se multiplicaban, toda-va en sordina, pero cada vez
ms taimadas. Antonio busc con la mirada a Cifuentes, en demanda de auxilio. La mancha
de tejido fibroso de su mejilla pareca congestionada de una sangre en ebullicin.
Soy vendedor ambulante solt Antonio, por sacudirse la impresin de
acorralamiento.
Ah, coo, vendedor ambulante! Pues entonces mustrame la licencia y listos.
Ahora el falangistilla haba afianzado los codos sobre el escritorio y volcado el
cuerpo hacia delante. Al fondo de su mirada titilaba la sospecha.
Vamos, a qu esperas lo apremi.
Es que la olvid en casa. Voy a por ella y vuelvo enseguida.
Antonio hizo ademn de levantarse, pero el falangistilla le apres una mueca,
conminndole a quedarse sentado.
Me huelo que tienes t mucho que esconder. Ya no se rea, ni buscaba la
hilaridad cmplice de sus camaradas.Confiesa. Tienes antecedentes? Por rojo, tal vez?
El miedo se difunda por su sangre, como una anestesia paralizante. Entonces
intervino Cifuentes, rebosante de una clera que le palpitaba en la cicatriz de la mejilla,
como un corazn autnomo. Bordeando el escritorio tom de los cuellos de la camisa al
falangistilla, alzndolo casi en volandas.
Cmo te atreves, sinvergenza? As tratas a un valiente que quiere entregar su
sangre por Espaa?
Cumplimos... cumplimos rdenes del Estado Mayor de la Divisin, alfrez
balbuci el falangistilla, en tono lastimero. Nos han pedido que extrememos las
precauciones. No quieren tener que repatriar ni a un indeseable ms.
Cifuentes lo solt, como quien se libera de un despojo. Su clera no haba remitido,
sin embargo:
Indeseables sern los lilas que me trajisteis esta tarde, que no han salido de las
faldillas de sus mams. Alguien que se ofrece como voluntario para combatir en Rusia no
merece ese nombre.
Otro falangistilla intervino, medroso:
En los ltimos batallones de marcha se han detectado elementos sospechosos,
alfrez. Ya sabe, gentes con ideas turbias que luego tratan de pasarse al enemigo. El Estado
Mayor nos exige desenmascararlos.
Entindalo: no lo hacemos por gusto apostill un tercero. Por cada caso de
mala conducta nos llevamos nosotros el rapapolvo.
Cifuentes, algo ms aplacado, puso las manos sobre los hombros de Antonio,
infundindole fortaleza, o tal vez reclamndosela. Pero Antonio, cabizbajo, empezaba a
lamentar su insensatez; tal vez entregndose a la bofia se hubiese ahorrado sobresaltos.
Pues de este hombre respondo yo dijo Cifuentes, zanjando la discusin.
Asumo por completo la responsabilidad.
El falangistilla que diriga el cotarro asinti circunspecto. Con una expresin
sardnica tendi a Antonio la hoja de afiliacin para que la firmase.
Me parece de perlas dijo, tendindole tambin la pluma con afectada
ceremoniosidad. La soldada es de dos marcos diarios, al cambio unas catorce pesetas.
Tienes que especificar a qu familiar deseas que se las enve el gobierno alemn.

Antonio traz un garabato ininteligible, la firma de un fantasma que certifica su


defuncin.
Es que no tengo familiares... Saba que esas catorce pesetas diarias le vendran
de perlas a Carmen, que as de paso conocera su paradero, al menos mientras estuviese
vivo; pero saba tambin que no convena dejar rastros que lo vinculasen con ella, si
deseaba evitarle el husmeo de los maderos. Que se lo manden al alfrez Cifuentes, l
sabr destinarlo a obras de caridad.
Devolvi la hoja de afiliacin al falangistilla, que ya no se molestaba en disimular
su regocijo:
Pues no se hable ms. A las seis de la maana parte de la estacin del Norte el
tren con destino a Logroo, donde se halla el cuartel de concentracin divisionario. All
recibirs la instruccin militar. Nosotros slo te podemos dar unas viandas para el viaje,
obsequio de la Seccin Femenina.
Le arrojaron sobre el regazo un pequeo petate con unas latas de sardinas arenques,
galletas y una botella de co que uno de los falangistillas adlteres rescat del fondo de un
armario. Antes de que pudiera reaccionar, Cifuentes carg con el petate como un solcito
escudero. La voz le temblaba, como herida por el orgullo o la piedad: Te acompao hasta
la estacin, amigo. Nos tomaremos unas copas juntos mientras estos chupatintas duermen
tranquilos en sus casitas, soando con arcngeles. Y, tras lanzarles la ltima pulla, casi en
un susurro paternal, trat de confortarlo: Te vendr bien entrar en calor, Antonio, ya lo
vers.
Pero el fro ya se le inmiscua en el alma, extenso y nevado como la estepa rusa. Era
un fro sin contornos ni horizontes, de una blancura cegadora, voraz como la misma muerte.

Segunda parte
Aquel fro que le roa el alma, como una premonicin del pramo incierto en el que
su vida se iba a internar, ya no lo abandonara. El propio Cifuentes, en la cantina de la
estacin, le advirti de las inclemencias del invierno ruso, narrndole, en un tropel de
imgenes dantescas agitadas por los vapores etlicos, historias de camaradas que, despus
de una guardia, al frotarse las orejas, se quedaban con ellas en la mano, frgiles como el
cristal y reducidas a aicos; o que, al descalzarse las botas para calentarse los pies, los
descubran hinchados y deformes, de un color crdeno que en la proximidad de las uas se
tornaba negruzco, como el de los garbanzos que se arrancan verdes de la mata, y que al ir a
rascarse, se quedaban con jirones de carne putrefacta entre los dedos, mientras los
huesecillos de las falanges aparecan mondos y como chamuscados. El tren que lo iba a
llevar a Logroo ya resoplaba en el andn, como un mamut derrengado; y la voz temulenta
del alfrez Cifuentes, Pacorris para los camaradas, se haca salmodia lcida y a la vez
alucinada, para ir a morir, como en un vomitorio, en el fondo panzudo de las copas de co:
El fro es el mayor enemigo del guripa, mucho peor que los propios ruskis le
anunci. Y el ms sigiloso: llega sin avisar, con un hormigueo que puede resultar hasta
placentero; y, cuando te quieres dar cuenta, ya te ha robado la cartera. Hay ms mutilados
por culpa del fro que de las balas enemigas. Protgete contra l.
Difcilmente poda protegerse contra el fro cuando ya lo tena dentro de s, como
una carcoma que iba limando su resistencia, matando a su paso todo rescoldo de esperanza,
de vigor, de mera humanidad. Pero Antonio acataba ese destino de paulatina extincin con
una suerte de plcida pasividad, como quien se inmola por salvar lo que ms quiere, lo poco
que quiere, lo nico que quiere. Murmur, atenazado por el pudor: Le puedo... te puedo
pedir un favor?
Qu cojones uno. Y cincuenta mil si es necesario Cifuentes, casi amorrado
sobre la copa de co, se irgui, como si le fueran a pasar revista. Aunque su disposicin
pudiera parecer fanfarrona, Antonio supo con certeza que cumplira cualquier recado que le
encomendase. T me dirs, camarada.
Hay una muchacha...
Tu novia, supongo se aventur Cifuentes.
Bueno, novia es mucho decir se avergonz Antonio. Se llama Carmen...
Carmen qu ms?
Antonio se qued mudo y desconcertado, como el pobre de pedir que ha atesorado
en sueos una fortuna y contado con delectacin cada moneda, para descubrir al despertar
que tal tesoro se ha desvanecido para siempre. En el andn donde aguardaba el tren para
Logroo un militar de baja graduacin, con pinta de sargento chusquero, hizo sonar un
silbato que son en la noche como una afrenta o una burla, convocando a los escasos
voluntarios que aguardaban con el petate y el miedo a cuestas.
Pues la verdad es que no lo s. Y antes de que el estupor de Cifuentes lo
ultrajase todava ms, aadi apresuradamente: Vive en el barrio de Cuatro Caminos, con
la madre que est tullida en la cama, enferma de esclerosis. Y tal vez se la pueda encontrar
en la plaza de las Ventas, vendiendo caramelos y cigarrillos...
Enseguida se dio cuenta de que era improbable que Carmen volviera a dedicarse a
su antiguo oficio, y mucho ms improbable todava que Cifuentes la encontrase en la plaza
de las Ventas, despus de haberle solicitado Antonio que no se dejara ver por los sitios que

antes frecuentaba.
Coo, pues s que me lo pones difcil dijo Cifuentes, sinceramente consternado.
Pero si preguntas por su barrio seguro que los vecinos te ayudan a localizarla
insisti Antonio con un apremio que sonaba delirante o caprichoso, como la peticin
postrera de un condenado en el patbulo. Te aseguro que es moza de las que no se
olvidan: un poco rubiasca, con unos ojazos de ternera, y... Se sorprendi dibujando en el
aire unas turgencias femeninas; el gesto, del que enseguida se avergonz, resultaba
incongruente y casi ridculo, mientras el silbato del sargento segua perforando la noche.
Una mujer de bandera.
Cifuentes asinti, condescendiente. Impost un tono como de concilibulo viril,
para que Antonio no se sintiera sucio o vulgar:
S, vamos, que lo tiene todo bien puesto, que no es una gach de esas que parecen
el palo de una escoba.
Eso quera decir.
A m tambin me gustan las mujeres que tengan donde agarrar abund
Cifuentes, en un esfuerzo por reconfortar a Antonio. A las flacas que las aguante su
madre. Parece como que te van a poner una denuncia si les miras el culo. Y con razn,
porque mirar un culo liso tiene delito!
Antonio hizo un gesto de embarazo, a la vez que sealaba el tren que lo aguardaba.
Cifuentes dej unas monedas sobre el mostrador, que tintinearon como la paga de
Caronte, y le ech el brazo sobre el hombro, para sellar su compromiso. La mancha de la
cara volva a palpitarle, como un corazn autnomo.
Pierde cuidado, que yo me encargo de buscarla y de disculparte por no haberla
despedido. Y ya te pasar su direccin por carta, para que puedas escribirla. Un guripa
tiene que tener novia, aunque sea imaginaria!
Enseguida Cifuentes se arrepinti de aquel comentario, que poda sonar hiriente a
los odos de un hombre que, en un trance acaso definitivo, slo tena como asidero el
recuerdo de una mujer a la que ni siquiera poda identificar con certeza. Pero sus palabras
no haban herido a Antonio, porque el fro que anidaba en su alma ejerca un benfico
efecto anestesiante. Cuando mont en el tren que lo llevara a Logroo, junto a otra media
docena de voluntarios taciturnos como l, acaso como l prfugos de un pasado poco
honroso o simplemente prfugos de s mismos, mientras Cifuentes se esforzaba en el andn
por infundirle nimos, Antonio record la despedida que se haba dispensado a los primeros
divisionarios, menos de ao y medio atrs, cuando se presuma que su expedicin a Rusia
sera un paseo triunfal por los confines del atlas. Como otros muchos miles de madrileos,
Antonio haba salido aquel da a la calle, que era un bosque de brazos en alto saludando
desde las aceras, una algaraba de gargantas cantando el Cara al sol y lanzando vtores
como vencejos que rasgaban el aire caliente, para congregarse en bandada tumultuosa en la
explanada de la estacin, donde las chavalas de la Seccin Femenina repartan pastas, flores
y escapularios y se dejaban besar y tocar el culo por los divisionarios, como novias
universales y cachondas. El escenario era el mismo; pero donde antao se apretaba un
gento alborozado, donde sonaban ardientes los discursos y las charangas militares se
contagiaban de sones verbeneros, reinaba ahora un silencio lbrego, como de hangar en
ruinas o planeta desahuciado, slo infringido por el vozarrn voluntarioso de Cifuentes y
los sollozos sofocados de media docena de mujerucas de luto, tal vez las madres de los
voluntarios que viajaban con l, tal vez sus novias avejentadas y marchitas, como bultos
borrosos fundindose en la noche.

Te prometo una carta semanal como mnimo, guripa le dijo Cifuentes,


tomndolo por ltima vez de la mano. Y a tu Carmen la pongo enseguida a tricotarte un
jersey, ya lo vers.
Gracias, amigo respondi maquinalmente Antonio, perdida ya su voz entre el
chirrido de las bielas.
Y a tu vuelta, cuando hayas acabado con los ruskis, te monto un fiestorro que no
se lo salta un gitano y quemamos Madrid. Me has odo? insisti Cifuentes, histrinico
.
Quemamos Madrid!
Gracias, amigo.
El tren ya se deslizaba sobre las vas, pesaroso como una chatarra de pecados y
penitencias. La noche era una astronoma en fuga, como espantada por un manotazo de
Dios.
Y de las deudas que dejes aqu aadi todava Cifuentes, a la carrera casi,
desgaitndose casi te olvidas para siempre, me entiendes? De dinero o de las otras.
Borrn y cuenta nueva. Un valiente no debe nada a nadie.
Pero Antonio saba que dejaba una cuenta que slo la muerte podra cancelar; y que,
si volva con vida, de algn modo se la haran pagar. Cifuentes se fue empequeeciendo en
el andn; pero aun en la distancia, cuando ya la lejana haca indiscernibles sus facciones, la
mancha de su cara, como un estallido prpura, segua taladrando la oscuridad. Pronto, una
vez asentado en el cuartel de Logroo donde se reunan las expediciones de relevo
destinadas a cubrir bajas y permitir la repatriacin de veteranos, Antonio pudo comprobar
que Cifuentes estaba dispuesto a cumplir religiosamente sus compromisos, movido tal vez
por los remordimientos, como quien carga sobre sus hombros con una culpa suplementaria
que no le compete, en un insensato esfuerzo de expiacin. Durante los dos meses que dur
la instruccin en el cuartel de Logroo, Antonio recibi semanalmente las cartas prometidas
por Cifuentes, en las que al principio ocupaba lugar preponderante la crnica de sus
pesquisas en pos de Carmen, que resultaba apellidarse Panizo y que, en efecto, era bien
conocida por sus vecinos, quienes sin embargo le haban perdido sbitamente la pista,
despus de que hubiese liquidado sus deudas con los tenderos del barrio y con el casero. A
nadie haba dejado Carmen unas seas a las que poder dirigirse, ni haba hallado Cifuentes
familiar o conocido alguno que pudiera aclararle su paradero; y aunque haba logrado que
el casero le dejara echar un vistazo al piso que junto con su madre impedida haba ocupado
piso que Cifuentes se abstena de describir, pero la parquedad sbita que aqu adoptaba
su narracin hizo pensar a Antonio que ms bien sera chiscn de pobres, no muy distinto
de su tabuco en la calle del Amparo, no haba encontrado nada que pudiera encaminarlo
tras su pista, y ni tan siquiera nada que testimoniase su paso por el lugar. Pese al chasco,
Cifuentes aseguraba, sin embargo, que proseguira sus indagaciones, para lo que se
propona mover sus influencias en el ayuntamiento, donde tal vez quedase algn registro de
Carmen (aqu Antonio tembl someramente), o publicar un anuncio en los peridicos (aqu
Antonio tembl con mayor zozobra), o incluso poner en conocimiento de la polica su
desaparicin, recurso ltimo al que slo acudira si Antonio le daba su permiso (y slo esta
solicitud de permiso le evit el temblor pnico). Antonio, por supuesto, se apresur a
rogarle, tambin por carta, que no diera ese paso, no fuera a remover alguna reserva o
cautela que Carmen prefiriese mantener. Muy respetuosamente, Cifuentes sigui las
instrucciones de Antonio; y en posteriores cartas, aunque sigui dando detalle de sus
averiguaciones (que ms bien eran palos de ciego), fue concediendo mayor protagonismo a

otros asuntos, entre los que desde luego se contaban los consejos y admoniciones del
veterano que previene al novato de los rigores y dificultades que se tropezar en Rusia, y
tambin un elenco de los camaradas que all en el frente le brindaran un recibimiento
hospitalario, tan pronto como supiesen que era amigo del alfrez Cifuentes, ms conocido
como Pacorris. A tales camaradas ya les haba escrito tambin Cifuentes, encomendndoles
al rosquilla
Antonio Expsito (as se llamaba, en la jerga divisionaria, a los nuevos reclutas); y,
entre todos, Cifuentes dedicaba sus ms encendidos elogios al alfrez Gabriel Mendoza,
como Cifuentes estudiante de medicina en la facultad de San Carlos y ardoroso militante
del S.E.U., que no haba vacilado en interrumpir los estudios para combatir el comunismo
en su madriguera. Con este Gabriel Mendoza haba confundido Cifuentes a Antonio, antes
de reparar ms detenidamente en sus facciones; y con l insista guardaba Antonio un
parecido notable que a buen seguro sera motivo de chanzas entre los guripas, si bien
Mendoza que, segn enumeraba Cifuentes, haba estado en el infierno de Possad,
sobrevivido a los morteros de Udarnik, defendido la posicin de Wiswad y participado en la
liberacin de la guarnicin alemana en la bolsa del Volchov, entre otras hazaas era ms
corpulento que l, y ya comenzaba a ralearle el cabello. Trazas por las que Antonio dedujo
que tanto no se pareceran; pues, como l bien saba, siempre vemos en los otros
semejanzas con quienes hemos dejado de ver y quisiramos seguir viendo, cuya
reminiscencia buscamos en otros rasgos, para impedir que los rasgos que aoramos los
emborrone el olvido. Antonio intua que algo similar le ocurrira a l, mientras no recobrase
a Carmen: todas las mujeres repetiran sus rasgos, todas los reavivaran, todas aunque
fuesen ms flacas o ms calvas le devolveran su recuerdo. Si es que alguna otra vez las
mujeres volvan a cruzarse en su camino.
No lo haran, desde luego, durante su instruccin en el cuartel de Logroo. Pens,
en los primeros das de su estancia en aquel lugar acechado de ruina, como traspapelado en
los memorandos de intendencia y presupuesto militar, que no podra conciliar el sueo, ni
siquiera atender las rdenes de los sargentos chusqueros, temeroso de la requisitoria
judicial o atestado de la polica que reclamara su regreso a Madrid. Pero la monotona de la
vida cuartelera, a la vez embrutecedora y extenuante, consigui sumirlo en un marasmo o
estupor de autmata; y, con la disminucin de su vigilancia, alcanz pronto un estado
habitual de indiferencia en el que las penalidades ms enojosas se tornaban una suerte de
rutina informe, incluso llevadera. Dorman en literas crujientes de pulgas y piojos, en
barracones fragantes de humedades que descendan hasta el suelo por labernticos mapas de
verdn (y, sin embargo, faltaba el agua corriente); los obligaban a madrugar ms que el sol;
los mantenan en pie con un brebaje de achicoria que ni siquiera lograba desperezarles las
tripas; y la sucesin de ejercicios aniquiladores, infamantes o triviales slo era interrumpida
por arengas enfurecidas o evanglicas, o ambas cosas a la vez, en un desquiciante revoltijo
retrico que apelaba por igual al testiculario y a los consabidos arcngeles falangistas.
Llegada la hora del rancho, los cabos lo repartan en el patio, en donde reinaba el mismo
ambiente, a la vez jovial y contrito, que ya haba conocido en el orfelinato; y les ordenaban
formar tres hileras, despus de repartirles los cuencos de hojalata: a los que formaban en la
primera hilera les servan sopa para tres (una sopa de dmine Cabra, transparente y
cuaresmal); a los que formaban en la segunda, pescado en escabeche para tres (siempre
chicharro o caballa, tan estoposos que parecan ms bien sus ancestros fsiles); y a los que
formaban en la tercera, raciones de pan para tres. Y as co-man, en cuclillas en el patio, en
grupos de tres, compartiendo el mismo plato, segn les decan para fomentar entre ellos la

camaradera.
En poco se parecan aquellos divisionarios de segunda y tercera hornada,
conscientes del descalabro que las tropas alemanas estaban sufriendo en el frente ruso, a los
divisionarios pioneros que haban respondido exultantes al llamamiento de Serrano Suer; e
incluso podra aadirse que en poco se parecan entre s, lo que converta en un vano
empeo el fomento de la camaradera. Formaban un recuelo demasiado heterclito, en el
que no faltaban todava idealistas rezagados que no haban podido inscribirse en las
primeras expediciones, por ser demasiado jvenes o por haber excedido el cupo asignado a
sus respectivos banderines de enganche; pero, junto a ellos, en catico batiburrillo, se
contaban antiguos combatientes del ejrcito republicano que se haban alistado en la
Divisin Azul para evitar el campo de concentracin, o hijos de familias izquierdistas, en su
mayora desempleados, que pretendan lavar el estigma de su apellido o limpiar su
expediente; tambin se sumaban soldados que haban sido invitados a alistarse despus de
cometer alguna falta grave, y otros de procedencia campesina o analfabeta que haban
decidido reengancharse a la conclusin del servicio militar, sorteando el horizonte de
miseria que les aguardaba de regreso al pueblo. Se comentaba en sordina pero Antonio
evitaba participar en los concilibulos donde se propalaban tales especies que entre los
reclutas haba algunos llegados de cuarteles donde se pidieron voluntarios sin xito, por lo
que se procedi a su designacin a dedo, entre los ms desgraciados o indeseables; y
tambin que entre los voluntarios aparentemente ms ardorosos se camuflaban comunistas
que se haban alistado con la esperanza de poder desertar, una vez en el frente, y pasarse a
las lneas rusas. Todos juntos componan un grupo dispar, en el que ni siquiera alguien
como Antonio, prfugo de la justicia o de un pasado demasiado turbio, desentonaba; y en el
que el carcter de aquella primera Divisin propensa al arrebato lrico se haba difuminado
por completo.
Muchas otras cosas se haban difuminado, junto a ese carcter. La Divisin Azul,
constituida cuando se presuma que la derrota de la Unin Sovitica sera rpida, se haba
convertido para entonces en un lastre cada vez ms oneroso para Franco, que ya urda el
modo ms discreto de disolverla, para granjearse la amistad o siquiera la displicente
tolerancia de los aliados; pero, entretanto, haba que cubrir las bajas cada vez ms
frecuentes, y favorecer la repatriacin de veteranos cuyas convicciones flaqueaban, o cuyas
circunstancias personales lo exigan. As se hizo necesario formar, con medios pauprrimos
y precipitacin creciente, expediciones de relevo que, tras la instruccin en Logroo, se
integraban en batallones de marcha que, cada mes aproximadamente, eran transportados a
Alemania. A Antonio la orden de traslado le lleg despus de unas Navidades que
discurrieron fundidas en la misma amalgama de monotona embrutecedora que igualaba el
resto de das, slo infringida en la Nochebuena, donde despus de la misa del gallo se
reparti entre los reclutas un aguinaldo del Auxilio Social que, aunque pobretn y un poco
revenido un sabor demasiado recio a manteca en los polvorones, un turrn demasiado
correoso que se fraguaba como cemento en las muelas, un regusto demasiado agrio en el
co pelen, al menos les permiti infringir aquella dieta eterna, sin principio ni fin, de
sopas claras como la fuente de Narciso y caballa en escabeche que les dejaba
descomulgadas las tripas. Al calor del co, que caa en sus cuerpos de cerbatana como el
mercurio del termmetro en una tarde de calor, subindose enseguida a los altillos de la
cabeza, Antonio cant con los otros reclutas villancicos extremeos, buleras de Cdiz y
hasta alguna jota navarra; y todos aquellos cnticos beodos, que sonaban en los barracones
del cuartel como ladridos que espantaban a la mismsima muerte, los remataron con el

Cara al sol, que les record sbitamente que la muerte, como las novias ms pelmazas,
siempre termina hallando a quienes busca, no importan los esfuerzos que se hagan por
ahuyentarla.
Esta certeza melanclica todava oprima a Antonio, como una resaca del co
pelen, cuando mont en el tren de mercancas que habra de llevarlo hasta Alemania,
lentorro y fnebre como un repartidor de esquelas. Dejaron atrs los Pirineos, como
acantilados de nieve, y se adentraron en tierras francesas, atravesando caminos y aldeas
cuyos paisanos saludaban el paso del tren con el puo cerrado o, si lo abran, era para
recoger alguna piedra y lanzarla furiosamente contra los vagones donde se congregaban
atnitos los divisionarios. En las estaciones, cuando el tren se detena, la gente que esperaba
en los andenes, mezclada con la polica militar alemana, tampoco se recataba de expresar su
enojo: denuestos indescifrables, ademanes amenazantes o burlescos y siempre el puo
cerrado y en alto, como una maza que anunciase el desquite. Los policas alemanes, rgidos
como estafermos, ni siquiera se inmutaban, y seguan recorriendo los andenes de un
extremo a otro como si tal cosa, con paso rtmico de desfile, sordos ante los vituperios e
imprecaciones de los franceses y ciegos ante sus aspavientos y sus gargajos, tal vez incluso
tcitamente cmplices en el desprecio a los espaoles, a quienes tenan por holgazanes,
cochinos y amigos de la farra. A Antonio le sorprendi que un pas ocupado y rendido
pudiera disfrutar de aquella extraa libertad para exteriorizar airadamente sus sentimientos,
incluso para teatralizarlos de un modo tan histrinico ante las mismsimas narices de los
ocupantes; y se pregunt si poda calificarse de heroica la resistencia de un pueblo cuando
ni siquiera se le daba ocasin de crear hroes.
En Alemania no se tropezaron con muestras de rechazo semejantes, pero tampoco
de alborozo o bienvenida. A los primeros divisionarios en su paso por los pueblos y
ciudades alemanes los haban acogido sin excesivo entusiasmo, pero al menos no haba
faltado esa magnanimidad condescendiente del gran seor, seguro de su podero, que
admite nuevos fmulos en la servidumbre, con tal de que no armen demasiada bulla; pero,
ahora que ese podero se tambaleaba y resquebrajaba por doquier, los alemanes vean en los
espaoles un signo funesto de la decadencia de su raza, que tena que suplir con sangres
turbulentas, mestizas y seguramente infestadas de microbios la decrepitud de su propia
sangre. Haba miedo en la mirada de los alemanes, un miedo entreverado de hasto ante una
guerra que se alargaba inmoderadamente y haba dejado de proclamar triunfos; y ese miedo
entreverado de hasto adquira en el peculiar carcter germnico, tan impasible y
organizado a los ojos de un espaol, una apariencia a la vez dcil y gregaria, como de
corderos llevados al matadero. Incluso en Baviera, donde ese carcter se dulcifica por
contagio de la luz romana, se palpaba ese miedo ubicuo, sojuzgado y fatal; y en sus pueblos
ms recnditos, donde los lugareos an iban ataviados al modo bvaro tradicional, con
pantalones de cuero y sombreros de fieltro adornados con plumas, estos atuendos en origen
alegres parecan disfraces infamantes, como sambenitos que resaltasen la humillacin de
sus pobladores.
Hasta los confines de Baviera, lindando ya con Checoslovaquia, los llev el tren.
All, a las afueras de la ciudad de Hof, sobre el ro Saale, se hallaba el campamento militar
donde la Divisin Azul haba instalado su cuartel y un hospital en el que se atenda al
personal en trnsito, tanto a quienes iban a ser repatriados como a quienes iban camino del
frente. No se trataba tanto de un centro asignado por el alto mando alemn para la
instruccin como una especie de depsito para el cambio de uniformes y la entrega de
armamento. Del sector de Leningrado llegaban cada semana a Hof trenes cargados de

espaoles heridos de gravedad o beneficiados por un relevo; y all obtenan un certificado


de entrega del equipo que les permita tomar otro tren para Berln, desde donde se
organizaba su repatriacin. Los equipos entregados se endosaban de inmediato a los
divisionarios de los batallones de marcha, tras un paso apresurado por la lavandera y el
taller de costura; y en apenas un par de semanas, despus de un adiestramiento acelerado en
tiro y tctica militar, los nuevos divisionarios eran despachados al frente, como piezas de
recambio de un engranaje cada vez ms herrumbroso que, sin embargo, no se detena.
Que cuando se detuviera ya no volvera a funcionar.
A Antonio, como a todos los reclutas recin llegados a Hof, lo destinaron a un
pabelln separado del que ocupaban los guripas desmovilizados del frente, para impedir la
comunicacin entre ellos, que podra provocar desmoralizaciones entre los rosquillas.
Pero por radio macuto circulaban rumores que hablaban del derrumbamiento de las
lneas alemanas, donde las brechas ante el empuje sovitico eran cada vez mayores; y
tambin de los estragos que tal empuje causaba entre los voluntarios espaoles, a quienes al
parecer se haba desplazado del sector del ro Volchov, para concentrarlos en el cerco de
Leningrado, que cada vez era menos cerco y ms ratonera para los sitiadores. De la crudeza
de los combates y escaramuzas que libraban los divisionarios en Leningrado, ante una
concentracin de fuerzas apabullante-mente superior y contra una artillera pesada que
regaba de muerte las trincheras, tambin les llegaban rumores amedrentadores; y, sin
necesidad de atender rumores, podan hacerse una idea por el trasiego de heridos en el
hospital espaol, un edificio cuya arquitectura seorial, como de balneario para aristcratas
tsicos, contrastaba con la funcionalidad despojada de los pabellones donde se albergaba la
tropa. Al hospital espaol mandaron a los rosquillas recin llegados a Hof, para hacerles
anlisis de sangre e inspeccin mdica que detectara cualquier enfermedad d fcil
contagio, prevencin en la que los alemanes eran especialmente exigentes y escrupulosos,
tal vez porque imaginaban que los espaoles eran viveros ambulantes de microbios.
Mientras haca cola en el dispensario, Antonio tuvo ocasin de avizorar, all al fondo de un
pasillo, camillas ensangrentadas que abandonaban vacas los quirfanos; y, sobre el silencio
de cmara mortuoria que se respiraba en el lugar, gravitaba el hedor acre de la carne
amputada, de la carne calcinada, de la carne dilacerada por la metralla. Luego, mientras un
teniente mdico le tomaba muestras de sangre y le auscultaba el pecho, Antonio se atrevi a
preguntar:
Hay mucho tomate all donde nos envan, mi teniente?
El mdico llevaba el pelo, que era ms bien escaso y con algunas estras blancas,
peinado hacia atrs, resaltando el bronceado de la frente despejada, que resultaba
incongruente en pleno invierno. Antonio pens que tal vez aquel hombre estuviese recin
llegado del frente ruso, y que el bronceado fuese consecuencia de la refraccin de la luz en
la nieve.
No estoy autorizado para darle esa informacin murmur el mdico
desabridamente.
Pero Antonio repar en el tabique de su nariz, que pareca tener rodo el cartlago, y
en el mentn demasiado breve para el valo de la cara, como si le hubiesen rebanado una
tajada de carne, y en los labios demasiado finos, como una ranura en mitad del rostro.
Eso se lo hizo la congelacin, verdad? insisti. Usted ha estado en Rusia.
Dgame si hay mucho tomate.
No estoy autorizado, guripa repiti el mdico, pero su aspereza se haba
suavizado o conmovido.

A un hombre que lo envan al mismo infierno que usted ya ha padecido no


puede responderle? se rebel Antonio. sa es la camaradera que tanto nos predican?
El mdico militar parpade, como aturdido por el reproche. Los prpados carecan
de pestaas; y tenan un color membranoso y lvido.
No he conocido nada semejante, guripa dijo otra vez en un murmullo, pero esta
vez era un murmullo compungido. Y conste que estuve pegando tiros en el Ebro, cuando
la cruzada. Por cada uno de los nuestros hay veinte ruskis, por cada una de nuestras bateras
treinta de las suyas; la Luftwaffe ya no tiene combustible para enviar aviones en apoyo de
la infantera. Qu ms puedo decirle? Hace ya meses que la lnea del frente se
desestabiliz. Por el momento, el ejrcito rojo slo ha lanzado ofensivas menores en
nuestro sector; y, sin embargo, crece cada da el nmero de bajas por los destrozos de la
artillera. Imagnese el da que se decidan a lanzar el ataque definitivo. Ser una
escabechina como la que est habiendo en Stalingrado. Y el fro, ese fro que te muerde
hasta el alma.
Pero Antonio no tema al fro, que ya anidaba dentro de l; ni siquiera tema que su
vida quedase tronchada por una rfaga de ametralladora, o reventada por una mina.
Tema el hedor acre de la carne amputada, de la carne calcinada, de la carne
dilacerada por la metralla que se respiraba en aquel lugar.
Y los jodidos boches no tienen planeada la estrategia para contener esa
ofensiva?
Los jodidos boches estn desarbolados, guripa. Estn sin combustible, sin
tanques, sin bastimentos y sin moral. El mdico se mordi el labio inferior, ya mordido
ms ensaadamente por el fro. Lo nico que tienen son las peroratas grotescas del
Fhrer y la propaganda todava ms grotesca de su ministro Goebbels. Un trampantojo a
punto de caer.
Y luego? pregunt absurdamente Antonio.
El mdico ya haba completado la auscultacin. Se quit los auriculares del
fonendoscopio de las orejas, que tambin tena rodas bajo los aladares.
Luego a morir como valientes, guripa. Fijos en el terreno, como los robles. Le
dio una palmada a la altura de los omplatos. Arriba Espaa!
Al da siguiente les repartieron el equipamiento para el frente, todo l de segunda
mano y fragante de alcanfor, con el que tal vez tratasen de disimular el olor a cadaverina.
El uniforme era el mismo que el de la Wehrmacht, de un verde grisceo, con el
nico distintivo diferenciador de un escudo de tela con los colores de la bandera espaola
tejido sobre la manga derecha de la guerrera y sobre el capote, y una pegatina con los
mismos colores en el lateral derecho del casco. Antonio no tard en descubrir un agujero de
bala en el pantaln, a la altura del muslo, que haba sido zurcido chapuceramente; y las
tazaduras en las bocamangas de la guerrera haban sido remendadas con otra tela ms
desvada. Las botas de campaa, cuarteadas en las articulaciones del pie y desgastadas en la
suela, guardaban todava en su interior el calor hurfano de su anterior propietario. Les
repartieron tambin camisetas que podran haber rodeado el permetro torcico de un
atlante, y calzones de pata larga que se ataban debajo de los sobacos y en cuya entrepierna
floreca un mapa de manchas indelebles como el mismo miedo. Y los proveyeron de
cartucheras para la municin, as como de un fusil corto y un machete que poda usarse a
guisa de bayoneta, y tambin de un batiburrillo de utensilios que parecan repescados del
rastro: una marmita desportillada cuya tapadera poda convertirse en sartn, pala y pico
plegables para excavar trincheras o tal vez tumbas, una lona llena de desgarraduras que en

otro tiempo debi de servir para protegerse de la lluvia, adminculos y cachivaches varios
para la higiene que por su aspecto disuasorio ms bien incitaban a la insalubridad, y una
mochila andrajosa en la que hubieron de hallar espacio para guardarlo todo.
Vestidos de uniforme y pertrechados con aquella impedimenta que ms los
asemejaba a buhoneros que a soldados desfilaron, en compaa de sus instructores, por las
calles de Hof, unos das antes de partir al frente. El propsito de aquella marcha era,
seguramente, infundir nimos entre una poblacin cada vez ms postrada, hacindole notar
que en el vecino campamento no se interrumpa el flujo de sangre meridional y fresca,
llegada en auxilio del Tercer Reich milenario; y tambin infundir nimo entre la propia
tropa, que sintindose acogida y agasajada por la poblacin combatira despus con mayor
bro. Pero el efecto fue ms bien el contrario: a los escasos curiosos que salieron de sus
casas el desfile debi de antojrseles una birria, a juzgar por los aplausos desangelados que
le dedicaron; y a los guripas tan tibio recibimiento no hizo sino encogerles un poco ms el
alma, que para entonces ya estaba ms encogida que una ciruela pasa. Hof era o, ms
exactamente, haba sido una de esas primorosas ciudades bvaras que parecen emergidas
de un cuento de hadas, con puentes de piedra tapizados de hiedra, calles adoquinadas y
requetelimpias flanqueadas de casitas pintorescas con el revoque de la fachada reluciente,
iglesias con campanarios pinaculares y edificios pblicos que parecan fantasiosas
creaciones de algn pintor romntico, con arqueras ojivales, torres almenadas y relojes que
marcaban siempre la hora exacta. Pero la apariencia idlica de la ciudad, vaciada de la
alegra menestral que la haba concebido, teida de esa pesadumbre irremisible que
pregonaban los escaparates vacos de las tiendas y los bandos y pasquines militares pegados
en cada esquina, cobraba un aspecto siniestro, como de decorado en fase de desahucio.
Algo de esa pesadumbre irremisible se qued adherida como un chancro en el espritu de
los guripas, que completaron su instruccin como quien ejecuta los preparativos de su
propio entierro. La maana que los convocaron en la comandancia del cuartel supieron que
haba sonado su hora; y acudieron al llamado como el hombre sin fe acude a la
extremauncin.
Soldado Antonio Expsito! voce el sargento encargado de organizar el paso
de los guripas por el despacho del capitn. Acompeme, por favor.
Antao este trmite se revesta ceremonialmente y se celebraba en el campo de
instruccin del campamento, con tribunas para las autoridades militares y civiles, despliegue de banderas y msica castrense y una misa de campaa como colofn. Pero el cariz
de los acontecimientos no invitaba a este tipo de alardes; y desde Espaa se haban cursado
rdenes que exigan la supresin de la publicidad y la adopcin de todo tipo de discreciones
vergonzantes. Antonio sigui al sargento hasta un despacho por el que pareca haber pasado
el camin de la mudanza. Sobre el escritorio del capitn reposaban sendos retratos de los
generales Muoz Grandes y Esteban Infantes, flanqueando un crucifijo de madera
taraceada. A un lado de la mesa, como trapos exhaustos, se amontonaban las banderas de
Espaa, de la Falange y del Tercer Reich, la tercera casi oculta por las otras dos. Antonio
salud marcialmente.
Descanse, soldado dijo el capitn, levantndose del escritorio y tendindole la
mano.
Antonio la estrech medrosamente; pero a cambio recibi un efusivo apretn. El
capitn tena un rostro san-guineo, con una nariz tuberosa y roja como moco de pavo,
surcada de venillas que eran un anuncio de la apopleja. Luego de un instante de vacilacin,
busc entre la selva de carpetas y legajos un sobre con el nombre de Antonio, cuyo

contenido volc en el escritorio. Lo componan una cartilla militar de tapas verdes y una
chapa identificativa de cinc. Ante su visin, Antonio record la medalla de la Virgen del
Carmen cuyo extravo lo haba conducido hasta aquel lugar. Reprimi un escalofro.
Veamos... Antonio Expsito. El capitn hojeaba la cartilla estampada de sellos
que an manchaban de tinta. Por qu se alist en la Divisin?
La pregunta poda ser capciosa o retrica; pero la expresin benigna del oficial slo
admita la segunda interpretacin. Antonio respondi tambin retricamente: Para
combatir el comunismo en su madriguera, mi capitn.
Pues tendr muy pronto ocasin de hacerlo anunci complacido, con una
sonrisa que expandi sus mofletes. Como sabe, la Divisin ha organizado, sin salir de
lnea, un relevo que no es por unidades completas, sino por edades y circunstancias: los
casados, los que tengan un hermano muerto, los heridos de gravedad, los mayores de treinta
aos y los menores de veinte...
Ninguna de esas circunstancias me toca, as que espero poder prestar mi servicio
hasta el fin, sin que nadie me releve dijo Antonio, por halagar al capitn. Tuvo la
impresin de que ambos participaban conscientemente de la misma pantomima; y remach
: Fijo en el terreno, como los robles.
El capitn intercambi una mirada con el sargento asistente, que lo mismo poda ser
ponderativa que sarcstica. Ri con un cloqueo: Bueno, cuidadito con los robles, que no
aguantan el fro ruso. Digamos mejor un abeto. Tom la chapa de cinc y trat de
descifrar su inscripcin. La gloriosa Divisin, tras su brillante paso por el frente del
Volchov, se ha desplegado ahora ante los arrabales de Leningrado, que pronto volver a ser
San Petersburgo, como en la poca de los zares.
Tambin su optimismo, como sus preguntas, sonaba retrico, o ms bien
insensato y fantasioso. Concretamente ante Kolpino, donde los soviticos tienen una
importante fbrica de tanques y caones. Nuestra misin es mantener cortada la lnea de
ferrocarril Mosc-Leningrado, de extraordinario valor para esos hijos de perra.
No le qued claro si el capitn diriga el piropo a los rusos o a los alemanes, o en
ambiguo abrazo a ambos. Pero no era misin de Antonio descifrarlo.
Pues cortada la mantendremos, mi capitn, descuide.
Es un gusto tratar con hombres resueltos como usted, Antonio prosigui el
capitn, tal vez para entonces un tanto abrumado por los excesos grandilocuentes de la
pantomima. Ha sido encuadrado en la tercera compaa del 262 regimiento, al mando del
capitn Huidobro.
Le tendi la chapa identificativa con su cordn, que los guripas llamaban
popularmente chapa de la muerte. Tena una forma elptica, del tamao aproximado de
un huevo, y estaba taladrada de un extremo a otro por tres orificios rectangulares que
facilitaban su fraccin en dos partes. En ambas partes se contenan los mismos datos: el
nmero y adscripcin del combatiente y su grupo sanguneo. En caso de caer herido, la
chapa suministraba a los mdicos de campaa la informacin precisa para una hipottica
transfusin de sangre. En caso de muerte, se parta en dos la placa: una se entregaba a su
compaa, para su registro; la otra permaneca colgada del cuello del cadver, para facilitar
su identificacin. Al pasarse el cordn por la cabeza e introducir la chapa debajo del
uniforme, Antonio no pudo evitar imaginarse entre una montaa de cadveres, yerto y
merodeado por las moscas. Not que el cinc le arda en el pecho, como una pavesa o una
angina, igual que le haba ardido la medalla de la Virgen despus de que Carmen la besara.
Tal vez pens para volver a ver a Carmen tendra antes que morir.

Extraamente, este pensamiento lo reconfort.


En fin, amigo Antonio la voz del capitn sonaba ahora pudorosa o compungida
, las ordenanzas me obligan a tomarle juramento... Antonio, atolondradamente, alarg
el brazo hacia el crucifijo del escritorio y el capitn alz la mano: Jura ante Dios y por
su honor de espaol absoluta obediencia al jefe del ejrcito alemn Adolf Hitler en la lucha
contra el comunismo?
Lo juro.
Jura combatir como un valiente soldado, dispuesto a dar su vida en cada instante
por cumplir este juramento?
Lo juro.
Aunque no se senta obligado por el juramento que acababa de formular tampoco se
senta perjuro; era la suya una impresin de irrealidad semejante a la de una duermevela,
cuando intermitentemente cobramos conciencia de las necedades que nos inspira el sueo,
para sucumbir a ellas un instante despus.
Conste que los deberes que acaba de asumir no incluyen otro tipo de acciones que
no se encaminen a la lucha contra el comunismo aclar, puntilloso, el capitn, con un
mohn levemente disgustado.
As se har, seor.
El capitn lanz, casi a hurtadillas, una mirada fugaz al crucifijo, que sin embargo le
hizo mudar el semblante. De sbito, sus facciones sanguneas haban cobrado una palidez
crea:
Esos nazis cabrones le hacen perreras a la gente, soldado. Son unos putos
chacales sedientos de sangre. Prtese como un caballero cristiano con los civiles rusos;
ellos no son nuestros enemigos.
Cuente con ello, seor.
Se cuadr ante el capitn, que volvi a sonrer, ahora ms lastimadamente. Las
venillas de su nariz haban adquirido una tonalidad lvida: Caiga o no caiga Leningrado,
lo importante es que, cuando nos marchemos, los rusos recuerden que all un puado de
espaoles pele noblemente.
Quizs en Espaa nos olviden antes se atrevi a apuntillar Antonio.
Pues que sea porque Espaa ha dejado de ser noble, no porque hayamos dejado
de serlo nosotros.
El capitn volvi a sentarse ante el escritorio y elev la mirada al techo, en actitud
atribulada o implorante, como si buscara alguna recndita escritura divina entre las
manchas de humedad que en l se congregaban, confusas y borrascosas como nubes que
preludian tormenta. Tambin Antonio mirara al cielo en la maana de la partida al frente,
por evitar tmidamente los gestos de los instructores que haban acudido a la estacin a
despedirlos, gestos atribulados o implorantes como los del capitn que le haba tomado
juramento, merodeados por un remordimiento que a cada da que pasaba a cada
expedicin que parta rumbo a Rusia recrudeca sus dentelladas. En el tren, que
seguramente haba transportado animales al frente, ola a estircol; y el cielo arrastraba
unas nubes tumefactas, de un color como de pleura, que se devoraban a s mismas,
retorcindose en una agona sin fin, como vsceras humeantes de un buey abierto en canal.
Se dirigieron hacia el nordeste, a contrapelo de nevadas y celliscas que araaban los
vagones del tren como las uas de un catalptico araan la madera del atad en el que lo
han encerrado por error. Aunque el tren se detena con mucha menor frecuencia que el que
los haba llevado hasta Hof, Antonio tuvo ocasin de ver campos esquilmados, pueblos

aplastados por el hambre y por las bombas, gentes famlicas arrebujadas en sus harapos,
con los rostros coagulados de espanto y los ojos infinitamente cansados, como de haber
llorado en un entierro que hubiese durado meses o aos. En los apeaderos polacos, la
polica militar alemana patrullaba incesantemente, haciendo sonar sus botas herradas sobre
el pavimento regado de sal en el que se marchitaba una nieve andrajosa y sucia. Los
lugareos caminaban, cabizbajos y meditativos, tal vez rezando, por los andenes; y cuando
descubran que eran espaoles los que viajaban en aquel tren, rescataban de entre las ropas
medallas y escapularios que mostraban a los divisionarios, en seal de hermandad:
Espaoles catlicos. Polacos catlicos.
Y los divisionarios les lanzaban desde los vagones las exiguas provisiones de pan y
mantequilla que les haban repartido en el campamento de Hof, antes de la partida.
Abrigadas de pies a cabeza, aunque desarrapadas, aquellas pobres gentes polacas
parecan llevar sobre s algn peso insoportable, un dolor del tamao del universo; y haba
en sus ojos doloridos algo que escoca y abrasaba, aunque ya no hubiese en ellos lgrimas.
Cuando le tendi su media hogaza a una nia que le mostraba un escapulario con la
imagen de la Virgen, Antonio mir hacia el fondo del andn, donde se haba alzado una
horca. Y de ella colgaba, sacudido por el viento y la cellisca, con la lengua renegrida
saliendo del rostro apergaminado, expuesto infamantemente a la contemplacin pblica, el
cadver de una mujer de unos cuarenta aos, desnuda y con el cuerpo lleno de cardenales.
Del cuello le penda un carteln escrito en alemn y polaco con los cargos que la haban
llevado al patbulo; uno de los divisionarios que chapurreaba alemn acert a traducirlo:
Pone que le dio comida a un guerrillero polaco.
Tal vez a un guerrillero que se la implor, como ahora se la imploraban a ellos
aquellas pobres gentes arracimadas ante su tren; tal vez a un guerrillero que se la exigi a
punta de pistola, como suele ocurrir en estos casos. Un mendrugo de pan, un tasajo de carne
seca, un plato de lentejas: eso es lo que vala la vida de una mujer en aquella tierra
abandonada de Dios. El tren se puso otra vez en marcha, mientras el viento haca pendulear
el cadver de la ahorcada. Antonio supo entonces, con certeza inquebrantable, que no se
poda pelear noblemente en aquella guerra; y tambin que Alemania la tena perdida.
Y ya tena ante s el fro del invierno ruso, un fro sin contornos ni horizontes
anegndolo todo, como una irradiacin de su alma.
Todas las advertencias que Cifuentes le haba hecho haban sido pocas: el mismo
da de su llegada al frente, la piel de las manos y la cara se le llen de sabaones; durante su
primera guardia en la trinchera, not ese hormiguillo que se infiltra en los miembros como
una suerte de placentero sopor, invitndolos al descanso, para enseguida detener la
circulacin de la sangre en las venas (que luego haba que reactivar en el interior de los
bnkeres, arrimndose a una estufa o metiendo los pies en una palangana de agua caliente,
antes de que el hormiguillo derivara en congelacin); haba comprobado con perplejidad
cmo el sudor, la saliva o cualquier otro humor corporal hasta la secrecin de las
glndulas lacrimales se congelaban casi instantneamente, al contacto con el aire,
llenando su rostro de una constante pelcula de escarcha; haba comprobado cmo el
contacto con cualquier objeto metlico (el can de su fusil, mismamente) se tornaba
abrasivo, obligndolo a manejarse con guantes si no deseaba despellejarse las manos; haba
comprobado cmo la tierra ms esponjosa se tornaba dura como el pedernal, impenetrable
para el pico y la pala. Pero, extraamente, aquel fro que a sus camaradas embotaba y haca

languidecer, activaba en Antonio una rauda corriente nerviosa que lo mantena en un estado
de constante vigilia, con la inquietante pero no desagradable impresin de ser
inexorablemente arrastrado por los acontecimientos. El fro ruso esconda en el interior de
su fortaleza de hielo un mundo viril, salvaje, en el que la vida poda donarse con gusto,
como una calderilla nfima de la que uno se desprende por aligerar los bolsillos.
Y Antonio se senta posedo de una rara exultacin, porque, de repente, haba
aflorado en l todo lo animoso que llevaba escondido, tan escondido que ni siquiera l lo
conoca. Comprendi, recin llegado a Rusia, que los hroes carecan de otro mrito que no
fuera evadirse de su propio yo, cobarde y egosta, evadirse de su coraza de miedos, para
entregarse al fro benefactor, voraz como la misma muerte.
El cerco de Leningrado haba dejado de ser, en puridad, un autntico cerco. Tras
casi ao y medio de resistencia heroica, los rusos haban logrado introducir en la ciudad,
aprovechando la concentracin de tropas alemanas en Stalingrado, varias divisiones de
infantera y cuatro batallones de carros de combate que haban servido como refuerzo a sus
divisiones blindadas. Ante este osado movimiento de las fuerzas soviticas, la probabilidad
de un ataque sobre el sector defendido por la Divisin Azul era cada vez ms inminente. Y
los mandos divisionarios saban que, en caso de ataque, el auxilio que pudieran brindar los
alemanes sera insignificante: puesto que la Agrupacin de Ejrcitos del Norte, volcada en
Stalingrado, slo dispona en el sector de Leningrado de una brigada escasa de reserva
mvil, las fuerzas de tierra que el mando alemn pudiese enviar si es que las enviaba
llegaran con varias jornadas de retraso; y la aviacin de maniobra tardara tambin horas.
La Divisin Azul tendra que afrontar, pues, un ataque sovitico sin contar con ayudas
ajenas.
En el mes de enero, poco antes de la llegada de Antonio al frente, una ofensiva rusa
contra las lneas alemanas establecidas al sur del lago Ladoga haba logrado abrir brecha y
dominar el paso de la carretera que comunicaba Leningrado con Siberia. Pero para la
definitiva rotura del cerco an tenan que apoderarse los rusos de la carretera y el ferrocarril
que unan Leningrado y Mosc. La Divisin Azul se desplegaba precisamente en torno a la
lnea frrea, slo a cien kilmetros de Leningrado, en los arrabales de Kolpino, junto a una
aldehuela llamada Krasny Bor (Bosque Rojo en ruso), sobre una vasta llanura de hielo,
sin ondulaciones ni montaas que quebraran la lnea del horizonte, donde se diseminaban,
entre manchas de pinos y abetos, un puado de isbas o cabaas rurales muy aisladas entre
s, para evitar los riesgos de un incendio. La compaa a la que Antonio acababa de
incorporarse ocupaba una posicin heredada de los alemanes apenas un mes antes, bien
provista de bnkeres subterrneos cuyas paredes y techos estaban asegurados por hasta
cuatro pisos superpuestos de troncos de pinos. All, rehuyendo las isbas, que constituan un
blanco demasiado inocente para el enemigo, se refugiaba la tropa, repartida en dos turnos a
lo largo del da. A Antonio, como al resto de rosquillas, le tocaba hacer la vida del topo,
invirtiendo los horarios: cenaba al amanecer y, acto seguido, despus de haber pasado toda
la noche de escucha permanente, dorma con el correaje y las botas puestos, usando el
casco por almohada; sobre las doce, el guripa de guardia lo despertaba para comer y segua
durmiendo; a las ocho de la tarde, cuando la noche era ya cerrada y las temperaturas
alcanzaban hasta los treinta y cuarenta grados bajo cero, desayunaba e iniciaba labores de
vigilancia.
En la noche del 9 de febrero de 1943 brillaba una luna inmvil y grvida sobre la
posicin ocupada por los divisionarios; y su resplandor aureolaba de fosforescencia la
llanura pelada que se divisaba desde el altozano, permitiendo incluso distinguir el incierto

bosque tras el que se agazapaban las trincheras rusas, que ocupaban la carretera de
Leningrado a Kolpino. Una calma espectral baaba la blancura ilesa de la nieve detrs de
las alambradas, y acuchillaba los nervios de Antonio, aclimatados ya al ajetreo del frente, al
estruendo de la artillera pesada y al tableteo de las armas automticas. Era un grandioso
espectculo telrico que invitaba a la adoracin: una alambrada, la nieve, el bosque, el
enemigo y Dios esparciendo su gracia o su indiferencia sobre los desvelos de los hombres.
Junto a la ametralladora montada que an no haba tenido ocasin de utilizar, Antonio crey
descubrir un bulto sospechoso movindose entre los troncos de los rboles, delante de la
trinchera enemiga. Se llev los prismticos a los ojos, acomod la graduacin de los
oculares y enfoc el bulto: era un soldado ruso que avanzaba encorvado y a trompicones
sobre la nieve, movindose hacia una isba derruida en tierra de nadie; se detuvo junto a ella,
creyndose sin duda protegido por la noche y las sombras semovientes del bosque, y hurg
entre sus escombros, hasta recuperar un largo madero que carg sobre el hombro, iniciando
luego el regreso a la trinchera. Antonio dej los prismticos y busc al soldado a travs del
anteojo de la ametralladora; cuando lo encontr, centr sobre l la cruz del retculo. Ya slo
le faltaba accionar la palanca del disparo; pero su mano se resista a hacerlo.
Ante s no vea a un soldado enemigo, sino a un hombre aterido que haba salido en
busca de lea para alimentar el fuego, creyendo que la noche amparaba su atrevimiento.
Acaso iba a cambiar el curso de la guerra si aquel hombre dejaba de existir? Qu
importaba un soldado en un ejrcito que tena millones? Eliminar a un hombre en una
guerra en la que se contaba por regimientos y divisiones era como quitar un puado de nieve de aquella infinita extensin que se desplegaba ante sus ojos; y, por contra, con l
morira un padre, un esposo o un hijo, un hombre irrepetible y acaso elegido para una noble
empresa, una vez que acabara aquella guerra sin nobleza. Antes de que el ruso fuera
avistado por cualquier otro de los guripas de guardia, Antonio dispar una rfaga que
levant una cortina de polvo de nieve delante del soldado enemigo; modific la puntera y
dispar de nuevo, levantando esta vez la cortina de polvo a su espalda. Lo busc otra vez
con la mirilla de la ametralladora: el ruso, de rodillas sobre la nieve, pareca aguardar
encogido la rfaga que lo acribillase; como esa rfaga no llegaba, se puso en pie y la esper
de espaldas; como tampoco as llegaba, se decidi a inclinarse, recoger el madero y
reanudar la marcha. Haba entendido que su suerte no dependa sino de la voluntad del
tirador. Sus pisadas sobre la nieve eran una ferviente plegaria de gratitud; y Antonio sinti
esa suerte de alegra serena que debi de anegar al Dios del Gnesis, tras contemplar la
obra de la Creacin.
Maldita sea, guripa! Se ha vuelto loco?
Unas manos vigorosas lo apartaron de la ametralladora, que en apenas un segundo
dej or su tableteo. El soldado ruso cay, en la misma linde del bosque, como un garabato
al final de una escritura intachable, y enseguida la luna lo embalsam con su manto.
Dnde crea que estaba, guripa? La voz que lo amonestaba era ms perpleja
que iracunda. En una barraca de feria?
Antonio distingui la divisa del alfrez, con la estrella de seis puntas, en la manga
del capote del hombre que acababa de empujarlo. Aunque el gorro con orejeras le impeda
distinguir plenamente sus facciones, Antonio tuvo la impresin, a la vez gratificante e
incmoda, de contemplar su rostro reflejado en un espejo; y la misma impresin debi de
sacudir al alfrez, que lo miraba con una suerte de divertida incredulidad. Silb una rfaga
procedente de las trincheras enemigas, en respuesta a las que ellos acababan de lanzar, y
Antonio se encogi detrs del parapeto.

Tranquilo, guripa, la que oigas es inofensiva; la que haya de matarte no la oirs.


Se escrutaron ms detenidamente; y Antonio descubri con alivio que, entre los
rasgos que los igualaban, se contaban tambin otros que los distinguan: la mandbula del
alfrez era menos angulosa que la suya y la redondeaba una papada incipiente; sobre los
mofletes ms carnosos destacaban unas ojeras violceas que Antonio no tena; y los arcos
superciliares eran ms pronunciados y abiertos que los suyos. Pero el perfil levemente
aguileo de la nariz, los labios apretados en un mohn lastimero, los pmulos marcados
parecan acuados en el mismo molde.
Usted es el alfrez Mendoza, verdad? pregunt Antonio, tmidamente. El
alfrez Francisco Cifuentes me habl de usted.
Qu jodido Pacorris! Se le echa de menos por estos barrios. Tambin l me habl
de ti en sus cartas. Se conoce que te ha tomado cario, porque no ha dejado de
recomendarte desde hace un par de meses. Y con otros camaradas ha hecho lo mismo.
Lo trat poco reconoci Antonio. Pero a la legua se vea que es un hombre
cabal.
Gabriel Mendoza suspir, golpeado por la nostalgia: Es lo que tiene la guerra
dijo. Pone en nuestro camino a un hombre al que queremos como a un hermano, tanto
que daramos gustosos la vida por l. Pero, de repente, una bala cualquiera, o una orden del
mando, lo desvan de nosotros y ya no volvemos a verlo. La guerra no tiene corazn.
Se encogi de hombros, como quien se sacude una tentacin de debilidad.
Afortunadamente no dura para siempre... dijo Antonio, que no saba si deba
ofrecerle algn tipo de consuelo o slo asentir a su reflexin.
Ojal durase, no te creas! intervino enseguida Mendoza, en un tono
repentinamente jovial, de una jovialidad que tena algo de temeraria o brutal. La guerra,
en el fondo, es el deporte ms hermoso. No slo porque es el nico que permite desarrollar
todos los msculos por igual; sino, sobre todo, porque en ella la vida se desnuda. Todo en
ella es abierto y sincero, sin intrigas, sin hipocresas. Es otro mundo que lava los pecados
cometidos en el mundo social, tan ruin, tan sucio y blandengue. En la guerra, cada segundo
vale por una vida entera, porque en ese segundo podemos perderla. Se mata sin odio y se
muere sin duelo. Y las debilidades de la carne se alejan de nosotros.
Antonio supuso que habra dejado atrs una vida que ahora le asqueaba, una vida
quiz demasiado muelle o mezquina, una vida acaso corrompida por los vicios. O tal vez su
alegato blico fuese pura faramalla falangista.
Y a cambio de los vicios que se alejan, se acercan el fro y la metralla brome.
No te quejes, guripa! Mendoza le sacudi con el puo en el pecho, como si
quisiera reactivarle la circulacin sangunea. No te quejes, que de momento ests entero.
Adems aadi resoplando, a partir de ahora ser tu protector. Como para
desor las recomendaciones de Pacorris! Se entera de que no te he atendido en condiciones
y es capaz de venir a buscarme, para matarme a palos.
Enfoc los prismticos hacia las lneas enemigas, que la luna delataba como si fuera
un reflector.
No cre que dejando vivir a ese ruski estuviese cometiendo una falta... Slo
buscaba madera para calentarse comenz a excusarse Antonio.
Eso ya ha quedado olvidado, guripa. Mendoza frunci el ceo, en un intento
por mejorar la visin escudriadora de los prismticos. Pero los muy cabrones estn a
punto de atacar, te lo digo yo. Esos angelitos, ah donde los ves tan callados, estn
tramando algo gordo. Apuesto lo que quieras a que esta tranquilidad no durar mucho.

Guard un repentino silencio, antes de exclamar: Jo-der! Mira, mira por los
prismticos! Estn llegando por miles a los parapetos.
Antonio ajust los oculares, hasta alcanzar la lejana del bosque, que la luz lunar
converta en un ejrcito supletorio de titanes emergidos de ultratumba. Sobre la
fosforescencia del horizonte nevado se atisbaba, en efecto, un cordn de diminutas manchas
negras, .como una hilera zigzagueante de hormigas que se perda entre las trincheras.
No deberamos dar la voz de alarma?
Tranquilo, coo lo disuadi el alfrez Mendoza. O es que te piensas que
otros vigas mejor situados no lo han visto ya?
En las posiciones divisionarias se perciba, en efecto, un movimiento infrecuente a
aquellas horas y un rumor de preparativos que poco a poco adquira mayor espesor y
agitacin. Los dos se quedaron mirando como hipnotizados el desplazamiento de aquella
lnea de puntitos oscuros que no pareca tener fin.
Cree que estn a punto de atacar, alfrez?
De sbito, Antonio senta una suerte de respeto religioso por su sangre, que tal vez
pronto se derramase, infestada de pecados sin remisin. Pens en Carmen, que nunca sabra
que su cadver iba a caer sepultado sobre la nieve, para luego servir de pitanza a las aves
carroeras, cuando se pudriese con la llegada de la primavera.
A tomar el fresco no creo que vengan, guripa. No van a darnos tiempo ni a que el
pter nos confiese. Jodidos comunistas! Como ellos no creen en el infierno, ni siquiera
dejan a los dems que nos pongamos en paz con Dios.
Aquella mezcla de aplomo suicida y humor macabro suscitaba admiracin en
Antonio, que se senta contagiado de una trepidacin misteriosa.
Dej muchos seres queridos en Espaa, mi alfrez?
A Mendoza lo desconcert la intencin confidencial de la pregunta. Dej caer los
prismticos sobre el cuello, como quien deja caer la ltima reserva.
Me alist justo despus de que muriera mi madre. Su humor se ensuciaba de un
tono pesaroso y contrito. Creo que, en parte, fui culpable de su muerte; o al menos as lo
percibo yo: la mat con mi frivolidad, con mi falta de fuste, mi vagancia y mis
barrabasadas. Desde que fui nio, deposit en m muchas esperanzas, pero todas las
defraud. Qu le vamos a hacer, sal calavera y juerguista como mi padre! l s que le hizo
dao, a la pobre...
Tal vez estuviese utilizando a Antonio para descargar su conciencia, a falta de un
pter que le absolviese aquel cmulo de faltas contra el cuarto mandamiento. Antonio
resolvi solventar el aprieto con los consabidos lugares comunes: Seguro que ahora se
sentir orgullosa de usted desde el cielo, mi alfrez.
Tutame, coo, que en la Falange nos tuteamos todos, sin importarnos la
graduacin ni el rango. Antonio asinti cohibido. Y llmame Gabi. As es como me
llaman los amigos y, en breve, seremos algo ms que amigos, si es que no nos halla la
muerte... Tambin dej una novia all, Amparo, bien bonita y buena. Demasiado buena
para m! Voluntaria del Servicio Social en la Seccin Femenina.
Hurg en algn bolso interior del capote y extrajo una fotografa arrugada que
guardaba como una reliquia. Amparo era una joven de ojos claros y un poco bovinos, como
esas vrgenes melanclicas de los iconos rusos.
Guapa de verdad dijo Antonio, tal vez mintiendo, o tal vez sin detenerse a
reflexionar si deca la verdad.
Y ms valiosa que las pesetas. Anda que no le di mala vida! Y no hay da que no

me escriba. En cuanto regrese la har mi mujer.


Antonio sonri, humillado por una envidia de pobre. Nada hubiese deseado ms en
aquel instante que exhibir una fotografa de Carmen, mucho ms guapa que Amparo.
Y cmo no has regresado ya? Continuamente estn relevando gente...
Gabi call, como herido en alguna entretela del recuerdo; pero enseguida recuper
su buen humor;
Ea, amigo, no preguntes ms. Estamos en guerra, y uno tiene que purgar por el
mal que hizo. Chasque la lengua, espantando la sombra del desnimo. Y t, no
tienes una novia que te escriba?
Antonio deneg con la cabeza, tal vez con demasiada obstinacin.
Pues no, pero tengo a Cifuentes, que no para de escribirme.
Gabi ri sin ensaamiento, con una cordial desenvoltura: Bueno, mucho mejor
sin novia que karovo.
Karovo?
Cornudo, en la jerga divisionaria. Gabi mir la hora en el reloj que le ocultaba
el guante. Ea! Tengo que seguir la ronda. Que vigiles bien, guripa.
Se perdi por la trinchera, despreocupado de los movimientos de tropas en las lneas
enemigas, que para entonces ya producan un sordo rumor que se oa con claridad en el
silencio bautizado por la luna. Antonio se esforz por distinguir si el ajetreo de las tropas se
acompaaba de una concentracin de carros de combate y artillera pesada, pero sus ojos ya
se haban cansado de fijar la vista en aquella blancura reluciente; adems, el cadver del
ruski abatido por el alfrez Mendoza le dola como una espina clavada en la garganta.
Debi de quedarse levemente traspuesto, porque no repar en la cercana de un sargento
que lo zarande furioso:
Venga, venga, guripa! A tu puesto de inmediato! Date prisa!
Antonio recogi atropelladamente el casco, el fusil y la impedimenta, que haba
dejado apoyados contra la pared del parapeto. Empezaba a alborear con ese sigilo con el
que germinan los milagros; y en la trinchera, por contraste, reinaba el desorden propio del
toque de generala. Antonio corri hasta el emplazamiento del tercer pelotn, en el que
serva como proveedor de municin en los fusiles ametralladores. El humo de los bnkeres
ascenda al cielo teido por los primeros rosicleres, lento y rectilneo como una columna o
un tronco calcinado, un bosque de troncos calcinados despidindose del mundo. No soplaba
ni la ms ligera brisa; y el fro, a medida que se aclaraba el cielo, adquira una delgadez de
cuchillo o aguja perforando las sienes. A su lado pas a la carrera el alfrez Mendoza
impetuoso como un toro que sale de chiqueros; la luz dudosa del alba contribua a resaltar
sus diferencias fisonmicas.
Preparado, guripa? pregunt, al pasar junto a l.
Preparado! dijo Antonio con bro, casi con exultacin.
El sol asom sobre la llanura nevada, como un ro de lava que se deslizase sobre la
lnea combada del horizonte. En las trincheras se oyeron gritos de celebracin y canciones
jubilosas, como si la muerte fuese una juerga; y la naturaleza, en derredor, se sum a la
celebracin, como un tigre expectante de sangre. A las siete de la maana rasg el cielo,
procedente de las trincheras rusas, una bengala roja, que se elev rpida y altsima hasta
perderse de vista. Luego el silencio floreci, como una primavera anticipada, por los
confines de la llanura; los divisionarios lo llenaron rezando un padrenuestro que sonaba
feroz, retador y rugiente. Y entonces se desencadenaron todas las legiones del infierno:
ochocientas piezas de artillera comenzaron a vomitar fuego sobre las trincheras

divisionarias, como lo hara un martillo piln sobre una vajilla de porcelana. Su estruendo
revent los tmpanos de varios guripas que se alineaban al lado de Antonio y engull el
ruido que produca el estallido de las bombas que se arrojaban desde las posiciones
espaolas, como si fuesen inofensivos estallidos de frutas pochas. Temblaba la tierra, como
aquejada por los dolores del parto, ante aquella lluvia de proyectiles que arrasaba el paisaje,
borrando la nieve de la llanura, destrozando las defensas divisionarias, abriendo crteres en
la tierra que los espaoles usaban a guisa de parapeto, una vez deshechos los bnkeres y
hundidas las trincheras. La luz de las explosiones era cegadora como el latigazo de mil
relmpagos; y el aire inflamado se llen de una niebla espesa, en la que se mezclaban el
vapor del hielo triturado, la tierra pulverizada, el humo de mil incendios y una nube de
plvora que se agarraba como difteria a las mucosas, impidiendo la respiracin. Obuses,
proyectiles antitanques y tambin las bombas que la aviacin sovitica defecaba sobre las
posiciones espaolas componan aquel huracn epilptico que durante ms de una hora
bati incansablemente la zona, provocando una carnicera de dimensiones pavorosas.
Antonio contemplaba en su derredor a los camaradas despedazados por la metralla,
agonizando entre horribles muecas, desfigurados por la honda expansiva de las explosiones,
aullando enloquecidos mientras trataban a la desesperada de remeter en sus cuerpos rotos
las vsceras todava palpitantes que pugnaban por salir. La nieve de la llanura se haba
convertido en un barrizal sanguinolento, una geografa pantanosa y calcinada en la que
asomaban, aqu y all, como flores ptridas, cadveres irreconocibles, miembros
amputados, piltrafas de carne y jirones de ropa fundidos en una misma argamasa repulsiva.
Y el bombardeo haba sido mucho ms intenso en otras zonas del sector, sobre todo en las
ocupadas por las compaas quinta y sexta, que eran las directamente encargadas de
proteger la lnea frrea de Leningrado a Mosc. Mientras el aire se llenaba de los silbidos
mortferos de los obuses, comenzaron a llegar de aquella zona multitud de guripas,
evacuados por sus oficiales en condiciones deplorables, ms muertos que vivos. Los cabos
y sargentos patrullaban por los puestos trayendo a los heridos co e improvisando unos
primeros auxilios que las ms de las veces se revelaban intiles.
Firmes en las posiciones! voce el alfrez Mendoza, que recorra las
deshechas trincheras infundiendo nimo a los guripas. Calma, muchachos! Ya les
daremos a esos cabrones una dosis de su propia medicina.
Pero an tendran que soportar, despus del intenso bombardeo de la artillera
pesada, la accin devastadora y desmoralizante de los llamados organillos de Stalin, un
arma sovitica que disparaba a la vez quince proyectiles, los clebres katiushas que, en
combinacin con morteros, antitanques y lanzagranadas, an siguieron machacando los
desarbolados parapetos espaoles durante un buen rato. Por fin la artillera espaola
respondi al ataque, en una proporcin infinitamente menor, pero igualmente estimulante
para la moral de la tropa, que recibi con saltos de alegra y exclamaciones de jbilo los
estallidos de los proyectiles sobre las posiciones enemigas. El pequeo pinar que
emboscaba las trincheras rusas qued enseguida desmochado y convertido en pasto de las
llamas, entre el ulular de los obuses que iban y venan. Por fin se hizo la calma; pero todos
saban que era la calma que precede a la peor de las tempestades.
Los ruskis van a lanzarse al asalto, muchachos dijo el alfrez Mendoza. Ante
todo mucha calma. Arriba Espaa!
La nube de humo, polvo y nieve pulverizada que ocultaba las posiciones enemigas
se empez a disolver. Apareci entonces, entre sus ltimas hilachas, la infantera sovitica,
como un bosque de Birnam avanzando impvido entre alaridos furiosos y en compactos

bloques de columnas. Era de una trgica belleza contemplar la marcha al paso de los rusos,
codo con codo, mientras hacan ondear sus largas capas blancas de camuflaje. Se contaban
por miles; y sobre la marcha lanzaban intermitentemente rfagas de fuego con sus
naranjeros, que luego apoyaban sobre la cadera para seguir gritando frenticamente unos
hurras que sonaban como descargas de fusilera. Pareca inverosmil que semejante
multitud de hombres viniese a atacar a un nico regimiento espaol. Antonio estaba
paralizado por el horror.
Tranquilo, estn borrachos como cubas le musit al odo el alfrez Mendoza,
que se aprestaba a colocar en su trpode la ametralladora que Antonio tendra que proveer
de municin. Antes de combatir les llenan el cuerpo de vodka. Y, volvindose al resto
de la compaa, grit: Armas preparadas!
Los hurras de los rusos se hacan cada vez ms cercanos y atronadores. En una
primera avalancha lograron echar abajo las alambradas que protegan la lnea divisionaria;
y entonces las minas sembradas en el terreno cumplieron su cometido: a medida qu
aquella marea humana pona los pies sobre ellas, explotaban sembrando una mortandad
inconcebible. Saltaban por los aires los cuerpos de los rusos, por decenas o cientos,
convertidos instantneamente en despojos chorreantes de sangre que se fundan en el
barrizal. Pero a esa primera avalancha abortada por las minas sucedi otra, en incontenible
oleada, que pisoteaba los restos de sus compatriotas, ebria de vodka o de venganza.
Fuego!
Tabletearon las armas automticas, regando de muerte el avance de los rusos; las
granadas de mano reventaban los cuerpos, hacindolos caer en las ms grotescas posturas,
unos sobre otros, en informe revoltijo de gemidos. El alfrez Mendoza haca girar sobre el
trpode la ametralladora que Antonio abasteca de municin, segando una y otra vez las
filas enemigas, hasta que el can alcanz la incandescencia.
Sigue cebndola, guripa! No pares!
Las cintas de balas eran devoradas por la ametralladora a una velocidad bulmica
que pronto la hizo reventar. Los rusos que haban sobrevivido a la masacre utilizaban los
cadveres de sus compaeros a guisa de parapeto y disparaban sin tino sus naranjeros. El
alfrez Mendoza empez a lanzar granadas como un poseso, de pie sobre la trinchera, ajeno
a las rfagas enemigas, con un entusiasmo contagioso que prenda entre los espaoles, cada
vez ms diezmados. Haba cado el capitn Huidobro, al mando de la compaa, abatido por
una bala que le entr entre los ojos y lo derrib al fondo de la trinchera con los brazos en
cruz. Tras un instante de desconcierto, Mendoza se hizo cargo de la defensa de la posicin,
para entonces apenas un islote de resistencia entre las lneas desbordadas. Seguan
arreciando los disparos, y los rusos, ante la inutilidad de sus esfuerzos, optaron por
retirarse, dejando tras de s el campo sembrado por una montaa de cadveres que impedan
dispararles por la espalda. Call por unos minutos la artillera; los guripas sobrevivientes se
escondieron, agotados y maltrechos, en la trinchera.
Atended a los heridos! orden Mendoza. Y no bajis la guardia!
Los sanitarios se desplegaron al instante, buscando entre los cadveres de los
guripas a aquellos que an respirasen: a los enfermos ms leves se les pidi que caminaran
por su propio pie hasta el prximo puesto de socorro, situado a las espaldas de la compaa,
en Krasny Bor; a los ms graves se les evacu en camilla hasta los bnkeres reducidos a
escombros, en espera de que pudieran llegar las ambulancias, lo cual era mucho esperar.
La tregua, entretanto, tocaba a su fin: una segunda bengala roja se elev al cielo,
silbando desde las filas rusas; y al instante se desat una nueva tempestad artillera, ms

fuerte incluso que la anterior pero dirigida esta vez contra la quinta y sexta compaas,
encargadas de custodiar la lnea frrea. Lograron abrir brecha en aquel punto, aniquilando
por completo a los guripas que an se mantenan en lnea, sin retroceder un solo paso, y a
continuacin lanzaron los rusos unos sesenta tanques pesados, seguidos de unos cuantos
regimientos de infantera, provistos todos de armas automticas, con los que se disponan a
penetrar en campo divisionario, para as poder atacar por la espalda a las compaas que
todava resistan, atrapndolas entre dos fuegos. El alfrez Mendoza repar enseguida en el
propsito de los rusos.
Voluntarios para acompaarme! exclam.
Nadie saba qu estratagema desesperada habra urdido; pero, aunque los nimos ya
desfallecan, an logr reclutar a una docena de guripas valerosos a los que se sum
inconscientemente Antonio. La voz de Mendoza sonaba spera como la lija y, sin embargo,
casi afnica entre el estruendo de las detonaciones: Cargaos de granadas! Vamos a
detener a esos monstruos como sea. Los dems, cubridnos!
Arranc a correr por la trinchera, seguido de los voluntarios, que obedecan
ciegamente sus rdenes, tal vez porque la obediencia ciega, cuando se posee la certeza de la
muerte, es el modo ms resolutivo de abreviar sus trmites. Los tanques rusos avanzaban
sobre el barrizal sangriento, entre amasijos de hierros en llamas, hasta llegar a las
avanzadillas divisionarias, donde se detuvieron momentneamente, como olfatendolas,
temerosos quiz de que entre el barro y la nieve derretida an se aga-zapasen algunas
minas. Luego volvieron a ponerse en marcha; y sus orugas empezaron a escupir, como
fauces de un animal carnvoro, astillas de madera, jirones de ropa, piltrafas de carne. Entre
los escombros, algunos guripas moribundos de la quinta y sexta compaas se lanzaban con
una mina de plato entre las manos a las ruedas de los tanques, hacindolos estallar a la vez
que perecan.
Habis visto a esos valientes? pregunt Mendoza, excitado. Pues nosotros
vamos a hacer algo parecido. Corred hacia los carros; si os encorvis, no podrn disparar
contra vosotros. Cuando ya os vayan a aplastar, arrojaos al suelo. Debajo de sus panzas hay
espacio suficiente para un hombre. Meted una granada en la oruga: estallar a los pocos
metros y el tanque quedar embarrancado en el barro. Luego subos a la torreta y arrojad
otra granada por el conducto de la ventilacin. Contempl, acezante, los rostros
confundidos o desorientados de los guripas. Me habis comprendido?
Pareca imposible detener a aquellos mastodontes. Pero Mendoza, dominado por
una magnfica indiferencia hacia la muerte, salt el parapeto de la trinchera y corri a su
encuentro, a la vez que disparaba su fusil ametrallador contra la infantera rusa que segua a
los blindados. Cuando ya el tanque estaba a punto de apisonarlo, se desliz debajo de su
panza; y emergi del barro, en el que haba quedado enterrado por completo, cuando la
explosin de la granada retumb en las tripas del coloso. La infantera rusa se qued
paralizada por el estupor ante aquel alarde de audacia; y antes de que acertaran a dirigir sus
naranjeros contra l, Mendoza ya haba trepado a la torreta del carro, en cuyo interior arroj
otra granada, para brincar de nuevo al barro, como impulsado por un resorte.
Desde las diezmadas filas divisionarias se prorrumpi en vtores y arreci el fuego,
celebrando la proeza o insensatez de Mendoza, que ya se haba refugiado en un crter del
terreno cuando la segunda granada estall dentro del blindado, inutilizndolo
definitivamente. Desde all, Mendoza exhortaba a los guripas voluntarios: Hala,
chavales! Duro con ellos!
Los guripas, galvanizados por el ejemplo de su oficial, treparon al parapeto, pero

slo un par de ellos logr esquivar las balas de la infantera rusa y llegar hasta los tanques,
bajo cuyas orugas perecieron, alcanzados por la onda expansiva de las granadas. Antonio,
menos temerario o inconsciente, se qued en la trinchera, cubriendo el regreso de Mendoza
con una ametralladora que se haba quedado sin dueo, tras el aniquilamiento de la quinta
compaa.
Te debo la vida, guripa reconoci Mendoza, a quien el fracaso de aquella
escaramuza intil haba nublado el rostro. Pero pens que tenas ms cojones.
Los tanques, entretanto, ya haban alcanzado la retaguardia divisionaria; y tras ellos,
como una horda deseosa de vengar la mortandad de sus camaradas, se abalanz la
infantera rusa, que de inmediato se dirigi hacia el lugar donde se hallaban las escasas
bateras espaolas y el puesto de comunicaciones. As los escasos supervivientes de la
Divisin Azul quedaban atrapados entre dos fuegos; y tuvieron que emplazar las pocas
ametralladoras que quedaban disponibles en dos direcciones: unas dirigidas hacia el bosque
desmochado por la artillera; las otras apuntando hacia la retaguardia, donde acababa de
infiltrarse el enemigo. Los mejores tiradores cayeron pronto, alcanzados por el fuego
cruzado; y tuvieron que ser reemplazados por soldados bisoos como el propio Antonio.
Pero las cintas de balas se acababan; y las ametralladoras incandescentes se negaban a
seguir disparando. Mendoza contempl los restos de la compaa, reducida a unas pocas
decenas de hombres entre los que ya no se contaba ningn oficial ms que l; y con gesto
pesaroso decret la orden:
Retirada! Separaos en pequeos grupos y corred en direccin a la aldea de
Krasny Bor!
El mismo se encarg de dirigir el desalojo de la trinchera, quedndose el ltimo con
Antonio, que an apuraba el ltimo remanente de balas. Mendoza extrajo la mquina del
trpode y carg a Antonio con una caja de municin. Antes de abandonar la trinchera elev
la vista al cielo, crepitante de pavesas en las que quiz viajasen las almas de espaoles y
rusos, olvidadas de rivalidades terrenas y abrazadas fraternalmente en su apetito de
inmortalidad. A lo lejos, entre la humareda que se extenda hasta Kolpino, una escuadrilla
de diez o doce Stukas alemanes pic en cadena y solt su provisin de bombas sobre la
retaguardia enemiga.
A buenas horas, mangas verdes mascull Mendoza, exasperado. Si os
descuidis un poco ms, llegis el da del Juicio.
Echaron a correr por el barrizal sembrado de cadveres humeantes que se extenda
ante la aldea de Krasny Bor. Mendoza diriga la ametralladora contra los rusos que surgan
a su paso, gritando como un salvaje (y el rebozo de barro y sangre que lo cubra, tras su
escaramuza ante los tanques, acentuaba en verdad su parecido con un salvaje); y Antonio se
sumaba a sus gritos de rabia o exultacin, dejndose envolver por esa dulce inconsciencia o
ebriedad que procura el primer bao de sangre. Olvidado del miedo y de la muerte, que
ahora se le antojaba lejansima e inofensiva, Antonio provea de municin a Mendoza, o a
veces tomaba l mismo la ametralladora, escupiendo balas sobre gurruos de hombre que
suplicaban clemencia en el barro, dirigiendo el can contra sus crneos, que borraba de
una rfaga, limpindolos de ideas comunistas. El olor acre de la sangre y de la carne
chamuscada por los disparos a quemarropa lo anegaba de una suerte de beatitud
desquiciada; y comprendi entonces que la guerra era, en efecto, el deporte ms hermoso,
porque en ella asoma el hombre sin las blandengueras y dobleces de la civilizacin, el
hombre desnudo y sincero que mata sin odio y muere sin duelo, con alegra de matar y
alegra de morir, como en un juego de nios. Record, con una suerte de suficiencia

condescendiente, al ladronzuelo que, unos pocos meses atrs, se refugiaba en su tabuco de


la calle del Amparo, atribulado tras la muerte de aquel tiparraco en el Retiro, y lo
contempl con abrumada piedad y aliviado asco, como una mariposa debe de contemplar la
crislida donde un da estuvo encerrado su cuerpo de gusano. No seran ms all de las tres
de la tarde, pero sobre el mundo ya se derrumbaba el crepsculo.
El objetivo de Mendoza era ganar la noche e infiltrarse entre las filas rusas, hasta
llegar a las nuevas posiciones de la Divisin Azul. Pensaba que para entonces los guripas de
su compaa ya se habran hecho fuertes en la aldea de Krasny Bor; y que desde all podra
dirigir la huida, apoyado en un grupo de leales. Pero Krasny Bor haba sido copado por los
rusos, que desde cada isba aguardaban a los espaoles, dispuestos a oponer encarnizado
combate. En la caja de municin ya apenas restaba un puado de balas hurfanas.
Y ahora qu hacemos? pregunt Antonio, extenuado.
Ambos se haban acurrucado detrs de un muro se-miderruido que los protega de
los francotiradores. Antonio se pas la mano por el rostro, para descubrirlo cubierto por una
pelcula de hielo en la que se mezclaban el sudor propio y la sangre ajena. Ms espesa an
era la capa de barro helado que recubra a Mendoza, del color de una vasija cenicienta.
Tenemos que ganar como sea la salida del pueblo. Si nos quedamos aqu nos
achicharrarn.
Las sombras de los rboles desmochados reptaban y se estiraban sobre la nieve
sucia, como empujadas por el sol claudicante.
Vete t solo, Gabi farfull Antonio. Yo ya no puedo ms.
Apenas media hora antes, mientras eufrico descerrajaba tiros sobre los ruskis
heridos que se tropezaba en el camino, se haba credo dueo de una energa incombustible;
pero haba bastado que el cielo se oscureciera para que un sbito desaliento y una honda
sensacin de desamparo se adueasen de l. De repente, todos los muertos que haba dejado
detrs de s le pesaban como un cargamento de chatarra.
No seas majadero, Antonio dijo Mendoza con una voz neutra, como si ya no
creyese ni en sus propias palabras. Mientras hay vida hay esperanza.
Pero se qued, como el propio Antonio, derrengado sobre el muro, dejando que el
fro extendiese su ramaje de hiedra sobre los miembros agotados. A lo lejos, los arrullaba
un ronquido de motores que no supieron identificar, hasta que se hizo evidente que eran los
tanques que haban roto la lnea del frente y que ahora regresaban, para cerrar en una bolsa
a los divisionarios en desbandada. Los rusos apostados en las isbas abandonaron sus
escondrijos, flanqueando a los blindados, que se abran paso por las calles de la aldea a
caonazos. Uno de los proyectiles impact a escasos metros del muro donde Antonio y
Mendoza se haban refugiado; y su onda expansiva los levant del suelo, como una mano
ciclpea, dejndolos sepultados entre cascotes. Antonio no senta dolor alguno; pero al
intentar erguirse not que de su cabeza, de la que haba volado el casco, descenda copiosa
sangre empapndole el uniforme. A su lado, Mendoza mostraba desolladuras en la espalda
que dejaban al aire los msculos desgarrados. Ambos se sentan completamente aturdidos,
como si les hubiesen arrancado las entraas y reducido a la condicin de marionetas, sin
dominio de sus pies ni de sus brazos. En el corazn de la noche, como un cnclave de
lucirnagas que se disuelve repentinamente, un grupo de soldados rusos envueltos en
capotes de camuflaje blancos los rodeaba en crculo.
Desdichados de nosotros. Hemos cado prisioneros dijo Mendoza, resignado al
fin.
Antonio busc la ametralladora entre los cascotes; pero su movimiento fue de

inmediato interceptado por los rusos, que cerraron el crculo y los encaonaron con sus
naranjeros, en medio de una algaraba ininteligible.
Qu nos harn? pregunt Antonio, levantando los brazos y llevando despus
las manos a la nuca.
Lo imagino y me estremezco. Ms nos valdra haber muerto.
Y, como una rbrica a sus palabras, llovi sobre ambos un pedrisco de puntapis y
culatazos que sus captores celebraban con risotadas e improperios. Antes de perder el
sentido, Antonio contempl por ltima vez la llanura desolada de Krasny Bor, alumbrada de
hogueras donde vivaqueaban los muertos, morenos de plvora y de luna.
Haba comenzado para ambos la larga noche del cautiverio.
En compaa de otros treinta o cuarenta prisioneros iniciaron la marcha hacia las
lneas rusas, situadas a unos dos kilmetros de Kolpino. Eran, todos ellos, divisionarios del
262 regimiento, supervivientes de la batalla en la que el resto de sus camaradas mucho
ms afortunados haban sucumbido al demoledor empuje del ataque sovitico, que
todava se prolongaba con descargas de artillera que iluminaban con sus fogonazos la lnea
del horizonte. La mayora de los prisioneros estaban heridos, de mayor o menor gravedad; y
casi la mitad de ellos no podan caminar, por lo que quienes todava se sostenan en pie,
como Antonio o el alfrez Mendoza, tenan que llevarlos cargados sobre sus hombros,
azuzados por las bayonetas de sus captores, que profanaban la noche con sus vozarrones
hspidos y sus carcajadas beodas: Davai! Davai!
Adelante, siempre adelante. Los soldados rusos haban formado dos hileras en torno
al grupo desahuciado de los prisioneros; eran hombres de ojos rasgados y oblicuos y
facciones trtaras, reclutados seguramente en alguna remota regin hiperbrea, all donde
los fros polares no permiten el florecimiento de la vida, o slo lo permiten en sus
expresiones ms rudimentarias y raquticas, casi minerales. Vestan pieles blancas y
peludas, como los esquimales; y cubran su cabeza con unas capuchas festoneadas de la
misma piel que apenas dejaban asomar un retazo de su rostro, del que pareca haber
desertado cualquier signo de vivacidad, un rostro como de ttem en el que relumbraba una
mirada incendiada por el vodka o por el odio. Resultaba evidente que habran preferido
ametrallar a sus prisioneros en el mismo lugar en el que los haban capturado; pero
cumplan rdenes del mando, que seguramente quisiera sonsacar informacin a los oficiales
de las compaas divisionarias, y tal vez provocar con aagazas y falsas promesas la
defeccin de algn guripa no demasiado animoso, al que luego se podra utilizar en labores
de propaganda, para desmoralizar al adversario.
Davai! Davai!
Mendoza caminaba delante de Antonio, cubierta su espalda lacerada con el capote
de algn camarada muerto en el combate, avergonzado y como pesaroso del destino que
aguardaba a sus hombres, entre quienes empezaba a extenderse la conciencia amarga de la
derrota. Aunque sus guardianes no les dejaban alzar la voz, los prisioneros mascullaban
entre dientes maldiciones y lamentos: haba quienes recordaban entre sollozos a sus
familiares, que tal vez no volviesen a tener noticias de ellos; haba quienes renegaban del
necio idealismo, o de las razones ms alimenticias que los haban conducido a alistarse en
la Divisin Azul; y no faltaban entre los ms arrojados quienes abogaban por revolverse
contra sus captores, para ser abatidos all mismo por sus naranjeros y poner trmino, de este
modo, a unos padecimientos que intuan insoportables. Pero ninguno barajaba, ni siquiera
remotamente, la posibilidad de escapatoria, y mucho menos la de su liberacin; tal era el
extremo hasta el que estaban postrados y la nula confianza que depositaban en el podero de

los alemanes. Antonio, que cargaba sobre sus hombros con un joven artillero agonizante al
que una bala explosiva haba destrozado la mandbula inferior, no participaba de aquellos
concilibulos en sordina: desde que decidiera pero haba sido la decisin de una alimaa
acorralada alistarse en la Divisin Azul, haba aceptado que el gobierno de sus das no
estaba en sus manos; y este designio fatalista lo exoneraba de lucubraciones sombras,
tambin de esperanzas vanas. Inevitablemente, sin embargo, se figuraba lo que habra sido
su vida si no hubiese accedido a ejecutar aquel ltimo palo en el Retiro por requerimiento
de Carmen (pero entonces habra acabado urdiendo otras truhaneras acaso igual de
peligrosas, o dedicndose a trapicheos ilcitos que habran acabado muy malamente); tales
figuraciones no hacan sino confirmarle que su suerte final en poco se habra diferenciado
de la que ahora sufra y que, antes o despus, habra terminado hallando la muerte, como
siempre ocurra con los hombres de su ndole y condicin. Pues slo siendo otro hombre
habra podido abrazar otra suerte; pero, a quin le est permitido ser otro hombre?
Davai! Davai!
Caminaban por terrenos inhspitos, una geografa batida por los obuses y las
bombas que, tras convertirse en un barrizal durante el da, haba vuelto a congelarse, al caer
la noche, encerrando en su seno mil cuerpos despedazados sobre los que no tardara en caer,
como un vitico pstumo, el manto piadoso de la nieve. Alcanzaron las lneas rusas, a las
afueras de Kolpino, que la noche anterior Antonio y el alfrez Mendoza haban oteado
desde un altozano con los prismticos; lo que entonces les haba parecido una hilera de
hormigas se revelaba ahora en su entera dimensin amedrentadora: miles de soldados, tanto
hombres como mujeres, entregados a las celebraciones de la victoria, como en un aquelarre
ancestral que el calor de las hogueras y del vodka tornaba orgistico; y, tras ellos, como una
inexpugnable muralla de hierro camuflada con ramas de pinos, cientos de bateras de todos
los calibres abriendo a la noche sus bocas todava humeantes, cientos de camiones en cuyos
remolques se alineaban, mirando oblicuamente al cielo, los clebres organillos de Stalin,
con los rales todava cargados de granadas, por si an tenan que ser utilizados otra vez.
Apenas vieron aparecer a los prisioneros espaoles, los soldados rusos los rodearon en un
enjambre vociferante, hacindolos diana de sus invectivas y escupitajos y apuntndolos con
los fusiles, dispuestos a abrir fuego en cuanto respondiesen siquiera mnimamente a sus
provocaciones. Algunos de los prisioneros, en especial los que sufran heridas ms graves,
vieron en aquella soldadesca envilecida una oportunidad providencial para poner fin con
gloria a sus padecimientos; y, antes de que el alfrez Mendoza pudiera impedirlo, sin
ponerse de acuerdo entre ellos, se abalanzaron contra los fusiles enemigos, entre
exclamaciones patriticas y maldiciones al comunismo.
Una descarga cerrada los derrib en tierra; y su muerte fue celebrada con alaridos
crueles, disparos al aire y otras muestras de regocijo.
Mejor haramos en imitarlos murmur Antonio, buscando la aquiescencia de
Mendoza.
El alfrez, mohno y cabizbajo, pareca estar rezando un responso. Cuando
concluy, se volvi hacia Antonio con determinacin, como posedo por una secreta clera:
Ya te lo dije antes, guripa: mientras hay vida, hay esperanza. Ten un poco de paciencia, y
vers cmo logramos huir.
Antonio desvi con incredulidad la mirada hacia los caones de las bateras, que
intimidaban a las estrellas.
Huir? Cmo, si puede saberse? Y adonde?
Ya se nos presentar la ocasin murmur Mendoza, exasperado. Los

alemanes todava pueden recomponerse. Trataremos de pasarnos a sus filas.


Apretaba la mandbula, tal vez por impedir que sus palabras sonasen en exceso
quimricas, tal vez por contener la rabia y el vmito que le produca el alborozo de la
soldadesca, que ahora desvalijaba los cadveres de los divisionarios abatidos, arrancndoles
anillos y relojes, medallas y cadenitas de oro o plata que tal vez les hubiesen regalado sus
madres y sus novias al partir, para que los protegiesen de las balas.
Y si no se nos presenta la ocasin? insisti Antonio.
La que nunca nos faltar es la de hacernos matar, no te preocupes.
Extraamente, Antonio haba empezado a pensar que su destino estaba ligado al de
aquel hombre que vagamente repeta sus facciones. Que, en tanto l decidiera seguir
viviendo, l tampoco debera morir; y que, cuando al otro le llegase la muerte, l no debera
aferrarse a la vida. El propio Mendoza se lo haba dicho: la guerra pone en nuestro camino
a un hombre al que queremos a los cinco minutos como a un hermano.
Y si no nos matan? No era miedo lo que causaba la zozobra de Antonio, sino
el deseo de hacer propias las intenciones de Mendoza, de fundir fraternalmente su voluntad
a la suya. Te suicidaras?
Mendoza deneg obstinadamente con la cabeza, como si quisiera espantar esa
tentacin, o tal vez la visin horrenda de los cadveres profanados.
Jams me condenara por eludir los sufrimientos de esta vida, por terribles que
sean. Ahora hablaba en un bisbiseo de confesionario, como un penitente que ha
infringido todos los mandamientos e implora una absolucin acaso imposible. Me falta
valor para afrontar el juicio de Dios.
Antonio busc en el cielo un signo de ese juicio inescrutable, entre las
constelaciones de estrellas despavoridas.
Te falta valor? Yo siempre haba odo decir que suicidarse es una cobarda.
Para el que no cree, tal vez. Para el catlico es renunciar a una vida eterna en el
cielo. Hace falta un valor que yo no tengo para eso...
Pero la expectativa de una vida eterna temblaba como un cachorro aterido ante el
espectculo que contemplaban sus ojos. Entre la soldadesca rusa, se contaban algunas
mujeres, desgreadas y ahtas de vodka, que vestan con fatuidad y grosero desparpajo el
uniforme del ejrcito rojo y escarbaban como urracas entre los cadveres de los espaoles
que acababan de inmolarse. Entre ellos, se contaba el joven artillero que Antonio haba
cargado sobre sus hombros durante la caminata; las balas no haban logrado matarlo, y
entre el montn informe de cuerpos sin vida, su boca destrozada, de la que pendan como
un colgajo jirones de carne y tendones sanguinolentos, emita un quejido gemebundo y
gutural, apenas audible. Una de aquellas mujerzuelas, tras identificar la procedencia del
quejido, le introdujo al artillero una granada entre las mandbulas desgarradas, y se apart
dando brincos de alegra, orgullosa de dispensar de modo tan expeditivo pasaportes a la
vida eterna. La explosin redujo al artillero a un amasijo de carne macerada y palpitante,
para algaraba de la soldadesca, que prorrumpi en hurras y aplausos, enardeciendo todava
ms a la fulana, que se encaram sobre los cadveres de los espaoles, enarbolando el puo
izquierdo y desabrochndose la guerrera con la otra mano, para ensear a los circunstantes
un seno descolgado y nada trgido. La pantomima fue celebrada por los rusos con
espasmos de alegra furiosa. El alfrez Mendoza se revolvi entonces, incapaz de soportar
por ms tiempo el espectculo, dispuesto a estrangular con sus propias manos a la fulana;
entre Antonio y otros prisioneros apenas podan contenerlo.
Zorra asquerosa! la increp. Juro que te sacar las entraas y se las dar a

comer a los perros!


Se organiz una tremolina en su derredor; y los soldados rusos volvieron a apuntar a
los espaoles con sus fusiles, dispuestos a rematar la faena. Entre el tumulto se abri paso
entonces otra mujer de aspecto ms meridional y femenino; aunque vesta un abrigo de piel
de carnero, con los cuellos y bocamangas vueltas, que borraba las turgencias de su cuerpo,
se adivinaba en ella una opulencia maciza y brava, como de fruta en sazn.
Tampoco el gorro con orejeras, por el que apenas asomaban unos pocos mechones
de pelo oxigenado, le favoreca demasiado; pero haba algo turbador en su mirada de ojos
grandes, en sus labios voluptuosos y en su nariz pugnaz. Al verla, Antonio sinti que le
flojeaban las rodillas, y que oleadas alternas de sangre caliente y fra le martilleaban las
sienes. Era la primera mujer joven que vea en meses a tan corta distancia; y, tal como haba
anticipado que le ocurrira, sus rasgos le recordaban a Carmen.
Qu se crean, valentones? Que podran violar a nuestras mujeres
impunemente?
interpel a los prisioneros en un espaol con inequvoco acento francs.
Pensaban que ellas no iban a vengarse, en cuanto tuvieran ocasin?
Antes de que Mendoza pudiera responder, la mujer se volvi hacia la soldadesca, a
la que se dirigi en ruso para aplacarla. Pareca emplear las palabras precisas para
conseguirlo; o tal vez estuviese investida ante ellos de una autoridad que los espaoles
desconocan. Acab su arenga con una apostilla jocosa que suscit hilaridad entre aquellos
chacales; pero una hilaridad de sbito mansa, como de bestias aquietadas. No tan mansa era
la sonrisa desdeosa que dedic a los espaoles: Ya ven que, si se les sabe manejar, son
como corderitos dijo. Me llamo Nina Duquesne, intrprete al servicio de la
administracin para prisioneros de guerra. Hay entre ustedes algn oficial?
Mendoza dio un paso al frente, todava trmulo de ira. Al desdn de la intrprete
respondi con desabrimiento:
Alfrez Gabriel Mendoza, de la tercera compaa del 262 regimiento. No queda
vivo ningn otro oficial de mi compaa. Y antes de que la intrprete pudiera proseguir
su interrogatorio, aadi: Le exijo que retire las acusaciones dirigidas contra mis
hombres. Ningn soldado de la Divisin Espaola de Voluntarios ha violado jams a
ninguna mujer rusa. No violaran a ninguna mujer porque son caballeros cristianos; y
mucho menos a perras sarnosas como sas, porque son hombres con gusto y sanamente
constituidos.
La intrprete parpade, entre divertida y perpleja ante la insolencia del alfrez.
Tena las cejas depiladas; y sobre ellas se haba pintado otras ms finas y curvadas, en una
imitacin barata de las divas del celuloide, que resaltaban su asombro.
Vaya, alfrez Mendoza! Con razn tienen ustedes los espaoles fama de gallitos.
Abri los labios en un mohn desafiante y prostibulario. Ya le bajaremos los
humos, descuide. Sabemos cmo hacerlo.
Mendoza ni siquiera se inmut:
Si lo que esperan es que les pase informacin sobre las posiciones espaolas, ya
pueden torturarme cuanto les apetezca. No dir ni una sola palabra.
Nina, la intrprete, estall en una risa cantarina y sensual, que remat con un gesto
piadoso, casi consternado. Antes de responder a Mendoza se dirigi otra vez a la
soldadesca, en un tono burlesco que enseguida produjo una general irrisin. Pellizc a
Mendoza en la barbilla:
Despierta, pobre imbcil. Las posiciones espaolas han sido barridas del mapa.

Me importa... cmo dicen ustedes los espaoles?... un comino, o un pimiento, lo que


quieras decir o callar. Claro que, si callas, me encargar personalmente de darte tu
merecido.
Las ltimas palabras las haba dicho casi en un susurro, como si le estuviese
secreteando alguna confidencia, con una suerte de refinamiento sdico. Entretanto, haba
salido de uno de los bnkeres que se alineaban a sus espaldas un oficial del ejrcito rojo
que ostentaba sobre su capote el distintivo del comisariado poltico. De elegante y atildada
barba negra, se mova con ademanes medianamente distinguidos, siquiera para lo que se
estilaba entre aquella chusma. Tras calentarse parsimoniosamente las manos en una de las
hogueras que disparaban al cielo una metralla de ascuas incandescentes, orden con un
ademn brusco a uno de sus asistentes que trajera a un soldado que se mantena acurrucado
en la sombra, como avergonzado de los desmanes que perpetraban sus conmilitones.
Cuando las llamas permitieron distinguir sus facciones, entre los prisioneros se extendi un
rumor de desaprobacin y repulsa. Se trataba del alfrez Camacho, un desertor de la
Divisin que se haba pasado a las filas bolcheviques a principios de aquel mismo ao,
cuando Antonio todava aguardaba destino en el campamento de Hof; y que, desde
entonces, no haba parado de hacer propaganda en el frente de Kolpino a travs de la radio,
exhortando cada noche a los combatientes de la Divisin a sumarse a las filas enemigas,
donde segn aseguraba seran recibidos con los brazos abiertos y podran disfrutar de las
delicias del comunismo. Era un hombre flaco y desgarbado, de tez plida y facciones bien
delineadas, tal vez un tanto femeninas o incongruentes con las penalidades de la vida
militar; y mostraba al sonrer pero era la sonrisa del perrillo que gulusmea las sobras del
amo una dentadura de blancura impoluta, slo infringida por una funda de oro en los
incisivos superiores. Iba con la cabeza destocada, a pesar del fro; y vesta uniforme de
soldado raso, con la estrella comunista en el pecho.
Coo, Camacho! lo salud Mendoza, sin temor a la reaccin de la soldadesca
.
Qu flaco ests! No parece que los ruskis te den de corner jamn, precisamente. Y
ya se ve que no te han recompensado la traicin con un ascenso!
Los guripas jalearon la audacia de su oficial con otras chanzas ms chocarreras y
aflictivas. Sorprendentemente, nadie ni siquiera la intrprete Nina, tampoco el comisario
poltico hizo ademn alguno por interrumpirlas, omisin que el desertor Camacho encaj
resignadamente, procurando disfrazar el ultraje de displicencia. Situado ante la hoguera, a
la izquierda del comisario que chasque los dedos imperativamente, sin dignarse mirarlo
siquiera, Camacho inici su discurso: Espaoles! Ha llegado la hora temida de vuestra
derrota! Durante meses, os hemos ofrecido el perdn, a cambio de que abandonaseis la
odiosa disciplina fascista...
Un guripa lo interrumpi, haciendo pantalla con las manos: Mtete el perdn por
el Culo, maricn, ya vers qu gustirrinn te da!
La soldadesca ahora celebraba las gracietas divisionarias, como si la uniese con el
enemigo un comn desprecio al traidor. Camacho mir al comisario poltico con ojos
lacrimosos que reclamaban misericordia. El comisario poltico desenfund benignamente
su pistola y dispar al aire.
La prxima bala ir dirigida a vuestras cabezas si volvis a interrumpirme
advirti Camacho, con sonrisa de hiena; y prosigui su perorata: El pueblo ruso, que es
generoso en demasa, ha tenido al final que emplear las armas contra vosotros, ya que las
palabras no fueron suficientes para convenceros de vuestro error. Esperamos que el vapuleo

sufrido haya terminado de convencer a los ms obcecados de que las monedas con que os
ha pagado Hitler no son nada, ante los tanques del coloso sovitico. Duro es el castigo que
os aguarda; pero an estis a tiempo de evitarlo. Nada ms sencillo! Hizo una
inclinacin lacayuna ante el comisario que fue celebrada con cuchufletas por los propios
soldados rusos. El seor comisario me asegura que todos aquellos que estis dispuestos a
reconocer vuestra derrota y a dirigir por radio unas palabras a vuestros camaradas,
exhortndolos a deponer las armas, seris bienvenidos en la Unin Sovitica, que es el
paraso de los trabajadores. Maana ser tarde, guripas! Pero hoy todava podis
arrepentiros y obtener el perdn. De lo contrario, penaris de por vida vuestras culpas en
los campos de prisioneros...
La arenga fue respondida con abucheos unnimes por los guripas, en quienes el
temor a los tormentos del cautiverio era menor al desprecio que les provocaba el traidor
Camacho, vendido al enemigo por un plato de lentejas agusanadas. Antonio se sum a los
denuestos e invectivas de sus compaeros, por instinto imitativo o gregario, y tambin por
lealtad al alfrez Mendoza, a cuyo destino se senta ligado; pero algo en su interior le deca
que se trataba de una reaccin visceral y, por lo tanto, inconsistente, cuya aparente fortaleza
no tardara en resquebrajarse. Y sospech que algo semejante les ocurrira a otros miembros
de la compaa. El comisario de la barba atildada orden a Camacho que se retirase, para
evitar que los nimos exaltados de los guripas se excitasen todava ms; y Camacho
obedeci lacayunamente, no sin antes dirigir a sus antiguos compaeros una mirada
pululante de rencor. Antonio supo entonces que aquel hombre les hara pagar cara la
humillacin sufrida.
Ya lo habis odo la intrprete Nina haba tomado el relevo del desertor. La
Unin Sovitica os ofrece su clemencia. Quienes ahora renieguen del fascismo sern
recibidos con los brazos abiertos. Basta con que deis un paso al frente.
Nadie movi ni un solo msculo. La crepitacin de la hoguera se avivaba por
momentos, codiciosa de mrtires annimos. Nina formul una breve mueca de hasto que el
resplandor de las llamas ti de perfidia.
Los espaoles siempre esclavos del honor coment, sarcstica. No digan
luego que no fueron advertidos.
Los reunieron a todos en un desmonte, junto a otros doscientos o trescientos
prisioneros divisionarios, como ovejas en un redil acechado por los lobos. Aunque la
oscuridad dificultaba los reconocimientos, se celebraron entonces reencuentros gozosos
entre compaeros de trinchera que llevaban meses sin verse y se palpaban a ciegas, como
resucitados incrdulos de la resurreccin del prjimo. Entre los prisioneros, se contaban
algunos oficiales de las posiciones ms castigadas por la ofensiva rusa de la maana
anterior que como el propio alfrez Mendoza, en lugar de resguardarse detrs del
parapeto, haban sido los primeros en brindar su pecho a las balas; y este ejemplo y
estmulo es permita ahora mantener elevada la moral de la tropa. No les haba dado
tiempo casi a intercambiar impresiones cuando un pelotn de soldados rusos empez a
organizar la marcha hacia Leningrado, empleando la bayoneta para repartir a los
prisioneros en dos hileras paralelas; formaban el pelotn, de nuevo, aquellos hombres de
ojos rasgados y facciones trtaras que los haban conducido hasta all, miembros quiz de
algn cuerpo expedicionario. La comitiva atraves las lneas enemigas, donde prosiguieron
las befas y escarnios a los vencidos, y tom la carretera que conduca a la ciudad sitiada,
cubierta por una espesa capa de hielo y flanqueada por rboles desmochados, de cuyas
ramas sin hojas pendan carmbanos como puales. Avanzar por aquella geografa helada

con las botas claveteadas de campaa resultaba penoso; y, cada vez que uno de los
divisionarios debilitados por el fro y la inanicin caa al suelo, deshacindose en lamentos,
era de inmediato alzado por sus compaeros, para evitar la clera de los guardianes. Alguno
que no pudo alzarse fue rematado en el suelo, sin mayores contemplaciones; el tableteo de
los naranjeros retumbaba en la bveda de la noche, como una matraca blasfema.
Davai! Davai!
Dejaron atrs aldehuelas derruidas que an desprendan el hedor inconfundible de la
carne calcinada, como un vaho que envenenaba los pulmones. De vez en cuando se
cruzaban con unidades de refresco que, en su camino hacia las lneas del frente, acampaban
en alguna vieja iglesia ortodoxa convertida en muladar. A las afueras de Kolpino, la ciudad
ms golpeada por los bombardeos alemanes, una jaura de perros famlicos se ensaaba
entre gaidos con una montonera de cadveres de soldados rusos que haban sido apilados
como troncos talados; pero sus dentelladas resultaban vanas, porque el fro haba
convertido aquellos cadveres en estatuas de una rigidez ptrea.
Caminaron por calles sembradas de cascotes, entre edificios arrasados por las
bombas que recortaban sus siluetas desdentadas sobre la humareda, como esqueletos de
dinosaurios evadidos de un museo en fase de liquidacin. Tras cinco horas de marcha, los
guardianes dieron el alto, introducindolos en un hangar que an conservaba
milagrosamente parte de la techumbre. Los obligaron a sentarse en crculo, mientras los
guardianes se distribuan estratgicamente por el hangar. Los guripas, que ya empezaban a
mostrar signos de congelacin, se arracimaron entre s en posturas que el decoro hubiese
repudiado en circunstancias menos oprobiosas, tratando de mantener encendido ese ltimo
rescoldo de calor que brota de los alientos. Hasta entonces no haban tenido tiempo para
recapacitar y ordenar los hechos que los haban conducido hasta all, pero el silencio sin
resquicios de la noche, cayendo como un catafalco sobre sus espritus quebrantados, les
permita por fin entregarse a sus cavilaciones, que inevitablemente eran de naturaleza
siniestra. Por el hangar se extendi el olor fermentado y pobretn de la desesperanza.
Nunca pens que acabara as musit el alfrez Mendoza. Estaba pegado a la
espalda de Antonio como si fuera su hermano siams, acurrucado y hecho un ovillo.
Cuando me alist saba a lo que me expona: la dureza de la vida militar, las
inclemencias del tiempo, todas las calamidades imaginables. Tambin saba que las
posibilidades de caer en el combate eran grandes. Pero jams se me ocurri pensar que
fuese a caer prisionero de los rojos.
La ltima frase la haba pronunciado con una suerte de humor asombrado. Antonio
se frot los ojos; el aliento que brotaba febril de su boca se congelaba en contacto con el
fro exterior y le nevaba las pestaas.
Nos ofrecieron la libertad a cambio de renegar de nuestra bandera... se atrevi
a farfullar tmidamente.
Y qu libertad crees que es sa? lo interrumpi Mendoza. Viste a
Camacho?
Convertido en un pobre pelele que mendiga un mendrugo de pan. Ni siquiera le han
mantenido la graduacin, al muy zascandil. Y te apuesto lo que quieras a que terminar en
un campo de trabajo, como cualquiera de nosotros. Haciendo de mamporrero de los
comunistas.
Supongo que prefiere tener que mendigar a morir orgullosamente de hambre
dijo Antonio, haciendo de abogado del diablo. Procur que sus palabras no sonasen a
reproche: No todos tenemos la suerte de estar aqu por ideales, Gabi.

Se abri entre ambos un silencio difcil en el que pareca orse hasta la fluencia de la
sangre en sus venas.
T por qu viniste a Rusia, guripa?
Antonio inspir el aire glido del hangar, como si precisara de su anestesia para
ayudarse a levantar la losa que protega su secreto: Mat a un hombre.
No dijo ayud a matar a un hombre, ni colabor en un asesinato, ni ninguna
otra precisin que contribuyera a mitigar su responsabilidad en el crimen. Acaso
supersticiosamente, pensaba que esta asuncin de culpa sin ambages contribua a salvar a
Carmen, all donde se encontrase, como un salvoconducto o una declaracin de inmunidad.
Mendoza no osaba despegar los labios, no tanto por sorpresa o escndalo como por
acompaar pudorosamente la confidencia de Antonio.
Yo me dedicaba a pegarles palos a los ricachones, sabes? continu. De
repente, adverta que su crimen resultaba insignificante, en medio de la innumerable
mortandad que ambos haban presenciado en las ltimas horas. Ya ni siquiera necesitaba
acallar sus escrpulos morales para referirse a sus pasadas fechoras. En una de stas se
me fue la mano. Cre que podra deshacerme del cadver sin dejar ni rastro, pero me
equivoqu.
Tuve que salir por piernas de Espaa, antes de que la bofia diese con mi pista.
Mientras estuve en la Divisin, tema que en cualquier momento llegara una orden de
repatriacin.
Hizo una pausa, y remat su revelacin con un donaire, para restarle gravedad:
Ahora, mira t, ya no podrn pillarme.
No senta exactamente alivio de conciencia, puesto que su conciencia nunca haba
estado oprimida por los remordimientos, puesto que tal vez ni siquiera tuviese conciencia;
pero not que una rara calidez se infiltraba en los pasadizos ms desolados de su alma.
Mendoza segua sin decir nada.
Perdona si te he ofendido o defraudado, Gabi dijo. Necesitaba decrselo a
alguien.
No te preocupes, amigo lo tranquiliz Mendoza. Su voz era un susurro
delgadsimo, filtrado en los alambiques de la culpa: Todos huimos de algo.
El viento ululaba entre las ruinas de la ciudad, como un loco evadido del
manicomio.
Uri estremecimiento recorri el cuerpo de ambos, pulsando cada uno de sus nervios
como el arpegio de un pianista pulsa las teclas de un piano.
T tambin, Gabi? pregunt Antonio, acuciado por la curiosidad. Y, como el
otro no contestase, insisti: T tambin huyes de algo?
Mendoza se arrim ms a l, buscando su calor exange o su complicidad, como si
sbitamente lo anegase un miedo cerval. Ninguno de los dos logr conciliar un sueo
reparador aquella noche; pero sus prpados se cerraron pesadamente, tal vez abrumados por
el cansancio, tal vez temerosos de adentrarse en el corazn podrido del pasado.
Al amanecer despertaron, como el resto de guripas, abrasados por la sed; pero, por
mucho que suplicaron a sus guardianes, no consiguieron que compartieran con ellos el agua
de sus cantimploras, por lo que hubieron de conformarse con llevarse a la boca puados de
nieve que no hicieron sino ulcerarles los labios, lvidos ya a causa del fro. Desfallecidos y
sedientos, reanudaron la marcha a travs de la carretera helada, donde no cesaba la

movilizacin militar; y a eso del medioda entraron en Leningrado, la ciudad antao


esplendorosa de los zares, convertida tras ao y medio de cerco en un inmenso paisaje de
escombros por el que deambulaban, como espectros sometidos a una dieta de
adelgazamiento forzosa, gentes famlicas y harapientas que se acercaban a las patrullas de
soldados en busca de comida, o siquiera de algo que entretuviese los dientes y engaase los
estmagos, aunque fuera un pedazo de borra o de cuero curtido. Dejaron atrs la estatua de
Pedro el Grande, adornada con crespones rojos, y cruzaron el caudaloso ro Neva (que en
aquella poca del ao, como tantos otros ros rusos, serva de carretera, incluso a los
vehculos ms pesados) por un puente que los condujo directamente a la plaza del Palacio
de Invierno, donde se alzaba una ciclpea estatua de Lenin en ademn declamatorio, de un
bronce ufano y amedrentador. El Palacio, que ostentaba en la fachada el guila bicfala de
los zares, estaba mordido por las bombas alemanas; pero an conservaba su aire augusto y
solemne, como una marquesa arruinada que se abanica los sofocos con las papeletas de
desahucio. Aqu y all, entre montaas de cascotes y cachivaches intiles, pululaban los
nios unos nios de aspecto fiero, como enfermos de rabia o hidropesa, en busca de
un poco de lea con la que poder calentarse, mientras sus madres hacan cola ante las
tiendas donde cambiaban sus cupones de racionamiento por una rebanada de pan negro que
luego tendran que repartir eucarsticamente entre toda la prole.
Los hicieron desfilar por una avenida en la que se alineaban los edificios ms
suntuosos de la ciudad, antao residencias de verano de la aristocracia moscovita y para
entonces convertidos en cuarteles y sedes de la burocracia comunista, empapelados de
cartelones de propaganda donde siempre se repetan los bigotazos de ogro de Stalin, entre
restallantes consignas en alfabeto cirlico. Ante la fachada del Museo del Hermitage se
alineaban media docena de camiones, en cuyos remolques un grupo de soldados cargaba
cuadros y otras obras de arte, despus de embalarlos cuidadosamente, bajo la supervisin
de un comisario poltico que patrullaba el lugar en un trineo tirado por una pareja de
ancianos exhaustos, vctimas tal vez de alguna purga o programa de reeducacin. Los
guardianes que los custodiaban iban pregonando a los cuatro vientos la procedencia de sus
prisioneros, como si de este modo quisieran enardecer a la poblacin de Leningrado con la
expectativa de una inminente victoria; pero la poblacin de Leningrado no pareca propensa
a tales expansiones del nimo, y prefera apretar el paso, cabizbaja y contrariada, como si
temiese que la victoria inminente fuese a traerles an ms desgracias que la guerra. La
caminata concluy ante un edificio de ladrillo bermejo destrozado por la artillera, con
aspecto de fbrica metalrgica clausurada o pabelln psiquitrico donde se molturasen las
almas de los disidentes; en una de sus salas ms amplias, iluminada por ventanales
provistos de gruesos barrotes, los encerraron con llave, sin suministrarles la ms exigua
racin de comida o de agua. Los oficiales divisionarios, conscientes del estado de
postracin de la tropa, se repartieron entre los hombres de sus respectivas unidades,
transmitindoles un comn mensaje de entereza y unidad. Haba, entre los ms de
trescientos guripas all encerrados, muchas decenas de heridos que an no haban recibido
ningn tipo de atencin mdica tras la batalla del da anterior. Muchos de ellos ni siquiera
tenan conciencia de la gravedad de sus heridas, anestesiadas por el hormiguillo de la
congelacin; otros, en cambio, geman sin descanso, azuzados por un dolor que no hizo
sino avivarse a medida que el calor desentumeca los cuerpos. El alfrez Mendoza trat de
organizar los primeros auxilios, a sabiendas de que era una empresa condenada al fracaso,
dado que carecan de medicinas y desinfectantes.
Al menos trataremos de vendarlos dijo, espantando los augurios funestos.

Guripas, hagan tiras con el forro de sus capotes!


As lo hicieron, con unnime prontitud. Pero eran tiras de una tela resudada y a
menudo sucia de grasa o de sangre.
No se les infectarn las heridas, alfrez?
Tal vez, pero si no les cortamos la hemorragia no tardarn en desangrarse.
Obedecieron las indicaciones de Mendoza, con ms resignacin que entusiasmo:
muchas de aquellas heridas ya estaban gangrenadas, rodeadas de una hinchazn pestilente
que rezumaba pus y otros humores viscosos; y provocaban en quienes las padecan una
fiebre aniquiladora que se manifestaba en sudores fros, calenturas y delirios. Algunos
divisionarios ya se moran a chorros en una agona lenta y acongojante: sus narices se
afilaban poco a poco, hasta que se les transparentaba el cartlago; sus ojos parecan querer
salirse de las rbitas, acosados por las alucinaciones ms tenaces; sus respiraciones se
tornaban acezantes y tumultuosas, como preludio de los estertores; y manoteaban en el aire
compulsivamente, como si trataran de apartar telaraas, como si quisieran aferrarse a algn
inexistente asidero que amortiguara su cada en brazos de la muerte. En connivencia con los
otros oficiales, Mendoza empez a aporrear la puerta de la sala, dispuesto a echarla abajo.
A sus golpes acudieron los guardianes de rasgos asiticos, a los que se haba sumado el
desertor Camacho, que haba hecho el trayecto hasta Leningrado en transporte militar. En
los ojillos nerviosos y un poco estrbicos le cabrilleaba el rencor.
Menos lobos, guripas! Os recuerdo que sois prisioneros. Se puede saber qu
demonios os pasa?
Mendoza repar en las hombreras de su guerrera, que mostraban la divisa de cabo
del ejrcito rojo. Se trag su desprecio, como quien traga aceite de ricino: Tenemos a
varios hombres muy malamente heridos. Exijo que reciban atencin mdica.
Camacho formul una sonrisa breve por la que asom su diente chapado en oro.
Mir a Mendoza con calculada condescendencia, como si contemplase desde un
pedestal a un mendigo en actitud abyecta:
Qu es eso de venir con exigencias? Acaso no sabes que ahora sois ms
insignificantes y menos valiosos que los mismos gusanos?
Le ruego que no me tutee, Camacho dijo Mendoza, sin arredrarse. Somos
prisioneros de guerra; y el pas al que usted ahora sirve reconoce los tratados de Ginebra
que nos amparan...
Vaya, as que es usted perito en tratados! Camacho solt una risa que era ms
bien ,un bufido, a la que se sumaron los guardianes como por contagio. Y quin va a
venir a comprobar si se cumplen esos tratados, si puede saberse?
Mendoza se mantuvo impertrrito. Mir con fijeza a Camacho, buscndole en las
entretelas de su bravuconera un residuo de humanidad: Entonces, saque la pistola y
pgueles un tiro aqu mismo. Pero si an queda en su conciencia el ms mnimo resto de
piedad, ordene que saquen a esos desdichados y los atienda un mdico.
Camacho frunci el ceo y se congestion, como si se resistiera a permitir la
emergencia de ese resto de piedad que Mendoza haba invocado. Finalmente concedi con
un gruido:
Est bien. Pedir que los evacen al hospital ms prximo.
Y dio rdenes a los guardianes de rasgos asiticos para que los desalojaran. Cuando
quedaron otra vez solos, los guripas prorrumpieron en vtores en honor de su alfrez, que
fue tambin felicitado por sus superiores; pero Mendoza rechazaba los halagos, como si
sospechase que el destino de los guripas heridos no fuera el hospital. As se lo confes a

Antonio:
Quin sabe si a estas horas no estarn delante de un paredn.
Al menos habrn muerto con mayor gloria que nosotros. Y se habrn ahorrado
muchos padecimientos.
Al poco, les trajeron un rancho infame, compuesto de una rebanada de pan negro y
una presunta sopa que era en realidad un cocimiento de hojas de remolacha, de un sabor
desabrido que no hizo sino revolverles las tripas, horas despus de da y medio de ayuno
obligado. Poco despus de la comida, volvi Camacho a la sala donde languidecan,
ordenndoles que se distribuyeran en dos grupos, por un lado oficiales y suboficiales y por
otro clase de tropa, para proceder a su identificacin. A los primeros se los llevaron a otra
dependencia, para evitar que preparasen a los guripas frente a las artes capciosas del
sonsacamiento; y ya no volveran a la sala comn hasta el da siguiente, tras interrogatorios
extenuantes en los que no faltaron los malos modos y las amenazas. A los guripas los
fueron despachando ms sumariamente, sin otra pretensin que distinguir a los ms dbiles,
que podran estar dispuestos a colaborar con sus captores, de los que eran huesos duros de
roer y en el futuro convendra someter a vigilancia atenta. Los soviticos saban por
experiencia que los soldados de leva, apartados de la influencia de sus oficiales, no
tardaban en abandonar las obligaciones impuestas por la disciplina militar y en renegar de
su bandera, a cambio de promesas ilusorias de trato privilegiado, pero no contaban con que
los divisionarios no eran soldados de leva, sino voluntarios; o tal vez s contasen con ello, y
supiesen los mtodos que deban emplear para torcer su voluntad. Cuando convocaron a
Antonio, ya la noche se derramaba sobre la fbrica que les serva de crcel, en la que no
haba suministro elctrico (o, si lo haba, se haba decretado el apagn, para dificultar la
tarea de los Stukas alemanes); lo hicieron pasar a una dependencia lbrega, utilizada como
secadero o depsito de pieles, en la que una lmpara de acetileno extenda un crculo de luz
rcana sobre una mesa de madera cruda y sin desbastar. Al principio, le cost descifrar las
facciones de su interrogador, retrepado en la sombra; su voz femenina y gutural, de
inequvocas resonancias francesas, ejerci sobre l una suerte de encantamiento:
Acrquese. Cmo se llama usted?
Le tembl la voz:
Antonio Expsito.
Nina, la intrprete, se acod sobre la mesa y alz la lmpara de acetileno, para
escrutar su rostro. Antonio repar en las uas de sus manos, pulidas y esmaltadas de
carmn, en un rasgo de coquetera incongruente con el repudio de los hbitos burgueses
predicado por los soviticos. Vesta el uniforme del cuerpo de prisiones, de un color verde
olivceo, con una franja roja al cuello y una gorra de plato de color azul. Ahora s se
distinguan o insinuaban las turgencias de su cuerpo, de un modo acaso demasiado
desafiante. Nina lo escrut con una especie de hasto profesional; pero enseguida se mud
su semblante, en una mueca de estupor:
Es usted hermano de ese alfrez... Mendoza? Antonio deneg tmidamente
con la cabeza. Primo o pariente, entonces?
Tan slo sirvo en su compaa. El parecido es fortuito.
Nina se encogi de hombros, no demasiado convencida. Desliz con sorna:
Aunque con ese apellido suyo, Expsito, cualquier cosa sera posible.
Supongo que s, seora.
Nina volvi a retreparse en el asiento y se masaje la nuca, tal vez acalambrada
despus de tantas horas de interrogatorio. Las pieles apiladas contra las paredes, como

bacalaos en salazn, le daban al lugar un aspecto de bnker; y desprendan un olor acre y


agreste, como de curtidura. Cuando Nina volvi a acodarse sobre la mesa, se haba
desprendido de la gorra; el cabello, oxigenado y con ondas que no parecan naturales,
tampoco encajaba en las prdicas comunistas;
Viniste voluntario a luchar contra la Unin Sovitica, o te oblig el gobierno de
Franco?
Nadie me oblig, seora.
Suspir, tal vez harta de escuchar la misma respuesta. Su comentario se pretenda
saudo, pero son condescendiente:
Sois todos unos fascistas asquerosos que dais pena. Haba empezado a rellenar
una ficha en cirlico. Ests afiliado a la Falange?
No, seora.
Te sacaron del cuartel?
Tampoco.
Exasperada, se cruz de brazos. Los senos le abultaron el uniforme, pugnaces y tal
vez demasiado opulentos para la frugalidad impuesta por las cartillas de racionamiento.
Y entonces, qu cojones se te ha perdido por aqu?
Solt la palabra malsonante con esa fruicin un poco pueril con que el extranjero
pretende mostrar su dominio de una lengua fornea. Extraamente, Antonio la imagin
envuelta entre las pieles que se apilaban contra las paredes, impregnada de su mismo olor
acre y agreste.
Era mi deber de patriota minti rutinariamente.
Merde, tu es vraiment un imbcile fini se carcaje. Tu deber de patriota es
combatir el fascismo, como hice yo en vuestra Guerra Civil, y liberar a tu pueblo de la
esclavitud.
Nunca me he metido en poltica dijo Antonio, con la ligereza de quien se ha
metido en los mucho ms gordos.
Nina pas por alto esta declaracin descomprometida, con la misma piadosa
suficiencia con que se pasan por alto las necedades de un retrasado mental. Se inclin sobre
la mesa, con un ademn casi belicoso.
Franco caer, Antonio. Cuando hayamos derrotado a los alemanes, nuestras
tropas avanzarn por toda Europa, extendiendo el comunismo. Y Espaa ser la primera
pieza que nos cobremos. As que espablate y anticpate a los hechos.
Se haba arrebolado, enardecida por su propia soflama. La luz casi tenebrista de la
lmpara le excavaba la lnea de los pmulos y aada palpitacin a sus labios. Sbitamente
se alz de la silla y se pase por la estancia, acercndose a la pila de pieles curtidas, que
empez a acariciar juguetonamente, como si hubiese adivinado los pensamientos de
Antonio. Dispar una pregunta imprevista:
Tienes compaera?
Se apoy sobre las pieles, en actitud ms fiscalizadora que voluptuosa. Antonio se
hizo el longui:
No entiendo qu quiere decir...
Nina se ri afectadamente y extendi los brazos en cruz sobre las pieles, a la vez
que se recostaba sobre ellas. Ahora su actitud era ms voluptuosa que fiscalizadora: Oh,
claro, lo olvidaba. A vosotros, los fascistas, la palabra compaera os parece sucia y de mal
gusto. Vosotros prefers decir novia, no es as? Una novia virgen a la que respetis hasta el
da de la boda; y, entretanto, os ejercitis con las putas. Entretanto y despus tambin, por

supuesto. Trataba de resultar hiriente, a la vez que pretenda distinguirse de los dos tipos
femeninos que sumariamente acababa de describir. Dime, tienes novia?
A Antonio le habra gustado responderle que no tena novia, aunque no descartaba
ejercitarse con putas como ella; pero pens que esta grosera podra halagarla ms que
enfurecerla.
No.
Y no te gustara tenerla?
Como no poda ver su gesto, no supo si estaba burlndose de l, tendindole un
cebo para despus ridiculizarlo ante el resto de la tropa, o si en verdad estaba hacindole
una proposicin. Volvieron a flojearle las rodillas, como la primera vez que la vio; y
oleadas alternas de sangre caliente y fra le martillearon las sienes.
Prefiero reservarme para cuando regresemos a Espaa dijo.
Nina no quiso proseguir el juego de veladas promesas; con un ademn resolutivo se
dirigi a la puerta, que franque a Antonio sin mirarlo siquiera, para transmitir unas
indicaciones en ruso a los centinelas. Cuando ya lo empujaban con la culata de sus fusiles
hacia la sala donde lo aguardaban los guripas, la voz de Nina lo persigui por el pasillo,
insinuante y a la vez amedrentadora:
Entrar en Rusia no es fcil, Antonio... Mais sortir. .. Oh mon cher! a sera trs
difficile.
*
Siete das permanecieron en aquel casern, pendientes del tronar de los caones
alemanes y del silbido de las bombas que los Stukas arrojaban, con creciente tacaera,
sobre los arrabales de Leningrado, esperando en vano su liberacin. Fueron siete das de
incertidumbres, en los que a veces pensaban que estuviesen sumergidos en una pesadilla de
la que habran de despertar tarde o temprano, como se despierta del cloroformo en un
hospital de campaa. Aunque constantemente requeran a sus captores informacin sobre
sus destinos, no lograron arrancarles ni una sola palabra; y algn guripa que reclam ms
enfticamente su derecho a saberlo, invocando los tratados de guerra, se llev su buena
tunda de puadas y mojicones. Mientras duraba la espera, los emplearon para retirar los
escombros que rodeaban el edificio y para tender en su derredor una triple alambrada de
espino que lo protegiera de un cada vez ms improbable ataque enemigo. Aquella vieja
fbrica se hallaba en un barrio proletario a las afueras de Leningrado, circundada de
miserables isbas construidas con troncos endebles en las que nadie pareca habitar. La
temperatura, que al caer la noche superaba los treinta grados bajo cero, les dificultaba
mucho trabajar con el alambre, que les quemaba como si estuviera incandescente; y slo
podan hacerlo despus de envolver las manos con las tiras de tela que antes haban
arrancado del forro de sus abrigos, para vendar a sus camaradas heridos. Aunque penoso y
humillante, el trabajo al menos les serva para activar la circulacin de la sangre; y algunos
divisionarios lo ejecutaban con muy aplicado esmero, incluso con una intempestiva alegra.
As le ocurra al alfrez Mendoza, siempre el primero en acudir al tajo y el ltimo en
abandonarlo.
Cualquiera que te viese tan afanado dira lo del refrn: Sarna con gusto no pica
le reproch sin acritud Antonio.

Mendoza resopl, complacido. Su hlito se alz, como una humareda grcil que
celebrase el triunfo.
Es que esta alambrada servir pronto para defender las posiciones alemanas, ya lo
vers.
Aquel alarde de optimismo se le antoj desquiciado. Antonio haba odo a otros
guripas veteranos que el fro puede taladrar las meninges y dejar el seso como un trapo
apolillado.
Que Dios te oiga.
Ya me ha odo, Antonio proclam, jubiloso. Los ruskis que me interrogaron
el otro da me tuvieron casi seis horas desplegndome mapas del campo de batalla.
Pretendan que les pasase informacin sobre las posiciones de la Divisin, sobre los
emplazamientos de la artillera, los puestos de socorro y los depsitos de municiones. Al
parecer, los nuestros fueron empujados hasta el ro Ishora, pero se han hecho fuertes all y
estn repeliendo los ataques enemigos. Le palme los omplatos con un vigor que casi lo
hizo tambalear. El cerco sobre Leningrado se mantiene, amigo!
Antonio balbuci:
Ests... ests seguro? Los ruskis afirman que la Divisin ha sido borrada del
mapa. La misma Nina, la intrprete francesa, nos lo dijo cuando nos cogieron presos...
En las noches desveladas, arrebujado en su capote, Antonio la haba imaginado mil
veces desnuda, haba imaginado que aplacaba su fro entre los senos opulentos de Nina,
envueltos ambos en una piel recin curtida que los anegaba en su olor acre y agreste; y
mientras la imaginaba, su carne creca, increblemente creca, como crece la tundra en las
regiones polares.
Ya esa fulana vas a darle crdito? se indign Mendoza. Te digo que los
nuestros se han recuperado de la sorpresa inicial y han vuelto a cerrar el cerco. Si no, de
qu se iban a poner tan pesados los ruskis con los putos planos? Mis buenos sopapos me
llev por no querer responderles.
Pero los daba por bien empleados, ante la expectativa quimrica de un avance
alemn. Antonio no quiso chasquearlo y sigui desenrollando el alambre de espino que
luego Mendoza dispona entre las estacas clavadas sobre el hielo.
Pronto veremos a los ruskis huyendo como conejos, guripa.
Antonio asinti incrdulo, como el nio ya talludito asiente a las monsergas de sus
padres sobre los Reyes Magos.
Bueno, t mismo lo dijiste: todos huimos de algo. Y, con una especie de
malsana inocencia, pregunt: De qu huyes t, Gabi?
A Mendoza la pregunta tal vez le pareci improcedente, o tan slo aflictiva; pero
saba que, en justa correspondencia a las confidencias que Antonio le haba hecho en
Kolpino, le deba una explicacin. Alz la mirada al cielo de Leningrado, en el que flotaban
suspendidas partculas de holln que ensuciaban los edificios y las almas, como si Dios
hubiese decidido encerrar a sus legiones de ngeles en un horno crematorio, por ablicos o
incompetentes.
Del hombre que fui dijo. Su gesto se haba tornado sbitamente sombro.
Todos tenemos derecho a nacer de nuevo, no? Yo era un nio litri y un perdidacho:
mujeres, borracheras, trasnoches... En fin, todo lo que el dinero de mi padre poda pagar.
Antonio esboz un mohn de perplejidad:
Eso es lo que a todos nos gustara hacer, pudiendo pagarlo. No me irs a decir
que por eso te viniste a Rusia: con meterte fraile habra bastado.

Por un segundo, Mendoza estuvo tentado de reprenderlo y de imponerle el trato de


respeto que deba a un oficial. Cuando volvi a hablar, pareca como si una angina de pecho
dificultase su respiracin:
El problema est en cmo has ganado el dinero con que lo pagas. Mi padre mont
una compaa de transportes al acabar la guerra: a simple vista, un negocio perfectamente
legal, con todas las bendiciones administrativas. Empez con un camin de segunda mano
que l mismo conduca; en poco ms de un ao, contbamos con una flotilla de media
docena.
Esboz una mueca de disgusto o repulsa. Antonio segua sin comprender: Lo que
se dice un hombre emprendedor.
Muy emprendedor, desde luego. Si no fuera porque no slo transportbamos
mercancas legales... Antonio ni siquiera se inmut: Quieres decir que os dedicabais al
estraperlo? Bueno, media Espaa vive del estraperlo. Vosotros, simplemente, atendais una
demanda.
Mendoza deneg con la cabeza, compungido. Sus ojos se humedecieron y su voz se
agriet hasta casi desmoronarse:
Empezamos, en efecto, trayendo a Madrid productos de primera necesidad que
escaseaban: huevos, leche, carne... Habamos dispuesto en el remolque de los camiones una
cmara estanca que pasaba inadvertida en los controles de abastos; y si en alguna
inspeccin nos descubran, untbamos al inspector y santas pascuas. Trag saliva, como
si las palabras le raspasen el paladar. Pero pronto descubrimos que haba otras
mercancas igualmente requeridas con las que se poda ganar muchsimo ms dinero...
Tabaco, por ejemplo? pregunt Antonio, con la ingenuidad caracterstica del
truhn de poca monta.
Vacunas, por ejemplo. Pronto descubrimos que la gente, por aliviar el dolor de
sus seres ms queridos, estaba dispuesta a pagar lo que se le pidiera. Un da le en los
peridicos que varias decenas de nios enfermos de poliomielitis se debatan entre la vida y
la muerte por culpa de unas vacunas adulteradas adquiridas en el mercado negro... Eran las
vacunas que mi padre les haba vendido, las vacunas con las que mi familia se estaba
lucrando. Con el dinero de esas vacunas adulteradas me corra yo mis juergas, Antonio
se fustig. Cmo crees que me senta?
Era una pregunta retrica, pero Mendoza pareca demandar una respuesta, aunque
fuese tambin retrica:
Pues imagino que destrozado...
Destrozado es poco decir. Tena ganas de morirme. Y lo que ms rabia y
humillacin me produca era saber que yo, de alguna manera, haba participado en aquel
crimen. Aqu Antonio trat de exonerarlo de responsabilidad, pero Mendoza se lo
impidi: S, Antonio, se puede ser cmplice por omisin; vivir cmodamente en la
ignorancia, disfrutando de los rditos del crimen, es la peor de las complicidades. Quise
denunciarlo, denunciarme, ante las autoridades sanitarias; pero me top con escollos con los
que no contaba: mi padre no era ms que un pen en aquel contrabando de medicamentos
adulterados; haba gentes muy poderosas implicadas, y se ech tierra sobre el asunto. Yo no
poda convivir con aquella culpa. Por mediacin de unos amigos del S. E.
U., entre ellos Cifuentes, me afili a la Falange; pensaba que slo la Falange podra
acabar con la corrupcin que amparaba desmanes como el que haba cometido mi padre. Y,
cuando pidieron voluntarios para la Divisin Azul, fui de los primeros en alistarme.
Cifuentes deca que una victoria en Rusia rompera el cerco que los chuppteros y

los cnicos haban tejido en torno a la Falange, permitindole recuperar el poder y expulsar
a toda esa cochambre...
A Antonio aquellas esperanzas falangistas le resultaban ajenas; y, desde que vio el
cadver de aquella mujer polaca colgado de una horca en el andn de un apeadero, adems
de ajenas, quimricas. O, ms que quimricas, trgicamente mendaces.
Y t pensabas lo mismo? pregunt, sin atreverse a expresar su parecer.
Necesitaba pensarlo. Pero sobre todo necesitaba marcharme de Espaa,
necesitaba alejarme de toda aquella basura que me rodeaba, olvidarme de que tena un
padre miserable y criminal y de que yo mismo me haba aprovechado de sus miserias y sus
crmenes. Necesitaba redimirme. Hizo una pausa para tomar aliento. Luego, en un
susurro anonadado, aadi: Creo que necesitaba morir. Simblica o fsicamente, pero en
cualquier caso morir, para poder resucitar.
Y, desde luego, en tal misin se haba empleado a fondo, renunciando a repatriarse.
Ahora esa misin se alargaba en una prrroga de incierto trmino.
De aqu todos saldremos muertos y resucitados, amigo dijo Antonio, sin
intencin sarcstica.
Muertos tal vez por inanicin. Durante la semana que permanecieron en aquel
casern a las afueras de Leningrado tuvieron ocasin de familiarizarse con la bazofia que a
partir de entonces se convertira en la dieta invariable de su cautiverio: a la hora de la
comida, un cacillo de una sopa sin sustancia que saba a t amargo, una sardina arenque y
un pedazo de pan negro, quemado por fuera y aguado por dentro; y, al atardecer, un poco de
coliflor hervida. Con semejantes manjares, no tardaron en quemar las pocas grasas que an
resistan en sus magras carnes; y, a partir de ah, los avances de la desnutricin y la distrofia
tuvieron el camino expedito. De tales avances, todava tmidos, tendran constancia la
maana de su traslado, cuando de amanecida los centinelas los despertaron con culatazos y
puntapis, para llevarlos sin ms prembulos, en grupos de veinte o treinta, a un barracn
de desinfeccin, en realidad una casucha destartalada, construida con tablones pochos, en
cuya antesala, ennegrecida por el humo de una lmpara de petrleo que penda del techo,
los hicieron desnudarse, ordenndoles a continuacin que se sentaran en dos hileras de
escaos. Al poco, aparecieron en la antesala tres mujeronas de aspecto rudo y matronal,
anchas y coloradotas como botijos, que portaban en las manos sendas tijeras de esquilar
ganado. Las capitaneaba Nina, que se qued mirando fra y largamente la desnudez de los
divisionarios, como quien contempla una coleccin de trastos viejos repescados de alguna
almoneda. Los guripas, ruborizados, bajaron la vista y se taparon las partes pudendas.
Deben acostumbrarse a mostrar con naturalidad su desnudez ante una mujer los
aleccion Nina, con risueo ensaamiento, mientras les pasaba revista. Esa vergenza
con la que esconden lo que les cuelga entre las piernas es un residuo asqueroso de la
formacin catlica que ha lavado sus cerebros durante siglos. No han ledo que Adn y
Eva andaban en cueros por el paraso? No se avergonzaron de ello hasta que el maldito
Yahv vino a aguarles la fiesta. Pues en el paraso comunista Yahv no tiene entrada, de
modo que pueden exhibirse tranquilamente como vinieron al mundo.
Se volvi a las tres mujeronas y les coment algo en ruso, provocando en ellas unas
risotadas resonantes como relinchos. Una vez repuestas del ataque de hilaridad, se situaron
detrs de los guripas y empezaron a raparlos sin miramientos, dejndoles el crneo lleno de
trasquilones.
Estos espaoles... siempre tan celosos de guardar su cuerpo prosigui Nina,
mientras rondaba el barracn. De vez en cuando, pasaba la mano por las cabezas pelonas de

los guripas, para comprobar que las trasquiladoras desempeaban correctamente su trabajo
. Hasta cuando hacen el amor piden hacerlo a oscuras. A oscuras, siempre a oscuras!
Como en las mazmorras de la Inquisicin. Pero contra todo ese oscurantismo estamos
luchando.
Se detuvo ante Antonio, contemplando con delectacin su atolondramiento. Le alz
la barbilla y lo oblig a mirarla a los ojos, en los que haba una lumbre de fiebre o de deseo.
En la estacin los aguarda un tren que los llevar a Cherepovets, donde
disfrutarn de unas vacaciones trs, trs longues. All podrn mejorar sus conocimientos de
ruso; y tambin de alemn, italiano, rumano, finlands... en fin, de todos los idiomas del
mundo, porque Cherepovets es un centro internacional de turismo de primera magnitud.
Suspir admirativamente, como orgullosa de su sadismo. Y, si les surge algn problema
en la comprensin de todos estos idiomas, siempre me tendrn dispuesta a resolvrselo.
En el barracn slo se oan los chasquidos de las tijeras podando esperanzas,
afeitando ilusiones, rapando los brotes ltimos de entereza, como una maquinaria habituada a tronchar vidas. Las tres mujeronas acabaron la faena y se quedaron mirando
expectantes a Nina, que hizo un ademn oferente.
Permitirn dijo a los guripas que las seoras peluqueras se cobren su trabajo
con un pequeo donativo.
Y ya las tres mujeronas les arrancaban del cuello las cadenas o colgantes, con
crucifijos o medallas de la Virgen y el Sagrado Corazn, a los guripas que an las
conservaban. Mordieron las medallas con sus muelas arrasadas por la piorrea, para probar
la consistencia del metal, y abandonaron el barracn, satisfechas por el botn recolectado.
Nina dio unas palmadas y los centinelas que custodiaban la puerta entraron en el
barracn, empujando a los espaoles hasta otra sala donde les repartieron unas pastillas de
jabn custico, spero como la piedra pmez. Uno de los centinelas desenroll una
manguera e hizo girar una manivela de metal. Brot un chorro a presin que dirigi contra
los divisionarios, a quienes empuj contra la pared. Era un agua glida que les levantaba
ronchas en la piel.
Vamos, vamos, frtense con los jabones! voce Nina, que trataba de evitar con
melindres las salpicaduras. Que no se diga que unos machos le tienen miedo al agua!
Los divisionarios ya no se preocupaban de taparse las vergenzas, ocupadas las
manos en protegerse del impacto del chorro a presin, que all donde golpeaba dejaba un
rastro de cardenales. Nina rea como una chiquilla en una naumaquia: A frotar, a frotar!
Pero mucho cuidado dnde frotan, no se les vaya a alegrar el pajarito.
A una seal suya, el guardin interrumpi el flujo del agua. Escocidos y tiritando,
los divisionarios se haban aglomerado al fondo del barracn, como una camada de
cachorros desvalidos ante el acoso de su depredador. Eran ya hombres a punto de dimitir de
su virilidad, hombres casi llorosos a los que les haban arrebatado hasta el ltimo cntimo
de su dignidad, all donde se refugia el pudor. Los centinelas los hicieron formar en fila, de
vuelta otra vez a la antesala donde los haban rapado. El agua que chorreaban comenzaba a
escarcharse sobre su piel. Antonio sinti que sus entraas haban entrado en combustin,
como si se las hubiesen frotado por dentro con una mata de ortigas; esa quemazn lo
obligaba a respirar hondo, para no ahogarse, pero para expulsarla necesitaba gritar, berrear,
vomitar su desesperacin. Nina, en cambio, se paseaba dichosamente por el barracn,
revisando las chapas identificativas que colgaban del cuello de los divisionarios.
Los tenan numerados como al ganado dijo. Eso eran ustedes para los nazis:
ganado camino del matadero. Y, por no haber querido renegar de ellos, ganado seguirn

siendo.
Se detuvo ante Mendoza, a quien mir de arriba abajo, con descaro o infinita
aversin.
Vaya, alfrez, as cualquiera puede presumir de caballero. Y apuntaba a su
pene, encogido por el fro. No me extraa que no se haya dedicado a violar a nuestras
mujeres. Viendo ese garbancito, se habran muerto de risa.
Mendoza no inmut el semblante, tal vez demasiado caballero para dejarse ofender
por manos blancas. Pero Antonio, en cambio, ya no poda aguantar ms la rabia que lo
abrasaba por dentro, como un oleaje de fuego; abandon la formacin y se abalanz sobre
la francesa, arrebatado por la ira:
Maldita zorra gabacha! Cllate ya de una maldita vez! Djanos en paz, puta, no
queremos nada de ti!
No pudo seguir escupiendo improperios, porque los tres centinelas corrieron a
detenerlo: el primero le propin un culatazo en la testuz que lo derrib; y los otros le
buscaron en el suelo las costillas, el estmago, los testculos, en un pedrisco de patadas que
lo dej sin resuello sobre el suelo de madera, convertido en un gurruo. Nina lo mir desde
lo alto y le puso sobre el cuello su bota de fieltro, buscndole la yugular, como si pisase una
colilla o una cucaracha:
Pagars por esto, Antonio pronunci su nombre parsimoniosamente, como si
quisiera distinguirlo entre todas sus vctimas. Te lo juro que pagars por esto. Te ver
rogndome clemencia. Te arrastrars por el fango, llorars y comers mierda.
Apart el pie antes de que se ahogara y abandon el barracn, dejando a los guripas
con los centinelas, que los apuntaban con sus fusiles. Desde la calle dijo, todava en
espaol:
Devolvedles las ropas y conducidlos a la estacin.
Viajaron a Cherepovets en un tren con los vagones pintados de verde que era el
distintivo empleado para sealar que transportaban prisioneros con destino a los campos de
trabajo y las ventanas enrejadas. Aunque Mendoza, en un alarde de optimismo, haba
asegurado que el cerco de Leningrado no se haba roto, lo cierto es que tal cerco, al menos
en invierno, no lo era en sentido estricto. Al noroeste, sobre la superficie helada del lago
Ladoga, los rusos haban establecido una ruta que les permita introducir tropas, vveres y
bastimentos en la ciudad; y el tren se dirigi hacia el lago, cuya inmensidad atravesaron en
camiones de remolque descubierto, entre temporales de nieve que se cobraron varias vidas
por congelacin, dejando a un lado la orilla que an defendan alemanes y finlandeses, para
despus tomar otro tren que los condujo hasta su destino final, en condiciones infrahumanas
de hacinamiento. Aunque la distancia no alcanzaba los seiscientos kilmetros, emplearon
en cubrirla ms de cuatro das, en los que slo los alimentaron con la consabida dieta de t
amargo y sardinas arenques. La sed no tard en causar estragos entre los prisioneros ms
dbiles: la lengua se les pegaba al paladar, la saliva no flua de sus glndulas, la garganta se
escareaba produciendo una hinchazn que no tardaba en degenerar en una fiebre que haca
perder el control de la conciencia. El fro, por su parte, extenda sus quemaduras
blanquecinas sobre la piel de los guripas; y, cuando se la frotaban, en un intento de reactivar
el flujo de la sangre, les afloraban unas ampollas que les deformaban el rostro y que, al
estallar, derramaban un lquido purulento y dejaban llagas indelebles. Pero aquellas lesiones
superficiales eran las menos temibles, pues slo afectaban a la corriente sangunea: las

venas se contraan por efecto del fro y la circulacin de la sangre se iba haciendo ms
lenta, hasta detenerse por completo; pero el organismo humano es tan prodigioso que, con
unos meros ejercicios de friccin, las venas volvan a dilatarse y la sangre hibernada volva
a fluir. Las lesiones irrecuperables se producan cuando el fro alcanzaba a congelar el
hueso: el calcio helado no se regenera; y, cuando esto ocurre, tampoco lo hacen los tejidos
muscular, nervioso, graso y epidrmico que rodean el hueso, que no tardan en gangrenarse.
Y entonces hay que amputar.
Mendoza, a lo largo de ao y medio de campaa en Rusia, haba sentido sus manos
y pies congelados en infinidad de ocasiones; y una cura de calor siempre haba logrado
recuperarlos. Pero en la travesa del lago Ladoga el fro le haba alcanzado el calcio de los
huesos en un par de dedos de la mano derecha, que se le hincharon como butifarras. La
perspectiva de la amputacin, sin embargo, no ensombreca su nimo; y, durante los ms de
cuatro das que dur el viaje, no cej en su intento de aliviar las penurias de los guripas,
cada vez ms deprimidos y conscientes de su destino aciago. Cherepovets, al sudeste de
Leningrado, era una ciudad de retaguardia, dedicada por completo a la produccin
industrial y energtica, como un gran yacimiento de chatarra en el que se trabajase a destajo
para alimentar las calderas voraces de la guerra. Mientras cruzaban el puente sobre el ro
Sheksna que los conducira al campo de trabajo, los divisionarios pudieron contemplar el
perfil ferruginoso de la ciudad, como una sucursal descatalogada del infierno, con sus
fbricas metalrgicas vomitando por las chimeneas un humo ms negro que la pez y
derramando sobre el ro un torrente tumultuoso de escorias, como pecados mortales que se
han quedado sin remisin. Sobre el cielo de Cherepovets, se extenda una grisalla que
pareca repetir el color del hormign de sus edificios, como una fortaleza de polucin de la
que hubiesen huido las nubes; y las ltimas hilachas de su veneno se extendan a lo lejos,
hasta las riberas del mar de Rybinsk, un embalse de dimensiones colosales que Stalin
haban ordenado construir en plena regin maderera, para asegurar la provisin de
electricidad en el frente, a costa de reasentar a cientos de miles de campesinos, meros
espantajos en la cientfica organizacin de sus planes quinquenales.
Aquel panorama amedrentador de obras de ingeniera titnicas, industria pesada
campeando por doquier y naturaleza sometida al cemento constitua la ms aplastante
refutacin de los presagios halageos a los que Mendoza todava se aferraba
ilusoriamente. Su voz sonaba desmayada, casi exnime, cuando enton los primeros versos
del himno divisionario:
Con mi cancin la gloria va
por los caminos del adis,
que en Rusia estn
los camaradas de mi Divisin...
Dieron la espalda a la ciudad monstruosa, formando una columna que se pretenda
marcial, flanqueados por sus guardianes, que se burlaban de aquel intempestivo mpetu
canoro. A las afueras de Cherepovets se sucedan los edificios de mampostera y ladrillo,
separados entre s por solares y huertos en los que braceaban unos pocos rboles raquticos.
Los guripas se fueron sumando al cntico de Mendoza:
Cielo azul

a la estepa desde Espaa llevar,


se fundir la nieve al avanzar, mi capitn.
Vuelvan por m el martillo al taller,
la hoz al trigal.
Brillen al sol
las flechas en el haz
para ti,
que mi vuelta alborozada
has de esperar.
Pero no haban llevado el cielo azul a la estepa, ni fundido la nieve, ni devuelto el
martillo al taller y la hoz al trigal: eran espectros de hombre reducidos a la esclavitud,
expoliados de sus ardores juveniles, arrumbados como la ferralla a la vera de un camino,
aguardando su descomposicin. Discurrieron ante una enorme central elctrica, con torretas
de alta tensin como lanzas disparadas contra Dios, que pareca batirse en retirada. El
estribillo final del himno sonaba sarcstico en la maana plida:
Avanzando voy;
para un mundo sombro
llevamos el sol.
Avanzando voy;
para un cielo vaco
llevamos a Dios.
Los lugareos que se cruzaban por el camino, embozados en sus ropas guateadas y
sus gorros con orejeras, los miraban con infinita lstima o infinito tedio, habituados
seguramente al desfile de soldados vencidos que acudan a Cherepovets como el grano
acude al molino para ser molido. Ante sus ojos se alzaba el campo de concentracin,
rodeado en su permetro por cuatro lneas de alambradas; cada cien metros,
aproximadamente, se elevaban las garitas de los centinelas, como plpitos de alguna
religin brbara, sobre pilares de madera a los que estaban sujetos con largas trallas unos
perros furiosos, con los ojos inyectados en sangre y la boca cuajada de espumarajos,
adiestrados para abalanzarse sobre cualquier improbable preso que se atreviera a pisar su
territorio. La llegada de los divisionarios fue saludada con un concierto de ladridos que
atron el aire, ahuyentando a una bandada de cuervos que anidaba en un bosque de pinos
esculidos. Sus graznidos, en amalgama con los ladridos de los perros, enmudecieron la
cancin de los divisionarios.
Bienvenidos a Cherepovets. Espero que hayis tenido un viaje ameno.
Quien as hablaba era el desertor Camacho, que encabezaba, junto al oficial al
mando del campo, la comitiva de recibimiento. La columna de los presos fue pasando por
el portn, ante la caseta del cuerpo de guardia, donde los contaban con rutinario desdn,
como se cuentan cachivaches intiles en un inventario.
Adn! Dv! Tri!
As diez, veinte, treinta, cien, hasta ms de doscientos cincuenta hombres arruinados
que se adentraron en el campo con pasos medrosos, como nios abandonados en la casa del
ogro. Ante ellos se extenda una vasta porcin de tierra allanada, con dos hileras de

barracones inmundos y destartalados que se utilizaban como vivienda para los presos; al
fondo, sobre una loma, en otros barracones ms decorosos, se cobijaban los almacenes y
oficinas de los carceleros, los baos y las cuadras, la cocina, la enfermera y el hospital.
Una tristeza mustia, como de cementerio desconsagrado o lazareto de leprosos, se
derramaba por doquier.
Aqu podris disfrutar de las delicias de la hospitalidad rusa dijo Camacho,
ufano.
Algunos presos del campo, harapientos y sin afeitar, se haban animado a salir de
sus barracones, para curiosear y saludar a los nuevos inquilinos. Eran radiografas de
hombre que caminaban con lentitud de caracoles, temerosos de que cualquier movimiento
brusco los fuese a quebrar.
Por qu no nos fusilis de una puta vez? se rebel un guripa.
Porque en Rusia no se fusila: se aniquila fue la lacnica respuesta de Camacho.
Los condujeron al hospital, para la inspeccin mdica. All los aguardaba un dudoso
tribunal, compuesto por tres presuntas doctoras de rasgos agropecuarios, encargadas de
dictaminar qu presos eran aptos para el trabajo y quines deban pasar antes por la
enfermera; por supuesto, a la enfermera slo enviaban a quienes ya casi eran cadveres
ambulantes, y al resto los clasificaban con arreglo a sus fuerzas fsicas, como se clasifica a
las bestias de tiro en una feria ganadera. Supervisaba el tribunal Nina, a la que las presuntas
doctoras trataban con reverencia, consultndole todas sus decisiones, por miedo a que
cualquier error en el diagnstico les pudiera costar, si no iba refrendado por ella, el
destierro a Siberia. La divisin del trabajo en el tribunal se realizaba al modo de una
rapidsima cadena de montaje: una de las presuntas doctoras se encargaba de auscultar a los
recin llegados sin fonendoscopio, por el simple procedimiento de pegarles el odo en el
pecho; otra les palpaba los msculos de piernas y brazos y, si an conservaban un poco de
carne pegada a los huesos, asenta complacida; la tercera, armada de apsitos y de un frasco
de yodo, desinfectaba superficialmente sus heridas. Con las observaciones y comentarios
que le hacan, Nina rellenaba con letra menuda unas fichas que luego completaba con los
datos identificativos de cada preso. Mientras haca cola ante tan sumario tribunal, Antonio
se pregunt por qu los soviticos emplearan siempre mujeres en estas tareas de sanidad y
reconocimiento: si lo haran por considerarlo un trabajo subalterno o indecente que
repugnaba a su virilidad, o ms bien por humillar sibilinamente a los presos, por reducirlos
an ms a la condicin de eunucos a merced de las burlas femeninas. Cuando le toc el
turno a Mendoza, que iba unos pocos puestos por delante de l, Nina levant la cabeza de
las fichas que estaba escribiendo.
Bienvenido, alfrez lo salud, con la familiaridad o desfachatez de quien
conoce sus ms recnditas vergenzas. Siempre es un placer volver a encontrarse con...
un caballero cristiano.
Mendoza no se dej soliviantar por sus provocaciones. Despus de que lo
auscultasen someramente, se dej palpar por la segunda de las presuntas doctoras, que al
reparar en la hinchazn de sus dedos congelados, exhibi su mano derecha como un trofeo
ante Nina. Intercambiaron unas palabras en ruso, en las que el diagnstico funesto se
acompaaba siniestramente de donaires.
Mucho me temo, alfrez, que tendremos que operarle.
Lo hicieron sin anestesia ni prevenciones aspticas de ningn tipo. Mientras dos de
aquellas presuntas doctoras le afirmaban el brazo sobre la mesa, impidiendo que lo
moviera, la tercera, armada de unas tenazas, le amput los dedos anular y meique hasta el

metacarpo, con la misma displicencia que empleara en arrancar una postilla reseca o
explotar un grano. Mendoza ahog sendos gritos en la amputacin de cada dedo, que se
acompa de chasquidos como de madera astillada; mientras le desinfectaban las heridas
con yodo y le vendaban la mano, mantuvo la mirada clavada en Nina, que asenta
aprobatoriamente a la exhibicin de ciruga cafre. En la mirada de Mendoza herva el odio;
en la de ella una distante, casi angelical, indiferencia.
Listo, alfrez dictamin Nina. Los avances de la medicina acaban de salvarle
de padecimientos mayores. Y, dirigindose a los prisioneros que hacan cola, pregunt
jovial, como quien invita a un banquete: Alguno ms trae los dedos congelados?
Recogi en un trapo los de Mendoza, como guiapos hurfanos, y los arroj a un
cubo de latn, entre apsitos sanguinolentos y otras inmundicias. Entre los guripas se
difundi un bisbiseo amilanado. Nina repar en Antonio, que trataba de pasar inadvertido
en el grupo.
Soldado Antonio! Hoy no sales en defensa de tu gemelo? Si te animas, estas
seoras pueden cortarte un par de dedos, para que tu parecido con l sea perfecto.
Y tradujo la broma a las tres presuntas doctoras, que blandieron las tenazas y el
frasco de yodo, como quien muestra tentadores manjares, y rieron las gracias de Nina con
unnime y sumiso entusiasmo. Ms tarde, los guripas sabran que aquellas presuntas
doctoras eran en realidad comadronas, tradas a Cherepovets de otro campo de trabajo,
donde cumplan condena por resistirse a aceptar los reasentamientos decretados por Stalin
durante la construccin del embalse de Rybinsk. En este aprovechamiento de los forzados
se cifraba el xito de los campos de trabajo soviticos: puesto que no tena consignacin
especfica en los presupuestos estatales, sino que se mantena del trabajo de los propios
condenados, la administracin penitenciaria no poda permitirse el lujo de mantener miles
de guardias y especialistas cualificados. Por eso contaba con apenas unos pocos mandos,
encargados de supervisar el funcionamiento del campo y la disciplina de trabajo de los
internos, confiando todos los dems puestos a los propios reclusos, que los aceptaban por
cobarda, o con la intencin (casi siempre defraudada) de obtener en recompensa alguna
reduccin en su condena, o por un descarnado y egosta afn de medro. De este modo, los
carceleros lograban un doble resultado: los esclavos se vigilaban entre s, encizaados por
la suspicacia y el resentimiento, a la vez que aseguraban la despreocupada existencia de sus
verdugos. Dentro de los campos exista todo un escalafn de esclavos con mando: estaban,
por un lado, quienes se encargaban de su intendencia (contables, sanitarios, cocineros y
hasta barberos); por otro, jefes de brigada y capataces, encargados de organizar el trabajo
de sus compaeros y de denunciar ante la autoridad los incumplimientos de la norma o
cantidad de obra asignada diariamente a cada recluso.
En los campos de prisioneros de guerra, estos puestos de supervisin solan
adjudicarse a aquellos condenados que, por debilidad o astucia o repentina conversin,
abominaban pblicamente del fascismo y se proclamaban fervientes comunistas
sobrevenidos, lo que, en un mundo regido por una lucha feroz y primaria por la
supervivencia, constitua el nico modo de escapar a una muerte lenta. As se explicaba el
clima de sospechas en el que los presos se acostumbraban a vivir y la falta de solidaridad y
camaradera que exista entre ellos, aunque dentro de cada grupo nacional surgiese siempre
un cierto grado de disposicin para la mutua ayuda. Este clima fomentaba un estado
permanente de divisin aprovechado por los carceleros, que incluso podan aparecer ante
los reclusos querellados entre s como rbitros benvolos. Pronto, los divisionarios seran
empujados a un desgarrador dilema: o resistir sin capitular a los anzuelos que les tendan

sus carceleros, o convertirse en sus secuaces, a cambio de un plato de lentejas.


Los barracones del campo estaban en psimas condiciones. Carecan, por supuesto,
de estufas; y por las ventanas de cristales quebrados, como por las rendijas de los tabiques,
se colaba la ventisca, arrastrando puados de nieve que se deshacan luego sobre el suelo,
formando charcos de un agua impotable, envenenada por las emanaciones sulfurosas de las
fbricas de Cherepovets. Tampoco disponan de luz elctrica y agua corriente; y estaban
provistos de dos filas de literas sin colchn ni mantas, corridas y empotradas en la pared,
que los obligaban a dormir como sardinas en banasta, en un reducido espacio de no ms de
veinte centmetros, lo que a la vez que los protega del fro los obligaba, cada vez que
queran cambiar de postura, a despertar a todos los prisioneros que dorman en la misma
fila, para que se dieran la vuelta al mismo tiempo, pues de otra manera era imposible
hacerlo. Inevitablemente, acabaran desarrollando una especie de costra amoratada en las
caderas, hecha por las rozaduras contra la tabla de las literas y por la presin del hueso
sobre la piel. Por las noches, tras el toque de queda, y antes de que el sueo se derramara
sobre sus cuerpos agotados, el barracn se llenaba de lamentos y plaidos.
Y pensar que en mi tierra ya habrn florecido los cerezos! deca uno,
sollozando.
Y qu les dirn a nuestras familias? se preguntaba otro. Sabrn que hemos
sido hechos prisioneros? O les comunicarn que hemos cado en el combate?
Por qu vine aqu, Dios mo? se lamentaba un tercero. Por qu permitiste
que me engaaran? Por qu no dejaste que me mataran de un tiro?
Las lmparas de queroseno excavaban sus facciones demacradas, a la vez que
desprendan un humo negruzco que los obligaba a toser y gargajear. Sus esputos, populosos
de bacilos y holln, naufragaban en los charcos de agua sucia del suelo, como almas
arrojadas al limbo. Mendoza se esforzaba por levantar su moral: No os dejis llevar por
la desesperacin, guripas. Igual que nos sobraron nimos para soportar las calamidades del
frente, ahora debemos tenerlos para soportar el cautiverio. Hemos de seguir luchando.
Un murmullo exhausto se extenda por las literas, como un gas que aprovecha una
espita mal cerrada para liberarse. Antonio se rebel: Luchando? Contra quin?
Mendoza se revolvi en la litera, removiendo a toda la fila de prisioneros:
Contra quin? La guerra no ha terminado, Antonio. Cualquier da pueden venir a
rescatarnos; y para entonces tendremos que estar preparados, manteniendo la disciplina
militar.
Ya cort Antonio, poco propenso a las ensoaciones. Y si no vienen nunca?
Pues razn de ms para perseverar en la lucha. De nuestra actitud y
comportamiento depende que sigamos siendo personas dignas o marionetas que los ruskis
manejan a su antojo. Tenemos que resistir, Antonio. No oste lo que dijo Camacho, cuando
llegamos al campo? En Rusia no se fusila, se aniquila. Eso es lo que pretenden:
aniquilarnos. Nuestra obligacin es impedirlo a toda costa.
No era una labor sencilla, porque se trataba de una aniquilacin paulatina,
cientficamente graduada, que iba cerrando poco a poco su lazo sobre la garganta de la
vctima. Tal estrategia de aniquilacin inclua, desde luego, los castigos ms atroces y el
bataneo constante de la propaganda, pero se desarrollaba sobre todo a travs de una muy
calculada y ruin dosificacin de la comida en funcin del rendimiento. El objetivo no era
otro sino mantener al prisionero en un estado de hambre medianamente intensa, de tal
manera que el riesgo de inanicin se convirtiese en un acicate o incentivo del trabajo. Los
bolcheviques saban que, cuanto ms escasa era la racin de comida, ms se poda hacer

rendir al preso; y tambin que premiar ese rendimiento acrecentando su racin de comida
generaba en l una instintiva diligencia en el trabajo, que a su vez le provocaba ms
hambre. As, los soviticos haban establecido una gradacin en el trato alimenticio que les
permita incrementar incesantemente la productividad de los prisioneros, sin llegar a
matarlos de hambre ni tampoco a matarles el hambre, mantenindolos en un estado
de semihambre constante: haba raciones punitivas para los que no alcanzaban la norma,
raciones corrientes para los que la cumplan y raciones con prima de gratificacin para los
que la excedan; y todas ellas tasadas rigurosamente en gramos, con una precisin
matemtica. Esta estrategia de aniquilacin, fundada en la dosificacin del hambre,
consegua que toda la actividad mental de los prisioneros girase en torno a la consecucin
de un mendrugo de pan; y la tensin de la supervivencia lograba apoderarse por completo
de sus almas, hasta reducirlos a peleles.
Faenaban de sol a sol, divididos en brigadas de trabajo de veinte o treinta hombres,
al mando siempre de algn renegado y vigilados por guardianes que arrojaban contra ellos
sus perros amaestrados, a poco que observaran que desfalleca su esfuerzo. A los espaoles
los destinaron a las obras de construccin del puerto fluvial de Cherepovets, donde tenan
que excavar agujeros en la tierra, helada durante el invierno y convertida en primavera en
un barrizal infestado de mosquitos que los acribillaban de picaduras, chupndoles la poca
sangre que todava circulaba por sus venas. La tierra que extraan la trasladaban luego en
carretones tirados por ellos mismos hasta un descampado de las cercanas. Acababan la
jornada baldados, incapaces de inclinarse sobre el suelo y de levantar el ms insignificante
peso, incapaces incluso de sostenerse sobre las piernas, tan debilitados que hasta los
esfuerzos ms nimios mover una mano en ademn de saludo, pronunciar una palabra
les exigan esfuerzos mprobos y desesperantes. Al caer la tarde, cuando ms desfallecidos
estaban, discurran por el lugar para supervisar el cumplimiento de la norma, solos o en
pareja, el desertor Camacho y la francesa Nina, que segn se rumoreaba andaban en tratos
carnales. En unos estadillos apuntaban el trabajo realizado por cada preso, y la racin de
comida que en correspondencia se les adjudicara al da siguiente.
Venga, venga, ms aprisa, espaolitos! los urga Nina, movindose entre los
prisioneros como una mariposa que revolotea entre las flores sin pararse a libar en ninguna
. Cmo deca San Pablo? Quien no trabaja, no come. Pues aplicaos el cuento, como
buenos caballeros cristianos.
Y soltaba una risa displicente, como de hembra insatisfecha, de vuelta ya de todos
los hombres, que ha sublimado en crueldad su insatisfaccin. Seguramente, el desertor
Camacho no hara sino exacerbar tal insatisfaccin.
Aqu no se pretende vuestro mal. Simplemente, se os exige que reconstruyis lo
que antes habis destrozado deca, con una lgica sarcstica. Quin os mand venir
aqu? Durante vuestra guerra, la Unin Sovitica slo hizo por ayudaros y liberaros de las
garras del fascismo.
Mendoza an sac fuerzas de flaqueza, mientras hunda el pico en aquella tierra
impenetrable, para mascullar:
Virgencita, lbrame de mis amigos, que de mis enemigos ya me libro yo.
Qu letanas anda murmurando, alfrez? Los comunistas siempre hemos amado
a Espaa y hemos intentado regenerarla de siglos de opresin. Vuestros reyes y vuestros
curas os han tenido en la ignorancia! exclam Nina. Los ametrallaba con las consignas
de la propaganda bolchevique con el mismo rutinario entusiasmo que un nio emplea para
recitar la tabla de multiplicar. Cuando yo estuve en Espaa con las Brigadas

Internacionales...
Mendoza la interrumpi:
Y quin la mand ir a Espaa a combatir?
Nina tard en reaccionar, como les ocurre a quienes son interrumpidos en mitad de
un discurso que recitan como papagayos.
Era mi deber de proletaria! dijo al fin.
Y el nuestro, un deber de anticomunistas replic Mendoza.
Por un instante, los divisionarios temieron que el descaro de su alfrez redundase en
castigo para todos; pero Nina se lo tom a broma y ri sin rebozo, como si hubiese sido
pillada en un renuncio. Tal vez aquel da se sintiese magnnima, tal vez se empezara a
cansar de su papel de arpa. Los divisionarios la habran acompaado en aquella expansin,
si no hubiese sido porque las convulsiones de la risa les recordaban que sus tripas estaban
vacas.
Cmo sois los espaoles! Cabezotas y orgullosos hasta el fin. Y, espantando la
tentacin de la cordialidad, se despidi: Os recuerdo que quien no termine el trabajo
encomendado, tendr que permanecer aqu hasta que lo haya hecho. Vosotros sabris lo que
ms os conviene.
Les convena terminarlo; aunque saban que, lo terminaran o no, la estrategia de
aniquilacin proseguira invariable, mantenindolos en el mismo estado de inanicin
sostenida. En unos pocos meses los divisionarios se haban convertido en un manojo de
huesos; y aunque en el rancho hallaban siempre las caloras exactas que les permitan
mantenerse vivos, empezaron a aflorar los primeros sntomas de la desnutricin: barrigas
hinchadas, diarreas, ojos brillantes que parecan querer salirse de sus rbitas y un torpor o
letargo que borraba su sentido de la orientacin y cegaba su raciocinio. Cuando lleg la
primavera, tales sntomas se agravaron; y se declararon los primeros casos de disentera y
tuberculosis. Los mosquitos que los martirizaban en el puerto fluvial ayudaron a propagar
las enfermedades; en cuestin de unas pocas semanas, las brigadas de trabajo se quedaron
reducidas a la mitad, y la enfermera se llenaba cada da con nuevas remesas de prisioneros
enfermos, devorados por la fiebre y por terribles infecciones intestinales.
Como la falta de medicinas era creciente, empezaron a sucederse las defunciones; y
como las victorias del ejrcito rojo se sucedan sin descanso, la poblacin del campo se
duplic antes del verano. Los carceleros decidieron entonces que el mejor modo de evitar
los hacinamientos en los barracones y la caresta de alimentos y medicinas era dejar morir a
los enfermos, abandonndolos a su suerte; solucin que ejecutaron con el mismo cientfico
esmero que empleaban en todas sus estrategias de aniquilacin.
El primero de mayo era el nico da del ao en que los campos de trabajo soviticos
interrumpan por completo su actividad, para conmemorar el triunfo de la clase proletaria
sobre el capitalismo. A los prisioneros se les reparti doble racin de comida, que era casi
tanto como doble racin de nada, permitindoseles, adems, moverse con libertad por las
instalaciones del campo, sin otro lmite que las alambradas custodiadas por los perros, que
eran los nicos que se atrevan a desafiar los decretos de Stalin y esquirolear un poco, pues
hasta los centinelas de las torres de vigilancia haban abandonado sus puestos, para sumarse
a la celebracin que se desarrollaba en las dependencias ocupadas por los oficiales. El eco
de aquella celebracin, trado por el viento, se difunda por el campo, sobresaltado de
vozarrones beodos, rasgueos de balalaika y canciones que se pretendan festivas, pero que
sonaban lastimadas por esa melancola milenaria que slo la lengua rusa es capaz de
transmitir; y, junto a los ecos de la celebracin, el viento tambin traa el olor de las viandas

que los carceleros se embaulaban, un olor que golpeaba la pituitaria de los prisioneros
como una afrenta y en el que se fundan aromas que ya crean extintos (y, sin embargo, sus
jugos gstricos, siempre de fiesta, los celebraban): el recio aroma de la carne asada, como
una reminiscencia de sacrificios silvestres; el aroma crepitante de los huevos fritos, como
una plazoleta de luz; el dulcsimo aroma de las tartas recin horneadas. En el barracn de
los espaoles, por las rendijas de los tabiques y los cristales quebrados de las ventanas, se
colaban estos aromas en turbamulta, como una estampida de recuerdos de otra vida; y, a su
paso por las literas donde yacan los divisionarios, convalecientes de la disentera que
trataban de curar con irrigaciones de agua jabonosa y purgantes elaborados con hojas de
abedul, despertaban retortijones en las tripas y unas lgrimas silenciosas en los ojos, como
destilaciones de una rabia que se ahogaba en su propia impotencia. Caa la tarde sobre el
barracn de los espaoles, lenta y crdena como la cuaresma.
Voy a ver si esos cabrones han tirado las sobras dijo de repente Antonio,
incapaz de soportar por ms tiempo la salivacin provocada por el olor de aquellas viandas.
Te has vuelto loco? se interpuso en su camino Mendoza. Nada les agradara
tanto como pillarte rebuscando entre sus desperdicios. Sera para ellos la victoria ms
deseada.
Nina haba augurado que algn da Antonio se arrastrara por el fango, llorara y
comera mierda. Tal vez ese da hubiese llegado ya, pero la conciencia de su abyeccin no
lo lastimaba; tal vez, cuando un hombre ha sido aniquilado, cualquier abyeccin se
convierte en una nimia rutina.
Me importa un comino. Que se descojonen de m si quieren, que me escupan y
me insulten. Pero no lo soporto ms. Gritaba como un energmeno, y se daba de puadas
en el pecho. Seal a los guripas, como sacos macilentos y andrajosos, que lo
contemplaban con una mezcla de pasmo y pavor. Y ellos tampoco, Gabi. Es que no lo
entiendes? No podemos seguir malviviendo de esta manera, por someternos a no s qu
maldito cdigo de honor. A nadie le importa que nos humillemos, mendigando las migajas
de un banquete: a Franco no le importa, a tus amigos de la Falange tampoco, y a los putos
boches que nos metieron en el fregao tampoco. Por qu habra de importarme a m?
Antonio apart de un empelln a Mendoza, que todava corri a la puerta del
barracn para impedirle la salida:
Te ordeno que no salgas. Te recuerdo que todava ests bajo mis rdenes.
Antonio hubiese deseado estrangularlo; pero habra sido como estrangular lo mejor
de s mismo, el ltimo rescoldo de grandeza que subsista all en los stanos de su
humanidad, sepultado entre escombros.
Aprtate, Gabi, te lo ruego. Si algn da volvemos a Espaa, llvame ante un
consejo de guerra si quieres.
Mendoza se apart, derrotado y como desasido de s mismo. Antonio sali a la
noche que ya borroneaba los contornos de las cosas, bajo la luna menguante del miedo.
Haba todava nubes de mosquitos pululando en el aire; y el viento del este arrastraba
vilanos que ponan en su rostro una caricia tibia como un soborno. En lo alto de una
pequea loma, en el barracn de los oficiales, la fiesta ya haba alcanzado ese punto de
languidez o dispersin que prefigura la dispora, cuando los invitados, iluminados por el
alcohol o por la impudicia, prorrumpen en voces destempladas que suenan como
exabruptos o blasfemias. Antonio se acerc a los bidones de latn que se agolpaban en
hilera ante la puerta, hurg entre los desperdicios y rescat algn tasajo de carne
mordisqueada, algn hueso que todava poda ser aprovechado para hacer caldo, alguna

cscara de fruta y algn mendrugo de pan con sus rebaaduras. Hizo de la camisa un fardel
y en ella fue metiendo los despojos de la celebracin bolchevique; cuando ya se dispona a
marchar distingui, entre las voces enardecidas por el vodka y el estrpito de carcajadas
como muebles que se derrumban, una respiracin acezante que poco a poco iba creciendo,
en espasmos de placer, hasta entrecortarse de gemidos en los que se agolpaban palabras en
francs, palabras sin ternura, palabras seguramente obscenas que iban adquiriendo un tono
crecientemente imperativo. Antonio trep con sigilo a uno de los bidones, para poder
alcanzar el ventanuco por el que salan aquellas palabras en tropel que, a la vez que lo
intimidaban, avivaban su deseo; otra vez su carne creca, increblemente creca, como crece
la tundra en las regiones polares. Se empin cuanto pudo, de puntillas sobre el bidn y,
aferrndose al alfizar del ventanuco, logr levantarse a pulso; de repente, su falta de vigor
remita, para ceder paso a la curiosidad o a la concupiscencia. A travs del ventanuco,
atisbo un cuarto angosto, de paredes ahumadas por efecto de la lmpara de petrleo que
alumbraba muy tmidamente la escena, como avergonzada de su indecencia.
Sobre un camastro de sbanas revueltas yaca el desertor Camacho, como un mudo
alfeique de palidez mortuoria que crispaba las facciones y apretaba los dientes,
esforzndose por mantener la ereccin, mientras Nina, sentada a horcajadas sobre l, lo
cabalgaba con un frenes de bacante en pleno rapto dionisaco, olvidada del hombre o
monicaco que soportaba sus embates, como una mantis se olvida del macho que la fecunda,
un instante antes de devorarlo. Nina tena unos senos copiosos, ms copiosos an de lo que
Antonio haba imaginado, unos senos grvidos que se bamboleaban como planetas de
rbita autnoma, sublevados contra las manos mezquinas del desertor Camacho, que no se
bastaban a contenerlos. Antonio repar en sus pezones, ntidos como medallas de un metal
cobrizo, y tambin en los hoyuelos que haca su espalda, tensa como un arco a punto de
dispararse, en el arranque de las nalgas, que eran tambin copiosas y temblaban a cada
embate, dibujando en su piel un mapa cambiante de diminutas abolladuras que luego se
aquietaba en los muslos, firmes como tenazas. Antonio contempl el rostro de Nina, como
un incendio brbaro; y su pelo oxigenado, como una cascada de furia que el sudor iba
ensortijando; y sus labios fruncidos en un mohn codicioso y bestial; y su garganta como un
barranco que hubiese querido refrescar con su saliva, surcado de venas como secretos
veneros de lava rugiente; y sus clavculas como arbotantes de una catedral gtica; y su
vientre convulso y movedizo, como a punto de desaguarse por el ombligo; y sus brazos
mollares que, a veces, se alzaban para mostrar el negror hormigueante de los sobacos
intonsos y, a veces, se apoyaban sobre el camastro, evitando el roce con el cuerpo de
Camacho; y por tratar de contemplar las pantorrillas de Nina, que imaginaba recias y
fibrosas, y sus pies, que imaginaba con las uas esmaltadas, a juego con las uas de las
manos, Antonio prob a empinarse un poco ms, pero le flojearon las rodillas, y oleadas
alternas de sangre caliente y fra le martillearon las sienes, y perdi pie sobre el bidn, que
cay al suelo con estrpito. Entonces Nina volvi el rostro hacia el ventanuco con prontitud
felina, volvi el rostro enardecido por la lujuria, que casi instantneamente se transform en
alarma:
Qui est l? pregunt. Y, al reconocer el rostro pegado al ventanuco, aadi
ms tranquila: Quel salaud!
Y salt como un resorte, dejando en el camastro al pasmarote de Camacho con su
ereccin renqueante. Antonio salt al suelo, enfangado por los desperdicios que acababan
de derramarse; comprendi que no tena tiempo para escapar y se ocult detrs de los
bidones, que exhalaban un hedor fermentado y pestfero. Por fortuna, la reaccin casi

refleja de Nina no haba alertado al resto de guardianes y oficiales del campo, que seguan
desparramndose en los estertores de la fiesta, ahora entretenidos en un concurso de
eructos.
Dnde te has metido, cerdito?
Nina sali a la noche tibia y pululante de vilanos que descendan sobre la tierra
como un sucedneo de la nieve o el man. Se haba echado sobre los hombros el abrigo de
piel de carnero que usaba en invierno, como si desease mitigar su desnudez; pero el efecto
logrado era exactamente el contrario: los senos ahora aquietados, el vientre nbil como la
luna que le faltaba al cielo, el pubis violento y boscoso no hacan sino resaltar, acaso
premeditadamente, esa desnudez. Camin hasta el borde de la pequea loma desde la que
se oteaban los barracones de los presos, parduzcos como sapos aplastados, se dej acariciar
por los vilanos y luego volvi muy demoradamente hacia las dependencias de los oficiales,
dejando que le penetrase por las plantas de los pies la humedad de la tierra, su calor
indgena. Al pasar junto a los bidones en los que Antonio se agazapaba se detuvo; no se
volvi hacia l, no se dign siquiera mirarlo, cuando dijo: Te advert que acabaras
comiendo mierda, Antonio. Pero eso es porque t quieres.
Si no fueses un cobarde, estaras ocupando el sitio de Camacho.
Y, recogindose los faldones del abrigo, se adentr otra vez en el edificio de los
oficiales.
Aquellas palabras no dejaran de retumbar en su memoria durante las siguientes
semanas, como una palpitacin venenosa que se inmiscua en su sangre, que se funda en su
sangre, que abrasaba su sangre en las noches de insomnio, que a partir de entonces
estuvieron obsesivamente invadidas por la visin que haba contemplado a travs del
ventanuco. Y, por cada da que pasaba, esa visin se desdoblaba en facetas cambiantes y
diversas, como multiplicada por un caleidoscopio. Evocaba los labios de Nina, fruncidos en
un mohn codicioso y bestial, sus nalgas copiosas y trmulas, sus sobacos intonsos, cada
aico o recodo de su cuerpo en sucesin tumultuosa, como latigazos de fiebre que
restallaban entre las nieblas de la razn. El deseo de poseer a Nina emerga como una
necesidad tan apremiante como la de llevarse comida a la boca; y, en cierto modo, llegara a
convertirse en una anestesia de su hambre, hasta que los propios efectos de la inanicin
quedaron subsumidos en aquella pasin consumidora y aniquilante. Cada vez que se
cruzaba con Nina en el campo, cada vez que cargaba los carretones de tierra en el puerto
fluvial bajo su vigilancia, senta que la tensin de la supervivencia se resolva en un deseo
de poseerla; y senta tambin que ese deseo de posesin se haba apoderado por completo
de su alma.
Nina, entretanto, lo miraba con expectante y divertida curiosidad, como tal vez la
araa mire al insecto que se debate en su trampa.
Las obras del puerto fluvial, entretanto, avanzaban da tras da, pese a que los
prisioneros rendan cada vez menos, esquilmados por un rgimen de trabajo agotador y por
un escepticismo creciente en torno a la posibilidad de que Alemania ganase la guerra.
Concluidas al fin las excavaciones, ya se haban instalado las vigas que habran de
soportar las paredes y los techos de los almacenes; y los finlandeses, expertos en el arte de
la carpintera, haban levantado una hilera de casas de madera para el depsito de las
mercancas. A la agilizacin de las obras contribua el crecimiento acelerado de la
poblacin reclusa, que se incrementaba con las derrotas en cadena del ejrcito alemn en el

frente ruso: la capitulacin en Stalingrado haba brindado a los soviticos decenas de miles
de nuevos prisioneros; y enseguida se sucederan otras bolsas y capitulaciones que hacan
casi imposible albergarlos. En Cherepovets, antes de medio ao, los tres mil hombres que
ya atestaban el campo se quintuplicaron, con el consiguiente endurecimiento de las
condiciones de vida y el aumento de los enfermos, que aunque estaban mejor cuidados
el hospital del campo lo atendan ahora mdicos alemanes alimentaban una mortandad de
dimensiones pavorosas, entre ciento cincuenta y doscientos hombres diarios.
El barracn de los espaoles se haba convertido, inevitablemente, en un babel de
lenguas donde convivan apiados, en cuatro filas de literas superpuestas, prisioneros de las
procedencias geogrficas ms peregrinas, hermanados todos en una atmsfera irrespirable
que mezclaba los hedores ms nauseabundos con los miasmas del tifus y la disentera. La
llegada de nuevos inquilinos al barracn haba, adems, relajado la disciplina militar que
los oficiales espaoles haban logrado instaurar con mucho esfuerzo y tesn; pues muchos
alemanes, que unos aos antes se haban adherido con fervor unnime a las prdicas de
Hitler, con la misma facilidad y desparpajo renegaban ahora de ellas, proclamndose
convencidos comunistas, a imitacin del mariscal Von Paulus, que tras la derrota en
Stalingrado se haba rebajado a la condicin de pelele al servicio de la propaganda
sovitica, que lo paseaba por los campos en misiones apostlicas, para que captase nuevos
adeptos a la causa estalinista. Pero, entre la marea de conversiones generalizadas, los
oficiales espaoles mantenan cierto ascendiente entre la colonia espaola, todava la ms
levantisca y reacia a comulgar con el catecismo bolchevique.
Quiz por ello los carceleros de Cherepovets encomendaban a los espaoles las
tareas ms ingratas y repelentes, entre las que se contaba el traslado diario de cadveres a
una barraca donde quedaban depositados durante varios das en verano o varias semanas
en invierno, antes de que fueran descargados como sacos en una fosa comn a las afueras
del campo, o transportados a las fbricas de Cherepovets, donde se rumoreaba que con sus
huesos elaboraban fosfatos y superfosfatos con los que luego se abonaban los campos. En
una economa de guerra, como en la matanza del marrano, nada se desaprovecha.

Una vez cada quince das, aproximadamente, Antonio formaba parte del grupo
encargado, a las rdenes del alfrez Mendoza, de este traslado macabro. Y aunque su
repeticin se lleg a hacer rutina, Antonio nunca dejaba de estremecerse ante aquellos
carretones repletos de cadveres, arrojados unos encima de otros como trapos en una
ropavejera, siempre sealados en el vientre con un chafarrinn de tinta roja, como un
marchamo que acreditase su condicin de vctimas del comunismo. Antonio rehua su
mirada absorta, merodeada de moscas, como un cogulo de estupor sobre la calavera que ya
pugnaba por romper la piel macilenta, y contena la respiracin, temeroso de aspirar los
efluvios de su pestilencia. Mendoza lo increp: Menos remilgos, Antonio! Quin sabe si
el da menos pensado no tendremos que llevarte a ti en el carro.
Desde su enfrentamiento, Mendoza no escatimaba sus pullas contra Antonio, con
quien sin embargo segua unindolo la hermandad ganada en el campo de batalla. Pero no
se le escapaba al alfrez que aquel hermano putativo, nunca entusiasta de la disciplina
militar, se haba transformado desde aquel da en un hombre distinto, cada vez ms
hermtico y desconfiado, abstrado en ensoaciones abstrusas cuya naturaleza ni siquiera
era capaz de imaginar. Aunque no tena indicio alguno de que hubiese claudicado a los
requerimientos y porfas de los carceleros, intua que Antonio se hallaba en un estado de
vacilacin o dilema interno que lo haca ms vulnerable a sus solicitudes.
Piensa que por ese mismo trance han pasado otros antes que t le repeta
Mendoza como en una salmodia, mientras empujaban el carro. Muchos terminaron
cediendo. Y qu sacaron a cambio? Unos pocos gramos ms de pan y el dudoso honor de
dirigir las brigadas de trabajo, como obedientes esbirros. Es eso en lo que quieres
convertirte? En un esbirro del comunismo?
Antonio no quera tal cosa; pero no le habra importado hacerse esbirro del
comunismo, a cambio de ocupar el sitio del desertor Camacho, a cambio de poseer a Nina,
a cambio de estrechar entre sus manos su cuerpo trmulo y beber de sus labios codiciosos y
bestiales. Ni siquiera aspiraba a poseer su alma, pues sospechaba que no la tendra. Tal vez
la hubiese tenido, tiempo atrs, cuando an no se haba vendido al comunismo, como l
mismo tal vez la tuvo, antes de venir a Rusia, cuando soaba con amar a Carmen, juntos
para siempre. Pero, quin tena alma, en aquel mundo desalmado?
Al menos no me haran fosfatina, como les va a ocurrir a stosmurmur.
Las ruedas del carretn chirriaban rtmicamente, como cangilones de una noria en
los que viajase un agua turbia de muerte.
Hay muchas formas de morir dijo Mendoza. Y recit la frase evanglica:
No tengis miedo a los que matan el cuerpo, que el alma no pueden matarla; temed ms
bien a Aquel que puede perder el alma y el cuerpo en la gehena.
Antonio esboz un rictus sarcstico. Su alma llevaba mucho, demasiado tiempo,
ardiendo en la gehena.
No todos estamos hechos de tu pasta, Gabi. Ni creo que puedas exigirme tanto.
No tengo vocacin de hroe ni de santo.
No se trata de tener vocacin de hroe ni de santo, sino de cumplimiento del
deber lo contradijo Mendoza. Y todava ms importante, de respeto por uno mismo, de
dignidad. Es lo nico que todava no han logrado arrebatarnos.
Haban llegado ante el barracn donde deban descargar a los muertos. La noche
caa despaciosa y funeral sobre aquel inmenso pudridero.
Y quin te ha dicho a ti que yo haya tenido dignidad alguna vez? se rebel
Antonio. Siempre he sido un ladronzuelo de baja estofa.

Cifuentes me lo dijo en sus cartas. Y yo he comprobado que la tienes. Djame


velar por ella.
Le molestaba aquella caridad insidiosa y persistente de Mendoza, obstinada en abrir
a su redencin vas que l haba cegado voluntariamente. Prendieron una lmpara de
petrleo que penda de una alcayata, al pie de la puerta. Una multitud de ratas gordas como
conejos huy de la luz, saltando entre los cadveres con chillidos despavoridos. A derecha,
izquierda y de frente se extenda un paisaje acongojante de muertos en almoneda, apilados
unos encima de otros, la cabeza de uno sobre los pies del que estaba debajo y as
sucesivamente, en tres montoneras que casi alcanzaban el techo del barracn. Parecan
rboles ttricos, talados por el hacha, que al quedarse sin races y sin savia adoptaban una
figura vagamente humana. Cuando se extingui la barahnda de las ratas, Antonio y
Mendoza empezaron a aligerar la carga del carretn, en un silencio luctuoso, cuidando de
que la nueva remesa de cadveres no derrumbase las montoneras previas, como estibadores
duchos que encalcan sacos en la bodega de un barco, en prevencin de las marejadas. Los
cadveres eran apenas sacos de huesos recubiertos por una piel como de pergamino,
ilustrada de manchas lvidas, olivceas, amarillentas, pardas o negruzcas, el arco iris de la
corrupcin; volvan las cabezas rgidas en un gesto de mandbulas descoyuntadas y mirada
supurante de gusanos. La mayora tenan rodos los cartlagos de la nariz y las orejas por las
ratas, tambin las partes blandas de su anatoma, en especial la zona genital, donde las
dentelladas de los roedores se haban ensaado con fruicin. Haba una atmsfera como de
albaal o catacumba infestada de pecados.
Gabi dijo de repente Antonio, sobrecogido por algo que no acertaba a
vislumbrar del todo, arrima aqu la luz.
Mendoza tom la lmpara de la alcayata y la aproxim al lugar que Antonio le
indicaba, donde se apilaban los cadveres ms antiguos, aplastados como bacalaos. En las
partes ms carnosas de su cuerpo, muslos y glteos sobre todo, presentaban mutilaciones
que no haban sido causadas por los roedores; difanamente, se perciban los cortes exactos
infligidos por un cuchillo. El fantasma del canibalismo alete en la oscuridad, como un
aturdido murcilago.
Quin demonios ha podido hacer esa bestialidad? se espant Mendoza,
incrdulo todava.
Antonio pase el quinqu ante la montonera, alumbrando otros cadveres que
mostraban mutilaciones semejantes.
Bienvenido a la realidad, Gabi dijo, con una especie de consternada sorna.
Sabes perfectamente quin ha hecho esa bestialidad: prisioneros hambrientos
capaces de cualquier cosa con tal de no perecer. Prisioneros como los que cada da rebuscan
entre la basura de la cocina y se disputan las mondaduras de las patatas y las cortezas de las
remolachas podridas. Prisioneros como los que cada noche se cuelan en las letrinas de los
oficiales y escarban entre los excrementos, para rescatar guisantes y otros alimentos
digeridos a medias. T crees que un hombre que se rebaja a tales cosas tiene alguna
dignidad?
Mendoza retrocedi, apabullado por el horror, balbuciendo una plegaria o una
maldicin. Pens Antonio que por fin haba logrado derrotar su rigor moral; pero se
equivocaba.
No voy a permitir que mis hombres caigan tan bajo... No, no voy a permitirlo.
Los cadveres le respondieron con una unnime mueca de incredulidad. Antonio se
sum a su veredicto:

Pues ya me dirs cmo piensas hacerlo. La nica solucin, Gabi, es ceder ante los
rusos. Renegar de Franco, de la nacionalidad espaola si hace falta... Y abrazar el
comunismo. Procur que su falta de convicciones no sonase insolente: Por m, como si
tengo que abrazar un alambre de espinos.
Mendoza pareca tambalearse. La luz del quinqu trazaba crculos borrachos sobre
las montoneras de cadveres, multiplicando su nmero y su tristeza sin remisin.
A ti te consta que los espaoles hayan hecho esto?
A Antonio le tentaba la mentira, pues saba que a travs de ella podra acabar de
desmoronar su fortaleza; pero no tena redaos para engaar a un hombre que an
conservaba la dignidad:
No, no me consta reconoci a regaadientes. Ni creo que lo hicieran nunca,
al menos mientras sigas ejerciendo influencia sobre ellos. Pero no se trata de...
Entonces todava estamos a tiempo lo interrumpi Mendoza, recuperado de su
bajn. Voy a organizar una huelga de hambre.
Aquella ocurrencia sonaba tan incongruente como anunciar una carrera entre
tullidos.
Te has vuelto majara o qu? Cmo que una huelga de hambre?
Como lo oyes: una huelga de hambre Antonio segua sin comprender.
Solicitaremos a los oficiales del campo una mejora en las condiciones de
alimentacin; si no acceden, nos negaremos a comer.
Y caeremos muertos a los cuatro das. Bonita solucin: al menos, as
abreviaremos nuestros sufrimientos.
Los cadveres del pudridero, que haban probado los sufrimientos ms mprobos
antes de entregar el hlito, los miraban con ofendida envidia. Mendoza exudaba una alegra
que sonaba irreverente en aquel pudridero: Te equivocas, amigo. Los comunistas son
muy sensibles a este tipo de reivindicaciones. Adems, saben que si dejamos de comer se
quedarn sin mano de obra.
Se trata de convencer no slo a los nuestros, sino tambin a los finlandeses, a los
alemanes... Si conseguimos que una mayora de presos se sume a la huelga, esos cabrones
tendrn que ceder.
Antonio call, perplejo o desbordado por el mpetu de Mendoza, que no saba si era
un mpetu de nobleza o de temeridad. Pero en unos pocos das, tras exponer su estrategia a
los dems oficiales divisionarios, haba conseguido aunar las voluntades de los prisioneros
espaoles, dispuestos todava a inmolarse por unos ideales numantinos. Y, en el plazo de un
par de semanas, se haba logrado la complicidad de los alemanes que an no se haban
vendido al comunismo. El comienzo de la huelga se haba planificado para el 18 de julio,
en reconocimiento a la iniciativa espaola; pero a Antonio, que no estaba muy por la labor
de seguirla, vino a socorrerlo en las vsperas una infeccin intestinal que enseguida
degener en disentera feroz, consecuencia de un rebrote de la epidemia que oblig incluso
a los responsables del campo a cerrar sus puertas al exterior, prohibiendo a los prisioneros
trabajar fuera, por temor al contagio de la poblacin civil. Para su sorpresa, Antonio fue
enviado de inmediato al hospital, sin pasar siquiera por el botiqun, que era la aduana casi
infranqueable para la mayora, donde los carceleros sometan a los pacientes a un
reconocimiento seversimo, dictaminando en la mayora de los casos que se trataba de
simuladores, que es como en la jerga del gulag llamaban a quienes se fingen enfermos
para eludir la dureza del trabajo. El hospital de Cherepovets era un barracn como los
dems, aunque en mejor estado de conservacin y dividido en departamentos, en cada uno

de los cuales se amontonaba a los enfermos, repartidos segn su gravedad. A Antonio lo


destinaron al departamento de los enfermos que exigan atenciones especiales, aunque su
estado no era ni mucho menos terminal; y le adjudicaron una cama al fondo del barracn,
resguardada adems por una mampara que lo exoneraba de contemplar la agona de los
otros hospitalizados, que moran desagundose por entrambas canales, entre vmitos y
diarreas fluviales. En el hospital ola a cloaca pudibunda y medianamente aseada, ola a
cementerio de espectros.
Se conoce que tiene usted un buen enchufe le dijo el mdico alemn que lo
atenda, en un tono de recatado reproche. Nos han ordenado que lo tratemos con sales de
bismuto.
El bismuto estaba reservado a unos pocos privilegiados, tan slo casi a los oficiales
del campo y a los reclusos con una ejecutoria de abnegada y lacayuna sumisin. Tambin la
dieta que reciba Antonio era distinta al rancho comn que se reparta entre los enfermos:
inclua, de vez en cuando, porciones de carne y sopas que, al enfriarse, mostraban en su
superficie una sabrosa pelcula de grasa; adems, le administraban en las comidas un
brebaje cido, extrado de la harina fermentada, para combatir la avitaminosis.
La disentera se manifestaba sin dolores demasiado acerbos, envuelta en una dulce
languidez, una suerte de decaimiento que acababa degenerando en postracin. Los rganos
internos parecan deshacerse como merengue, convirtiendo al enfermo en un manantial que
expulsaba agua sin descanso, con el consiguiente peligro de deshidratacin.
Antonio, que haba conocido el hambre en su ms espantosa crudeza, descubra
inopinadamente que la ingestin de comida le produca nuseas; y aquella desacostumbrada
inapetencia se mezclaba de ensoaciones extraamente venturosas que lo mantenan en un
estado casi vegetativo de suspensin de los sentidos. Entre tales ensoaciones nunca
faltaba, como un ngel o demonio custodio, la evocacin del cuerpo desnudo de Nina, sus
senos como una invitacin a la lactancia, su vientre nbil como una luna, sus muslos que
imaginaba de un tacto como papel de biblia. Extraamente, en tales sueos nunca
compareca la Nina que l haba conocido, desptica y ensaadamente sdica, tampoco la
Nina a la que haba sorprendido en pleno fornicio con el desertor Camacho, como una
amazona colrica, ni siquiera la Nina que supervisaba el trabajo de los presos, displicente y
deshumanizada, sino ms bien una Nina del todo inventada o quiz escrutada en su ms
recndita intimidad, all donde no permita que los presos la conocieran, una Nina
maternal y confidente, purgada de consignas comunistas, que se ruborizaba como una nia
sorprendida en una travesura. Y era una Nina que a veces tena las facciones de Carmen, o
una Carmen que tena las facciones de Nina, o una aleacin de Carmen y Nina en mutua
superposicin. Le costaba levantar los prpados para atender las instrucciones del mdico,
porque al hacerlo aquella visin se desvaneca; pero an tardaba algunos minutos en
desvanecerse, an el rostro de Nina o de Carmen ondulaba en el aire, como un velo de gasa
o un alma en peregrinacin (pero, quin tena alma, en aquel mundo desalmado?),
distorsionando las facciones del mdico. Y entonces Antonio manoteaba en el aire, como si
quisiera aprehender ese rostro o alma voltil.
Perdone, doctor se excus. Estaba soando.
No soy el doctor, ni estabas soando.
Reconoci el inequvoco deje francs, gutural y femenino. Antonio abri por fin los
ojos y contempl a Nina, como quien contempla a una aparecida. Vesta una camisola
blanca y abullonada, como de campesina, y una falda de sarga azul que le cubra las piernas
hasta las polainas. Era la Nina que haba imaginado en sueos, ms real que todas las Ninas

anteriores. Sinti que su cuerpo quedaba instantneamente lavado de fiebres y miasmas,


lavado de infecciones y podredumbres, como las almas quedan lavadas de pecados despus
de probar las llamas purificadoras del purgatorio.
He venido a despedirme dijo Nina. Sus labios se fruncieron, contrariados.
Pero veo que puedo irme tranquila, ests recuperado.
Se sent a sus pies, en un cogujn de la cama, que se quej muy placenteramente al
notar la opresin de sus nalgas. Se haban dejado de or los gemidos de los dems enfermos,
que tal vez trataran de descifrar su conversacin o tal vez hubiesen sido evacuados a otra
barraca, a otro campo, a otro pas o continente, para que no pudieran espiar su
conversacin. Antonio se incorpor levemente en la cama y encogi las piernas, por temor
a rozarla, por temor a que la calidez de su cuerpo resultara contraindicada en la
convalecencia.
A dnde te vas? acert al fin a preguntar.
Me han pedido que organice un campo de prisioneros, ro arriba.
Alis la sbana con sus manos de uas todava pulidas, pero ya no esmaltadas,
dibujando el contorno de sus pies. Antonio sinti un cosquilleo grato como una resurreccin
de la carne.
Ro arriba? No... no entiendo.
En la isla de Tolbos, cien kilmetros al oeste. Necesitamos carbn en la central
elctrica de Cherepovets.
Y en la isla hay mucha madera. Me llevo a un grupo de finlandeses.
Antonio repar en sus cabellos, que iban perdiendo el tinte oxigenado, para
recuperar su tonalidad originaria, ms cobriza o castaa.
Y por qu finlandeses?
Nina ri muy sinceramente, y la hilaridad contagi con su vibracin el vientre, que
se le insinuaba maternal y dcil por debajo de la camisola, tal como l lo haba soado.
No querrs que lleve espaoles! Menudos borricos estis hechos: ahora os ha
dado por hacer huelga de hambre, menos mal que los otros prisioneros finalmente se han
rajado y os han dejado solos. Antonio no supo si celebrarlo o lamentarlo, y adopt una
actitud neutra. Los finlandeses son gente pacfica, no como vosotros. Y son buenos
leadores.
Lo mir con una mezcla de melancola y abatimiento. Se haba borrado la raya de
las cejas postizas, y volvan a crecerle las cejas naturales, que comunicaban a su rostro
ovalado y limpio de afeites una expresin matinal. Ahora Nina le haba tomado un pie y se
lo masajeaba por encima de las sbanas. Antonio sinti el lento crecimiento de su carne,
como un animal que despierta del letargo. El mundo haba dejado de girar en su rbita,
haba dejado de girar sobre su eje, tal vez hubiese dejado de existir; y el rostro de Nina
llenaba ese vaco.
Llvame contigo dijo, casi suplic. Quiero... Quiero ocupar el sitio de
Camacho.
Y lo llev, en una de aquellas barcazas que los rusos utilizaban para el transporte
fluvial por el ro Sheksna, que a medida que se alejaba de Cherepovets se tornaba ms
lmpido y ameno, como si hubiese dejado atrs, abandonados en el limo del fondo, los
residuos contaminantes de las fbricas, igual que Antonio haba dejado en el hospital del
campo los efluvios de la disentera y los despojos de su lealtad a una causa intil que el
alfrez Mendoza se empeaba en seguir defendiendo. Tal vez se hubiese dejado tambin el
ltimo vestigio o resabio de cordura; pero era una prdida liberadora que le permita viajar

sin impedimenta, ahora que slo deseaba ofrendarse a Nina, aunque fuese para ser
devorado. En la barcaza que los conduca a la isla de Tolbos viajaban hasta medio centenar
de finlandeses, enclenques y contritos como pollos sin alas, y apenas tres o cuatro
guardianes, acompaados de sendos perros lobos que no cesaban de ladrar y de tironear de
sus trallas, ansiosos de abalanzarse sobre los prisioneros. Nina se haba apostado en la proa
de la barcaza, embistiendo con su perfil el aire todava estival que haca ondear su cabello;
apenas se volva hacia los prisioneros, como si se avergonzara de someterlos a aquel nuevo
suplicio, y a Antonio slo lo miraba por el rabillo del ojo, afectando una distancia que a
simple vista poda confundirse con el rechazo. Antonio, en cambio, no dejaba de mirarla,
tratando de descifrar sus pensamientos, que parecan quedarse enredados entre los altos
lamos de las riberas, o entre las algas del ro, que extendan sus brazos ondulantes, como
ahogados en peticin de auxilio; pero eran pensamientos jeroglficos, demasiado
alambicados o hermticos para un hombre tan elemental como Antonio.
La isla de Tolbos, de apenas diez kilmetros cuadrados, estaba cubierta por una
floresta impenetrable, de un exuberante verdor, que alcanzaba hasta sus mismas orillas,
bulliciosas de pjaros y otras faunas menudas que saludaron a la comitiva de los prisioneros
con una algaraba que resonaba en el cielo como en la piel tirante de un tambor. Se
instalaron en uno de los escasos calveros de la isla, donde desplegaron unas tiendas de lona
que fueron su vivienda durante los primeros das, hasta que los finlandeses, peritos en el
arte de la carpintera, talaron los primeros rboles, de los que aserraron las tablas con las
que luego construyeron tres cabaas: una ms espaciosa y desangelada, al modo de un
barracn, donde quedaron alojados los prisioneros; otra en el centro del calvero, que
servira a los guardias y a sus perros, a la vez que de vivienda, de garita de vigilancia; y una
tercera, algo ms apartada y casi camuflada en el bosque, para Nina. Aquellos das primeros
en la isla de Tolbos, en los que Antonio tuvo que familiarizarse con el ingrato oficio de
capataz, organizando las dos brigadas de trabajo en que se dividi a los prisioneros, fueron
especialmente aflictivos para l, pues al odio sin ambages que le tributaban los finlandeses
a su cargo se sumaba el lacerante desapego de Nina, que lo rehua delante de los prisioneros
y de los guardianes, celosa de guardar las formas.
Ests loco o es que quieres que nos denuncien al comisario poltico? lo
amonestaba. Achchalos, para que terminen pronto mi cabaa y entonces podrs venir a
m de noche.
Y Antonio no slo los achuchaba, sino que participaba de su trabajo con un bro que
no le proporcionaban la racin exigua de pan negro y el cacillo de sopa, sino el ansia de
poseerla antes de que concluyera el verano. Nina lo miraba aserrar tablas, desbrozar troncos
a golpe de hacha, clavar estacas en el suelo, asegurar las vigas que sostendran la armazn
de la cabaa, disponer las enramadas de arbustos con las que finalmente se cubrira la
techumbre; lo miraba laborar con una suerte de atnito orgullo, halagada de su diligencia.
Cuando las cabaas fueron al fin concluidas, comenz la tala del bosque, para
abastecimiento de la central trmica de Cherepovets: los finlandeses, como haba anticipado
Nina, eran a diferencia de los espaoles de natural pacfico, poco propensos a
disturbios y sediciones, como fatalmente resignados a su suerte; y dominaban a la
perfeccin el oficio de leador, que en ellos era casi una querencia ancestral, como en el
espaol correr y alancear toros. Abatan los rboles con sierras manuales de doble
empuadura que movan rtmicamente, con muy conjuntada sincrona; los desmochaban y
desnudaban de ramas con la pericia del matarife habituado a desollar reses; y, por ltimo,
transportaban los troncos a hombros hasta el embarcadero de la isla, donde los apilaban en

gigantescas pirmides, en espera de la barcaza que semanalmente les llevaba las


provisiones y cargaba los rollizos. La norma sealada exiga transportar diez metros
cbicos de madera por hombre y jornada. Antonio procuraba participar de estas tareas, pero
los finlandeses, atrincherados en la barrera del idioma, hacan lo posible por excluirlo:
pronto, al odio sin ambages que le tributaban como jefe de brigada se sum una envidia
torva y minuciosa, pues saban que por las noches Antonio abandonaba su litera en el
barracn de prisioneros y se reuna con Nina en la cabaa, saban que cuando regresaba de
madrugada, poco antes del toque de diana, la haba tenido entre sus brazos y haba
abrevado sus labios.
Si las miradas matasen, esos jodidos finlandeses ya me habran acribillado
susurraba Antonio, mientras cerraba la puerta de la cabaa de Nina con un sigilo superfluo.
Djalos que rabien.
Nina apenas lo dejaba hablar. Se arrojaba sobre l, acuciosa y como abstrada del
mundo circunstante, y lo cubra de besos violentos, mientras le arrancaba la ropa a
zarpazos, mientras lo exhortaba a hacer lo propio con la suya y lo conduca al camastro que
los envidiosos finlandeses haban desbastado y labrado. Antonio y Nina se amaban sin
rebozo y sin desconfianza, como se aman los animales, olvidados de sus garras, o usndolas
para hacer ms encarnizado su amor. Al principio, Antonio dejaba que fuese ella quien
tomara la iniciativa; pero al verla sentada a horcajadas sobre l, cabalgndolo con un
frenes de bacante en pleno rapto dionisaco, el recuerdo del desertor Camacho y de la
escena que haba espiado en la fiesta del primero de mayo se le hizo demasiado oprobioso.
Y entonces, venciendo su resistencia, la tomaba de las muecas y la obligaba a reposar
sobre el colchn, apaciguaba su pataleo furioso y el corcoveo de su espalda, la someta
lentamente, dejando que dilapidara sus energas en forcejeos intiles, como una potrilla
salvaje, y luego entraba en ella mientras le robaba el aliento, entraba en ella como en
territorio sojuzgado, para enseguida explorar los veneros secretos de su placer, por los que
bogaba como un batelero, siempre a favor de la corriente, siempre pero esto Nina no lo
saba a merced de la corriente. A veces, en el trance del orgasmo, contemplaba el rostro
de Nina, que ya no era un incendio brbaro, sino una tierra en barbecho, esponjada y presta
a la siembra.
Acabarn denuncindonos ante el comisario poltico de Cherepovets murmur
Antonio en su odo, cuando ya el vientre de Nina se aquietaba, tras los ltimos espasmos.
Pero ahora era ella la que pareca indiferente a las consecuencias funestas que
aquella relacin prohibida pudiera depararle. Haba descubierto que en el interior de cada
hombre y de cada mujer pervive un paraso ntimo, un huerto clausurado, donde las
asechanzas de la muerte no filtran su aliento, donde el eco de la guerra no se alcanza a or,
donde ni siquiera la amenaza de una purga o un castigo la inmutaba, donde el len y el
cordero podan retozar en paz, entregados a mil gozosos coloquios, ensimismados en un
tesoro de dichas que nunca dimite de su fulgor. Y en aquel lugar deseaba quedarse a vivir
para siempre.
Me importa un comino que nos denuncien. Me importa todo un comino. Je men
fous comme de lan quarante.
Era una mujer distinta a la que haba conocido tras su captura en Krasny Bor; y el
cambio operado en su nimo, al renegar de la crueldad y la perfidia (que tal vez fueran las
armas defensivas que haba tenido que emplear, para sobrevivir en un mundo impo),
tambin se haba transmitido extraamente a su cuerpo: ahora su vientre era un pan clido y
candeal, sus costillas se delineaban bajo la piel como besanas, sus senos ya no eran

copiosos, sino agazapados y mansos, y su cuello era la horma en la que Antonio gustaba de
encajar su mentn, para rescatar el latido de su sangre y susurrarle ternezas o picardas al
odo:
Imagnate como se entere Camacho... Se pondr como un basilisco.
Qu es basilisco? Tafiole? Nina no haba entendido el modismo; pero
Antonio no entenda ni papa del francs. Enseguida se lo tradujo: Flojito? Mariquita?
Antonio disfrutaba de aquellos intrngulis y malentendidos lingsticos: No,
prenda. Camacho es, desde luego, un pichafloja o tafiole o como se diga, pero como se
entere de lo nuestro nos vamos a enterar nosotros de lo que vale un peine.
Y el juego de los modismos empezaba otra vez, hasta que Nina entenda que aqu
peine vala tal vez por una condena en Siberia; pero comprobaban que esa expectativa no
los arredraba, o ms bien no los ataa, como en general haba dejado de ataerles el
inmenso mundo que discurra a las afueras de su huerto clausurado. Lleg el da, incluso,
en que Antonio renunci a abandonar la cabaa antes del toque de diana, por mejor
aprovechar esos instantes previos al alba en que los cuerpos buscan su mutuo abrigo,
escapando del relente, como se buscan la mano y el guante, el perno y la bisagra, la piedra
y el liquen. Antonio se apretaba contra Nina como el alfarero se aprieta contra el barro que
est modelando, para anegarse en su misma temperatura, y restregaba su rostro contra su
melena revuelta, que se haba olvidado del tinte oxigenado, mientras aspiraba el olor de su
piel, un olor matinal de establo limpio, de horno todava tibio, de sudor fresco y ovulacin
con unas dcimas de fiebre. Se incorporaba sobre el camastro para contemplar aquella
armona frgil de su cuerpo, el diapasn apacible de su sueo, y alargaba una mano para
acariciarla sutilsimamente, con la delicadeza que empleara para apartar la nata de un
cuenco de leche humeante. Al sentir esa caricia apenas formulada, Nina enarcaba los
riones, estiraba las piernas que de repente adquiran una fibrosidad recndita y emita
ronroneos ininteligibles.
Vamos, perezosona, que se te pegan las sbanas.
Le haba ocurrido siempre igual, segn ella misma le confes, desde que a los
catorce aos entrase a trabajar en la fbrica de coches Renault, en Billancourt, a las afueras
de Pars, donde se haba criado. Todas las maanas sonaba la sirena de la fbrica,
convocando a los obreros, pero Nina, para lograr desperezarse plenamente, necesitaba que
su madre la sacudiera en la cama y la sobresaltara con gritos aspaventeros, temerosa de que
acabaran despidindola, con el consiguiente descalabro para la economa familiar. En la
fbrica Renault entr en contacto Nina con representantes del sindicalismo comunista, por
entonces casi en la clandestinidad; y con apenas dieciocho aos se convirti en una de sus
cabecillas ms activas en la fbrica, reclamando horarios menos extenuantes y subidas
salariales. El comunismo era para ella por entonces un mpetu juvenil, tambin una
promesa vindicativa: un deseo de renovar el mundo con un alegre bao de sangre.
Cuando el Frente Popular de Len Blum alcanz el poder, en 1936, descubrira que
Francia no estaba dispuesta a renovarse tan alegremente; en cambio, la vecina Espaa se
haba entregado al bao de sangre con turbulento desenfado. Nina se alist en las Brigadas
Internacionales como conductora de ambulancias, aprovechando los conocimientos
automovilsticos aprendidos en Billancourt; destinada al frente de Aragn, trabaj en un
hospital de campaa durante la batalla del Ebro, y despus en varios hospitales mviles,
montados para reparar los quebrantos del ejrcito republicano en retroceso. Haban sido
aos fieros en los que la lucha desesperada por la supervivencia, el empacho de consignas
doctrinarias y las atrocidades de la guerra hicieron emerger dentro de ella una alimaa que,

bajo el pretexto de combatir la amenaza del fascismo, se regodeaba en el crimen.


Cuando el primer ministro Daladier firm, en connivencia con Chamberlain, los
acuerdos de Munich, por los que se reconocan a Hitler sus derechos sobre los Sudetes,
Nina supo que la amenaza que supuestamente haba venido a combatir a Espaa se
adueara pronto de su pas; las trabas y reticencias del gobierno francs a la repatriacin de
los brigadistas heridos le confirmaron esta impresin. A su regreso a Francia, tras la cada
de Barcelona, Nina decidi que aquel pas pusilnime ya no era el suyo; o as lo decidi, al
menos, la alimaa que segua creciendo dentro de ella, deseosa de resarcirse de la derrota
que acababa de serle infligida al comunismo. Slo tena por entonces veintids aos, pero
ya no quedaba en ella vestigio alguno de aquel mpetu juvenil que la impuls a alistarse en
las Brigadas Internacionales; en cambio, el ansia de venganza no haba hecho sino crecer en
ella desde entonces, como los hongos crecen sobre la carroa. Decidi que esa Atlntida de
odios que bulla en su sangre slo podra hallar su cauce y asentamiento natural en la Rusia
sovitica. Y all se fue. Pronto le hallaran acomodo en sus profusas burocracias de la
muerte.
Y ahora te arrepientes? le pregunt Antonio, a quien aquellos pretritos
ardores comunistas de Nina le resultaban tan ajenos, quimricos y trgicamente mendaces
como las esperanzas falangistas de Mendoza.
Tiene algn sentido arrepentirse? dijo ella, rehuyendo su mirada inquisitiva.
Mendoza le haba dicho en cierta ocasin que todos tenemos derecho a nacer de
nuevo; pero lo haba hecho citando el Evangelio.
Si hay un Dios... comenz Antonio.
Nina se revolvi como si la hubiesen marcado con un hierro candente. Haba en su
voz ms consternacin que clera:
Y qu Dios admitira que los hombres se despedacen de esta manera?
Paseaban por la espesura del bosque, aprovechando la clandestinidad de la noche.
All en lo alto, las estrellas seguan emitiendo su parpadeo, inmutables ante el
clamor de la sangre, inmutables ante las tragedias de los hombres, que desde all arriba se
contemplaran mnimas e insignificantes como los afanes de las hormigas.
Un Dios que nos hubiera hecho libres para elegir musit Antonio, espantado de
su propia intuicin teolgica. Y que ni siquiera cuando elegimos el mal interfiere en
nuestras acciones.
Pues si existe ese Dios espero que sea capaz de perdonarnos. Pero no creo que
exista tanta bondad.
Antonio la abraz, para suplir su orfandad de Dios. A veces, mientras la apretaba
contra s y escuchaba la palpitacin de su corazn desbocado, como cuando buscaba con la
lengua los pasadizos de su saliva, Antonio se preguntaba si aquello que estaban haciendo
era bueno o malo, pero enseguida espantaba los escrpulos morales; y tambin se
preguntaba si la alimaa que un da creci dentro de Nina habra perecido ya, o si tan slo
hibernaba, o si incluso permanecera despierta, disfrazada de cordero; pero cuando entraba
dentro de ella, en el huerto clausurado o paraso ntimo de su amor desalmado, no lograba
distinguir sus fauces, y aunque las hubiese distinguido las habra tomado por belfos de
cordero, y se habra dejado despedazar igualmente, sin conceder siquiera una oportunidad
al arrepentimiento.
Anda, regresemos a la cabaa le deca, tomndola de la mano. All ni Dios
sabe lo que hacemos.
El verano ya haba liado el petate y abandonaba la isla de Tolbos; y las golondrinas

que rayaban el cielo parecan descompuestas y azacaneadas, como si la perspectiva de un


largo vuelo migratorio las abrumase. Antonio haba empezado a descuidar sus obligaciones
como jefe de brigada, para creciente murmuracin de los guardias, que slo se privaban de
azuzar contra l los perros por miedo a las influencias de Nina en el partido. Empleaba las
horas muertas en que Nina faltaba, requerida en Cherepovets, disponiendo entre los rboles
redes que untaba con una liga hecha de zumo de murdago, para que en ellas los pajarillos
se enviscasen. Luego los desplumaba y ensartaba en broquetas, para asarlos. Tambin
merodeaba las charcas invadidas por el llantn, ta-pizadas ya por las primeras hojas del
otoo, y cazaba ranas que corran idntica suerte. Y
con aquellos manjares agasajaba a Nina, sorprendindola a su regreso de
Cherepovets, donde peridicamente renda cuentas de su misin en la isla de Tolbos. A
juzgar por su gesto mohno y el escaso entusiasmo con que mordisqueaba los pajarillos y
las ranas asadas, las cuentas cada vez cuadra-ban peor; o tal vez los guardianes por fin se
hubiesen decidido a denunciarla ante el comisario poltico.
Pasa algo? inquiri retricamente Antonio, por exorcizar el miedo. No te
gusta lo que te he cocinado?
Mientras lo haca, mientras ensartaba las ranas y pajarillos en las broquetas y
preparaba las brasas de la fogata, Antonio haba concebido pensamientos propios de un
utopista silvestre o un compositor de glogas, en los que imaginaba a Nina y a s mismo
vestidos de zagales, alimentados de bayas y arndanos, de ancas de rana y pechugas de
golondrina, encerrados para siempre en su huerto o crcel de amor. Pero aquella ensoacin
arcdica, bien lo saba, jams llegara a realizarse.
Las cosas andan revueltas en el campo de Cherepovets dijo Nina, formulando
un amago de sonrisa con el que acaso pretendiera celebrar las dotes culinarias de Antonio
.
Tu amigo Mendoza sigue causando problemas. Despus de organizar una huelga de
hambre le ha dado por aliarse con otros oficiales espaoles, exigiendo que les apliquen el
convenio de Ginebra.
Y qu dice ese convenio?
Al parecer, que a los oficiales no se les puede obligar a realizar trabajos forzados.
Se encogi de hombros, desentendida de tales tiquismiquis legales. Cosa que
en la Unin Sovitica nos pasamos por la tela.
Una tristeza presagiosa, vagamente melanclica, ara a Antonio. Intuy que pronto
se separaran, y que para entonces an no habra logrado que aprendiera los modismos
espaoles que se haba propuesto ensearle.
Por el forro.
Eso, por el forro. Para convenios internacionales estamos nosotros! Ese
Mendoza, en el fondo, es un tipo digno de admiracin; me arrepiento de haberlo tratado tan
mal.
Lo golpearon unos celos insensatos; y, junto con los celos, una conciencia pesarosa
de su traicin. Tena que haber tipos dignos de admiracin para que la debilidad de tipos
miserables como l fuese manifiesta. Pero tena algn sentido arrepentirse?
Y qu van a hacer con Mendoza?
De momento lo han metido en una unidad de castigo. Pero planean trasladarlo a
otro campo. Nina se mordi el labio inferior, reseco y agrietado, como olvidado del
carmn y tambin de los besos de Antonio. La nueva tctica con los prisioneros que se
resistan a renegar del fascismo consiste en dispersarlos y juntarlos con presos ms...

souples.
Antonio no necesit que le tradujera la palabra. Prisioneros ms dctiles o
maleables, ms permeables a la propaganda y blandos a los halagos, ms ofuscados por las
pasiones y ms reacios al sentido del deber, como l mismo.
Pero... qu sentido tiene? titube. La guerra pronto habr terminado, y a los
prisioneros los devolveris a sus respectivos pases.
Un viento riz a lo lejos las copas de los lamos que an no haban sido talados por
los finlandeses, incendindolas con los colores del otoo. Sobre la isla de Tolbos se cerni
la sombra de un nubarrn ominoso, panzudo como una galera.
Me temo que no murmur Nina, apremiada por algo parecido al llanto. A los
alemanes e italianos, tal vez, porque a los aliados les conviene llevarse bien con los
gobiernos que salgan de esos pases, despus de la guerra. A los hngaros, blgaros,
rumanos, desde luego, porque la Unin Sovitica aspira a controlar todos esos pases. Pero
los espaoles seguiris cautivos. Franco, a la conclusin de la guerra, se convertir en el
nico gobernante incmodo en la nueva Europa. Los ingleses y los yanquis lo tratarn con
desprecio, aunque no creo que se atrevan a derrocarlo; y para los soviticos seguir siendo
el fascista que impidi el triunfo del comunismo en Espaa. Lo mir con algo de rubor,
tal vez con lstima: Los espaoles os pudriris en los campos.
Y ratificando aquel veredicto, por la isla se extendi un olor cenagoso, como si la
humedad retenida de la tierra se liberase, para cooperar en esa pudricin.
Aunque reneguemos de Franco? se rebel Antonio.
En ese caso tal vez os liberen, pero de Rusia no saldris jams.
Una noche anticipada se cerna sobre aquel paraje del mundo que los mapas haban
desistido de catalogar. Un paraje del que ya haban desertado las golondrinas, hostigadas
por el invierno inminente y por las inverosmiles fantasas arcdicas de Antonio. Un paraje
de sombra donde las alimaas se disfrazaban de corderos.
Y qu haremos nosotros?
Pero ese plural sonaba incongruente, insidioso, tal vez ridculo. Nina habl como un
orculo; en su voz era ya imposible rastrear las inflexiones tiernas o piadosas que Antonio
haba hecho emerger cuando bogaba como un batelero dentro de su cuerpo, a favor de la
corriente. A merced de la corriente.
A m me envan a los Urales, no ha debido satisfacerles mi trabajo aqu
murmur Nina, sin mayores especificaciones. A ti te destinan al campo de Borovichi, a
las minas de carbn, con Mendoza. En cuanto acabe la guerra, quieren organizar grupos
antifascistas entre los espaoles, para captar a los ms dbiles y utilizarlos en la propaganda
contra Franco. Confan en que t logres convencer a Mendoza.
As que de eso se trataba. De convertirlo en un esbirro del comunismo, como el
propio Mendoza le haba anticipado, en un vil pelele que, despus de sucumbir a los
encantos de Nina, se resigna a acatar un destino reptiliano de abyeccin. La noche se llen
de ululaciones y graznidos siniestros, de sibilantes y viscosos gemidos, como si un
pentecosts de faunas inmundas le diera la bienvenida en su reino de lgamo y
putrescencia.
Quieren que te conviertas en su sombra remach Nina.
Y los ojos le brillaban en la oscuridad, sbitamente irisados, como el pelaje de un
tigre. Antonio haba asumido su destino reptiliano y ya ningn reparo lo detena, ya nada le
importaban Mendoza, ni el destino de los prisioneros espaoles, ni la nueva y jodida
Europa. Slo quera ser despedazado por la alimaa que Nina esconda dentro de s, slo

quera que su rostro volviese a ser un incendio brbaro, por ltima vez, poseda por un
frenes de bacante en pleno rapto dionisaco, olvidada del monicaco que soportaba sus
embates, como la mantis se olvida del macho que la fecunda, un instante antes de
devorarlo.
En el tren que los llevaba a Borovichi, hacinados ambos entre prisioneros de las
nacionalidades y procedencias ms variopintas, Antonio pudo comprobar los estragos que
la huelga de hambre y el paso por la celda de castigo haban causado en la salud del alfrez.
Mendoza siempre haba sido de complexin ms corpulenta que la suya; pero ahora pareca
que se hubiesen intercambiado los papeles: la delgadez constitutiva de Antonio pareca, de
repente, envidiable y oronda reciedumbre, en comparacin con el estado de extrema
desnutricin, con sntomas evidentes de distrofia, en el que se hallaba Mendoza. El cabello,
que siempre le haba raleado algo, se le haba empezado a caer a puados, en una alopecia
provocada por la avitaminosis; y en aquellos lugares donde an resista el cogote y los
aladares, principalmente tena una textura lacia y exange, como de pelusilla que
desconoce los beneficios del sol. Mirndolo, Antonio segua experi-mentando aquella
impresin, a un tiempo gratificante e incmoda, que ya haba probado cuando lo vio por
primera vez, all en las trincheras de Krasny Bor: la impresin de contemplar su rostro
reflejado en un espejo, rectificada luego en un examen ms detenido que revelaba algunas
diferencias. Slo que ahora tales diferencias las marcaba el deplorable estado de Mendoza:
su mandbula era ms angulosa que la de Gabriel, sus pmulos ms picudos y
prefiguradores de la calavera, y sus arcos superciliares se haban vuelto toldos sobre las
cuencas de sus ojos, profundas como cuvanos. Una mutua desconfianza haba surgido
entre ambos, como un muro que impeda la natural fluencia de la cordialidad: Antonio saba
que Mendoza perseveraba en su insensato pundonor, incluso despus de que la Divisin
Azul hubiese sido disuelta y repatriada y el frente del Este se hubiese derrumbado sin
paliativos; y Mendoza saba que Antonio ya no era de fiar, que en su dorado destierro en la
isla de Tolbos se haba dejado seducir por cnticos de sirena o bacante que lo haban
convertido en un lastimoso esbirro del comunismo. En su derredor, los prisioneros que
atestaban el vagn secreteaban en tono festivo, para escarnio de Antonio, que imaginaba
que anduvieran comentando sus escarceos con Nina, o con la alimaa que Nina esconda
dentro de s.
Se preguntan si seremos gemelos lo tranquiliz Mendoza. Les hace gracia
nuestro parecido.
Pero Antonio bien saba que, ms all de las similitudes fisonmicas, eran en
realidad antpodas: dos hombres de caracteres opuestos e irreconciliables, vinculados
fatdicamente por un secreto mecanismo de pesos y contrapesos, de acciones y omisiones,
de pecados y penitencias. El anverso y el reverso de una misma moneda, proyectando
mutuamente sobre el otro un reflejo invertido, de tal suerte que si uno era cobarde el otro
era intrpido, si uno era estlido el otro era resolutivo, si uno careca de escrpulos morales
el otro los cultivaba hasta la inmolacin. Tal vez fuese esa condicin antpoda, antes que su
parecido fsico, lo que los una ms firmemente; tal vez pens Antonio no podran
existir si dejase de existir su complementario, por ley natural o designio divino.
Perdname, Gabi solt impensadamente, pero la contricin le aliviaba la carga
de la culpa. Todava no s qu demonios me ocurri. Esa mujer me sorbi el seso.
El tren cubra los escasos trescientos kilmetros que separaban Cherepovets de

Borovichi con la acostumbrada lentitud de una carreta, detenindose sistemticamente en


cada apeadero y aun con frecuencia en mitad de la nada, como si los maquinistas deseasen
que el final de la guerra los alcanzara antes de llegar a su destino. Mendoza lo escrut
detenidamente, como si deseara confirmar la sinceridad de su arrepentimiento; luego, con
una sonrisa dubitativa, le rest hierro al asunto: Es nuestro sino, Antonio: las putas
mujeres. Menean un poco el culo y ya nos tienen detrs, como perrillos falderos. Hablaba
como si constatase un proceso infalible, certificado en el laboratorio. De Eva hasta
nuestros das, la historia se repite y jams espabilamos. Y, para ms inri, confundimos el
calentn del deseo con el amor. Mir a travs de la ventanilla enrejada la inmensidad del
pramo. Afortunadamente, se nos pasa pronto.
Tena razn, al menos, en subrayar el carcter pasajero de la afeccin: apenas
haban transcurrido quince das desde que Antonio abandonase la isla de Tolbos, apenas un
par de semanas desde que dejase atrs aquella cabaa convertida en un huerto clausurado
donde sus apetitos ms tumultuosos se haban envanecido hasta disfrazarse de amor, y ya
aquellos das se le antojaban un pasaje abolido de su vida, tan abolido como sus tropelas
adolescentes, all en los aos de la sangre, cuando saqueaba cuberteras de plata y zarcillos
de oro en las casas que otros antes haban vaciado de inquilinos, para abastecer las checas.
Y, como de aquellos episodios, Antonio se avergonzaba de su paso por la isla de Tolbos; se
avergonzaba de un modo neto y sin reservas, como nos avergonzamos de nuestras taras
hereditarias; sabiendo, sin embargo, que nunca podremos borrarlas del todo, que su mancha
indeleble nos acompaar hasta el sepulcro, y tal vez ms all del sepulcro.
Pues a m ya se me ha pasado dijo, acaso con petulancia. Y espero que no
vuelva jams.
Mendoza ri dolorosamente, como si el esfuerzo le descoyuntase las articulaciones
maltrechas:
Para nuestra desgracia, nuestra naturaleza es siempre la misma. Slo nos resta
embridarla, someterla; y para logarlo necesitamos un acicate verdadero.
T tienes ese acicate? inquiri Antonio, tal vez envidioso.
Creo que ya te lo ense, verdad? Se extrajo del bolsillo de la guerrera rada
la foto de su novia Amparo, que ya le haba mostrado en las trincheras de Krasny Bor. Slo
que ahora, casi dos aos despus la mujer del retrato apenas se distingua, decolorada por
los trasiegos y penurias del cautiverio, como si tambin su belleza un poco melanclica y
bovina, como de virgen de los iconos rusos, hubiese sido afectada por la hambruna y la
disentera^. Amparo fue mi acicate. Y no te creas que no me cost: me gustaban las
fulanas ms que a los chivos la teta; y me corra con ellas mis buenas parrandas. En algn
sitio he ledo que el cultivo de una virtud atrae, como un imn, otras virtudes que ni
siquiera se nos haba ocurrido cultivar. Pues lo mismo ocurre con los vicios. Mientras
trabaj para mi padre y particip de sus chanchullos, fui un desaprensivo, pero tambin un
iracundo, un avaricioso, un soberbio, un lujurioso; fue apartarme de l y descubrir que toda
aquella cochambre me aburra y asqueaba. Y all estaba Amparo, para ayudarme a salir de
la cochambre. Una mujer puede llevarnos al infierno; pero siempre nos aguarda otra que
puede llevarnos al cielo. Hay que estar ojo avizor.
Y le peg un golpe en el pecho con el puo, un golpe feble y sin embargo
confortante, como si de este modo quisiera significar que su amistad haba quedado
restablecida y sanada, sin importarle lo que hubiese hecho o dejado de hacer en la isla de
Tolbos.
Antonio se lo agradeci con un gesto discreto, sintindose absuelto; ahora ya slo le

faltaba encontrar la virtud cuyo cultivo atrajese otras virtudes. Mendoza la haba
encontrado en la fidelidad a su novia; pero l no tena una mujer a la que tributar su amor,
slo la tena si es que Carmen poda cubrir ese hueco de un modo ilusorio y puramente
platnico. Pero las virtudes no pueden fundarse en ilusiones vanas, sino en realidades
concretas.
Y cul podra ser mi acicate?
Por lo pronto, ayudarme en Borovichi con los espaoles que all se encuentran
respondi raudo Mendoza. Segn tengo entendido, estn por completo desmoralizados y
entregados a la propaganda comunista. Habr que pegarles un buen meneo!
El tren se haba vuelto a detener, meneando nuevamente a los prisioneros, que
trataban de acercarse al ventanuco, en una lucha por aspirar vidamente un poco de aire
limpio. Haba empezado a nevar, todava tmidamente.
Y aqu tenemos al general invierno de nuevo dijo Mendoza, a quien ni siquiera
la expectativa de la estacin heladora pareca desanimarlo. Este s que es fiel a su cita. Es
curioso: en Espaa siempre estbamos deseando que nevase. Ao de nieves, ao de
bienes. Joder con los refranes.
Rieron ambos, ahora con la alegra de la camaradera recuperada. Nina le haba
encomendado que se convirtiese en la sombra de Mendoza, y as lo iba a hacer: sera su
sombra para ayudarlo y protegerlo, para secundarlo en sus ms nobles y locas empresas,
para admirarlo.
En el hospicio, cuando nevaba, nos decan que los ngeles estaban mudando el
plumn record Antonio, con una suerte de irnica nostalgia. Aqu se ve que, o hay
muchos ngeles, o estn de mudanza continua.
Y as, entre evocaciones de la tierra que ya quiz no volvieran a pisar y chanzas
inofensivas, consiguieron que el penoso viaje se les hiciera ms llevadero, Llegaron a
Borovichi cuando ya haba anochecido, anquilosados y sedientos; aunque la nieve no haba
logrado todava tapizar la tierra convertida en un barrizal, soplaba un viento furioso que
haca tremolar sus harapos. Los obligaron a sentarse, encaonados por los guardianes,
mientras descendan los presos de los vagones y comprobaban que su nmero era el mismo
que figuraba en los estadillos. Entre los desplazados no se contaban tan slo prisioneros de
guerra, sino tambin delincuentes comunes de aspecto ms hosco o malencarado, barbudos
y enjutos como rasputines de incgnito. A su lado, los prisioneros de guerra parecan
esqueletos en cuclillas.
Nos mezclan con ellos para impedir que hagamos pia, es la nueva consigna lo
inform Mendoza. Pero ni por sas se saldrn con la suya.
Los dejaron un rato en el andn, como si desearan que sus rostros quedaran
suficientemente rebozados por la carbonilla del tren que segua resoplando en la va, para
mejor camuflarlos en la noche sin estrellas. Luego, con los consabidos empellones y
culatazos, los obligaron a marchar siguiendo el trazado de la va frrea, hasta adentrarse en
un terreno expoliado por las prospecciones mineras, erizado de barrancos y desmontes,
crcavas y gargantas que, despus de sufrir la accin de la dinamita, haban sido todava
excavados por el agua de las lluvias, que haba tejido sobre la arenisca una enramada de
surcos, como un vasto sistema cardiovascular que dificultaba su avance y les haca perder a
cada poco los zapatos.
Davai! Davai! berreaban los guardianes su consabido sonsonete.
Davai tu puta madre se rebelaba Mendoza, a quien los tormentos de los
ltimos meses en Cherepovets parecan haber inmunizado contra cualquier muestra de

prudencia. Es que no veis que se me ha salido el zapato?


Tampoco los guardianes, mucho ms sosegados desde que el frente se alejase de
tierras rusas, eran los implacables mastines de antao. Las minas de Borovichi ya haban
sido explotadas en tiempo de los zares y abandonadas despus, porque sus vetas eran
escasas y los mtodos de obtencin atrasados y deficientes. Pero las excavaciones haban
quedado hechas; y Stalin haba ordenado abrirlas otra vez, ahondando todava ms los
pozos y galeras subterrneas. Ciertamente, la extraccin del carbn de Borovichi de una
calidad nfima era dificultosa, y su combustin no produca las caloras necesarias para la
industria pesada; pero el trabajo de los prisioneros era gratuito, y su norma
infinitamente superior a la del ciudadano libre, por lo que la explotacin de los
yacimientos volva a ser rentable. Como las bajas provocadas por tan duro trabajo
resultaban demasiado abultadas, la administracin de prisiones destinaba all a los
criminales ms inveterados, a los cautivos de guerra ms reacios a la reeducacin y a los
campesinos ucranianos y bielorrusos que haban confraternizado con el invasor alemn.
Llegar al campo de Borovichi, a ms de quince kilmetros de las minas, por aquel
terreno inhspito y a oscuras, les emple toda la noche; cuando por fin avistaron las
alambradas, coronadas en sus ngulos por las garitas de los centinelas y patrulladas por los
consabidos perros pulgosos y colricos, ya haba comenzado a alborear. La luz en
Borovichi era sucia como el holln, venenosa como una emanacin de gris.
Mientras cruzaban el campo, rumbo a la enfermera y al bao, donde sus cabezas
seran nuevamente rapadas y sus ropas enviadas a la desinfeccin, tuvieron ocasin de
contemplar un espectculo que les encogi el alma. En la zona de los barracones, el terreno
haca una leve ondulacin que se alargaba en una suave ladera hasta las alambradas; all,
sobre la ladera, un grupo de prisioneros se haba tumbado bocabajo sobre el prado, y se
mova muy lentamente. Eran las habituales radiografas de hombre que poblaban los
campos, harapientas y casi traslcidas; y sus movimientos tenan un no s qu de penoso
arrastre, como si les hubiesen quebrado las piernas y obligado a besar el suelo que pisaban.
Antonio pregunt por seas a los prisioneros que iban a su lado qu estaban haciendo
aquellos hombres reptantes; y por seas le contestaron llevndose la mano a la boca, en
irnico ademn de condumio. Al acercarse a los hombres reptantes, Antonio confirm que
aquella contestacin, que le haba parecido grotesca, era sin embargo cierta: aquellos
desdichados estaban, en verdad, pastando como bestias rumiantes, con una voracidad que
no dejaba a su paso vestigio alguno de hierba. Contempl los regueros de tierra desnuda
que quedaban a sus espaldas, como calvas despojadas hasta de las ms insignificantes
raicillas, y tembl de horror o de pena.
A esto nos quieren reducir, Antonio le dijo Mendoza. No lo podemos
permitir.
Las radiografas de hombre seguan tascando como reses tullidas y famlicas. Haca
mucho tiempo que haban perdido el decoro y la dignidad, y no les afectaba lo que otros
pudieran pensar de ellos. O tal vez se apresuraban a pastar la hierba sobreviviente, antes de
que los recin llegados se la disputasen.
No ser fcil, Gabi. Planean montar unos grupos antifascistas, para sembrar la
cizaa entre nosotros. Eso me dijo la zorra franchute.
Comprob que, pese al despecho y la rabia sorda, pese a la vergenza que le
produca rememorar aquel pasaje abolido de su vida, an le resultaba lacerante referirse a
Nina en tales trminos.
Pues adelante, que lo hagan. Ya nos encargaremos nosotros de estorbarlo. Y si

consiguen engaar a algn incauto, ya lo desengaaremos nosotros. Mendoza le sacudi


una palmada y sonri optimista. Los hombres podemos nacer de nuevo, lo recuerdas?
Asinti sin excesiva conviccin, todava conturbado por la visin de los prisioneros
rumiantes. En el campo de Borovichi el trabajo de las minas se organizaba en tres turnos,
divididos a su vez en brigadas compuestas de veinticinco presos cada una. Apenas pusieron
los pies fuera de las alambradas, despus de que los integraran en una brigada con destino a
la mina, descubrieron que las medidas de seguridad en Borovichi eran mucho ms frreas
que en Cherepovets: si el nmero de guardianes que los custodiaban all hasta el tajo era de
apenas un par por brigada, aqu alcanzaban la media docena; y si en Cherepovets los
trasladaban en camiones abiertos, aqu lo hacan en otros de remolque hermticamente
cerrado, a semejanza de furgones policiales. El trayecto hasta la mina, muy sinuoso y
accidentado, lo dificult todava ms la nevada cada vez ms tupida, que ya empezaba a
cuajar en el suelo. Cuando por fin les abrieron el remolque, se dieron casi de bruces con
unas torretas de madera, al pie de las cuales se erguan gigantescos montones de tierra
negruzca, la ganga procedente de las vagonetas que salan de la mina.
Entre los residuos, hurgaban mujerucas entoquilladas y reumticas, rebuscando
alguna piedrecita de carbn que les permitiera calentarse.
Bienvenidos al paraso del proletariado! brome Mendoza.
A medida que iba descubriendo las condiciones infamantes y menesterosas en que
se desarrollara su trabajo, pareca crecer en l el entusiasmo, como si creyera que cuanto
peores fueran ms se facilitara su proselitismo entre los prisioneros espaoles. Cuando
iniciaban el descenso a la mina se cruzaron, con el barranco de por medio, con los presos
del turno anterior, que suban derrengados y deshechos por el esfuerzo, en busca de
descanso, y miraban con una suerte de sorna misericordiosa al turno de refresco. Poco a
poco, se fueron adentrando en aquella hondonada lbrega donde cada ao moran miles de
hombres; una maraa inextricable de rales la cruzaba por doquier, en todas las direcciones,
esperando el impulso de nuevos brazos que empujaran las vagonetas. Los jefes de brigada
los organizaron por equipos de tres, y sealaron a cada uno el lugar donde habran de
emplazarse; a Mendoza y Antonio los juntaron con un alemn que haba sustituido los
distintivos de su uniforme con estrellas rojas y otros emblemas soviticos.
Mendoza lo mir con acendrado desdn, y le escupi en las botas.
Vergenza debera darte, maricn, gallina, cabeza cuadrada! se despach a
gusto, ante la expresin cariacontecida del alemn, que tal vez no lo entendiera, o encajase
aquellos denuestos como parte de su penitencia. Y, tras el desahogo, se volvi a Antonio:
Ah tienes a ese pnfilo: se ha vendido al enemigo; y el enemigo, en justa correspondencia,
lo trata como a un gusano. Mosc no paga a traidores.
Tomaron los picos y las palas, todava calientes y hmedos en el mango por el sudor
de los prisioneros del turno anterior. En apenas unos minutos, la hondonada se llen con el
estrpito de los picos y el rodar de las vagonetas por los rales, hasta su vaciado en los
depsitos. Antonio y Mendoza se emplearon en la extraccin de tierra, que se desmigajaba
con facilidad, antes de llegar a la tacaa veta de mineral; y el alemn cargaba la vagoneta y
la enganchaba al cable que la arrastraba por un plano inclinado, hasta la cima de las torretas
de madera, donde era descargada. Por cada vagoneta que enganchaba al cable, el alemn
recoga un boleto que, al final de la jornada, se canjeaba por la racin de comida
correspondiente. Durante las primeras horas, el trabajo an resultaba soportable, incluso
vigorizante, frente al fro y la caricia de la nieve. Pero, a medida que transcurra la jornada,
el cansancio descenda sobre ellos, despertando agujetas all donde jams hubiesen

imaginado que pudieran tenerlas, acalambrndoles los msculos atrofiados, penetrando


como un berbiqu hasta el mismsimo tutano de los huesos; y a Mendoza, adems, la
amputacin en la mano derecha tampoco le ayudaba a empuar la pala. Terminaron
solicitando al alemn que los relevara, pues al menos mientras arrastraban la vagoneta podan apoyarse, y descansar sobre su armazn, y hasta casi dejarse caer sobre ella, cuando el
terreno era favorable. La nieve se posaba sobre la hulla como el vitico sobre la lengua
gangrenada de un agonizante.
Manda cojones que tenga yo que pedirle favores a un boche arrepentido! se
zahera Mendoza, para hilaridad del alemn, que segua sin entenderlo o acataba sus
denuestos muy disciplinadamente. Con la de veces que me las tuve tiesas con ellos en el
frente!
Pero con aqul, que pareca de ndole pacfica o bobalicona, tampoco convena
enzarzarse, pues a fin de cuentas tena en su poder los boletos canjeables. El reparto del
rancho se efectuaba en una explanada a la intemperie, con un tablado en el centro, por la
que iba desfilando una masa de seres desmayados y trmulos, muchos de los cuales
tendran que volver despus al tajo, pues quienes no alcanzaban el ochenta por ciento de la
norma establecida eran obligados a sumarse al turno siguiente. Se congregaban ante las
marmitas humeantes, con los ojos desorbitados, empujndose los unos a los otros en su afn
por disputarse las primicias, pues suponan que en los primeros cazos viajaran ms
tropezones, aunque fuesen tropezones de troncho de berza o corteza de remolacha. Haba
que formar tres colas, segn el nmero de boletos conseguidos por el arrastre de las
vagonetas; y si algn preso trataba de acercarse a la olla que no le corresponda, enseguida
era delatado por los cocineros ante los guardianes, que lo tundan a coscorrones y lo
dejaban en ayunas. Coman como brbaros primates, sorbiendo la sopa directamente de la
escudilla, y mordiendo su porcin de pan negro a dentelladas, antes de pelearse por las
migajas que haban quedado dispersas sobre la nieve. Mendoza iba a tener que emplearse a
fondo si deseaba recuperar el espritu militar entre quienes haban dimitido incluso de su
condicin humana.
Pero con constancia y tesn nada hay imposible sentenci, con un
voluntarismo acaso desquiciado. Podramos empezar por ste.
Y apunt con la barbilla al alemn que les haban asignado en el reparto del trabajo.
Era un hombre ya talludo que frisara la treintena, pero en su actitud irresoluta se
notaba que tambin era bisoo en el oficio de la guerra, tal vez procedente de alguna de
aquellas levas de ltima hora decretadas por el Tercer Reich entre padres de familia, para
abastecer de carne la trituradora del frente oriental. Segua mirndolos con una suerte de
pasmo risueo.
Brder? Zwillinge? pregunt.
Y los sealaba a ambos, para despus juntar los dedos ndices de ambas manos.
Qu quiere saber? Mendoza, desorientado, busc el parecer de Antonio. Si
estamos casados?
Creo que ms bien si somos hermanos.
Y el alemn asinti, feliz de superar aquel primer escollo lingstico. Mendoza le
habl silabeando, buscando una simplicidad que a la postre result ms liosa: Hermanos
de sangre, nicht. Hermanos en la batalla,/.
Pero el alemn no se aclaraba. Los guardianes ya los azuzaban para que devolvieran
las escudillas y se dirigieran hacia los camiones.
La primera que me hizo esa pregunta fue Nina, la intrprete, en Leningrado

dijo Antonio, mortificado por los recuerdos. Incluso se permiti hacer alguna broma
pesada a propsito de mi apellido, Expsito.
Mendoza se detuvo un instante, como si por su cabeza hubiese pasado de puntillas
un pensamiento demasiado brutal o ignominioso que no poda ser expuesto crudamente.
Prob con un circunloquio:
A saber si no tendr hermanos desperdigados por el mundo, conociendo las
andanzas de mi padre. Chasque la lengua, como si esas andanzas sabidas le provocaran
un enojo irrestaable. Pero preguntarle sera intil. Su respuesta, en cualquier caso, sera
una mentira.
Esta conciencia de la mendacidad del padre lo atormentaba ms que cualquiera de
las penurias sufridas en el cautiverio. Les ordenaron subir a uno de los camiones de
remolque blindado que ya los haban trado; al arrancar, las ruedas patinaron sobre la nieve
reciente.
Tienes hermanos? pregunt Antonio, cuando el camin ya haba tomado la
carretera sinuosa que habra de llevarlos al campo.
Una hermana mayor, Margarita, que vive en San Sebastin respondi Mendoza
. All bamos de veraneo antes de la guerra y conoci a un vasco sanote, dueo del mejor
cine de la ciudad, del que se enamor. Tienen una nia preciosa, Consuelito, que es la
alegra de la casa. Siete aos tena la ltima vez que la vi, as que ya habr cumplido los
diez. Su rostro se esponj, enaltecido por una legtima jactancia. No veas lo
espabilada que es. Y menuda ciera que est hecha! Se conoce al dedillo todos los actores,
nacionales y extranjeros. Y el arte que tiene para contarte las pelculas! Lo malo es que
siempre te destripa el final...
El camin se haba detenido con un quejido rechinante, atravesado en mitad de la
carretera, como si el conductor hubiese perdido su control. Los soldados que custodiaban a
los prisioneros abandonaron el remolque, para dirigirse a la cabina, donde mantuvieron una
discusin acalorada que uno de los presos, de nacionalidad italiana, fue traduciendo para el
resto a trompicones. La nieve arreciaba, descendiendo como un pesado cortinn sobre
barrancas y desmontes.
Al parecer, los frenos no funcionan. Se les ha congelado el lquido o alguna cosa
rara tradujo Antonio. El conductor no se atreve a seguir con la que est cayendo. Lo
malo es que los otros camiones van llenos y en Borovichi tienen que cargar ms presos.
Mendoza se soliviant:
Y entonces?
Pues parece que nos va a tocar esperar a que venga un mecnico, o volver a pie al
campo. Eso es lo que estn discutiendo, pero al mecnico podemos estar esperndolo hasta
que San Juan baje el dedo.
Entre los prisioneros se extenda un rumor desaprobatorio, casi sedicioso. Ninguna
de las dos soluciones pareca entusiasmarlos, con aquel fro entumecedor; y, menos que a
ellos, a los guardianes, que se haban enzarzado con el conductor en un gritero patibulario.
Muy sosegadamente, como investido de una misteriosa autoridad, Mendoza se dirigi al
italiano:
Dgales que yo puedo conducir el camin hasta el campo sin ningn problema.
Soy transportista y he tenido muchas veces que arreglrmelas sin frenos, en circunstancias
parecidas y con carreteras an peores.
El italiano lo mir estupefacto, pero Mendoza le insisti con razones tan
convincentes que finalmente se decidi a comunicrselo a los guardianes.

Dgales tambin que me dejen echar un vistazo debajo del camin. Conozco estos
bichos como si los hubiese parido.
Antonio segua las conversaciones entre reverencioso y amedrentado. Confiaba en
Mendoza y no crea que estuviese faroleando, pero no se le escapaba su carcter temerario,
que el paso por las celdas de castigo de Cherepovets no habra hecho sino agudizar. Para
cualquier hombre en el estado de debilidad en el que ellos se encontraban, esas celdas
suponan la muerte; y quienes sobrevivan a ellas quedaban afectados de locura para
siempre. Se pregunt si Mendoza se habra ofrecido a semejante empresa por desprecio a la
propia vida, y de paso a la vida de quienes lo acompaaban.
Tranquilo, Antonio, coo, que esto para m es pan comido dijo Mendoza, como
si hubiese adivinado sus pensamientos.
El italiano volvi con una pareja de guardianes, que al principio se dirigieron a
Mendoza en un tono exasperado y despectivo; pero sus explicaciones fueron amansndolos
e inclinndolos a asumir el riesgo. Nunca dejaban de sorprender a Antonio las dotes
persuasivas de Mendoza, que tena el don de disfrazar de aplomo y ecuanimidad su
insensatez y sangre fra.
Dicen que adelante, pero que a la menor jugarreta te pegan un tiro dijo Antonio
traduciendo al prisionero italiano, que a su vez traduca a los rusos.
Mendoza asinti ponderativamente y llen los pulmones de aire, como si se
dispusiera a realizar una inmersin sin escafandra. Descendi del remolque entre las
muestras de apoyo, envalentonadas y absurdamente optimistas, de los prisioneros.
De acuerdo. Pero dgales a los ruskis que necesito a mi amigo de copiloto.
A Antonio, que ni siquiera saba conducir, la peticin se le antoj peregrina; pero los
rusos debieron de pensar que tambin l era un avezado conductor tal vez el parecido
fsico les inspirase esta absurda asociacin, o simplemente se haban decidido a
arriesgarlo todo en el envite. Mendoza se desliz debajo del camin; y all permaneci un
rato remejiendo, mientras arreciaba la nieve, que ya haba cubierto incluso las roderas de
los otros camiones. Sali embadurnado de grasa y requiri un trapo para limpiarse las
manos.
Y una leche, el lquido de frenos dictamin; pero no haba congoja en su
dictamen. Un sabotaje en toda regla. Y con una cierta ufana, aadi: Pero han
pinchado en hueso.
Y trep a la cabina, donde ya lo aguardaba Antonio, intimidado por el naranjero de
uno de los guardianes, que se interpona entre ambos, como un rodrign con malas pulgas.
Cerraron el remolque y Mendoza prendi el encendido del motor.
No s qu esperas que pueda hacer yo musit Antonio, a quien no se le pegaba
la camisa al cuerpo. S menos de esto que una monja de clausura.
Mendoza se carcaje, mientras trataba de encontrar el mejor acomodo a sus entecas
posaderas en el asiento. Aferr con decisin el volante y la palanca de cambios.
Cuidado con las monjas, que donde menos se lo espera uno salta la liebre! Las
hay que te conducen un camin sin despeinarse ni quitarse la toca. La conduccin le
inspiraba una locuacidad jubilosa y desparramada. No, en serio, es que me apeteca
charlar contigo, as me relajo. Joder, qu gusto, volver a tomar el volante!
A juzgar por su exultacin, deba de haberlo afligido sobremanera, en efecto,
abandonar la empresa de su padre, cuando descubri sus tejemanejes. La carretera, en
realidad un camino de grava, adems de sinuosa, por bordear las crcavas y barrancos de
las minas, era tan estrecha que en las curvas las ruedas traseras del vehculo casi se salan

del piso. La nieve lo converta en una pista de patinaje.


No vas demasiado deprisa? pregunt Antonio, casi tan plido como el soldado
que los custodiaba, que haba preferido apartar el naranjero de sus cogotes por evitar que
Mendoza se pusiera nervioso. Pero Mendoza tena nervios de acero, o acaso de alguna
aleacin an ms resistente.
Eso es lo que la gente lega cree: que cuando hay nieve en el suelo hay que ir
despacio, en primera marcha lo instruy, como si se hallasen en una clase prctica.
Pero si no tienes cadenas, la primera marcha hace que las ruedas se aferren ms al
piso; y como el piso es deslizante el riesgo de que se atollen es mayor. Teniendo un buen
control del volante, lo mejor es ir en tercera. Lo ves?
Tom una curva sin reducir ni un pice la velocidad, como si disfrutara de los
placeres de un viaje en trineo. Antonio se venci sobre el soldado, que a su vez se recost
por inercia sobre Mendoza.
A ver, a ver, un poco de compostura! brome. Por suerte, adems, el camino
es ligeramente ascendente, as que ni siquiera tenemos el peligro de embalarnos. Me ha
tocado bregar con carracas mucho peores que sta, con los frenos y el dibujo de los
neumticos gastados y sin cadenas, no te preocupes.
La nieve borraba los contornos de aquel pramo estragado por las excavaciones
mineras. Para borrarlos del todo, Antonio cerr los prpados.
Y nunca tuviste ningn percance?
Alguno tuve, no te creas, pero menor. Ni siquiera se molestaba en mentir.
Una vez, viniendo de Despeaperros, el camin se me qued suspendido de un barranco
como un balancn...
Antonio trag saliva, para advertir que la garganta se negaba a realizar funciones de
deglucin.
Djalo, no entres en detalles.
Conque eres supersticioso, eh? Pues muy mal hecho. Una oracin a San
Cristbal y todos los males se remedian.
Sigui hablando sin descanso, buscando de vez en cuando la anuencia de Antonio, o
hacindolo vctima de sus chascarrillos, que Antonio ni siquiera escuchaba, atenazado por
el canguelo. Conducir un camin, segn confes Mendoza, era el modo ms recomendable
de descargar tensiones, y tambin de mantener el espritu alerta; y le ayudaba a recuperar la
confianza en su fortaleza.
Es como domar un caballo o una mujer, no s si me entiendes.
Antonio record entonces, como en una punzada aflictiva, la doma de Nina en la
isla de Tolbos, el lento sometimiento de sus pataleos y corcoveos, mientras bogaba dentro
de ella, como un batelero a favor o a merced de la corriente. Haban llegado al campo de
Borovichi, en cuyo recinto Mendoza entr en punto muerto, hasta que aprovechando un
repecho el camin se detuvo, como una bestia acezante.
Lo ves, hombre de poca fe?
Se haba ganado el respeto de los soldados rusos, empezando por el que ocupaba la
cabina, que lo abraz casi fraternalmente, antes de que los prisioneros del remolque lo
vitorearan y alzaran en hombros, pasendolo por los barracones como si fuera la imagen de
un santo en romera. La hazaa de Mendoza no tard en propagarse por todo el campo,
aureolndolo de un herosmo ante el cual hasta los carceleros declinaban su rigor; y sus
labores de proselitismo fueron a partir de entonces ms fciles e intensas, y en algunos
casos toleradas benignamente por los guardianes, en quienes subsista, aunque oprimido por

las consignas partidistas y el enconamiento de las posturas propio de la guerra, cierto


residuo de gallarda que los obligaba a reconocer el mrito del enemigo. Menos
considerados se mostraban los comisarios polticos del campo, que de la noche a la maana
vean cmo los cautivos espaoles, tan postrados y permeables a sus sugestiones como el
resto de prisioneros, haban hallado en Mendoza una suerte de lder o mesas que levantaba
su moral y sanaba sus quebrantados corazones; y este efecto lenitivo o balsmico, que entre
los espaoles se hizo notorio a partir de aquel invierno, no tard en extenderse, como en
ondas concntricas, a otros grupos de nacionalidades diversas, que en los escasos ratos de
asueto que les dejaba el trabajo en la mina acudan al barracn de Mendoza, donde adems
de aprender un espaol chapurreado, se enzarzaban en los coloquios ms graves o livianos,
ms sesudos o intrascendentes, que siempre tenan en Mendoza su motor y epicentro; y en
Antonio, a quien todos se empeaban en confundir con su hermano gemelo, a su ms activo
animador. Aquellas reuniones, en las que sin embargo se orillaban las cuestiones polticas y
el discurrir de la guerra, para que las autoridades del campo no tuvieran pretexto para
disolverlas, acabaron preocupando vivamente a los comisarios, que reclamaron informes
sobre Mendoza a Cherepovets. Pero ni siquiera entonces afloj Mendoza en su empeo, tal
vez porque despreciaba su vida; o porque crea en otra vida ms plena, despus de la
muerte.
De veras cree usted que hay otra vida despus de la muerte? le preguntaba un
prisionero alemn, en un espaol rasposo y acadmico. De veras cree en la inmortalidad
del alma?
Mendoza resoplaba divertido, fingiendo que la magnitud de la pregunta lo
sobrepasaba:
Y en la del cuerpo tambin! Los prisioneros no saban si tomarse a chacota su
respuesta, o si deban esperar a que Mendoza la razonase. Vamos a ver, usted es
cristiano? El alemn asenta, casi marcialmente. Creyente en la fe verdadera o secuaz
de Lutero? Aqu el alemn se perdi en los matices malvolos de la pregunta. Bueno,
para el caso es lo mismo. Nosotros creemos que Dios se hizo carne y que sufri tormentos
en su carne, todava ms salvajes que los que padecemos nosotros en este puetero campo,
que ya es decir. Los prisioneros rieron de nuevo, pero esta vez de un modo ms
apaciguado y reverente, casi con uncin. Lo hizo para redimirnos de nuestros pecados: su
carne muri en la cruz y luego resucit al tercer da. Si lo que Dios quera era tan slo
salvar nuestras almas, le hubiese bastado con dar una orden desde arriba, no le parece?
Venga, que las almas de los hombres suban al cielo y se disuelvan en la luz
divina, podra haber dicho, y santas pascuas. Pero no lo hizo as: quiso padecer en la carne
los sufrimientos de los hombres, y morir como lo hara el ms desdichado de los hombres.
Por qu? Se hizo un silencio expectante en el barracn: Porque quera salvar
tambin nuestros cuerpos; quera mostrarnos que todos nuestros padecimientos y
enfermedades concluiran de forma gloriosa, exactamente del mismo modo en que
concluyeron los suyos. Con la resurreccin de la carne.
Se arm un alboroto entre los asistentes a la reunin, en el que las resistencias de la
incredulidad se resquebrajaban, ante la porfa de la esperanza. Antonio voce: Y cmo
ser eso?
A ciencia cierta no lo sabemos, porque ahora vemos a travs de un espejo; pero
en el da de la resurreccin veremos cara a cara respondi Mendoza, con una cita paulina
que pas inadvertida. En esta vida, nuestro espritu est sometido a los impedimentos y
limitaciones de la materia: por eso nos cansamos, pasamos hambre, mucha hambre!, y

envejecemos; y nuestra alma tiene que resignarse a acompaar al cuerpo en sus desgracias.
En la otra vida, el alma mandar sobre el cuerpo, que ya no estar sujeto a
limitaciones de ningn tipo, ni de tiempo ni de espacio. Menudo chollo! Podramos
cumplir con la norma en un santiamn; y desplazarnos a la mina sin necesidad de
camiones. Slo que en esa vida no habr normas que cumplir ni minas que excavar. Ser
una fiesta constante.
El alboroto se haba aquietado, hasta adelgazarse en un bisbiseo acuciante y deseoso
de disfrutar de aquellas delicias.
Y resucitaremos as de flacos y birriosos como estamos? pregunt un guripa
con fama de con.
Mendoza apret los labios, como si saboreara un desquite: No, amigos.
Resucitaremos hechos unos adonis. Todos nuestros defectos sern corregidos: el que sea
tartaja, tendr pico de oro; el que cojee, brincar como un gamo; el que haya perdido dedos
por causa de la congelacin y enarbol su mano, a guisa de estandarte, recobrar su
mano entera y vigorosa. El que muera flaco coger unos kilos, hasta la medida exacta; y el
que muera gordo despertar sin barriga. Y todas las heridas que nos hayan hecho, todos los
tormentos que nos hayan causado, sern borrados de un plumazo. Mir detenidamente
los rostros macilentos y magullados de los prisioneros.
Por eso, todos los esfuerzos de nuestros carceleros por machacarnos, todo su
empeo en daar y golpear nuestra carne, son intiles y sern vengados: porque
resucitaremos sin una sola cicatriz, para ver cmo se pudren en el infierno.
Haba elevado la voz hacia el final, desatando un fervor renovado entre su auditorio,
al que por primera vez se le daban razones trascendentes para soportar los suplicios del
cautiverio. Razones que, sin embargo, slo la fe poda sustentar; y ante las cuales el
escepticismo de Antonio se retraa medroso. Pero era ms fuerte que su escepticismo
aquella vibracin exultante que slo Mendoza era capaz de transmitir. Antonio hubiese
querido haber sido modelado con su mismo barro, ser de verdad su hermano gemelo, como
pretenda la fantasa impresionable de los prisioneros.
Vaya, alfrez Mendoza, con razn me pidieron que volviera para meterlo en
vereda.
Los prisioneros reunidos en el barracn se volvieron para averiguar quin profera
esas palabras. Antonio no necesitaba hacerlo, haba reconocido la voz atiplada y ofidia de
Camacho, voz de pichafloja o tafiole.
Y entonces cmo quiere que le matemos, alfrez? pregunt con recochineo.
Lo digo para facilitarle la resurreccin. Mientras duerme, tal vez?
Camacho luca l divisa de sargento del ejrcito rojo, ganada tal vez por haber
logrado reprimir la huelga de hambre en Cherepovets, o por promover la dispersin de los
espaoles. Mendoza le mantuvo la mirada:
Debe de ser muy feo marcharse de este mundo sin ver llegar la muerte. Prefiero
verla cara a cara, como ahora te estoy viendo a ti, para que sepa que no le tengo miedo. Y
entregarme a ella con docilidad, cosa que no pienso hacer contigo, por supuesto.
El rostro de Camacho, afinado como el de una lagartija, se contrajo como si hubiera
recibido un escupitajo.
Te veo con ganas de volver a la celda de castigo, Mendoza.
No con tantas como de verte arder en el infierno, Camacho.
El silencio vibraba como una cuerda de guitarra un instante antes de romperse.
Camacho se volvi a los prisioneros que aguardaban expectantes la resolucin del

conflicto:
Salud, amigos! Os recomiendo que no frecuentis este tipo de reuniones, salvo
que estis deseosos de abreviar vuestra vida para probar si todas las majaderas que os ha
soltado Mendoza son ciertas. Hubo un murmullo de protesta, acompaado de denuestos
en idiomas que Camacho ignoraba. Habis hecho un gran dao a la Unin Sovitica, y es
natural que se os exija disciplina y trabajo. Si obedecis, no os ir tan mal como pensis.
Tenemos recompensas para los buenos y castigos para los malos, como ese Dios vuestro.
Antonio conoca sus problemas de ereccin; y a un hombre al que no se le levanta
es difcil respetarlo o temerlo. Con una osada infrecuente en l, voce: Menos discursos
y ms comida!
La tendris si os portis como espero de vosotros prosigui Camacho sin
inmutarse. Os comunico que acaban de destinarme aqu, encargndome la direccin de la
propaganda. Sabed que me debis una consideracin.
A sus espaldas, Mendoza rezong:
La consideracin que merece un desertor y traidor a su bandera.
Camacho se mordi los labios y la rabia. Saba, sin embargo, que Mendoza era
apreciado incluso entre los guardianes del campo, por lo que no convena adoptar medidas
represivas contra l tan pronto; y prefera adems dejar enfriar su ira. Continu: Mi
misin en el campo consistir en aleccionaros sobre las ventajas del marxismo.
Os dar a conocer la historia del partido comunista, y las razones de nuestra
revolucin.
Cuando las conozcis, espero que reneguis de vuestro lamentable error, al combatir
al nico pueblo que os podra liberar de la opresin del capitalismo y del fascismo. Se
pase como un gallito entre los prisioneros, pero era un gallito descabezado. Por hoy no
quiero molestaros ms. En unos das empezaremos las clases. Buenas noches a todos.
Se form un barullo a su espalda, mientras abandonaba el barracn, rumbo a las
dependencias de los oficiales. Antonio segua avergonzndose de aquel pasaje de su vida
sepultado en la isla de Tolbos; pero haba fuerzas inconscientes, all al fondo del barro
bastardo con el que haba sido modelado, que se sobreponan a la propia voluntad. Asalt a
Camacho, tomndolo de la manga de la guerrera: Disclpeme, qu ha sido de Nina?
Camacho al principio no lo reconoci; pero enseguida at cabos: T debes de
ser... S, el juguetito que la entretuvo en esa isla... Y a ti qu te importa?
El francs nos ayudara mucho a entendernos con los prisioneros de otras
nacionalidades improvis Antonio, atolondrado. Una intrprete nos vendra de perlas.
Pues no la tendris, porque de lo que se trata precisamente es de que no os
entendis dijo muy rozagante Camacho. Adems, para que lo sepas, est penando su
culpa.
Tal vez Nina escondiese una alimaa dentro de s, pero lo sobrecogi la idea de que
la hubiesen denunciado ante la Lubyanka.
Qu le han hecho? susurr con espanto.
Camacho estall en una risotada aviesa, mientras se perda en la noche.
Tranquilo, guripa, no te cagues en los pantalones, que tu tortolita sigue bien. Tan
slo le hemos aplicado un pequeo correctivo y la hemos enviado a un lugar un poquitn
ms incmodo, por confraternizar con los presos.
Un lugar un poquitn ms incmodo, segn la escala de medicin bolchevique,
poda significar cualquier confn de inexplorada crueldad. Por un instante, Antonio sinti en
las yemas de los dedos un cosquilleo insidioso, como una reverberacin de aquellas

alboradas en la isla de Tolbos, cuando acariciaba muy sutilmente el cuerpo desnudo de


Nina, con la delicadeza que empleamos para apartar la nata de un cuenco de leche
humeante. Lo sobresalt la presencia de Mendoza:
Esa Nina sigue rondndote la cabeza, Antonio.
No haba intencin acusadora en sus palabras, tan slo una constatacin
melanclica, levemente decepcionada.
Temo por su vida reconoci, contrito.
Pues te recomiendo que recuerdes las perreras que nos hizo adujo, inflexible,
Mendoza. A ti lo que te pasa es que te has quedado encoado de esa franchute. En
condiciones normales, la mejor manera de superar el encoamiento sera buscando un amor
nuevo, pero aqu lo tienes un poco difcil. Haba logrado arrancar una sonrisa exhausta de
los labios de Antonio. As que lo mejor es que te conformes con algn amor antiguo que
creyeras olvidado.
Pero recuperar un amor antiguo le exiga adentrarse en desvanes acaso ms
perturbadores: era como bucear en un estanque y tropezarse con un cadver en
descomposicin. Juntos para siempre, le haba dicho Carmen en una ocasin ya muy
lejana; durante algn tiempo, se haba repetido aquellas palabras como si fuesen una
letana, pero ahora le sonaban irrisorias o saudas. Las alambradas de Borovichi eran su
nico horizonte sempiterno.
No creo que pueda recuperar ningn amor antiguo, por mucho que me esfuerce.
Para creer en algo hay que querer creer, Antonio. No lo olvides.
Mendoza quera creer vivamente en cosas que a l le parecan inconcebibles; y esa
esperanza vivsima, nunca declinante, lo mantena en pie. Otros, como Camacho, no
queran creer en nada, tal vez porque no podan, y como la zorra de la fbula, que no puede
alcanzar el racimo de uvas, se convencan de que ese bien inalcanzable era en realidad
prescindible o ilusorio; pero como el bien segua en el mismo sitio, como un recordatorio
implacable de su poquedad y fracaso, terminaban por despreciarlo primero, para odiarlo
despus con un odio minucioso y desvelado que slo hallaba consuelo en su destruccin.
Camacho odiaba a todos los presos del campo, que le recordaban su traicin, pero con ms
encono y ferocidad a los espaoles, a los que ansiaba doblegar ms que nada en el mundo;
y, creyndose conocedor del carcter espaol, trataba de hallar la frmula de rendirlos y
avasallarlos. Empez por agruparlos en las brigadas de trabajo al mando de los prisioneros
de la peor calaa, seleccionados entre matones y delincuentes comunes. Al mismo tiempo,
form cuadros de delatores, entre los presos ms depauperados moralmente o ms deseosos
de hacer mritos, a los que aleccion para que sonsacaran a sus compaeros. Pronto,
Camacho empez a actuar como dueo y seor del campo, pues no en vano haba sido
enviado a Borovichi a peticin de los comisarios polticos, que no saban cmo frenar el
proselitismo de Mendoza, y contaba con el pleno apoyo de los mandos soviticos. Orden
que a los espaoles se les despertara a correazos; y los obligaba a mantenerse en el tajo por
espacio de unas doce horas por jornada, imponindoles una norma superior a la que rega
para el resto de prisioneros y recomendando a los guardianes el uso del ltigo sobre los que
se distrajesen o dejasen por un momento de trabajar. Con el pretexto de su bajo
rendimiento, consigui que a los espaoles les fueran acortadas sus raciones de sopa y que
se les suprimiese el suplemento del pan, con el que beneficiaba a los desertores, que
llegaron incluso a comerciar con l. Incurra en arbitrariedades tan clamorosas como
ordenar registros confiscatorios en el barracn de los espaoles que no eran sino
despiadadas razias en las que los despojaban de sus mseras posesiones, sin otro valor que

el puramente sentimental; y, de vez en cuando, organizaba caprichosos arrestos, sin que las
vctimas hubiesen incurrido en falta alguna, por dar satisfaccin a su odio. Tales
penalidades las acompaaba con las anunciadas clases de iniciacin en el catecismo
comunista, que poco a poco fueron contando con ms adeptos (a la fuerza ahorcan), y con
la lectura comentada de los peridicos Pravda e Izvestia, que diariamente narraban, en
crnicas encendidas de soflamas, las derrotas de los nazis en todos los frentes y el
bombardeo incansable de las ciudades alemanas. As fue pasando aquel invierno, menos
crudo que los anteriores, pero tambin ms aniquilador de las agnicas esperanzas de los
espaoles, que todava Mendoza se esforzaba en aglutinar.
Con la primavera, desdentada y lgubre como una caravana de leprosos, lleg la
capitulacin de Alemania. Durante los meses anteriores, an se haban atrevido a desear
que el tono triunfalista de los peridicos bolcheviques fuese mendaz o exagerado; pero la
noticia rompi en los prisioneros espaoles la ltima fibra de resistencia, sumindolos en el
ms aplastante decaimiento moral. Aquel da se declar festivo en Borovichi, como en
todos los campos de trabajo soviticos: los guardianes se entregaron a las ms frenticas
francachelas; y los presos captados por el comunismo organizaron, como perrillos en busca
de amo, una manifestacin dentro del campo y prorrumpieron en vtores a Stalin y a la
dictadura del proletariado, olvidando que unos pocos meses antes haban servido
voluntariamente en el ejrcito que ahora se renda. Al anochecer, el jolgorio se hizo ms
bronco y violento, con partidas de prisioneros borrachos que irrumpan en los barracones
donde permanecan, embalsamados en un silencio de tumba, quienes se haban negado a
celebrar la derrota alemana, y se enzarzaban con ellos en agrias trifulcas en las que no
tardaban en relumbrar las navajas y en derramarse la sangre. Ninguna de estas partidas
descontroladas se atrevi, sin embargo, a penetrar en el barracn donde Mendoza se haba
refugiado con sus fieles, diseando la estrategia que a partir de entonces habran de
desarrollar, para aplacar la ira de los conversos y la prepotencia de los carceleros. El
derrumbamiento de los guripas era ya casi completo; y ms que en salvar el pellejo,
pensaban con presentido horror en el destino incierto de sus familias, si en su avance los
rusos llegaran hasta Espaa. A eso de la medianoche, alguien abri de una patada la puerta
del barracn; a lo lejos, el cielo se incendiaba de fuegos de artificio que se desgranaban en
su negrura, tratando de emular a las estrellas, para caer despus, como una lluvia de
lgrimas.
Es que no vais a sumaros a la fiesta? dijo Camacho, con voz beoda.
La luz fluctuante y tsica de la lmpara de petrleo que portaba en la mano
exageraba sus andares arenosos y sus traspis, proyectando sombras gticas que
penduleaban sobre las paredes.
No hay ninguna fiesta que celebrar respondi lacnico Mendoza.
Camacho ri con voz de estopa. La mano que la lmpara le dejaba libre se aferraba
a una botella de vodka de la que beba, amorrndose al gollete; luego, en un ademn
magnnimo, se la ofreca, pringosa de babas, a los guripas silenciosos.
Tienes razn, Mendoza. Para ti no hay fiestas. Slo te queda la vergenza de la
derrota. Le costaba enhebrar las frases, que salan de su boca como ladridos. Lo
mismo que a tus secuaces. Gir sobre s mismo, a riesgo de perder el equilibrio y
estamparse contra el suelo. Lo mismo que a Franco. O es que pensis que a ese militar
villano le queda mucho tiempo?
Se tambaleaba, completamente curda, como un boxeador sonado en combate con su
propia sombra.

Tal vez ms que a ti murmur Mendoza.


Cmo has dicho, cabrn? bram Camacho, dirigindose hacia su opositor, al
que por un momento pareci que fuese a agredir con la lmpara. En Espaa los obreros
estn en huelga, el maquis se est haciendo con el poder, pronto volver la repblica...
Permteme que lo dude.
Mendoza se mantena impertrrito ante el aliento etlico de Camacho, que al hablar
lo rociaba con sucesivas andanadas de saliva:
Franco est aislado. Se volvi hacia los guripas. Me habis odo?
Completamente aislado. En unos pocos das quedar instaurada la Tercera
Repblica, con Dolores Ibrruri de presidenta del Gobierno.
La mencin a la Pasionaria logr quebrar la tensin y los recelos que sus anteriores
palabras haban sembrado entre los prisioneros espaoles.
Coo, Camacho, os podais haber esforzado en encontrar una ta menos fea.
Menudo panorama nos pintas! Con la Pasionaria al frente del Gobierno, no se nos
va a levantar ni con poleas.
El comentario jocoso de Mendoza provoc un breve acceso de hilaridad entre los
guripas. Camacho ense los dientes, que las caries no haban perdonado en aquellos aos;
hasta la pieza de oro que cubra el hueco de un incisivo pareca corroda.
Reos! Reos como imbciles, que maana lloraris! Cuando la Pasionaria
gobierne, a m me nombrarn gobernador civil. Y me reir yo entonces, acordndome de
los traidores que se quedaron aqu, trabajando como esclavos. Eso s que ser una juerga
cojonuda!
Cojonudsima, Camacho. No olvide corrrsela con alguna hembra de postn. A ser
posible, la misma Pasionaria.
Volvieron a solazarse los divisionarios; y esta vez Camacho se sum a las risas,
como si paladease ya el placer de la venganza. Mientras retroceda hacia la puerta, otra vez
tambaleante, amenaz a Mendoza:
Pero t no vivirs para entonces. Te lo juro por mis muertos. Antes de
marcharme, habremos hecho fosfato con tus huesos.
El barracn se qued otra vez en silencio, como si el eco de aquel juramento lo
hubiese teido con el aroma de un velatorio anticipado. Mendoza saba bien que las risas
aparentemente animosas que los divisionarios haban dejado escapar no eran sino alivios
pasajeros a su desolacin. Les habl con franqueza: En Espaa no habr ningn gobierno
comunista, estad tranquilos, y menos con el cardo borriquero de la Pasionaria. Los
americanos y los ingleses no son tontos, y saben que en Franco encontrarn un aliado
mucho ms fiable que en un gobierno satlite de Stalin.
No os preocupis por vuestras familias, que estn a salvo. El tono resuelto que
haba adoptado hasta entonces se agriet: Lo que debe preocuparnos son las calamidades
de nuestro cautiverio. Precisamente porque Franco no va a caer, estos miserables van a
descargar su impotencia sobre nosotros de forma implacable. No puedo pediros que os
comportis como mrtires; slo os pido que no os comportis como mujerzuelas. Si el
cautiverio os resulta duro, recordad a los compaeros que cayeron en el frente. Si por haber
perdido la guerra sents que os flaquea la entereza, pensad que no habis perdido el honor.
Si los rusos intentan sembrar la cizaa entre vosotros, recordad que fuisteis hermanos en las
trincheras. Que nadie pierda la calma ni la cabeza.
Los divisionarios comulgaban su arenga con un gesto mohno, agradecindole sin
embargo que no los enardeciera con esperanzas vanas. Antonio tom la palabra: A los

espaoles no nos liberarn nunca. Recordaba con precisin lo que Nina le haba
augurado, all en la isla de Tolbos. No deberamos intentar una fuga?
Se extendi un barullo de pareceres encontrados. Mendoza lo mir con dureza:
Slo en situacin desesperada aconsejara yo una fuga dijo, consciente quiz de que esa
situacin era inminente. Entretanto, repito, calma. Nos aguardan muchas angustias y
miserias, pero sobrellevadas con paciencia resultarn menos insoportables. Y
no olvidis que desde Espaa no cejarn en sus gestiones por conseguir nuestro
rescate.
Apuesto lo que queris a que Franco ya trabaja en camelar a los aliados.
Tal vez trabajara, pero desde luego con la misma calma y paciencia que Mendoza
reclamaba a los prisioneros. En unos pocos meses, en el campo ya se rumoreaba que las
liberaciones comenzaran a sucederse en breve; y, como signo halageo, se permiti que
alemanes, italianos, hngaros y rumanos escribieran a sus familiares ms allegados, que as
supieron que permanecan con vida; slo a los espaoles se les priv de este derecho.
Camacho, entretanto, haba logrado captar, por temor a las represalias, a un grupo
de divisionarios ingenuos, analfabetos o fcilmente impresionables que, aunque no tenan
mala entraa, se afanaban por congraciarse con l, no fuera a convertirse, como haba
anunciado en un alarde fatuo de inspiracin alcohlica, en gobernador civil de un gobierno
presidido por la Pasionaria. Juntos formaron un llamado Grupo Artstico Espaol, que
por las noches representaba farsas teatrales, repescadas del repertorio de alguna de las
compaas que recorran el frente republicano durante la Guerra Civil, protagonizadas por
capitalistas sacamantecas y obispos inquisitoriales en proterva alianza por la opresin del
proletariado y la desfloracin de tiernas doncellas. Las representaciones, demasiado burdas
y esquemticas, cosecharon al principio cierto xito de pblico, por aquello de la novedad.
Pero pronto su auditorio fue mermando; y mucho ms cuando Mendoza resolvi hacerles la
competencia con lo que l llamaba sesiones de cine hablado, en las que, a imitacin de
Consuelito, aquella sobrina suya de siete aos, narraba con todo lujo de detalles el
argumento de pelculas famosas, muchas de las cuales ni siquiera habra visto.
Pero all donde fallaba la memoria, Mendoza convocaba la imaginacin. Y el
silencio penumbroso del barracn se llenaba de mundos quimricos que resplandecan
como el oro de las mitologas; praderas sin ley donde trababan picos combates las
naciones indias y el sptimo de caballera; ardientes desiertos que se tragaban entre sus
dunas a los aventureros ms intrpidos para conducirlos, por secretos pasadizos, a la ciudad
sepultada de la Atlntida; brumosos ambientes portuarios donde los cabecillas de sendas
bandas gangsteriles se disputaban los favores de una muchacha de apariencia frgil que
acababa revelndose insaciable vampiresa; lbregos castillos de Transilvania, habitados por
un conde malfico que se alimentaba con la sangre de sus desprevenidos huspedes;
bosques pululantes de bandidos generosos que combatan a reyes usurpadores y repartan su
botn entre los pobres. Y espadachines grciles como cisnes, y faraonas que se baaban en
leche de burra, y vagabundos con el hatillo al hombro que cimbreaban su bastn de caa, y
cabareteras que se arrancaban los zapatos de tacn para seguir el paso marcial de una
patrulla de legionarios, y amantes trgicas que se arrojaban a la va del tren, y felones que
con sus maquinaciones aspiraban a gobernar el mundo, y mujeres aguerridas que invocaban
o increpaban a Dios, mientras juraban que no volveran a pasar hambre, se concitaban en
aquellas reuniones, como en un conjuro, convocados por la voz de Mendoza, que cambiaba
su inflexin en un constante ejercicio de camaleonismo, y se haca retumbante o susurrada,
ingenua u ominosa, ronca o chillona, lacerada o soberbia, segn le conviniera a cada

personaje. Y as lograba mantener suspenso a su auditorio, en un ejercicio de


prestidigitacin siempre novedoso, siempre renovado. Aquellas sesiones de cine hablado
fueron cobrando fama incluso entre los prisioneros de otras nacionalidades; y hasta los
miembros del grupo de teatro fundado por Camacho empezaron a frecuentarlas, despus de
quedarse sin pblico.
Y maana, si Dios quiere, contaremos otra pelcula conclua siempre Mendoza,
que se quedaba casi sin saliva al final de cada sesin.
Los prisioneros lo recompensaban con un aplauso apretado, mientras se borraban
del rostro alguna furtiva lgrima si haba tocado dramn, o prolongaban la ltima risotada,
si haba tocado comedia de enredo. Una noche, cuando los aplausos ya se extinguan y los
prisioneros se disponan a regresar a sus barracones, irrumpi en la reunin Camacho,
exhortndolos a permanecer sentados por unos minutos. Lo acompaaban media docena de
guardianes.
Bravo, Mendoza! Veo que sabe cmo mantener encandilada a la tropa
comenz. Pero lo que ahora vengo a contarles sin duda les interesar todava ms que sus
dotes declamatorias.
Adelante, Camacho, somos todo odos concedi Mendoza, socarrn.
Camacho asinti, muy sibilinamente complacido. Enarbol un rimero de papeles
con membrete oficial:
Estis de enhorabuena, amigos. Vuestros padecimientos han acabado.
Se demor contemplando con sdico regodeo las reacciones que su anuncio haba
causado entre los reunidos: incredulidad y pasmo, pero tambin una floracin de tmida,
insensata esperanza. Alguien se atrevi a preguntar: Nos devuelven por fin a casa?
Y a esa pregunta se sucedi una trepidacin de alborozo. Los ms ilusos ya se
abrazaban entre s; y hubo quienes lloraron, descargando la tensin acumulada durante
aos. Camacho pidi calma con un ademn que se pretenda benevolente. Saboreaba las
palabras como si fuesen caramelos:
Mucho mejor que eso. El camarada Lavrenti Beria, al frente del Ministerio del
Interior, antiguo Comisariado del Pueblo para Asuntos Internos, nos ha enviado esta
circular Agit de nuevo los papeles, como un buldero que pregona su mercanca averiada
. En ella, se ofrece la libertad a todos los prisioneros que renuncien voluntariamente a su
nacionalidad y soliciten fijar su residencia en territorio sovitico. No tenis ms que firmar
esta solicitud y, en el plazo de quince das, seris hombres libres.
Reparti entre los prisioneros un formulario de letra apretada, en alfabeto cirlico. El
alborozo inicial se haba tornado desconcierto y suspicacia; pero Camacho saba que su
ofrecimiento se diriga a hombres golpeados por la adversidad, en quienes ya slo
sobreviva un instinto egosta de supervivencia. Al tomar uno de aquellos formularios,
Antonio busc con la mirada a Mendoza, en demanda de orientacin y consejo. Pero
Mendoza permaneca meditabundo, con la vista clavada en el suelo.
Algunos de vuestros camaradas ya han firmado la solicitud y se hallan a la espera
de una respuesta positiva prosigui Camacho. Seguid su ejemplo y comprobaris que
la Unin Sovitica es una madre que sabe perdonar.
Se refera a algunos miembros del Grupo Artstico Espaol, que lo acompaaban
en aquella ocasin, abochornados y mohnos. Eran, en su mayora, muchachos que se
haban alistado en la Divisin Azul por razones no muy distintas a las que empujaron a
Antonio, atnitos palurdos que haban soado que la soldada pagada en marcos los salvara
de la miseria, milicianos anarquistas que as creyeron lavar sus pecados de juventud,

perillanes sin oficio ni beneficio, o peritos en las maas de Caco.


Ellos os podrn informar mejor que yo sobre las ventajas de este generoso
ofrecimiento dijo Camacho, despus de repartir las solicitudes. A ver, Faustino, t
mismo, diles a tus camaradas si has sufrido algn tipo de coaccin.
El interpelado, Faustino Vidal, era un mozo de campo, apocado e imberbe, que en
las representaciones teatrales antifascistas siempre haca el papel de damisela asediada por
obispos rijosos y capitalistas depredadores. Tena los ojos sin pestaas, pues como
consecuencia del cautiverio haba desarrollado la mana compulsiva de arrancrselas, y el
labio inferior abultado como un belfo, lo que daba cierto aire de cretinismo a su expresin.
Llevaba la leccin medianamente aprendida:
Nadie nos ha obligado, compaeros. Hablaba como un somormujo, en un tono
carente de conviccin, vergonzante y desganado. Hemos combatido engaados, al
servicio del fascismo y, arrepentidos, deseamos devolver, convertido en bien, todo el mal
que hemos hecho a la Unin Sovitica. Stalin ser para nosotros como un padre: nos
devolver la libertad y el honor, y podremos trabajar juntos en la construccin de un
verdadero paraso para los obreros...
Muy bien, Faustino dijo Camacho, displicente. Por tu boca ha hablado el
sentido comn. Espero que tus camaradas no se dejen embaucar por pajarracos de mal
agero y sigan tu ejemplo.
Vidal, despus de repetir como un papagayo lo que le haban obligado a aprenderse,
retrocedi un par de pasos, encogido en su propio bochorno. Se hizo un silencio
apelmazado y pesaroso. Todas las miradas confluan en Mendoza, de quien se esperaba
algn tipo de contestacin; pero la sesin de cine hablado pareca haberlo dejado vaco
de razones. Camacho lo azuz:
Quiero advertir, sin embargo, que cualquier actividad proselitista en contra de
esta circular del camarada Beria ser muy severamente juzgada como intento de sedicin y
desacato a una autoridad mxima del Politburo. Hasta ahora he condescendido con vuestros
desplantes y he hecho la vista gorda ante vuestras infracciones; pero se acabaron las
contemplaciones. Lo has entendido, Mendoza?
Si hasta entonces haba contemporizado no era, desde luego, por benevolencia, sino
ms bien porque, ante los mandos del campo, segua siendo visto con suspicacias, como un
zascandil que, despus de traicionar su bandera, trataba de disfrazar de rigor disciplinario la
inquina hacia quienes diariamente le recordaban su traicin. Pero ahora, por fin* dispona
de la coartada perfecta para desquitarse por las humillaciones sufridas.
Perfectamente, Camacho respondi al fin Mendoza. No habr actividades
proselitistas. Pero en esta solicitud se especifica claramente que los peticionarios renuncian
a todos los efectos a la repatriacin. Quienes firmen ese papelajo jams podrn volver a
Espaa. Camacho sonri, borracho de felicidad: No esperaba menos de ti, Mendoza.
Informar de tu actitud al tribunal del campo.
Se te va a caer el poco pelo que te queda.
Un irresistible deseo de compartir el destino de Mendoza se apoder entonces de
Antonio. No lo hizo tanto por arrojo como por la necesidad de demostrarse a s mismo que,
entre los escombros del hombre que haba sido, reducido a la condicin de guiapo, an
sobreviva un pice de dignidad. Necesitaba vindicarse ante Mendoza, aunque fuese a costa
de inmolarse:
El alfrez tiene razn! Si firmis no volveris a ver nunca a vuestras novias, a
vuestros padres y hermanos. Nunca jams.

Entre los divisionarios ms vacilantes cunda el desnimo. Camacho aplauda, muy


gratamente sorprendido de poder matar dos pjaros de un solo tiro: Estars orgulloso de
tu gemelo, Mendoza. El pobre imbcil quiere acompaarte hasta el mismsimo infierno.
Pero los desdenes de Camacho no hacan sino enardecerlo. Los guardianes corrieron
a prender a los dos dscolos, obedeciendo el gesto imperativo del desertor. Pugnando por
zafarse, posedo por una fiebre expiatoria, Antonio todava grit, mientras los arrastraban
fuera del barracn:
Acordaos de vuestras madres! Habis peleado como jabatos en las trincheras.
No os dejis ahora convencer por este traidor!
Un culatazo en la sien lo enmudeci.
La denuncia de Camacho fue tramitada ante el remedo de tribunal que dirima las
cuestiones disciplinarias en Borovichi. Los condenaron retricamente a veinticinco aos de
arresto en campos de trabajo; y, en un ejercicio de magnfica irona, los destinaron a una
mina prxima al campo, que los prisioneros slo conocan de odas, y a la que se referan,
con miedo reverencial o presentido horror, como el Sumidero del Diablo. Se trataba, en
realidad, de una mina de exterminio, sin rentabilidad alguna, que se mantena abierta con el
exclusivo propsito de arrojar a sus fauces a los criminales ms odiosos o reincidentes y a
los ltimos supervivientes de la Gran Purga realizada por Stalin antes de la guerra.
Gentes, en fin, que el rgimen sovitico haba decidido aniquilar; pero para quienes
la mera muerte por ejecucin se consideraba una pena en exceso benigna. No se saba de
nadie que hubiese sobrevivido a su paso por el Sumidero del Diablo; y se contaba que
quienes daban con sus huesos en aquel lugar de repeluzno no se mantenan con vida ms
all de cuatro o cinco meses: algunos moran extenuados por el esfuerzo, o ahogados en sus
galeras inundadas de agua; otros, cuando ya eran del todo inservibles para el trabajo, eran
rematados por los propios guardianes en el interior de la mina, que as se iba convirtiendo
en catacumba improvisada; y no faltaban quienes, antes de soportar los ultrajes y abusos
que poco a poco gastaban sus energas, se suicidaban.
En el Sumidero del Diablo apenas trabajaban en turnos alternos dos brigadas
compuestas cada una por veinte prisioneros, a los que se reclamaba una norma que casi
nunca alcanzaban, lo que provocaba las represalias sin cuento de los guardianes,
seleccionados entre los ms desaprensivos y malencarados del campo. Al pozo principal de
la mina se descenda por una angosta escalera de madera adosada a la pared, de travesaos
podridos que en sus primeros tramos se cubran en invierno de una espesa capa de hielo;
ms abajo, el hielo desapareca y los travesaos se tornaban todava ms inseguros y
deslizantes, tapizados por el mismo verdn viscoso que cubra las paredes de piedra, por las
que descendan constantes regueros de agua que se convertan en cascadas en el tramo
final, antes de llegar a las galeras subterrneas, muchas de ellas anegadas hasta la altura de
las rodillas. Descendan aquella escalera alumbrados por un candil de petrleo que raras
veces llegaba encendido al fondo del pozo; como los presos necesitaban aferrarse con
ambas manos a la escalera (bajaban gateando y de espaldas), para evitar los resbalones,
colgaban la lmpara del cinto; pero tales precauciones no impedan que, de vez en cuando,
con los vaivenes del descenso, el candil cayera, yendo a estrellarse sobre las cabezas de
quienes los precedan. Ms de uno se precipit al fondo de la madriguera, a consecuencia
del golpe, muriendo all descalabrado; o tal vez, aprovechando la excusa del golpe, ms de
uno se tirase, por abreviar su infortunio.

Cuando por fin alcanzaban el suelo de la mina, chorreantes de agua, se distribuan


picos, palas y martillos compresores, bajo el escrutinio atento de los guardianes, que una
vez completado el reparto ascendan otra vez a la superficie, donde aguardaban su regreso,
al final del turno. Comenzaba entonces el autntico suplicio: en el interior del Sumidero del
Diablo se respiraba un aire de insana y pegajosa humedad que, mezclado con el hedor de la
cadaverina, por momentos provocaba la asfixia; y las galeras se ramificaban en un ddalo
indescifrable, desembocando todas en la principal, por donde discurran las vagonetas
cargadas de carbn hasta los ascensores. Muchas de aquellas galeras eran tan bajas que
obligaban a los prisioneros a trabajar en las posturas ms inverosmiles, pero nunca de pie;
y con frecuencia las inundaban grandes trombas de agua contra las que no podan
precaverse, pues las bombas de achique que un da hubo en la mina haban dejado de
funcionar. Arrastrados por aquellas trombas vieron Antonio y Mendoza morir a muchos
hombres; y los que no llegaban a ahogarse pero salan, de resultas del choque contra las
paredes de la galera, con algn hueso quebrado que les impeda proseguir en el tajo, eran
de inmediato ametrallados por un guardin. A veces tardaban varios das en retirar los
cadveres, para que sirvieran de escarmiento a los otros prisioneros; pero ms bien les
servan como ejemplo a imitar.
Cunto crees que aguantaremos en estas condiciones, Gabi? pregunt
Antonio, desde el fondo de una galera.
Los martillos compresores, al perforar la veta del carbn, hacan retumbar las
paredes de la mina. De vez en cuando, se oa el chasquido de los entibados de madera,
resquebrajndose bajo el peso de la tierra.
No ms que cualquiera de estos desgraciados. Lo nico que lamento es no haberte
impedido que hablaras aquella noche. Con que yo hubiese pasado este mal trago hubiese
sido suficiente.
Antonio se haba tumbado en la galera, y con una pala de mango cortsimo llenaba
un cajn de madera atado con una cuerda de la que Mendoza tiraba, para vaciarlo en la
vagoneta que esperaba turno en el ascensor.
Me dijiste que tena que ayudarte en Borovichi, que se tena que ser mi acicate,
lo recuerdas? Lo hice con mucho gusto.
Mendoza, en efecto, lo recordaba; y le acongojaba que Antonio se hubiese tomado
sus palabras tan al pie de la letra:
Una cosa es ayudarme y otra ocupar mi sitio, amigo.
Para m es un orgullo morir a tu lado.
Quiz la afirmacin sonase en exceso grandilocuente, pero era sincera, tal vez
porque ante la muerte la sinceridad y la grandilocuencia caminan juntas sin rebozo,
tomadas de la mano.
Antes de morir vamos a intentarlo, Antonio dijo Mendoza, mientras vaciaba el
carbn en la vagoneta.
El qu?
Antonio se haba arrastrado hasta la embocadura de la galera. Emboscados ambos
detrs de una barba sin retajar, con el rostro cubierto por el barrillo que formaban el tizne
del carbn y la humedad, parecan ms gemelos que nunca. Dos gemelos idnticos,
zarrapastrosos y al borde de la consuncin.
Escapar. No quiero morir ahogado en esta ratonera, ni me pienso suicidar. Y para
que me maten de un tiro prefiero intentarlo. Cuento contigo?
Por supuesto, amigo se apresur a responder Antonio, con exaltacin tambin

sincera. Juntos hasta la muerte.


Huir de un campo de trabajo era, desde luego, una idea descabellada, mxime si no
se contaba con el apoyo de alguien que, desde el exterior, les consiguiera la documentacin
necesaria para abandonar el pas o les proporcionase escondrijo; pero el deseo de acabar
con aquella existencia infrahumana que los condenara en breves semanas a la aniquilacin
era capaz de concebir las ideas ms descabelladas. Cuando cumplan con la norma
establecida, que con frecuencia era varias horas ms tarde de que hubiese concluido su
turno, Mendoza y Antonio eran conducidos a punta de bayoneta hasta un barracn en medio
del pramo, muy alejado del campo de Borovichi, donde languidecan los prisioneros
destinados al Sumidero del Diablo. No les permitan cambiarse las ropas empapadas, que
en el trayecto hasta el barracn se congelaban hasta convertirse en una suerte de armadura
glida que luego ponan a secar, ateridos e inflamados de sabaones, en un tendedero que
los prisioneros haban improvisado en el barracn, aprovechando el magro calor que
desprendan las lmparas de petrleo.
Huiremos en direccin norte, hacia los pantanos. De repente, Antonio se dio
cuenta de que Mendoza llevaba varios das planeando la fuga. En cuanto adviertan que
hemos escapado, mandarn a los guardianes a la estacin de Borovichi y vigilarn la lnea
del ferrocarril durante das. Tenemos que lograr sobrevivir durante un par de semanas en el
bosque que hay ms all de los pantanos, caminando siempre hacia el norte. Para entonces
ya habrn relajado los controles y podremos subirnos a cualquier tren de mercancas.
Hablaba en un susurro apagado y montono, como si estuviese rezando una oracin
archisabida, mientras los dems prisioneros se entregaban al sopor.
Rumbo adonde?
A Leningrado. Bajaremos del tren antes de llegar a la capital y trataremos de
alcanzar la frontera con Finlandia.
Las ropas o harapos, tendidos en el barracn a la luz de los quinqus, semejaban un
corro de fantasmas exorcizando el invierno. Antonio objet: Pero nos echarn los perros,
para que nos sigan el rastro...
Elegiremos una noche lluviosa y vers cmo los perros se lan. Y antes de
marchar a la mina, cambiaremos las mantas de nuestras literas por las de cualquiera de
estos infelices. Cuando se las den para olfatearlas, los perros no se movern del sitio. Al
final, tendrn que desplegar a los guardianes al azar, por los cuatro puntos cardinales.
Cuanto ms se dividan, ms posibilidades tenemos de que no nos encuentren.
Haba trazado el plan atendiendo a las minucias ms nimias, como el cartgrafo que
aspira a registrar en su mapa hasta los accidentes del terreno que pasan inadvertidos al ojo
ms atento. Pero era la cartografa de una regin utpica.
Acabarn avisando a la polica de Beria. Vendrn en nuestra bsqueda con coches
y hasta con aviones, si hace falta insisti Antonio.
S, pero no lo harn en las primeras dos semanas. Saben perfectamente que si
Beria toma cartas en el asunto rodarn cabezas a mansalva. Durante quince das tratarn de
esconder el fallo como sea; slo cuando no les quede otro remedio lo reconocern.
Y sigui desmenuzando las circunstancias de la fuga con una suerte de
desapasionada exactitud, como si explicase el funcionamiento de una mquina. Ambos saban que una cosa era la exposicin terica del plan y otra muy distinta llevarlo a cabo;
ambos saban que sus posibilidades de xito eran muy improbables y escasas: pero no
queran morir en aquella madriguera irrespirable, como seguan hacindolo, con rutinaria
fatalidad, los otros prisioneros, por desprendimientos o inundaciones de la mina,

extenuados por el trabajo o banalmente ametrallados por los guardianes. Hacia el final del
invierno, en la poca del deshielo, por fin se dieron las circunstancias que permitan la fuga:
llova torrencialmente, como si el cielo hubiese decidido renovar la condena del diluvio, y
los incorporaron al segundo turno, que abarcaba desde el medioda hasta la noche cerrada.
Antes de abandonar el barracn, lograron dar a hurtadillas el cambiazo de las mantas.
Llevaban por todo pertrecho una bolsa impermeable que Antonio se colg al cuello, en
cuyo interior depositaron una docena de cajas de cerillas y un par de rudimentarios
cuchillos, hechos con sendas brocas melladas de los martillos compresores.
Premeditadamente, incumplieron las exigencias de la norma; y cuando salieron a
la superficie, en compaa de los otros presos, los guardianes los devolvieron a la mina,
entre patadas e improperios, dejando a cargo de su vigilancia a un nico soldado, mientras
los dems regresaban despreocupadamente al barracn, custodiando al resto de la brigada.
Durante casi una hora, fingieron emplearse con denuedo en una veta de carbn; la
lluvia haba alimentado las filtraciones de las paredes, y sobre el suelo cenagoso se alzaba
un nivel de agua de casi medio metro que apenas les permita avanzar por las galeras.
Es el momento, Antonio. Que Dios reparta suerte.
Descuida, no me temblar el pulso dijo, empuando la pala.
Pero menta: el pulso le temblaba, y el miedo lo penetraba hasta el tutano de los
huesos, que senta como de mantequilla. Mendoza se recost sobre la vagoneta, fingiendo
una lesin, y lanz un grito desgarrado cuyo eco ascendi hasta la superficie por el hueco
del ascensor. El guardin que haba quedado a cargo de su vigilancia se asom, all en lo
alto, intrigado.
Ha habido un desprendimiento en una de las galeras interiores! minti
Antonio. Mi compaero est herido!
Y para que la aagaza resultara ms verosmil, Mendoza segua berreando y
lanzando improperios. El soldado primero rezong y maldijo, dubitativo; pero como los
lamentos de Mendoza proseguan, se decidi al fin a bajar al interior de la mina, con el
naranjero presto para dispensar su extremauncin de plomo. Antonio se acerc al pie de la
escalera para recibirlo; era un soldado desgarbado y bisoo, de facciones campesinas, que
tal vez ni siquiera hubiese participado en las campaas contra los alemanes. Con una suerte
de consternada piedad, Antonio observ que el capote le quedaba muy grande, como si lo
hubiese heredado de otro soldado mucho ms corpulento que l.
Por aqu! Yo le acompao.
Al soldado le repela adentrarse en aquella agua cenagosa que cubra hasta ms
arriba de la rodilla, pero finalmente se decidi, azuzado por un impulso que Antonio nunca
supo si era de naturaleza samaritana u homicida, cuando Mendoza profiri otro grito en el
que pareca que se le iba el alma. El soldado avanz con el naranjero en alto hacia el lugar
donde Mendoza se haba refugiado, mientras los faldones de su capote se abran en el agua,
como sostenidos por un polisn. Antonio se qued rezagado y enarbol la pala,
descargando un fuerte golpe con su filo en el crneo del soldado, que cay como un pesado
fardo. Antes de que pudiera reanimarse, Mendoza se abalanz sobre l y sus manos se
aferraron como tenazas a su cuello; mientras lo estrangulaba, el soldado ruso apenas opuso
resistencia, tan slo lo miraba con ojos desconcertados, ojos de espanto o de martirio que
Mendoza ceg sumergindolo en el agua cenagosa. A la desesperada, el soldado agit
entonces brazos y piernas, pero Mendoza no cej en su tenaza, hasta que cesaron las
convulsiones. Un rosario de burbujas en las que viajaba su ltimo estertor certific su
muerte. Mendoza apart las manos del cuello del cadver, como si el contacto de su piel lo

abrasara. Tal vez hubiese matado a decenas de hombres en el frente, pero esa mortandad
aleatoria palideca comparada con el asesinato manual, artesanal, de un hombre al que se
priva del resuello. Se santigu.
Que Dios se apiade de su alma dijo, a modo de responso apresurado. Y
enseguida: Y de la nuestra.
No cruzaron ms palabras. Treparon a la carrera la escalera convertida en una
cascada de agua, gateando sobre sus peldaos, y salieron a la vasta noche, restallante de
truenos que sonaban como escopetazos disparados por las legiones cadas. Emprendieron
veloz carrera bajo la lluvia sin tregua que haba convertido el pramo en un barrizal,
siempre hacia el norte (o hacia lo que Mendoza intua que era el norte, pues la estrella polar
no brillaba en el cielo), hasta alcanzar la corriente de un ro cuyo cauce siguieron durante
un par de kilmetros, para entorpecer todava ms el rastreo de los perros, antes de reanudar
otra vez la carrera hacia el norte, a travs de un terreno pantanoso en el que en ocasiones se
hundan hasta la cintura. Despus de chapotear durante horas en aquel movedizo limo, rotos
por el cansancio, alcanzaron un bosque frondoso en el que pudieron guarecerse de la lluvia
y recolectar un poco de lea seca. Encendieron una modesta hoguera, aprovechando un
pequeo calvero rodeado de arbustos cuyas ramas se entrelazaban, formando una especie
de bveda natural que actuaba como parapeto frente al escrutinio exterior. All secaron sus
ropas empapadas, mientras la lluvia empezaba a remitir.
Cuntas horas habrn transcurrido desde que abandonamos el Sumidero del
Diablo? pregunt Antonio, que haba extraviado por completo el sentido de la
orientacin y la nocin del tiempo.
Seis, tal vez siete horas. Pronto empezar a clarear.
A medida que la lluvia aplacaba su tamborileo sobre la bveda vegetal, asomaban
entre la fronda algunas estrellas tmidas, parpadeando a lo lejos como lmparas que se
quedan sin aceite.
Crees que ya habrn empezado la bsqueda?
Ni lo dudes respondi Mendoza, que hablaba con una rara tranquilidad, como
si esa bsqueda no le incumbiese. Ya habrn enviado un destacamento a la estacin de
Borovichi y apostado vigilantes en todos los caminos y carreteras. Pero eso no debe
preocuparnos.
Lo exasperaba aquella actitud flemtica o evasiva de Mendoza.
Entonces, de qu debemos preocuparnos?
De caminar hacia el norte, siempre hacia el norte, y de conseguir que nadie nos
vea, rehuyendo en la medida de lo posible las aldeas y lugares poblados. Habrn difundido
la noticia de nuestra fuga en varios centenares de kilmetros a la redonda, prometiendo
recompensas a quienes procuren alguna informacin y recordando que prestar ayuda a un
evadido est castigado con la muerte.
A Antonio se le agolpaban las preguntas en turbamulta. Cmo se procuraran
alimento, si les estaba vedado aproximarse a las aldeas? Qu distancia habran interpuesto
entre ellos y sus perseguidores? Qu nmero y clase de fuerzas habran destinado para
darles caza? Habran conseguido que los perros identificaran su rastro? Si finalmente los
prendan, los fusilaran all mismo, dejando su carroa para los cuervos, o los devolveran
al campo, para arrancarles pblicamente la piel a tiras antes de darles el tiro de gracia? Pero
entendi que tal vez estuviesen agotando sus ltimas horas de vida; y que emplearlas en
vanas inquisiciones no mereca la pena. La voz de Mendoza son pesarosa, como herida
por el relente:

Qu ser ahora de nuestros camaradas?


Tratarn de conseguir que firmen esas solicitudes de nacionalidad rusa,
renunciando a la repatriacin dijo Antonio con crudeza. Imagino que, entretanto, los
dispersarn por diversos campos, para impedir la influencia de los oficiales.
Mendoza suspir lastimeramente (su suspiro era ms bien un vagido), como si un
alud de remordimientos se le viniese encima, en la hora de la recapitulacin: Muchas
veces me ha asaltado la misma duda. Han tenido algn sentido todos los esfuerzos por
mantenerlos unidos? No hubiese sido mejor ceder ante las presiones? No se habran
ahorrado as muchos sinsabores?
Ceder no habra servido de nada, Gabi, t mismo lo has dicho cientos de veces.
Antonio se senta extrao invocando su autoridad, que ahora pareca resquebrajarse.
Qu habramos conseguido? Un mendrugo de pan, una muda limpia, algn
coscorrn menos... a cambio de vivir humillados. Al menos, de esta manera, cuando
regresen a Espaa, podrn presumir ante sus familias de no haber agachado jams la
cabeza. Y te lo debern a ti.
Mendoza desde el halago:
Si es que regresan...
Regresarn, Gabi. Y nosotros tambin.
El desfallecimiento de Mendoza lo ofenda como al nefito ofende descubrir que su
iniciador ha perdido la fe. Escuch su voz, presagiosa y a la vez apremiante: Si ocurriera
que yo muero y t lograras escapar, te pido que vayas a ver a Amparo.
Jrame que lo hars.
Te lo juro, Gabi, por supuesto. Pero...
Dile que no pas un solo da sin que pensara en ella. Dile que cuando soportaba
hambrunas y penalidades era porque su recuerdo me inspiraba el valor para hacerlo. Dile
que hubiese querido envejecer a su lado y tener con ella un montn de hijos...
Ahora su voz no era presagiosa ni apremiante, sino alucinada y febril. En otras
circunstancias, aquellas peticiones habran sonado como paparruchas sentimentales: a
Amparo muy probablemente le habran comunicado que su novio haba muerto en Krasny
Bor; y Amparo, despus de guardarle luto durante aos, ya estara envejeciendo al lado de
otro hombre que le habra dado los hijos que Mendoza no haba podido darle. Pero, ante la
inminencia de la muerte, la grandilocuencia camina sin rebozo al lado de la sinceridad,
tomadas ambas de la mano.
Basta, Gabi dijo Antonio, terminante. Lo que me ests pidiendo es algo
absurdo. Aqu moriremos ambos o nos salvaremos ambos tambin. Podrs decirle a
Amparo todo eso t mismo. Y ahora descansa, hazme ese favor.
Reprimi un sollozo, como se reprime un vmito; y sinti en la garganta el mismo
regusto cido y abrasivo. Muchas veces, cuando le faltaba el coraje, se haba sostenido en
Mendoza; muchas veces haba hallado en su fortaleza el acicate para resistir; y ahora que
Mendoza se mostraba vulnerable, se descubra inerme y desvalido, como una casa
construida sobre la arena. Durmieron, o fingieron dormir, hasta que el sol se elev sobre el
cielo. Ambos estaban cubiertos, de la cabeza a los pies, con una capa de barro y ceniza que
los asemejaba a hombres selvticos; y como hombres selvticos se afanaron en procurarse
condumio. Enseguida comprendieron que no sera una tarea fcil: aunque la primavera ya
se barruntaba, los rboles no haban retoado todava, y los animales seguan refugiados en
sus madrigueras. Mordisquearon unas cuantas races y lograron cazar una ardilla, que
desollaron y comieron asada a fuego vivo, antes de reanudar la marcha a travs del bosque,

cada vez ms tupido. De vez en cuando, se encaramaban a la copa de un rbol, para otear el
horizonte a su alrededor; pero hasta donde les alcanzaba la vista, el bosque se extenda
hermtico como una esfinge. Prosiguieron la marcha durante varios das, guiados por la
carrera del sol, pero tenan que hacerlo en condiciones muy penosas, a menudo con las
piernas en remojo, hundidas en el barrizal provocado por el deshielo, y los escasos
alimentos que les brindaba el bosque no les bastaban para combatir el agotamiento. Al
quinto da de marcha, advirtieron que empezaban a menudear los claros; Mendoza trep a
un pino y avist, a apenas un par de kilmetros, una aldea que pareca abandonada, con
isbas de techos pajizos de las que no brotaba el humo y cobertizos desmantelados.
No parece que est habitada. Tal vez a sus pobladores los hayan obligado a
reasentarse en otro lugar le explic a Antonio. Sin embargo, parece como si la
mudanza la hubiesen hecho deprisa y corriendo. Con un poco de suerte encontraremos algo
que llevarnos a la boca.
Pero t mismo dijiste que debamos evitar las aldeas objet Antonio, que sin
embargo deseaba que esa objecin fuese rebatida por Mendoza, pues la inanicin apenas le
permita tenerse en pie.
Y lo mantengo, pero si no conseguimos pronto vveres no podremos seguir
avanzando. Merece la pena que nos arriesguemos.
Rodearon la aldea, al resguardo de los rboles, y comprobaron que, en efecto, estaba
deshabitada. Furtivamente, se deslizaron en el interior de las isbas, que an guardaban en
sus alacenas enseres y utensilios domsticos, como si sus inquilinos hubiesen marchado con
la esperanza de volver pronto; pero no hallaron vestigio alguno de comida. Tampoco en los
cobertizos prximos, donde los aperos de labranza se alineaban como armas en reposo de
una improbable revolucin campesina. Caminaron por la calle principal de la aldea como
por un cementerio del que hubiesen emigrado los muertos, convocados por la trompeta del
Juicio Final; sobre sus cabezas, el cielo sin nubes, inhspito como un hangar, se tea de
tonalidades gangrenosas. Al final de la calle, detrs de unos caballones, se alzaba una valla
circular; y dentro de la valla, como en una sucursal del arca de No, una multitud de
gallinas y conejos, gansos y pavos, hozando entre la paja y el estircol, o muy
aplicadamente inclinados ante sus comederos. Antonio y Mendoza se miraron, perplejos y
alborozados, y echaron a correr hacia aquella especie de corral comunal; saltaron la valla y
emprendieron la persecucin de los alarmados animales, en medio de una tremolina de
graznidos y cacareos.
Tenas razn, Gabi! exclam Antonio, cuando por fin logr atrapar una gallina
y retorcerle el pescuezo. Mereca la pena arriesgarse.
Pero se tropez con el rostro hiertico de Mendoza, que miraba hacia las ltimas
isbas que haban dejado atrs. De ellas haban salido hasta media docena de soldados que
rodearon el vallado, apuntndolos con sus naranjeros.
Nos han cazado, amigo murmur.
Antonio solt la gallina que acababa de capturar y se revolvi, tratando de encontrar
una escapatoria.
Djalo, no tiene ningn sentido. Slo conseguiras que te pegasen un tiro por la
espalda.
Y, para darle ejemplo, se qued quieto en mitad del corral, con la vista clavada en el
cielo, como si rezase una plegaria. Antonio record sus palabras: Por eso, todos los
esfuerzos de nuestros carceleros por machacarnos, todo su empeo en daar y golpear
nuestra carne, son intiles y sern vengados: porque resucitaremos sin una sola cicatriz,

para ver cmo se pudren en el infierno. De momento, sin embargo, los estaban apuntando
impertrritos. Por la calle principal de la aldea se acercaba un camin militar descubierto,
con otra media docena de soldados en el remolque; se detuvo ante el corral con el motor
encendido, y Camacho descendi de la cabina. Se pavoneaba ante sus subordinados,
orgulloso como un mariscal de campo.
Lo tuve claro desde el principio dijo, enseando la dentadura con delectacin
.
Cmo cazar a unas raposas hambrientas? Dejndolas que entren en el corral.
Sacudi una patada a la puerta del vallado, que cedi blandamente, provocando el
revuelo despavorido de las aves, y camin hacia donde se hallaban ambos, evitando pisar el
estircol. Por un instante vacil, tratando de identificar a Mendoza; pero su postura ms
gallarda lo delataba.
Se acab el juego. Como ves, la lealtad a tus principios no te ha servido de nada.
Vas a morir como un perro sarnoso.
Mendoza lo mir con infinito asco o infinita misericordia: Tampoco a ti te ha
servido de nada cambiarte de bando. Vas a vivir como lo que siempre has sido: una rata de
cloaca.
Las facciones afiladas de Camacho palidecieron y se estremecieron, agitadas por un
temblor en el que se fundan la clera y el odio. Desenfund la pistola y encaon a
Mendoza.
Encomindate a tu Dios. Tu vida ha terminado.
Mendoza sonri con una suerte de aliviada gratitud. Mir por ltima vez a Antonio,
transmitindole nimos, y escupi a Camacho en el entrecejo.
Esta vida es lo nico que me puedes quitar. Todo lo dems que tengo no puedes ni
siquiera imaginarlo.
Son la detonacin, que reverber en los desvanes del cielo, despertando mil
pjaros fugitivos. La bala le atraves la cabeza y lo derrib sobre la gallinaza del suelo,
desmadejado pero con la sonrisa coagulada en los labios. A Camacho el temblor se le haba
extendido por todo el cuerpo, como un calambre involuntario; se agach para comprobar
que Mendoza no respiraba y le arranc del cuello la chapa identificativa de la Divisin
Azul. Luego se volvi hacia Antonio, que haba cado de rodillas, incapaz de sostenerse por
ms tiempo en pie, y trataba de esconder la mancha indecorosa que se extenda por sus
pantalones. Camacho le acarici la nuca con el can todava caliente de su pistola,
regodendose ntimamente.
A ti te tenemos reservado otro destino, cabrn dijo.
Y dio rdenes a los soldados para que lo condujesen al camin. Lo arrojaron sobre
el remolque, tumbndolo boca abajo, y le ataron a la espalda la rueda de repuesto, para que
no pudiera ni siquiera rebullirse. Cuando el camin arranc, la noche ya se derramaba sobre
el mundo, como una religin negra.
Atrs quedaba el cadver de Mendoza, esperando la resurreccin de la carne. Pronto
se le llenara de hormigas la boca.
Lo encerraron en una celda de castigo estrecha y hedionda, de apenas medio metro
de ancha y metro y medio de larga, como una nevera en la que dejasen pudrir lentamente a
los hombres. Las paredes de hormign estaban cubiertas por una capa de escarcha; y, si no
deseaba congelarse, deba evitar sentarse o tumbarse sobre el suelo. Ningn ventanuco o

rejilla de ventilacin perturbaba las paredes; y para respirar aire limpio deba apretar la
boca contra las delgadas ranuras que mediaban entre la hoja de la puerta y las jambas.
Cada dos das, el carcelero le traa una jarra de agua y un mendrugo de pan, con el
que deba arreglarse durante las cuarenta y ocho horas siguientes. Sumido en una oscuridad
sin resquicios, teniendo que hacer sus necesidades en aquel agujero y sin posibilidad de
tumbarse, Antonio no tena otro descanso que apoyar los brazos cruzados sobre la puerta,
recostando la cabeza sobre ellos; as llegaba a veces incluso a quedarse dormido, o siquiera
inmerso en un torpor prximo al letargo, en el que la sangre dejaba de regarle la cabeza. Al
arrojarlo en aquel agujero, Camacho le haba dicho: A ver cunto tardas en reclamar
piedad. A ver dnde se queda tu arrogancia.
Y, desde ese mismo instante, se propuso evitarle ese gusto. Descubri que si lograba
mantener su pensamiento en un estado de semiinconsciencia, procurando sobre todo no
recordar los avatares que lo haban conducido hasta all, ni preocuparse de los das
transcurridos, poda alcanzar cierta ataraxia que disminua la penalidad del encierro. El
ayuno, que al principio lo desgarraba con dolores atroces, como si le estuviesen raspando
los nervios con un cepillo de alambre, acab hacindose cada vez ms llevadero,
provocndole apenas vahdos y bascas, como si el mero hecho de respirar lo embriagase.
A los quince o veinte das sin probar alimento, se inici la autofagia o inversin
metablica del proceso digestivo; su organismo empez a nutrirse de s mismo, del hierro
de su sangre y el calcio de sus huesos, en un esfuerzo ltimo de supervivencia. De vez en
cuando, se corra una mirilla en la puerta; y un ojo inmvil lo escrutaba durante largo rato,
con cientfico asombro, esperando tal vez ese momento en que la ltima cuerda de su
cordura se quebrase y empezase a gritar, pidiendo auxilio. Pero esa ltima cuerda ya se
haba quebrado haca tiempo; y su mente extenuada era un vilano al viento, una mariposa
de alas desflecadas que, despus de desovar, se resigna a morir, sin poder remontar el vuelo.
Cuando probaba a mover un miembro, por espantar el hormiguillo, notaba el tableteo de los
huesos, como tabas sueltas en una bolsa de cuero, y el chasquido de los msculos
consumidos y sin flexibilidad alguna, como madera seca y carcomida. Hubiese querido
gritar, pero su lengua lacerada de pstulas y festoneada por una espumilla amarillenta no le
permita articular palabra; y las cuerdas vocales haban dimitido de sus funciones. En su
noche perpetua, la oscuridad se poblaba de formas menudas y proteicas, como un enjambre
de moscas fosforescentes; y sus rganos auditivos, sordos para cualquier sonido procedente
del exterior, entablaban en el interior de su mente un concierto horrsono y aturdidor.
Hubiese preferido morir como Mendoza, de pie y con una sonrisa de aliviada gratitud en los
labios; hubiese preferido no verse reducido a una informe papilla vagamente humana,
vagamente vegetal, que se iba desmenuzando hasta extraviar su raciocinio, hasta despojarlo
de sus facultades meramente sensitivas, hasta la misma aniquilacin de la materia. No oy
los cerrojos que se corran y el chirrido de los goznes de la puerta; pero oy una voz
femenina, con un acento inequvocamente francs, que le susurraba:
Dios santo, qu te han hecho esas bestias. No te mueras, Antonio, no te mueras
todava.
Antes de hundirse en el marasmo de la inconsciencia, Antonio se sinti anegado por
un olor matinal de establo limpio, de horno todava tibio, que lavaba la hediondez de su
encierro; y se abraz al ngel que vena a rescatarlo, busc su cuerpo como la mano busca
el guante, como el perno busca la bisagra o la piedra busca el liquen, seguro de que en su
regazo hallara proteccin. A partir de ese instante, el tiempo qued abolido, al igual que las
percepciones de los sentidos, para fundirse en una amalgama de indistinta oquedad, un

vaco sordo en el que se precipitaba sin tocar jams fondo, como si se hubiese asomado a
un abismo que seala los confines del universo fsico. Pero en algn pasaje de ese descenso
algo lo retuvo, algo desaceler su cada, algo lo sostuvo en volandas y tir de l, hasta
sacarlo a flote. Durante aquellos das o semanas en que sus rganos recuperaban sus
funciones y su sangre reanudaba su flujo y sus msculos distrficos y sus huesos
descalcificados recomponan sus aicos, Antonio permaneci en un estado semejante al
coma, con ocasionales y desconcertadas emergencias que la fiebre enseguida aplastaba.
Eran apenas unos segundos, o unas dcimas de segundo, lo que duraban aquellos
lapsos de lucidez; pero, en lo poqusimo que duraban, Antonio acert a distinguir unas
manos que amorosamente lo aquietaban, que abnegadamente le refrescaban los labios
cuarteados y la frente perlada de sudor, y acariciaban su rostro, con la delicadeza que
empleamos para apartar la nata de un cuenco de leche humeante. As hasta que un da por
fin abri los ojos.
Dnde estoy? pregunt.
Se hallaba en una sala de paredes forradas de azulejos, caldeada por un chubesqui
de latn, en la que se alineaban hasta media docena de camas desocupadas. Pens por un
instante que su fuga haba sido un xito, y que se encontraba en un hospital finlands,
convaleciendo de las fatigas acumuladas durante aos de cautiverio; pero enseguida acudi
a su memoria, como un fogonazo, la imagen de Mendoza, abatido de un tiro en la frente,
con la sonrisa coagulada en los labios. Se avergonz de no haber corrido su misma suerte.
Enhorabuena, Antonio. Te tuvieron ms de veinte das sin probar bocado. Otro en
tu lugar no habra resistido.
Era Faustino Vidal, uno de los guripas captados por Camacho para aquella campaa
teatral que representaba farsas antifascistas. Lo haban empleado como sanitario en la
enfermera de Borovichi, a modo de displicente limosna o recompensa por los servicios
prestados. Acudi a su cama solcito, con un tazn de caldo humeante que, increblemente,
ola a carne.
Qu estoy haciendo aqu? dijo Antonio en un tono adusto, tratando de marcar
distancias con Vidal.
Te trajeron de las celdas de castigo en un estado deplorable. Eras todo piel y
huesos; y venas con una fiebre de caballo.
Antonio bebi con codicia el caldo, que difundi por su estmago una calidez
perpleja, la misma que dispensamos a un husped imprevisto al que llevamos aos
ofreciendo en vano nuestra hospitalidad. No se le escapaba que tales viandas estaban
vedadas a los prisioneros; como tambin lo estaban las medicinas que reposaban en una
mesilla, al lado de su cama, entre las que distingui un frasco con una solucin de atebrina.
Mientras tomaba el caldo, Vidal lo miraba con una suerte de melanclica envidia; su labio
inferior, abultado como un belfo, se mova convulsivamente, tratando de contener la
segregacin de saliva.
Es cierto lo que se cuenta por ah? inquiri.
Y qu cojones se cuenta?
Que Mendoza y t escapasteis del Sumidero del Diablo. Lo dijo con
admiracin reverencial, como quien nombra una proeza que slo est al alcance de los
hroes mitolgicos. Nadie lo haba conseguido antes. Y aadi, con ademn
compungido: Te envidio.
Le hastiaba aquella solicitud adulona:
No veo por qu.

Vidal esboz un puchero, que en su rostro de cretino cobr un patetismo repelente:


Recuerdas que nos prometieron la libertad si adoptbamos la nacionalidad sovitica?
Muchos firmamos aquellos papelajos, pero de libertad naranjas de la China. Es verdad que
nos han mejorado las condiciones del encierro: a unos cuantos los enviaron a la cocina, a
otros a talleres, a m me trajeron a la enfermera. Pero de la libertad prometida no se volvi
a saber nada. Y nos siguen tratando como a perros.
Y qu te esperabas, alma de cntaro? lo zahiri Antonio. Pero date por
contento: al menos ests vivo.
Mendoza se haba resistido a los embustes y embelecos de sus carceleros, y para
entonces estara criando malvas, si es que las malvas florecan por aquellas latitudes.
Como pronto lo estara l mismo.
Me han prohibido que diga a nadie que ests vivo, bajo amenaza de muerte.
Ahora la envidia de Vidal era insidiosa: Se ve que tienes buenas agarraderas...
Agarraderas? se enfad Antonio. Llamas agarraderas a que me encierren
en una celda de castigo y me maten de hambre? Y de aqu me llevarn al paredn.
Vidal lo mir con ofendido pasmo, casi con resentimiento. En su belfo se esconda
un temblor casi obsceno:
S, claro, al paredn... Entonces ya me explicars cmo es que la franchute esa te
ha estado cuidando personalmente todos estos das y quitndose horas de sueo por velarte.
Nina? se sobresalt. Pero algo le deca, all en las tinieblas de la
inconsciencia, que Vidal no estaba mintiendo. Dnde est ahora?
Tuvo que marchar a Mosc, pero me dej encargado que te tratara a cuerpo de
rey.
Vidal se rasc compulsivamente los prpados sin pestaas. Dime, te la pasaste
por la piedra? Menudo suertudo ests hecho: tiene esa gach un culo que, cuando la ves
caminar, te entran ganas de ponerla mirando a Pamplona.
Dej que Vidal se desfogase, profiriendo todas las burradas y mentecateces de las
que es capaz un pobre diablo que vive amancebado con su mano. Antonio haba llegado a
creer que Nina era un episodio definitivamente sepultado en un pasado que lo avergonzaba;
pero el pasado siempre vuelve, como las golondrinas. Y mientras Vidal lo aturda con su
chchara rijosa, su pensamiento volva a aquella cabaa de la isla de Tolbos, donde Nina se
amans entre sus brazos y lo dej bogar en sus entraas, como un batelero a favor de la
corriente, a merced de la corriente. Pero no poda tampoco olvidar que las alimaas se
disfrazan de corderos, para ejecutar sus designios ms perversos.
Basta, Vidal, no te aguanto ni una marranada ms.
Lo dijo en un tono desabrido y cortante que no pretenda, sin embargo, resultar
intimidatorio. Pero Vidal debi de pensar que la advertencia de un hombre con semejantes
agarraderas equivala a una amenaza; y desde entonces no volvi a importunarlo con sus
chocarreras, tampoco con inquisiciones curiosas, limitndose, en las dos semanas que
todava permaneci en aquella sala apartada del resto de dependencias donde se curaban
otros presos menos privilegiados, a atender sus peticiones ms elementales y a proveerlo de
comida abundante, tan abundante que a veces Antonio la ingera con un sentimiento de
culpa. Tampoco l se atrevi a preguntarle nada a Vidal, aunque lo desazonaba una
inquietud muy honda, pues no se le escapaba que un intento de fuga como el que haba
protagonizado con Mendoza, agravado adems por el asesinato de un guardin, slo poda
castigarse con la muerte; castigo incongruente con los cuidados que Nina haba ordenado
que se le dispensaran. Esperaba que fuese la propia Nina quien viniera a explicarle aquella

incongruencia; pero se cumplieron las semanas de su convalecencia y Nina no apareci por


la enfermera. Vidal lo despert, con muy melindrosos miramientos; le traa ropa limpia y
un recado que musit en un secreteo casi clandestino: Te esperan a la puerta un par de
soldados. Traen rdenes de llevarte al despacho del comisario del campo.
Y le lanz un guio ambiguo antes de escabullirse, que lo mismo poda expresar
conmiseracin o lubricidad. Antonio se visti calmosamente, con la renuencia del
moribundo a quien exigen que se levante de la cama y se enfunde l mismo la mortaja.
Antes de abandonar la enfermera, pas por el lavabo, para hacer sus abluciones;
desde el espejo lo salud un resucitado de piel macilenta y barba luenga. Le sorprendi que,
entre las inusitadas atenciones recibidas, nadie se hubiese preocupado de afeitarlo; pero
ntimamente lo agradeci, pues aquella barba acentuaba su parecido con Mendoza, y el
recuerdo del amigo que haba arrostrado la muerte con gallarda pens que podra ayudarlo
cuando el jefe de campo dictara su sentencia de muerte, cuando los fusiles del pelotn de
ejecucin lo apuntasen, cuando las balas le mordiesen la carne y liberasen su alma. Pero
por qu se haban molestado en sanar la carne que iban a fusilar?
Lo cachearon y condujeron esposado al despacho del comisario. An no haba
amanecido; y los barracones donde dorman los prisioneros tenan un aire de galpones
donde se almacena la chatarra. El despacho o gabinete del comisario del campo careca de
todo aderezo decorativo que pudiera permitir caracterizar a su ocupante: las paredes estaban
cubiertas con dos banderas soviticas en cuyo centro se hallaban los retratos de Lenin y
Stalin, coronados por un medalln con la hoz, el martillo y la estrella roja de cinco puntas;
las puertas estaban forradas de guata y cuero, para impedir que desde fuera se oyesen las
conversaciones que all dentro se mantenan; la silla donde ordenaron sentarse a Antonio
estaba fija en el suelo, tal vez para evitar a las visitas la tentacin de estamprsela al
comisario en la cabeza; y el escritorio que ocupaba el centro de la habitacin estaba elevado
sobre una tarima, como un catafalco. Habran pasado al menos cinco o diez minutos cuando
de un antedespacho o gabinete contiguo sali el comisario, un hombrn de andares
paquidermos y manos callosas de empuar el arado, emboscado detrs de los bigotazos que
el padrecito Stalin haba puesto en boga. A su lado, Camacho, que muy obsequiosamente le
haba franqueado la puerta, pareca un chiquilicuatre. Se sentaron ambos detrs del
escritorio y volvieron la vista al antedespacho, por donde finalmente apareci Nina. Vesta
la misma camisola blanca y abullonada que Antonio ya le conoca, y apretaba un cartapacio
contra los senos, en actitud pudorosa o retrada.
Buenos das, Antonio lo salud, con una sonrisa forzada.
El saludo haba sonado extemporneo, tal vez incluso improcedente, a juzgar por las
miradas agrias que le dedicaron Camacho y el comisario. Antonio no respondi, ms por
cortedad de nimo que por descortesa; tema que, al hablar, la voz le brotase quebrada o
afnica, y que en la quiebra de la voz se notase el temblor que invada su cuerpo. Un
temblor en el que se fundan, extraamente, el miedo a la muerte y el deseo de refugiarse
entre los brazos de Nina.
Levntate, no seas grosero orden Camacho.
Antonio obedeci como un autmata. Fij la vista en un mapa de la Direccin
General de Prisiones colgado de la pared, donde sobre la blanca extensin de la Unin
Sovitica se sealaban los enclaves de los campos de prisioneros, como un archipilago de
sombra. El comisario hablaba en un tono monocorde y expeditivo; Nina tradujo: Como
puede imaginarse, su crimen slo puede ser castigado con la pena capital.
Ha desafiado a la autoridad legalmente constituida, burlando la seguridad de este

campo y, lo que es peor, asesinando a uno de nuestros soldados.


Nina pareca avergonzarse de su cometido de comparsa; e introduca en sus palabras
inflexiones benvolas que no se compadecan con la naturaleza de aquella reunin. No
haba apenas terminado cuando el comisario volvi a hablar, con el mismo rutinario
desdn; esta vez, Nina hall ms dificultades en la traduccin: Hoy mismo se reunir el
tribunal encargado de juzgarlo. Sin embargo... la camarada Nina Duquesne, aqu presente,
me ha hecho notar que en otro tiempo todava reciente usted se mostr...
Nina no encontraba la palabra exacta en espaol, o tal vez no tuviera valor para
pronunciarla. Camacho, menos remilgado, supli su indecisin: Dctil y entregado a
nuestra causa.
Nina prosigui, abochornada:
.. .Llegando incluso a prestarnos valiosos servicios como jefe de brigada en la isla
de Tolbos.
Antonio mir por fin a Nina, buscando en su expresin a la alimaa que esconda
dentro; pero slo vio a una mujer lastimada que suplicaba su comprensin. El comisario
volvi a hablar, esta vez desganadamente, para ceder la iniciativa a sus subalternos. Nina
pareca desfallecer:
En atencin a esos servicios prestados, le ofrecemos la posibilidad de redimir su
crimen, proponindole una alternativa que antes de que concluya esta reunin deber
aceptar o rechazar. Trag saliva, como si quisiera atajar la inminencia del llanto. Por
supuesto, el rechazo implica automticamente la muerte.
Camacho intervino, exasperado:
Sabes lo que es esto?
Le mostraba, colgada de su cordel, la chapa identificativa de Mendoza, que l
mismo le haba arrancado del cuello, despus de asesinarlo.
Por supuesto farfull Antonio. Todos los miembros de la Divisin Azul lo
sabemos. Yo mismo...
Se llev la mano al pecho, para mostrar su chapa, pero descubri entonces que
tambin se la haban arrancado, seguramente en los das que permaneci inconsciente en la
enfermera.
No la busques, porque te la hemos quitado y destruido dijo Camacho, con
desdn de burcrata. Antonio Expsito ha dejado de existir.
Antonio parpade sin comprender. Busc en Nina una explicacin, pero Nina haba
bajado la mirada hacia su cartapacio, sonrojada. Camacho se explic: Lo que nuestro
comisario generosamente te ofrece es que a partir de hoy te hagas pasar por el alfrez
Mendoza, a cambio de salvar el pellejo.
Se hizo un silencio opresivo, como ocurre en los sueos, cuando nuestra razn
repudia las insensateces que le propone el inconsciente. Antonio sacudi la cabeza, tratando
de espantar la sorpresa:
Cmo ha dicho? He credo or...
Has credo or lo que has odo, no te hagas el longui se enerv Camacho. O
lo tomas o lo dejas.
Pero... es algo absurdo protest Antonio. Ms all de nuestro parecido, Gabi
es bien conocido de los prisioneros... por su arrojo y por su liderazgo. Yo slo soy un
mequetrefe a su lado.
En eso llevas razn, desde luego se regode Camacho. Pero se era el
Mendoza que an no haba pasado por el Sumidero del Diablo ni probado las torturas de

nuestra celda de castigo. Los prisioneros comprenderan perfectamente que, tras unas
vacaciones en el infierno, Mendoza hubiese perdido los mpetus de antao.
Nina intervino entonces, tratando de compensar el tono chulesco de Camacho:
Los prisioneros espaoles no saben que Mendoza ha muerto. Tampoco que en vuestra huida
matasteis a un soldado. Ahora los estn separando de sus oficiales, para evitar ms
sediciones y revueltas... A los oficiales los van a mandar muy lejos, aislados de la tropa...
Y lo que haramos sera mandarte a ti con ellos. Seras una especie de agente
itinerante. Queremos que nos informes sobre la actividad de los oficiales espaoles en los
diversos campos. Camacho se esforzaba en resultar persuasivo, pero despreciaba
demasiado a Antonio para demorarse en argumentos. La mayora hace aos que no ven a
Mendoza, y en ti muy probablemente ni siquiera hayan reparado jams. Ni por lo ms
remoto podran pensar que quien se les presenta como el alfrez Mendoza vaya a ser un
piernas como t.
Un piernas, eso es lo que era. Un mandria sin oficio ni beneficio que se haba
alistado en la Divisin Azul por escapar de la justicia; un pelele que se haba dejado
embaucar por Nina, a cambio de sus favores; un bellaco que, de no haberlo estorbado
Mendoza, habra llorado muchas veces pidiendo clemencia, que se habra arrastrado por el
fango y hasta comido mierda, con tal de salvar el pellejo. Tal vez Camacho lo conociese
mejor de lo que se conoca l mismo, aunque slo fuese por espritu fraterno.
Gabi no me lo perdonara... musit lastimeramente.
Gabi no tiene nada que perdonarte, porque est bien muerto lo ataj Camacho.
El comisario enarc las cejas, solicitndole una respuesta. Antonio se dirigi a Nina,
implorante:
No podis pedirme que ultraje su memoria convirtindolo. .. convirtindome en
un delator.
No estn pidindote que seas un delator, Antonio dijo ella. Haba algo afectado
en su modosidad, como si bajo las palabras acariciantes, condescendientes, alentase un
incendio brbaro. Ni tampoco que ultrajes su memoria. Slo quieren que les adviertas de
cualquier actividad sediciosa que intenten los oficiales espaoles. Su deseo es ayudar a los
prisioneros que deseen solicitar la nacionalidad sovitica y evitar que cuatro locos fanticos
se lo impidan. Seras un informante, para provecho de tus compaeros; no un delator.
Notaba el veneno de la traicin infiltrndose en su sangre, como una medicina
benigna, como una anestesia que borraba el dolor.
Y si me descubren?
Crees que bamos a dejar que te hiciesen dao? prosigui Nina, cada vez ms
meliflua. En el momento en que alguno te descubriese te pondramos a salvo. Yo misma
me encargara personalmente... Y ya lo he hecho en otras ocasiones, as que no pueden
quedarte dudas de mi sinceridad.
Record su olor de establo limpio u horno todava tibio, lavando la hediondez de su
encierro, desperezndose en la cabaa de la isla de Tolbos, cuando el sol ya ascenda en el
cielo. Tambin record las chocarreras de Vidal.
Pues al menos Faustino Vidal ya lo sabe. El me ha estado cuidando en la
enfermera.
Pero Vidal es de confianza asegur Nina. No te preocupes, ya me encargar
yo de que no se vaya de la lengua.
Podra conseguirlo muy fcilmente, con tan slo ponerse mirando a Pamplona. La
consideraba capaz de esa o de cualquier otra vileza; pero no lo escandalizaba que obrase

as, incluso lo consolaba, de un modo retorcido y tortuoso, porque as su propia vileza


pareca venial y atenuada. Camacho lo apremiaba desde el otro lado del escritorio, pero
Antonio ni siquiera lo escuchaba: quera que el mrito de su rendicin se lo llevase Nina,
quera que aquello fuese un pacto entre alimaas, quera que su vileza quedase anegada por
otra vileza an mayor.
Es eso o la muerte? pregunt todava, como si tratara de justificarse ante su
extinta conciencia.
Eso o la muerte, Antonio asinti Nina.
Antonio volvi a examinar el mapa de los campos de prisioneros, que a partir de
entonces iba a convertirse en la gua de su oficio trashumante. Su mirada se abism en la
mancha blanca que representaba el territorio sovitico: una mancha en la que hubiese
querido disgregarse, como a aquellas mismas horas se estara disgregando el cadver de
Mendoza, en un corral de una aldea ignota, bajo un cielo rasgado de pjaros fugitivos. As
se imagin la eternidad, como una inmensa mancha blanca sin castigos ni recompensas, sin
resurreccin de la carne, tan slo una lenta, annima, indolora disgregacin en el olvido.
Acepto dijo.
Nina asinti, con atribulado alivio:
Vers como todo sale bien.
Lo dudo mucho dijo; y a modo de justificacin superflua, aadi: Pero hay
que seguir viviendo.
No conceba que pudiesen confundirlo con Mendoza, que en realidad, y ms all de
las similitudes fisonmicas, era su antpoda. Pero, como el propio Mendoza le haba dicho
en alguna ocasin, para creer en las cosas ms improbables basta con querer creer. El
comisario se inclin sobre Nina, para susurrarle algo al odo. Volvi a ejercer de traductora:
Una ltima cosa, Antonio. El comisario me recuerda que a Mendoza le tuvimos
que amputar un par de dedos que se le haban congelado. Me temo que...
Antonio no la dej terminar. Puso su mano sobre la mesa y ri histricamente:
Por supuesto, Nina, cuenta con ello. La agarr del brazo, para sentir la palpitacin de su
sangre, como una lava rugiente. Pero con una nica condicin. Quiero que seas t quien
me los arranque. Y sin anestesia. Sers capaz de hacerlo?

Tercera parte

Acababan de retirar el retrato de Stalin de aquel despacho. Antonio contempl el


rectngulo de muda blancura sobre la pared, rodeado por un cerco de suciedad; as era su
propia vida: una vaca oquedad, una nada devoradora, envuelta en una cscara de mugre
moral y oprobio.
Ocho aos haban transcurrido desde que aceptara aquella peregrina suplantacin de
Mendoza. Para su sorpresa, se haba topado con muchos menos escollos e inconvenientes
de los previstos: comprob que, en efecto, la gente puede llegar a creer en las cosas ms
improbables o inverosmiles, si tales cosas sustentan sus esperanzas ms frgiles o sus
ilusiones ms insensatas. Y la presencia de un Mendoza superviviente de las mazmorras
donde otros hombres haban sucumbido, vencedor de las torturas y los castigos ms
espeluznantes, aunque fuese un Mendoza menoscabado y disminuido, una plida
reminiscencia del Mendoza de antao, infundi muchos bros entre quienes no tenan ms
horizonte vital que el cautiverio sin remisin, el trabajo montono y el aislamiento.
Durante ocho aos lo haban movido, de campo en campo, por todo el territorio
sovitico, en una gira errante en pos de los oficiales espaoles ms heroicos o levantiscos, a
quienes deba sonsacar y espiar, despus de haberse ganado su confianza. Pero para
entonces tales oficiales haban comprendido que la confrontacin acrrima con sus captores
era tan infructuosa como embestir con la cabeza desnuda contra un muro de granito; y se
conformaban con mantener la disciplina militar, la lealtad a su bandera y, en lo que les
dejaban, el ascendiente sobre la tropa, cada vez ms dispersa. Las condiciones del
cautiverio, por lo dems, haban ido mejorando notoriamente desde que acabara la guerra,
sin llegar nunca a ser benignas; y las constantes repatriaciones de prisioneros de otras
nacionalidades confirmaron a los oficiales espaoles que la suya tambin acabara llegando,
por mucho que Franco fuese un grano en el culo del comunismo. Si la Unin Sovitica
deseaba mantener el amenazante equilibrio de fuerzas de la guerra fra, necesitaba no slo
mantener bajo su frula a los pases de su rbita, sino sobre todo allegarse apoyos y
complicidades entre aquellos que an no haban abrazado el comunismo pero se resistan a
alinearse con los americanos, e incluso para robustecer la posicin, de sus simpatizantes en
aquellos pases donde se haba entronizado la democracia; y el mantenimiento de campos
de prisioneros donde los derrotados de la guerra sobrevivan en un rgimen de esclavitud
entorpeca esta estrategia. El proceso de paulatino ablandamiento ya se haba iniciado en las
postrimeras del mandato de Stalin; y, tras su muerte, cobr carta de naturaleza con la
ejecucin del todopoderoso Beria y la promulgacin de un decreto de amnista que alcanz
a la mitad de la poblacin civil reclusa. A los prisioneros de guerra espaoles se les destin
entonces a campos de reposo (que no eran sino campos de trabajo reconvertidos), con la
obligacin de comer, dormir y no trabajar, para que estuviesen lustrosos y presentables
llegada la hora de la repatriacin.
En el campo de Vorochilogrado, al este de Ucrania, se haba reunido a ms de
doscientos cincuenta prisioneros espaoles, en su mayora antiguos divisionarios, para
agilizar los trmites burocrticos de su regreso. Muchos de ellos haban militado en los
grupos antifascistas que se haban organizado en los campos, para contrarrestar el
proselitismo de los oficiales espaoles, e incluso haban renegado de su nacionalidad, pero
el aperturismo sovitico deseaba mostrarse magnnimo ante el mundo, y a ellos tambin se

les ofreca la posibilidad del regreso (tal vez con el propsito malvolo de que fueran
represaliados por las autoridades franquistas). Antes de proceder a la repatriacin, sin
embargo, los prisioneros deban someterse a un interrogatorio ante una comisin formada
con el fin de averiguar las intenciones de cada recluso y la opinin que se llevaban de
Rusia, sin descartar nunca la posibilidad de que alguno prefiriera quedarse, o regresar como
agente infiltrado del comunismo en Espaa. Para los interrogatorios, la comisin haba
elegido un despacho que se hallaba situado fuera de la zona alambrada del campo, en una
muestra seguramente postiza de benevolencia: por all haban ido desfilando todos los
prisioneros, desde los ms intransigentes a quienes apenas se preguntaba nada a los
ms dbiles de carcter, pasando por aquellos que, por haber desempeado alguna
responsabilidad en los campos jefes de brigada, jefes de barracn, informantes como el
propio Antonio, eran considerados los ms peligrosos, por conocer mejor los
procedimientos empleados por los carceleros. A este ltimo grupo le apretaban ms las
clavijas, pues una renuncia a la repatriacin poda exhibirse ante el mundo como prueba de
las bondades del paraso comunista.
La decoracin del despacho pregonaba los cambios que el rgimen sovitico se
afanaba en introducir, cuando el cadver de Stalin todava estaba recientito. Haba
desaparecido el retrato del tirano de la pared, pero tambin cualquier otro signo que pudiera
aludir, siquiera remotamente, a la represin industrializada y cientfica que durante dcadas
haba caracterizado su hegemona: no haba mapas que proclamaran orgullosos las
geografas del gulag, ni puertas forradas de guata, ni escritorios encaramados a una tarima;
y en su lugar se haban dispuesto lminas y fotografas que exaltaban picamente la
abnegacin de los trabajadores rusos y un mobiliario como de sala de espera de un dentista
ful, con butaquitas de cretona y mesas de baquelita sobre las que reposaban, en escrupuloso
respeto de las simetras, revistas de apariencia muy vistosa y colorista y contenidos de
apabullante aridez: inauguraciones de silos y pantanos, construccin de carreteras y
barriadas con aspecto de colmenas de hormign, ingenios hidrulicos, hornos metalrgicos,
locomotoras, desfiles militares, y siempre una marea humana como paisaje retrico de
fondo. Antonio aguard la llegada de la comisin, que segn le haban dicho presida un
coronel venido para tal efecto de Mosc; le sorprendi que vistiera de civil, y que su actitud
fuese ms funcionarial que castrense. Haba debido de conceder un rato de asueto a sus
asistentes, para entonces tal vez hastiados de escuchar las mismas respuestas rutinarias; y
tan slo lo acompaaba, en labores de traduccin, Nina, a quien Antonio no haba apenas
visto en los ltimos aos. Vesta un abrigo de astracn que resaltaba sus formas matronales,
un poco fondonas, de las que pareca haber desertado irrevocablemente la juventud; y su
rostro pugnaz se haba hecho ms orondo y apacible, o tal vez tan slo ms aburrido.
Cruzaron una mirada que era a la vez hostil y cmplice, como de viejos enemigos que
aoran los aos en que an tenan bros para despedazarse.
Este es el alfrez Gabriel Mendoza, de quien le habl dijo Nina al coronel, que
asinti mecnicamente, estrechando la mano de Antonio.
Nina hizo lo propio; al estrecharla, la retuvo por un instante, para acariciar la
cicatriz de la amputacin que ella misma le haba infligido, ocho aos atrs. Y, al desasirse,
prolong esa caricia sobre el dorso de la mano, rozndola muy levemente con las yemas de
los dedos, como si estuviese apartando la nata de un cazo de leche humeante.
Puede sentarse, Mendoza invit el coronel. Antonio, que no era capaz de hablar
ruso, poda ya entenderlo medianamente. Empezaremos por las preguntas ms
habituales.

Nina se encarg de formularlas, mientras rellenaba una ficha; lo haca sin levantar la
vista del papel, con una afectada displicencia que trataba de ser provocativa. Tambin las
respuestas de Antonio participaban de esa intencin, sin molestarse siquiera en resultar
convincentes.
Qu impresin se lleva usted de la Unin Sovitica?
Inmejorable.
Volvera a empuar las armas contra la Unin Sovitica?
Ni loco.
A qu pas desea ser repatriado?
A Espaa.
Y por qu a Espaa?
Porque all me espera mi familia.
Nina lo mir entonces con una suerte de fatigada irona. El coronel le tom el
relevo: Est seguro de que quiere regresar a Espaa? No creo que las autoridades de su
pas, si recibieran una copia del expediente que guardamos en nuestros archivos, pusiesen
muy buena cara. Durante los primeros aos, desde luego, se port usted como un valiente;
pero luego...
Haba que seguir viviendo se disculp Antonio, sin esperar la traduccin.
Espero que ese expediente siga guardado en sus archivos. Todo el trabajo que hice
para ustedes fue bajo promesa de confidencialidad.
Nina se inclin sobre el odo del coronel, para traducir o parafrasear sus palabras. El
coronel frunci los labios, un tanto disconforme, pero acab aceptando las razones de Nina,
que tal vez estuviese intercediendo por Antonio.
Puede contar con la discrecin de la Unin Sovitica afirm. Lo que no le
podemos garantizar es que alguno de sus compaeros no lo denuncie. Se evitara ese riesgo
si se quedase entre nosotros. Le ofrecemos, a cambio de adquirir la nacionalidad sovitica,
una estancia de un mes con todos los gastos pagados en el mejor de nuestros balnearios,
donde podr reponer fuerzas, una recompensa de mil rublos y la posibilidad de elegir lugar
de residencia y trabajo. La Unin Sovitica ser generosa con usted.
Expona las condiciones con una como hastiada deferencia, como el viajante de
comercio harto de entonar las loas de su mercanca, que sabe averiada.
No, coronel, se lo agradezco igualmente. Prefiero asumir ese riesgo.
El coronel carraspe, impaciente por concluir la pantomima: Otra posibilidad que
se le ofrece, dado su... busc un eufemismo historial, es colaborar con el comunismo
ms all de nuestras fronteras. En Espaa tenemos organizada una red clandestina en la que
le hallaramos fcil acomodo. Recibira nuestras instrucciones, nosotros recibiramos sus
informes y siempre tendra dinero disponible en una cuenta en el extranjero...
No, de veras, coronel. Deseo regresar a mi pas y dedicarme a mis cosas dijo
Antonio mansamente, procurando que no asomase su disgusto.
El coronel se pas la mano por el pelo cortado a cepillo, desinteresado de su destino
o vencido por su terquedad.
En fin, usted es dueo absoluto de sus actos y puede hacer lo que le parezca o su
conciencia le dicte. Hoje de nuevo el extracto de su expediente, como si buscase en
vano el rastro de su conciencia. Por no faltarle, en Rusia no le faltaran ni las mujeres
hermosas.
Este ltimo comentario lo dirigi tcitamente a Nina, que lo acogi como una
galantera, aunque quiz se tratase de una insidia.

Vous tes trs gentil, mon colonel lo agradeci ella, con una leve inclinacin y
un mohn picaruelo.
Y ahora, si no les importa, les dejar un rato solos anunci el coronel, con una
risuea complicidad que a Antonio se le antoj en exceso confianzuda, casi prostibularia
. Segn tengo entendido, la seorita Duquesne es una vieja amiga de usted y desea
despedirlo.
Se levantaron ambos muy respetuosamente, mientras el coronel abandonaba el
despacho; y, cuando cerr la puerta tras de s, permanecieron de pie, sin saber qu hacer,
como pasmarotes. Antonio volvi a dirigir la mirada hacia el rectngulo de pared del que
haba desertado el retrato de Stalin.
Y t qu hars a partir de ahora? se atrevi a preguntar.
Nina le tom la mano amputada, como si fuese a contarle los dedos que le restaban.
Al principio, Antonio quiso retirarla, pero cedi un poco a regaadientes, tampoco
demasiado. La caricia de Nina le trepaba por los huesos, refrescaba el veneno de su sangre.
Desde hace algn tiempo ando preparando los trmites para regresar a Francia.
Mis servicios al comunismo concluyen aqu. Y, tras la muerte de Stalin y la
ejecucin de Beria, no creo que me pongan muchas trabas. Es la poca del deshielo!
Nina se ri desdeosamente, con ese escepticismo frvolo de quienes ya estn de vuelta de
todos los deshielos y glaciaciones. Luego hizo una pausa compungida y apret la mano de
Antonio: Lo siento mucho.
El qu? pregunt l, afectando desinters o ignorancia.
Todo lo que te ha tocado hacer durante estos aos. Lo siento de corazn. Su
voz era ronca y pesarosa. Imagino que lo habrs pasado muy mal. Pero no haba otro
modo de salvarte la vida. Ahora me alegro de que aceptaras.
Antonio por fin se decidi a mirarla sin rebozo. Tena los ojos llorosos y la piel
ajada, ms ajada de lo que corresponda a su edad, como si la hubiese desgastado un dolor
que no se atreva a decir su nombre. Pero l tambin estaba ajado y desgastado; y tal vez
por ello mismo porque los afectos siempre son solidarios la encontraba ms deseable.
No te preocupes, uno se acostumbra a todo dijo, restando importancia a los
quebrantos y claudicaciones del pasado. Afortunadamente, las cosas empezaron a
cambiar mucho tras la muerte de Mendoza. A Camacho le habra encantado tener motivos
de peso para apiolar a todos los oficiales espaoles, pero ya nunca volvieron a ofrecer la
resistencia de los primeros aos. Y aadi, para restar hierro a su traicin: Tambin he
de reconocer que mis informes fueron siempre bastante descafeinados. Puede que sea un
cobarde, pero siempre he admirado a los valientes.
A veces, el fantasma de Mendoza descenda sobre sus cavilaciones, como un
sudario de reproches y censuras. Nina lo confort:
Si falseaste esos informes no creo que seas tan cobarde. De haberse enterado,
Camacho te habra cosido a tiros. Te tena muchas ganas, sabes?
Falsearlos es mucho decir, simplemente haca como que no me enteraba de lo que
a Camacho le hubiese gustado saber. Despus de todo, me tocaba representar a un
Mendoza en horas bajas, y es natural que un hombre tan vapuleado no se entere de la misa
la media! Nina no haba entendido la locucin, pero el tiempo de las charadas haba
pasado ya. Por cierto, qu ha sido de ese tipejo?
La cada de Beria se lo ha llevado por delante, como a tantos otros dijo Nina,
con ms indiferencia que desprecioLo han licenciado y enviado a una fbrica de
tractores.

Antonio lo celebr, con ms desprecio que indiferencia: Me alegro. Tal vez con la
ayuda de un tractor logre que se le levante, el muy pichafloja... Cmo se deca en francs?
Tafiole.
Rieron ambos, como quienes celebran una broma privada. Pero tambin haba
pasado el tiempo de las bromas privadas, demasiadas generaciones de hojas caducas haban
cado sobre la tumba de su amor, o sobre su contubernio de alimaas. Se abri otro silencio
entre ambos, esta vez casi fnebre. Antonio retir su mano amputada de las manos de Nina.
Qu hars t en Espaa? pregunt ella. Quiero decir, volvers a ser
Antonio Expsito o seguirs siendo Mendoza?
Ninguno de los dos, creo. Antonio mantiene algunas cuentas pendientes en
Espaa; y todas las cuentas de Mendoza quedaron saldadas aqu. De este segundo
extremo no estaba tan seguro, pero espant las aprensiones. Tratar de empezar de
nuevo, sin cuentas a la espalda. Ya me las arreglar, soy hombre de recursos.
Pero nunca mejora su estado quien muda solamente de lugar, y no de vida ni de
costumbres. Antonio no quiso besarla, porque saba que el mero roce de sus labios lo
desmoronara; y tampoco ella se lo pidi. Cuando ya se diriga a la puerta, donde lo
aguardaba el soldado que habra de llevarlo de vuelta al campo, Nina lo llam: Antonio!
Se volvi, para contemplarla por ltima vez. Oleadas de sangre helada y ardiente
golpeaban alternativamente sus sienes.
Qu?
Lo que ocurri en la isla de Tolbos fue en serio. Al menos por mi parte.
Por la ma tambin dijo.
Y se march.
*
Lleg el da de la partida, tras ms de once aos de encierro para Antonio, trece para
algunos prisioneros que haban sido capturados en las primeras operaciones de la Divisin
Azul. Los escolt a la estacin de Vorochilogrado una guardia sin fusiles, por primera y
nica vez durante todo su encierro; y los espaoles, todava incrdulos de que por fin
hubiese llegado la hora de su liberacin, caminaban deprisa y no volvan la vista atrs,
temerosos de que les ocurriera lo mismo que a la mujer de Lot. El tren que los conducira
hasta Odessa, a orillas del mar Negro, ya no era un tren-crcel, con barrotes en las
ventanillas y el consabido hacinamiento en los vagones, sino un cmodo expreso que se
convirti, en los tres das que dur el viaje, en el escenario de parrandas y celebraciones
varias. De repente, el mundo que discurra por las ventanillas era un incesante asombro,
como si acabara de ser inaugurado: las tierras de Ucrania, negras de holln y recin aradas;
las vacas esculidas que durante todo el invierno slo haban comido heno seco y
racionado; las aldeas sin campanarios ni iglesias, tristes como una primavera sin sol o una
semana sin domingo; los silos como acantilados de sombra donde germinaban el trigo y la
cizaa; las fbricas de chimeneas hoscas, como colonias lunares o presidios donde se
molturasen almas; las presas como cementerios de hormign; toda aquella geografa
hrrida y gris cobraba ante sus ojos el brillo y la prestancia que tienen las cosas nuevas,
bautizadas por la lluvia. El traqueteo del tren pona la msica a aquel deslumbramiento; y
los cables del telgrafo eran la partitura. Al fin eran libres; y el gozo de aquella impresin

indita era inabarcable como el universo.


En el puerto de Odessa los aguardaba el barco que los devolvera a Espaa. Se
llamaba Semramis, en honor a la reina que fund Babilonia, navegaba bajo pabelln
liberiano, era propiedad de un armador griego y haba sido contratado por la Cruz Roja
francesa, pues los soviticos se seguan negando a mantener negociaciones oficiales con el
gobierno de Franco; tal vez fuese una carraca presta a zozobrar al mnimo embate de las
olas, pero a los espaoles se les antoj el ms lujoso trasatlntico. Un oficial sovitico,
apostado ante la pasarela del barco, fue nombrando a los prisioneros, uno por uno, que
suban a bordo, donde los aguardaba la delegacin de la Cruz Roja, con mantas que les
echaban sobre los hombros. Algunos hombres se arrodillaban sobre la cubierta, en una
plegaria jubilosa que los graznidos de las gaviotas, agitadas como murcilagos diurnos,
hacan ininteligible o macabra. La primavera volva a rer en el cielo, pero era la suya una
risa desdentada y con piorrea, como la de aquellos hombres que dejaban sepultada la
juventud en un cementerio sin cruces, bajo un manto de nieve sucia. Pero al menos haban
vivido para contarlo.
Gabriel Mendoza! grit el oficial encargado del recuento.
Mientras cruzaba la pasarela se jur que sera la ltima vez que se aprovechase de
aquella identidad usurpada. En la cubierta prosegua la algazara de los liberados, a los que
la tripulacin iba repartiendo por los camarotes del barco; sobre las literas les haban
dejado, recin lavadas y planchadas, ropas seguramente procedentes de algn rastrillo de
beneficencia, que sin embargo les parecieron atavos de prncipe, comparadas con sus
harapos de presidiario. Cuando mugi la sirena, anunciando la partida, y el barco se alej
del muelle, donde permanecan inmviles y tal vez envidiosos de su suerte los
guardias que los haban escoltado hasta el puerto, la algazara estall en un gritero de
entusiasmo y emociones desbordadas que ya ni siquiera el alboroto de las gaviotas pudo
empaar. Lanzaron al mar sus gorras de esclavos y prorrumpieron en cnticos marciales,
patriticos y falangistas, que luego se ramificaron en cnticos regionales y nostlgicos del
terruo; Antonio pens entonces que Mendoza habra encabezado con gusto aquella
apoteosis canora, y quiso como homenaje imitarlo, pero la voz le brotaba feble e impostada,
como extranjera de s misma. Se refugi en el camarote que le haban asignado, para
cambiarse de ropa; mientras se despojaba de los andrajos agrios de sudor que durante aos
haban sido su segunda piel se sinti como una culebra que muda la camisa, para seguir
siendo sin embargo culebra, resignada a su condicin abyecta y maldita de Dios. Luego, en
el comedor del barco, donde les sirvieron lentejas y un filete, acompaados por un vaso de
vino riojano, esa impresin reptiliana se agudizara todava ms, mientras los alimentos
tan dolorosamente sabrosos irrumpan en los recintos largo tiempo hibernados de su
aparato digestivo, como una marea impremeditada que desentumeciese las tripas.
El Semramis navegaba bordeando a estribor la costa, rumbo al estrecho del
Bsforo; aquella primera noche atracaron en el puerto de Estambul, donde los aguardaba
una comitiva enviada por el gobierno espaol, con representantes de varios ministerios,
mdicos, periodistas y un par de capellanes castrenses, antiguos miembros de la Divisin
Azul. En la bodega del barco se improvis un dispensario por el que fueron desfilando los
liberados para su examen; todos haban padecido o padecan disentera, tifus, desnutricin y
un largo rosario de enfermedades atroces o infamantes, pero en aquella hora de jbilo todos
sus microbios y achaques haban desaparecido como por arte de ensalmo. Tambin
merodeaban por el dispensario los capellanes, a quienes se haba confiado la ingrata tarea
de comunicar personalmente a los guripas las prdidas familiares que haban sufrido

durante aquella larga dcada de cautiverio.


Alfrez Mendoza?
Se haba jurado que no volvera a responder por ese nombre, pero por lo visto
tendra que esperar a desembarcar en Espaa para poder abrazar el anonimato. El capelln
era un hombre nervudo y cenceo, acaso cincuentn ya, pero desbordante de una energa
juvenil aquilatada en el frente ruso. Antonio repar en su divisa de comandante, con la
estrella de ocho puntas cosida sobre la sotana, a la altura del pecho. Se cuadr.
Presente!
Descanse, hijo le rog, atribulado. Lamento mucho tener que comunicarle
una noticia as, pero su padre...
Cmo habra reaccionado Mendoza ante la muerte de su padre? Habra podido la
fuerza de la sangre sobre las desavenencias enquistadas? Lo habra aceptado con entereza,
incluso con un leve alivio, como manifestacin de la justicia divina? Habra llorado,
sospechando la perdicin de su alma? O ms bien exultado, confiando en la resurreccin
de la carne? Resolvi que la perplejidad se habra anticipado a todas las reacciones
posibles:
No me ir a decir que...?
Desgraciadamente, hijo, descansa en el seno del Seor desde hace apenas una
semana. Ya le haban comunicado tu regreso, y muri lamentando no poder volver a
abrazarte por tan poco. Chasque la lengua, sin encontrar una leccin provechosa en
aquel azar funesto. Al parecer, luchaba desde hace aos contra un cncer. Y muri
cristianamente, despus de recibir los sacramentos, rodeado de sus seres queridos.
Su hijo, en cambio, slo haba recibido el sacramento del plomo, rodeado de
soledad y devastacin; tampoco aqu pudo encontrar Antonio ninguna leccin provechosa,
pero l no era perito en teologas.
Gracias, pter. Que Dios se apiade de su almadijo.
Si te encuentras con fuerzas, podemos rezarle un responso mientras paseamos por
cubierta.
Accedi dcilmente. A estribor, alumbrado por miradas de luces, se recortaba el
perfil de Estambul, erizado de minaretes y cpulas bizantinas que disfrazaban su
cochambre de zoco o baratillo. El mar tena una textura oleaginosa, viscosa, acaso
putrescente, como de sentina donde se desaguaban los pecados de medio mundo.
Apoyado en la baranda del Semramis, mientras los rezos del capelln se sucedan
en una salmodia ininteligible, Antonio se sinti entonces ms a gusto que nunca dentro de
la identidad que haba usurpado: ahora Mendoza tambin era, como l lo haba sido desde
su nacimiento, un hurfano sin deudas de sangre; y esta orfandad recin adquirida lo nutra,
paradjicamente, de un vigor renovado, como si la culebra que acababa de despertar del
letargo y cambiar de camisa se hubiese al fin acomodado a su nuevo ser y volviera a reptar
sinuosa, dispuesta a instilar su veneno. Por qu no quedarse para siempre dentro de esa
piel? Mendoza le haba dicho que su madre llevaba muchos aos muerta, matada quiz a
disgustos por el padre desaprensivo y putero; le haba hablado tambin de una hermana
afincada en San Sebastin, a la que sin embargo slo vea de guindas a brevas y que con un
poco de suerte no advertira el cambiazo; y le haba hablado obsesivamente, desde luego, de
su novia Amparo, su acicate y consuelo desde que, trece aos atrs, se alistara en la
Divisin Azul. Pero qu novia espera durante trece aos?
Camaradas! grit un guripa desde la escotilla de popa. El capitn Palacios
nos convoca a una reunin en el comedor! Slo para divisionarios. Tripulacin y

delegaciones abstenerse!
El capitn Teodoro Palacios era uno de los oficiales que, como Mendoza, haba
mantenido con su arrojo y presencia de nimo la moral de la tropa, evitando su
sometimiento a las asechanzas comunistas; tambin era uno de los oficiales a los que
Antonio haba seguido ms de cerca, a travs de su xodo por los campos ms remotos,
durante su etapa oprobiosa como informante. En la cubierta se organiz un revuelo como
de zafarrancho.
Anda, Gabriel, ve. Yo seguir rezando por tu padre lo exhort el capelln.
Ante la puerta del comedor se haba apostado un guripa de la ms estricta confianza
del capitn Palacios, con la encomienda de vetar el paso a quien no fuera divisionario.
Dentro, se respiraba un aire tumultuario y expectante, como de juramentados que se
disponen a sellar un pacto de sangre. All estaban los que en la noche sin luz del cautiverio
jams haban declinado en su bravura ni claudicado ante sus carceleros; y estaban tambin
los que, apretados por la inanicin y las calamidades, haban sucumbido y ahora agachaban
la cabeza, abatidos por el pesar y el remordimiento. Unos y otros fumaban como corachas,
desquitndose de los aos en que no haban podido probar el tabaco. El humo se adensaba
sobre el techo, como una niebla de la conciencia.
Camaradas! exclam el capitn Palacios, trepando con esfuerzo a una de las
mesas. Silencio, por favor!
Era un hombre de frente plida y despejada, con el cabello muy pegado al crneo y
peinado hacia atrs, resaltando su calavera. Las hambrunas y enfermedades lo haban
convertido casi en un esqueleto ambulante, pero no haban logrado quebrantar su temple.
Amain la zambra entre el auditorio, que se aprest a escuchar sus palabras. A la
vera de Antonio se haba sentado, tal vez buscando la complicidad de los renegados,
Faustino Vidal, el guripa de los prpados pelados y los labios abultados por la cretinez que
lo haba atendido en la enfermera de Borovichi y conoca su verdadera identidad.
A ver qu machadas nos suelta ahora ste murmur, mezquino.
El capitn Palacios apenas tena fuelle para respirar; y todo su discurso estuvo
acechado por la sombra del ahogo, que nimbaba sus palabras de emocin: Todos hemos
sufrido mucho, camaradas comenz. Seguramente unos ms que otros; pero qu
sentido tiene ahora entablar una competicin de sufrimientos? Cada uno sabe, en su fuero
interno, hasta dnde tuvo valor para sufrir; y Dios, que tambin lo sabe, podr juzgarnos. A
los dems slo nos corresponde perdonarnos mutuamente, echando en saco roto todas las
miserias que en estos aos hayamos cometido, que seguramente sern muchas. Todos
nuestros delitos y nuestras manchas, nuestras cobardas y desmayos fueron producto de
unas circunstancias deplorables. Si algo sucedi entre nosotros, debe quedar desde este
preciso instante perdonado y olvidado y nadie tiene por qu saberlo. Hizo una pausa,
buscando la unnime anuencia de su auditorio.
Volvemos hoy a Espaa, donde a todos nos esperan como a hroes. Si hubo algunos
que fueron flacos de corazn, que no soportaron los sacrificios o pretendieron minar nuestra
resolucin, tambin es verdad que se arrepintieron al final y pudieron regresar a su patria.
Aunque Palacios no lo miraba, Antonio interpret, acaso arrogndose un
protagonismo excesivo, que aquellas palabras iban especialmente dirigidas a l. Slo por
haber tomado esa difcil decisin merecen nuestro aplauso y respeto. A Espaa volvemos
con la conciencia tranquila y unidos como una pia. Y aquel que intente, por afn de lucro
o por rencillas egostas, echar tierra o desprestigiar a alguno de sus camaradas, ser
considerado un perjuro y despreciado por todos los dems. Os exijo que ahora mismo

empeis vuestra palabra en que jams saldr de vuestros labios una acusacin contra
ninguno de los que hoy estamos siendo repatriados. Todos entraremos en Espaa con la
cabeza bien alta! Arriba Espaa!
Aplaudieron a Palacios con una ovacin cerrada y respondieron a su apostrofe con
una sola garganta enardecida. Se reanud la bulla, en un ambiente de parabienes y brindis
del que tambin participaban, con el gozo redoblado de quienes acaban de ser absueltos, los
divisionarios que unos minutos antes se refugiaban, avergonzados, en el abatimiento.
Vidal lo golpe con el codo, confianzudo:
Qu te ha parecido? Con la cabeza bien alta! Y eso nos incluye a todos, tambin
a m y a ti... alfrez Mendoza.
Antonio lo odi minuciosamente, con odio qumicamente puro, cristalizado como
una sal alcalina. Pero las culebras saben mimetizarse: Por supuesto que s, Vidal, con la
cabeza bien alta dijo, y pregunt, muy untuosamente: Y t por dnde pasears la
cabeza, si puede saberse?
Pues por mi pueblo de siempre: all me nacieron y all habr de morir, si Dios
quiere respondi bobalicn. A ver si ahora, que me habr vuelto famoso, consigo una
buena moza que me cuide en la vejez.
Subieron a la cubierta, empujados por los otros guripas que jaleaban al capitn
Palacios. La noche turca traa un aroma de serrallos y emboscadas.
Y cmo se llama tu pueblo?
Arquillinos se llama. Un pueblico muy pequeo de la provincia de Zamora, en la
Tierra del Pan. Aunque pan siempre hemos tenido poco, no te creas! Ri, desentendido
de los pensamientos turbios de Antonio. En cambio, por San Isidro tenemos unas fiestas
que no se las salta un gitano. Mira a ver si te quieres apuntar! Aunque ya me imagino que,
siendo de Madrid, las vuestras sern mejores.
Antonio se mir en la mar oleaginosa, donde arda su odio. Luego se ri
despreocupadamente, buscando en vano la luna que rielaba, segn el poema de Espronceda
que le haban enseado en el hospicio.
Hombre, ms grandes seguro. Pero a m las fiestas, como las mujeres, me gustan
chicas. Para ponerlas mirando a Pamplona, quiero decir.
Vidal solt una carcajada majadera o libertina: Pues vente a Arquillinos, que
alguna chica encontrars. Son todas un poco usmias, no te creas, pero por San Isidro se
ponen de buena jera.
Antonio se perda en los dialectismos rurales de Vidal, como seguramente Vidal se
habra perdido en la jerga del hampa que Antonio empleaba antes de marchar a Rusia.
Pero haba decidido no volver a emplearla.
Pues de buena jera las pondremos mirando a Pamplona! dijo, sumndose a las
carcajadas de Vidal, que seguramente pensaba que su invitacin haba cado en saco roto,
como siempre ocurre con los ofrecimientos lanzados a humo de pajas, al calor del
entusiasmo o del vino.
Pero Antonio no conoca el entusiasmo, ni apenas probaba el vino. En el cielo de
barro de Estambul no lucan ni siquiera las estrellas, espantadas por los lililes de los
almudanos. Le habra gustado que, en la noche de San Isidro, tampoco luciesen las
estrellas sobre el cielo de Arquillinos: un cielo como una tapia de adobe o un tmulo sin
epitafio, vaco de Dios, eso es lo que deseaba.
Cuando el Semramis enfil la bocana del puerto de Barcelona, una semana despus,
estall el jbilo. Decenas, tal vez cientos, de balandros, chalupas, lanchas, canoas y toda

suerte de improvisadas embarcaciones salieron a su encuentro, haciendo sonar bocinas,


silbatos, chirimas, mientras dos Junkers del ejrcito trazaban piruetas en el cielo,
sumndose a la celebracin. El sol que ya empezaba a declinar pareca haberse quedado
quieto, como cuando la trompeta de Josu, y cabrilleaba en el agua de la drsena, mientras
los repatriados se agolpaban en la baranda de cubierta, ondeando sus pauelos, tratando de
distinguir a sus familiares entre la multitud que se agolpaba en el muelle y se desbordaba
por toda la parte baja de las Ramblas y los alrededores de la Merced, llegando su mancha
hasta la montaa de Montjuich. En la estacin martima se lanzaban cohetes y se
enarbolaban banderas y pancartas, y resonaban en los altavoces los acordes del Cara al sol,
a los que la multitud puso enseguida letra, brazo en alto, como los propios repatriados, que
ya no podan distinguir a nadie, porque las lgrimas les obstruan la visin: Cara al sol
con la camisa nueva
que t bordaste en rojo ayer,
me hallar la muerte si me lleva
y no te vuelvo a ver.
Volvan con camisas viejas y zurcidas de remiendos, pero la muerte, finalmente, no
los haba llevado, como a tantos otros que hacan guardia sobre los luceros, impasible el
ademn, esperando la resurreccin de la carne que haba predicado Mendoza. Cuando el
barco dej atrs la escollera y se acerc al muelle, la marea humana se arracim
peligrosamente en los malecones, en un movimiento incontenible, y su gritero se fundi
con las sirenas del Semramis, que ya atracaba por la banda de estribor. Algunos
impacientes o audaces trepaban al barco, aferrndose a las escalas que los repatriados les
lanzaban desde la bordado aprovechando las sogas de amarre; y entre los ms
impresionables menudeaban los desmayos y las taquicardias cuando por fin lograban
reconocer al ser querido que durante ms de una dcada haban credo muerto. Repicaban
las campanas de todas las iglesias de Barcelona, en un descalabro de bronce, y el delirio
colectivo se desbord por completo cuando desde el muelle por fin se tendi la pasarela que
habra de servir a las autoridades presentes en el puerto, encabezadas por el general Muoz
Grandes, para recibir a los repatriados. A empujones, forcejeando con los que queran bajar,
los que suban entablaron formidable tumulto de abrazos y llantos, mientras algunos
divisionarios que haban logrado saltar al muelle se arrojaban frenticos al suelo, para besar
tierra espaola. Los altavoces escupan la voz de un locutor, tal vez Matas Prats, que
vibraba con aquel hormiguero humano, en el que ya las madres envejecidas podan palpar a
los hijos resucitados, y las novias mustias de ausencia los cubran de besos en las mejillas
escareadas por el fro, y los padres los abrazaban hasta estrujarlos, refugiando las lgrimas
viriles sobre sus hombros huesudos. Zarandeado por unos y otros, aturdido por unos y
otros, hurfano de unos y otros, Antonio trat de alcanzar los soportales del muelle, para
escabullirse despus entre el gento. Crey escuchar una voz femenina entre el zumbido de
sus odos:
Gabi! Gabi! Estamos aqu.
No volvi el rostro y apret el paso, en la esperanza de que pronto la muchedumbre
se lo tragase; pero entonces una mano fornida lo agarr del jersey, obligndolo a detenerse.
Gabi, amigo! Siempre supe que los rojos no podran contigo!
Era un hombre de su misma edad, si acaso unos pocos aos mayor, pero que quiz
pesase el doble que l; y sin embargo, no estaba del todo gordo, aunque en su cintura ya

abultase la barriga. Antonio repar en la mancha prpura que invada el lado izquierdo de
su cara, una mancha del tamao de un puo, de contornos accidentados como un fiordo,
que le naca en el rabillo del ojo y se extenda hasta la mandbula, cubrindole la mitad de
la mejilla.
Es que ya no me reconoces, o qu? le pregunt, muy venialmente ofendido.
Por supuesto que lo reconoca. Se habra echado quince kilos encima, y su gesto era
ms jovial que el de antao, pero aquella mancha, que era en realidad tejido fibroso mal
cicatrizado, resultado de una herida de metralla, resultaba inconfundible.
Cmo no te voy a reconocer, Pacorris...
Anda, deja que te abrace, campen.
Y lo hizo atolondradamente, igual que doce aos atrs lo haba hecho, pensando que
abrazaba a otro hombre, ante la sede de la Secretara General del Movimiento, en la calle de
Alcal. Luego lo tom de los brazos y lo zarande, apartndolo un poco de s, como si ya la
presbicia le causara los primeros estragos.
S, no hace falta que me lo digas, he engordado bastante se excus Cifuentes
.
Claro que a ti tampoco se te reconoce tan fcilmente con esa barba... Se volvi
hacia la multitud y berre, agitando la mano. Amparo! Ven aqu! Mira a quin le he
echado el anzuelo.
Se abri paso entre el hormiguero humano una mujer de ojos claros y bovinos, muy
delicadamente melanclica, como las vrgenes de los iconos. Pero era ya una virgen tarda,
enmohecida por demasiados aos de espera. Cmo deba actuar ante una novia que guarda
fidelidad durante trece aos? Antes de que pudiera reaccionar, ella ya se haba arrojado
sobre su pecho; y no pudo hacer otra cosa sino abrazarla y besarla en el pelo.
Qu bien hueles dijo, por decir algo.
Amparo ri. Las lgrimas le haban corrido el rmel, dejando sobre sus mejillas dos
churretones negros.
Era tu perfume favorito, recuerdas?
Antonio tendra que aprender a disfrutar del olfato otra vez, despus de no haber
respirado durante tiempo otros olores que las pestilencias del barracn donde se hacinaban
los prisioneros. Llen los pulmones de aquel aroma que, naturalmente, no recordaba.
Naturalmente que s, cmo no lo voy a recordar.
Amparo volvi a abrazarlo, y esta vez tambin Cifuentes se sum a la pifia, en la
que retumbaron los sollozos de ambos, mientras Antonio se esforzaba en vano por sumarse
a ellos. Amparo susurr, antes de que se disolviera el abrazo: Gabi, tu padre...
S, lo s la interrumpi. Me lo dijeron en el barco. Que Dios se apiade de su
alma.
Y ahora, absurdamente, not que las lgrimas, tan remisas hasta entonces, lo
apremiaban tambin a l, tal vez porque la muerte del padre de Mendoza le recordaba la
muerte del hijo, a quien ni Amparo ni Cifuentes lloraran jams. Senta asco de s mismo;
pero se puede vivir sintiendo asco de uno mismo, como otros viven cojos o ciegos o en una
silla de ruedas.
En los ltimos aos haba cambiado mucho, no te creas lo consol Amparo.
Seguro que se haba arrepentido de lo que haba hecho.
O por lo menos haca como que se haba arrepentido terci Cifuentes, menos
condescendiente que la novia de Mendoza. No haba da que faltase a misa, y participaba
en todo tipo de obras de caridad. Tal vez as creyera que tena asegurado un lugar en el

cielo.
Amparo le lanz una mirada amonestadora. Se quedaron por unos instantes sin
saber qu decirse, engullidos por el gritero de la gente y el estruendo de los altavoces, que
repicaban la voz florida de Matas Prats:
La multitud est excitada e impaciente por abrazar a los que hace trece aos
marcharon al frente del Este, fueron capturados por los comunistas y ahora vuelven entre
vtores y aplausos atronadores; ensordecedores, seoras y seores... Vuelven nimbados por
un bosque de banderas y pancartas, docenas, centenares de banderas y pancartas flameando
en el mar de brazos en alto de una multitud que se extiende desde la estacin martima
hasta el hospital del Generalsimo, situado en las inmediaciones del Tibidabo...
Barcelona entera es hoy un hervor patritico, una vibracin emocional
indescriptible!
En la baslica de la Merced se haba anunciado el rezo solemne de una salve en
accin de gracias ante la Virgen, redentora de cautivos; y, para facilitar el traslado a los
repatriados y a sus familiares al lugar, se haban dispuesto varios autocares que esperaban
fuera de la estacin martima. Hacia ellos se dirigieron, en volandas casi de aquel gento
que ya se desparramaba por las Ramblas, impidiendo la circulacin de vehculos. El
conductor del autocar en el que haban montado trataba en vano de salir del atolladero, con
frenazos y sacudiones que los pasajeros celebraban con asustado alborozo, como nios en
una montaa rusa. Cifuentes, que se haba sentado detrs de Antonio y Amparo, se
incorpor para decir:
Siempre que vengo a Barcelona recuerdo el viaje que hice con Gabi, para asistir a
un congreso del S. E. U., all por el ao cuarenta. Te acuerdas? Vinimos en camin,
porque tenas que recoger un cargamento de paos.
Antonio tembl, antes de responder. Tom de la mano a Amparo, esperando que sus
dedos mutilados provocaran en ella alguna reaccin que permitiera cambiar el rumbo de la
conversacin. Pero Amparo callaba, mordindose el llanto.
Venga, Gabi, no me digas que no te acuerdas tan bien como yo... Haba cado una
nevada de apa insisti Cifuentes, jacarandoso.
Te refieres a cuando se estropearon los frenos... arriesg.
Equilicu! lo celebr Cifuentes. Veo que conservas intacta la memoria.
Joder, no he pasado ms miedo en mi vida! Y el to, aqu donde lo tienes, en lugar de meter
la primera, iba en tercera todo el tiempo...
Amparo se esforz por sonrer, mientras Antonio le apretaba la mano y repeta la
leccin que Mendoza le haba dado, conduciendo por el camino sinuoso que llevaba desde
las minas de carbn al campo de Borovichi:
Eso es lo que los legos no sabis: pero la primera marcha hace que las ruedas se
aferren ms al piso; y si el piso est nevado, el riesgo de que resbalen es mayor.
Ya, ya, eso me decas. Pero el miedo que pas yo entonces no me lo quita nadie.
Madre ma del amor hermoso!
Cifuentes manote en un aspaviento muy expresivo y se afloj el nudo de la
corbata.
Antonio lo recordaba menos festivo y dicharachero, pero tal vez estuviese
sobreaguando, por aliviar las tensiones del reencuentro. Amparo, en cambio, careca de
tales recursos, y finalmente no pudo contener el llanto.
Eh, Amparo, no me llores la anim Antonio, ayudndola a enjugarse las
lgrimas con un pauelo impregnado de su perfume. Hoy es un da para rer.

Han sido tantos aos de tortura, Gabi... trat de explicarse. Porque la peor
tortura del mundo es no saber: la duda, la incertidumbre de no saber qu haba sido de ti.
Levantarse cada da sin saber si estabas vivo o muerto, o si estabas vivo pero ese
mismo da moriras. Ha sido algo horroroso.
Antonio termin de secarle las lgrimas y se guard su pauelo en prenda. Se sinti
miserable, mientras repeta la encomienda que Mendoza le haba hecho, cuando se fugaron
del Sumidero del Diablo:
Pues que sepas que no pas un solo da sin que pensara en ti, Amparo. Cuando
soportaba hambrunas y penalidades era porque tu recuerdo me inspiraba el valor para
hacerlo.
No se atrevi, en cambio, a afirmar que deseaba envejecer a su lado y tener con ella
un montn de hijos, como Mendoza haba afirmado entonces, porque se le antoj una
falsedad demasiado chirriante, incluso para un impostor como l, y tambin porque Amparo
mostr ciertos sntomas de agobio ante aquel papel inspirador que Antonio acababa de
asignarle. Llegaron a la baslica de la Merced con bastante retraso sobre el horario previsto;
y an tuvieron que esperar durante un par de horas ms por las autoridades, que finalmente
no llegaron, atrapadas por el atasco o ms bien reticentes a significarse en exceso en los
actos de recepcin de los divisionarios, que a fin de cuentas eran reliquias de un tiempo
periclitado, testimonios vivientes de ideales desaforados o quimricos que el pragmatismo
de hogao prefera relegar a un desvn de incuria. Al acabar la ceremonia fueron paseando
hasta la estacin de Francia, donde se haba dispuesto un tren para transportar a todos los
liberados y familiares que residieran en Madrid, o en las localidades ubicadas a lo largo del
trayecto. Despus de una semana de travesa y de once aos de encierro, Antonio disfrutaba
de aquel modesto placer del paseo como de una expedicin a un planeta recin descubierto.
La tarde tena una temperatura dominical, luminosa como una vasija de vidrio, sofocante de
humedad y mujero.
Ya habrs comprobado que Franco no quiere saber nada de la Divisin Azul
coment Cifuentes, devorado por el desengao poltico, como doce aos atrs. Ni asiste a
vuestro recibimiento, ni se molesta en transmitir un mensaje a travs de sus ministros, ni
nada de nada. Es el gran ausente.
Mucho ms que la ausencia de Franco le interesaba a Antonio el trfago de la calle,
los cafs crujientes de cscaras de gambas, las merceras y tiendas de ultramarinos, como
despensas de Marco Polo, las mujeres como garzas que discurran en sentido contrario,
caminando con las caderas, o utilizndolas como contrapeso en la marcha; hubiera deseado
volverse, para ponderar sus culos empaquetados por la falda o soltarles un cachete en las
nalgas, pero tena que atenerse a su papel.
Que le den por culo a Franco, Pacorris dijo, con asociacin algo elemental.
El muy cabrn habr ledo como hemos ledo todos las crnicas de Torcuata Luca
de Tena en el ABC, contando las burradas que os hicieron los comunistas. Tendra que
besar el suelo por el que pisis.
Luca de Tena era uno de los periodistas que haban subido en Estambul al
Semramis, donde se haba dedicado a entrevistar a los liberados. Pero una crnica no
bastaba para cartografiar aquellas geografas del espanto, dichosamente abolidas.
Dejemos ese tema dijo Antonio, cruzando con Cifuentes una mirada atribulada
. Prefiero que hablemos de vosotros. Contadme qu habis hecho en este tiempo.
Entraron en la estacin de Francia a travs de las arcadas de su fachada principal,
como bostezos modernistas; en el vestbulo haba una aglomeracin catica de gentes en

trasiego, el paraso de los mangantes y los arrimones. Antonio sinti nostalgia de su antiguo
oficio.
Pues ya me dirs por dnde quieres que empecemos dijo Cifuentes, lanzando
una mirada fugaz, subrepticia, tal vez culpable, a Amparo.
A ver, por ejemplo: t, Pacorris Antonio fingi que aquella mirada le haba
pasado inadvertida, espero que hayas acabado de una puetera vez la carrera de
medicina, no? Ya no ha habido ms guerras que te sirvan de excusa...
Cifuentes se ri gustosamente:
Menos choteo, eh! Acabada est, gracias a Dios.
Y me especialic en ginecologa.
Vaya, s que eres listo t! brome Antonio. Por un segundo pens que la
alusin pudiera resultar ofensiva a Amparo, pero comprob que no era mujer mojigata, por
lo que abund en la sicalipsis: Se te deja un rato solo y tiras al monte.
Consegu hacerme un huequito en el departamento de la facultad y en el hospital
de San Carlos. Pero el hospital van a cerrarlo pronto y a trasladarse a unos terrenos de
Moncloa; y en el departamento no me quieren porque no soy adicto al Rgimen, as que
estoy preparando oposiciones a ctedra para la Universidad de Valladolid.
Cifuentes no pareca demasiado contrariado; o la contrariedad de la pretericin
quiz se hubiese convertido en una rutina, con el paso de los aos y las sucesivas aperturas
del Rgimen, que tambin estaba en pleno deshielo, como los rusos.
No me fastidies que vas a dejarnos! se exalt Antonio. T qu dices a eso,
Amparo?
No se haba ruborizado con las alusiones sicalpticas, pero en cambio esta
inquisicin somera de Antonio la descabalaba extraamente: Hombre, Valladolid est a
tiro de piedra dijo, apocada. Podemos seguir vindonos.
Antonio pens que en ese plural haba una cierta ambigedad, pues no se
especificaba quines permaneceran en Madrid y quines marcharan a Valladolid.
Cifuentes se haba adelantado, para indagar el andn donde aguardaba el tren de los
divisionarios. No le arredr quedarse a solas con Amparo, seal de que cada vez se
adaptaba mejor a su papel (o de que Amparo le importaba un ardite): Y t, Amparo?
En qu andas metida? le pregunt.
Pues aqu, luchando se encogi de hombros, irresuelta. Tengo a mi madre
muy pachuchina, y sigo viviendo con ella en Aravaca.
Aravaca era el lugar idneo para mantener una virginidad en salmuera. Volvi a
preguntar:
Y qu tal por la Seccin Femenina?
Aqu Amparo esboz un mohn de disgusto y movi la mano, como si borrara o
negara algo. Busc la complicidad de Cifuentes, que ya haba regresado de su exploracin.
La Seccin Femenina la dej, Gabi. Pacorris tambin se ha salido de la Falange.
Ya nada es lo que era, se han convertido en lacayos y aprovechateguis.
Cifuentes asinti, con ganas de meter baza. Pero Antonio se anticip, mientras se
dirigan al andn:
Y ests trabajando en algn sitio?
Pacorris me consigui un empleo de enfermera en el hospital de San Carlos, pero
si se marcha no s yo si podr mantenerlo.
En el andn unas mozas viejas de la Seccin Femenina agasajaban a los repatriados
con tabaco, chocolate, turrones y alguna propinilla que Antonio no acept, por pundonor.

Pens que tal vez fueran las mismas que trece aos atrs despidieron la primera leva
de la Divisin Azul y se dejaron besar y tocar el culo por los divisionarios; no saba si con
el tiempo se habran convertido en lacayas y aprovechateguis, pero el culo, desde luego, se
les haba puesto catastrfico, pese a la faja. En el andn haban aparecido unos agentes de la
polica armada que impedan a los repatriados subir al tren. Se organiz una fenomenal
tremolina.
Sern... dijo Cifuentes, y se mordi la invectiva. Ahora resulta que han
cancelado el viaje.
Cmo? pregunt Amparo, todava sin comprender.
La estupefaccin inicial de los repatriados y sus familiares se encrespaba de
palabras gruesas; el altercado pareca inminente. Cifuentes voce, soliviantado: Aqu lo
que pasa es que no hay cojones para que Madrid reciba como se merecen a unos valientes
que han vestido el uniforme del Tercer Reich! Y arriesg todava ms: Qu pasa?
Que el precio de los pactos con Estados Unidos y de la entrada en la ONU
son los divisionarios? A la mierda con toda esa bazofia!
Unos burcratas de la Delegacin Nacional de Excombatientes parlamentaban con
las familias ofendidas por la cancelacin del viaje; al parecer, haban conseguido que
compensasen la vejacin, distribuyndolos por diversas pensiones de la ciudad y aceptando
que se cargara la factura a la Delegacin.
Nosotros no somos unos muertos de hambre que necesitemos vuestra limosna!
segua vociferando Cifuentes.
Antonio trat de apaciguarlo:
Si no la necesitamos, da igual. Por lo menos que se jodan y apoquinen. Pdeles un
par de habitaciones.
Todava sulfurado, Cifuentes accedi a la peticin de Antonio. Les adjudicaron una
pensin en el Barrio Gtico, frente a la iglesia del Pi, al costado de las Ramblas. Cenaron
frugalmente en una tasca gargajosa de charnegos y aldonzas, y Antonio pidi pronto
retirarse a la pensin, pretextando cansancio (pero, aunque era un pretexto para evitar
conversaciones de sobremesa embarazosas, en verdad estaba rendido). Se repartieron las
habitaciones, dejando para Amparo la que tena mejores vistas. Antonio se pregunt si de
veras Mendoza jams la habra catado, o si en defecto de Mendoza no la habra catado
algn otro hombre; y busc en su rostro, un poco pnfilo o cohibido, la respuesta, mas sin
resultado. Le dio un beso casto de buenas noches en la frente, ms bien un sculo
descomprometido.
Amparo ha sufrido ms de lo que te imaginas, Gabi le dijo luego Cifuentes,
cuando ya se hallaban en su cuarto, mientras Antonio probaba el mullido de las camas que,
aunque tenan los colchones apelmazados y sin orear, le parecieron camas de emperador, en
comparacin con las literas de los barracones. T piensa que en el ao 43
nos comunicaron tu muerte en combate, con una carta firmada por el general
Esteban Infantes, nada menos. Luego recibimos, algunos aos ms tarde, noticias de que tal
vez siguieses vivo, a raz de la liberacin de algunos prisioneros alemanes con los que
coincidiste en el campo. Desde entonces, Amparo ha vivido en vilo. Hizo una pausa y
aadi enfticamente: Hemos vivido en vilo.
Me lo imagino, Pacorris, me lo imagino.
Cifuentes haba corrido las cortinas y encendido una lmpara de mesilla que
derramaba un corro de luz ambarina. Se empez a desvestir sin melindres, mostrando su
corpachn velloso, algo rollizo en la cintura; aunque ya no cojeaba, su pantorrilla derecha

segua zurcida por los costurones causados por la metralla. Solt a bocajarro: Pero aqu
la clave es la siguiente: t sigues sintiendo lo mismo por Amparo?
Aquel modo tan expeditivo de preguntar lo llenaba de zozobra. Antonio repar en
que la mancha de la cara le palpitaba como un corazn autnomo, expectante ante su
respuesta.
Hombre, yo creo que s dijo, nadando entre dos aguas. Trece aos llevo
pensando en ella. Pero trece aos no pasan en balde para nadie. Ahora lo que tengo que
hacer es tomar contacto con la realidad, reanudar mi relacin con ella y luego decidir.
Cifuentes se meti en calzoncillos en la cama. Antonio tambin empez a
desnudarse, avergonzado de mostrar su cuerpo enteco y temeroso de que hubiese alguna
circunstancia anatmica de Mendoza la pelambre del pecho, algn antojo o lunar que
Cifuentes recordara y echase en falta. Pero Cifuentes era muy macho y no miraba su
desnudez.
Trece aos no pasan en balde para nadie, desde luego murmur, en un tono
compungido y como pesaroso de no poder o no atreverse a ser ms explcito. Call por un
instante y luego recuper la locuacidad: T ahora lo que tienes que hacer es empezar
cuanto antes la vida cotidiana. Piensas acabar la carrera?
Antonio se apresur a responder, mientras se meta en la cama: Ni loco, amigo.
Cada cosa tiene su tiempo y yo ya estoy muy viejo para estudiar.
Veremos si puedo con el negocio de los transportes de mi padre. Si es que me lo ha
dejado en herencia, claro.
Pues me parece una decisin muy inteligente. Cifuentes alarg un brazo y
apag la lmpara de la mesilla. El caso es que vuelvas pronto a tus obligaciones
cotidianas: eso te har mucho bien, y en unos pocos meses te habrs aclarado.
Mientras hablaban en la oscuridad, Antonio tuvo la impresin paradjica,
quimrica, seguramente grotesca de estar departiendo con un viejo amigo reencontrado.
S, Pacorris, tengo ganas de dejar atrs el pasado... suspir.
Fuimos unos ilusos dijo l, con una voz rumorosa de recuerdos. Pensbamos
que bamos a salvar a Europa de la mierda corrompida de las democracias y el comunismo.
Le sigui la corriente:
Muchas veces me he preguntado si aquello mereci la pena.
Cifuentes se removi en la cama, como si los muelles del somier le oprimieran
alguna zona blanda de su alma.
Yo tambin lo he hecho, Gabi. Y al final me he dicho: s, s mereci la pena.
Aunque no venciramos, la guerra mereci la pena, porque all estaba la vida
verdadera.
Haba espantado los pensamientos funestos: Hay algo que nunca nos podrn
quitar los cobardes y los medradores. Es la camaradera. La camaradera, Gabi, que es lo
ms hermoso que despert la guerra. Aunque slo sea por eso mereci la pena luchar.
Antonio temi que aquel rapto sentimental se ramificase en confidencias sobre el
tiempo compartido en el frente ruso con Mendoza que lo delatasen. Para evitarlo, azuz la
pasin poltica frustrada de Cifuentes:
Por eso tal vez... porque, por lo dems, fue un completo desastre. Mejor hubiera
sido que nos hubisemos dedicado a hacer aqu la revolucin interna, en lugar de
quemarnos en aquel infierno. As les hicimos el caldo gordo a los aprovechateguis, que
queran destruir a la juventud revolucionaria de la Falange, envindola lejos, cuanto ms
lejos mejor.

Eso, eso, y que los rojos les hicieran en Rusia el trabajo sucio que ellos no se
atrevan a hacer en Espaa se encabrit Cifuentes. Les asustbamos, Gabi, les asustaba
aquella generacin entusiasta que podra haber salvado Espaa de la miseria y de la
podredumbre, y metido en la crcel a todos los logreros, tecncratas, capitalistas y meapilas
que ahora chupan del bote. Y Rusia les vino de perlas: muchos se quedaron all para
siempre, seguramente los mejores; y los que conseguimos volver estbamos ya para el
arrastre. Nos pusieron cuatro medallas, nos dedicaron cuatro misas y se repartieron el
momio.
Se sumi en un mutismo desesperanzado. Antonio trat de animarlo: Algo
salvable habr sobrevivido...
Puafff... Si por lo menos hubiera diez justos, esto todava se podra salvar. Pero
Espaa se ha convertido en el paraso de los burcratas, los sindicalistas sumisos y los
profesionales de la rapia. La Falange parece un circo de animales capados y amaestrados;
y de lo que ha florecido fuera de la Falange, o de sus migajas, no te quiero ni contar: los
chuppteros de la democracia cristiana, los chupacirios proyanquis... Morralla!
Lo dijo en un tono exasperado, casi virulento. Antonio contemporiz: Bueno,
nunca se sabe. A grandes males, grandes remedios. Quin te dice que de lo malo no sale al
final algo bueno.
Cifuentes resopl, escptico. Ahora su voz se haba teido de noche, su voz naca de
la misma noche, primognita de las tinieblas:
No, no te equivoques, Gabi. De algo que est mal nunca se puede sacar un bien.
Recuerdas cuando lemos a Shakespeare? Antonio, que no haba ledo ms que
peridicos en su vida, se estremeci y solt un gruido confuso de asentimiento. Fjate
en Macbeth: pens que entre l y la corona de Escocia no haba ms obstculo que el
cuerpo durmiente de Duncan. Y decidi matarlo, creyendo que as lograra alcanzar un
mayor bien. Pero la vida es una unidad, el ser humano acaba siempre pagando el precio de
las consecuencias de sus actos malos. Y lo mismo les ocurre a las sociedades y a las
naciones. No, Gabi, haciendo un mal jams se puede alcanzar el bien. El mal siempre te
atrapa, es como el hombre que est encerrado en una habitacin y piensa que, destrozando
la puerta, ser libre al fin. Pero destroza la puerta y se encuentra en una habitacin todava
ms pequea.
Y cuanto ms mal hace, cuantas ms puertas destroza, ms se estrecha la habitacin,
hasta que muere ahogado. Esto ya no tiene remedio.
Cifuentes hablaba de Espaa, pero Antonio no pudo evitar aplicarse aquella
enseanza a s mismo, a la loca y seguramente suicida aventura que ahora iniciaba.
Exorciz sus miedos mullendo la almohada: Dios dir, Pacorris. Ahora ser mejor que
tratemos de dormir.
Pero la respiracin de Cifuentes no pareca soolienta, ni siquiera cansada, sino
agitada por una zozobra que no se atreva a manifestar. Antonio pens que esa respiracin
se infiltraba en las paredes y corra a refugiarse en la respiracin de Amparo, a la que
tambin imaginaba insomne.
Buenas noches, Gabi. Por cierto, tengo entendido que en tu familia han estado
esperando tu regreso para hacer la testamentara de tu padre. Creo que os vais a juntar en la
notara la semana que viene. As saldrs de dudas y sabrs si te ha dejado en herencia el
negocio de los transportes. No se recat de execrar al difunto: Por lo menos, le dars
un uso mejor que l.
Eso ni lo dudes, amigo.

Pero el mismo Antonio, mientras escuchaba la respiracin atribulada de Cifuentes,


navegaba en un mar de dudas. Un mar abisal, serpenteante de sargazos, acechado por
faunas viscosas y carnvoras.
A Amparo le dola el silencio de Gabi, los silencios de Gabi, que no quera contar
nada de lo que haba vivido durante su cautiverio en Rusia, y tampoco preguntar por lo que
haba sido la vida de ella durante todos aquellos aos, como si el silencio pudiera restaar
las heridas que se haban abierto desde entonces. Comprenda que Gabi an estaba
convaleciente de una experiencia destructora hasta ms all de lo concebible; pero deseaba
ayudarlo a sobrellevarla, a digerirla, a curarla, siquiera en sus secuelas ms desgarradoras.
Y al mismo tiempo, quera porque en toda verdadera transferencia espiritual tiene
que haber algo de fluencia recproca explicarle cmo la incertidumbre la haba ido
erosionando durante todo aquel tiempo, hasta aniquilarla; y cmo la espera sin esperanza se
haba ido convirtiendo en un pramo enloquecedor, en el que hasta la alegra ms
insospechada y trivial estaba vedada; y cmo, cuando esa alegra se saltaba la veda,
enseguida se haca remordimiento desgarrador, un infierno de la conciencia en el que,
inevitablemente, pensaba que mientras ella se diverta aunque fuera sin pretenderlo,
Gabi estara sufriendo tormentos sin tasa. Le habra gustado explicarle esta congoja
cotidiana que haba durado trece aos inacabables, con sus noches lentsimas como
destilaciones de un alambique, con sus das amargos como aceite de ricino; y que, del
intercambio de confidencias, hubiese renacido el amor que hubo entre ellos, el amor que se
haba quedado atrapado entre las zarzas. Incluso habra preferido su protesta a su silencio;
habra preferido su reproche a esa especie de hermtico laconismo en el que Gabi siempre
se refugiaba cuando ella trataba de inventariar aquellos aos, en los que tantas veces se
haba sentido atrozmente sola, y sin embargo an segua amndolo; en los que tantas veces
haba deseado morir, mientras se pudran su virtud y su cuerpo, y sin embargo an segua
amndolo; en los que le haba ofrendado cada instante de desaliento, cada tentacin
rechazada, cada placer reprimido y cada deseo rehusado, y sin embargo an segua
amndolo. Y tambin confesarle que, en algn lugar inconcreto de esa espera sin esperanza,
en alguna noche de insomnio o de fiebre, en algn da de desmayo o hasto, haba dejado de
amarlo. Pero, aunque hubiese dejado de amarlo, no haba muerto su amor; y si Gabi quera,
podra volver a amarlo, porque su amor estaba dispuesto a reanudar sus compromisos. Pero
haca falta que l quisiera.
No haba dejado de llamarla todos los das, ciertamente. Y tambin era cierto que
casi todos los das le haba pedido que lo visitara en la casa familiar de la calle de Claudio
Coello, que tras la muerte de sus padres era ms bien un casern inhspito, atestado de
recuerdos punzantes o enojosos, en el que Gabi todava no haba conseguido encajar, en el
que todava no haba aprendido a desenvolverse, como un nio que desconoce el
funcionamiento de las cosas ms elementales, como un anciano que ha olvidado los hbitos
de su juventud. Gabi le peda que lo acompaara a hacer los recados ms ftiles o los
trmites ms aburridos, y ella lo haca con gusto, o siquiera con abnegada diligencia; pero
en cuanto le propona que hablasen de aquellos continentes oscuros del pasado, Gabi se
cerraba en banda, hermtico como un molusco que prefiere lamerse las llagas encerrado en
su concha. Tambin le haba propuesto que saliesen a divertirse con los amigos, a
restaurantes o al campo, pero l siempre se desmarcaba, alegando que an no estaba
preparado para enfrentarse con el mundo, que an necesitaba tiempo para asimilar una

nueva vida a la que haba renunciado ya, tiempo para encontrarse a s mismo, entre los
aicos que se haba trado de Rusia. A cada negativa o subterfugio, Amparo senta que su
amor expectante, dispuesto a entregarse otra vez a su antiguo dueo, se resenta ms y ms;
pero, resentido y todo, estaba dispuesto a aguantar. S, aguantara cuanto fuese preciso.
Gabi le haba pedido que lo acompaara a la notara donde su padre haba otorgado
testamento. Admita que el reencuentro con primos, sobrinos, hermana y dems familia era
un trago para l, despus de tantos aos de ausencia, y que su compaa le resultara
confortadora; pero no entenda qu poda pintar ella en una reunin que no era de
naturaleza estrictamente familiar, sino ms bien jurdica y hasta litigiosa, si la testamentara
resultaba conflictiva. Le haba expuesto sus reparos, pero Gabi haba insistido hasta casi
incurrir en el melodrama, y Amparo haba finalmente transigido. Todo fuera para que su
amor extraviado recuperara a su antiguo dueo.
Te estaba esperando desde haca rato la salud l, nada ms abrirle la puerta.
Pasa, pasa, ests en tu casa.
Pero Antonio saba que no era cierto. No haba sido su casa antes de que Mendoza
partiera a Rusia, porque ambos haban seguido viviendo con sus respectivas familias (y
tambin porque ambos haban decidido postergar hasta el tlamo ciertas efusiones), y no
iba a serlo ahora, cuando Antonio haba decidido que nunca la llevara al tlamo: no slo
porque Amparo no le gustase, sino porque sustituir a Mendoza tambin en el himeneo se le
antojaba una canallada demasiado cnica, incluso para un hombre sin escrpulos morales
como l.
Esprame un segundo, voy a ponerme la chaqueta y la corbata.
Amparo se sent en un sof orejero del saln. Repar en una chapa de latn que
Antonio haba dejado sobre la camilla, de forma elptica y del tamao aproximado de un
huevo.
Eso que ves es el nico recuerdo que me he trado de Rusia dijo con desenfado
Antonio, que ya estaba de vuelta. Y, sentndose a su vera, sobre uno de los brazos del
orejero, le explic: Aqu, en el anverso, figuran el nmero y adscripcin del soldado; y en
el reverso el grupo sanguneo, por si hubiera que hacer alguna transfusin.
El grupo sanguneo de Mendoza era B positivo; al menos en esto eran distintos.
Amparo se cruz de piernas, desinteresada de la chapa o vagamente provocativa,
aunque Antonio no encontraba casi nunca estimulantes sus provocaciones. Tena las rodillas
demasiado picudas para su gusto, y los tobillos demasiado finos. Seguramente a Mendoza
le gustaban las mujeres de tobillo fino y rodilla picuda, pero l era hombre de gustos ms
bastos o plebeyos. Amparo dijo:
Me han llamado los amigos, a ver si consigo sacarte de casa.
Qu amigos? pregunt Antonio.
La indeterminacin de Amparo le permita siempre ampliar sus averiguaciones sin
temor a resultar capcioso o denotar ignorancia. Haban transcurrido, adems, muchos aos,
y los amigos se habran podido diezmar, por razones naturales o de desapego.
Pues, hijo, qu amigos van a ser. Pacorris y todos los de la pandilla. Trataba de
sonar condescendiente, pero se le notaba la irritacin. Todos, Gabi, todos me preguntan
por ti y se mueren de ganas por verte. Podramos quedar con ellos para cenar.
Ms adelante quizs, Amparo se excus, con un mohn atribulado. Ya sabes
que me cuesta mucho salir de noche; luego no consigo quedarme dormido, y nada necesito
ms que una cura de sueo. Adems, ver cmo la gente zampa y se pone hasta arriba es
algo que me lastima, no puedo evitarlo. Demasiados aos pasando hambre, supongo.

Amparo se comi el enfado; tal vez incluso llegase a pensar que tal enfado era fruto
de su egosmo.
Est bien se resign. Pero no puedes estar rechazando constantemente sus
muestras de afecto. Y, con candorosa obstinacin, propuso: Oye, y si nos vamos de
excursin con ellos a Sigenza o a los cigarrales de Toledo, en homenaje a los viejos
tiempos?
Antonio no poda saber que entre los chicos falangistas de las primeras hornadas era
costumbre visitar estos lugares, convertidos en centros de peregrinacin casi religiosa, por
ser los predilectos de Jos Antonio.
No te lo vas a creer, Amparo, pero me da pnico conducir. En esto, al menos,
no menta, pues no saba hacerlo. Creo que me he olvidado.
Esboz un gesto que se pretenda estupefacto, incluso para s mismo. Amparo
resopl, risuea:
Venga, Gabi, eso son aprensiones tuyas. Cmo vas a haberte olvidado, si para ti
conducir es como para otros respirar? Y, recordando que durante los aos de su
cautiverio hasta respirar le habra resultado arduo, cambi de tono: En cualquier caso da
igual. Yo puedo conducir si quieres. Aqu donde me tienes soy una chica topolino!
Y agit las piernas, en seal de exultacin, o como si reprodujera los movimientos
para pisar freno, embrague y acelerador. Sus pantorrillas, demasiado huesudas, tampoco le
gustaban.
Menuda moderna te me has hecho!
Oye, rico, que yo moderna siempre lo fui. Se haca la ofendida, pero Antonio
notaba que estaba consiguiendo llevarla a su terreno. O es que ya no te acuerdas de los
pantalones de cheviot que me pona para ir a clase? Qu nervioso se pona el carcamal de
Anatoma! Y t tampoco es que lo vieras del todo bien!
Antonio se ri del carcamal de Anatoma a quien no tena el gusto de conocer, pero
tambin de la propia Amparo, que estaba demasiado flaca como para que, enfundada en
unos pantalones de cheviot, pudiera poner nervioso a nadie.
Es que siempre fui un poco moro concedi, sin saber a ciencia cierta si
Mendoza habra padecido de celos por Amparo. Oye, y qu te parece si me enseas a
conducir...
quiero decir, si me recuerdas cmo se conduce, hasta que se me quite el miedo?
Seguro que son cuatro das, y luego ya podremos ir a Sigenza y a los cigarrales de Toledo
y adonde haga falta. No pienso permitir que los amigos de la pandilla vean cmo me lleva
y me trae una chica topolino!
Hecho acept Amparo. Pero conste que me sigue pareciendo un disparate.
En cuanto cojas el volante, ya no querrs ms clases.
Le dio una palmada en el muslo, tambin demasiado enteco para su gusto. Brome:
Y en pago por las clases de conduccin...
Salt de un brinco hacia la cmoda, en cuyos cajones guardaba un frasco que
acababa de comprar en una perfumera de la calle de Serrano, despus de hacerle oler a la
dependienta de la tienda el pauelo que le haba quitado a Amparo en Barcelona.
Joy, de Jean Patou. Pars dijo ella, leyendo la etiqueta de su perfume
favorito, que era tambin al parecer el de Mendoza. No me lo puedo creer! Sigues
siendo igual de detallista...
Antonio se encogi de hombros:
Y por qu habra tenido que dejar de serlo?

De camino al notario, Amparo le advirti que la chaqueta le vena muy grande en


los hombros; aunque lo dijo con una suerte de prevencin cohibida, como si le amedrentara
recordarle que las penurias del cautiverio haban disminuido su corpulencia. Pero Antonio
saba bien que, por mucho que engordara (y ya haba empezado a hacerlo), nunca llenara
del todo los trajes de Mendoza, sobre todo en los hombros. En la notara los hicieron pasar
a una sala de espera o antedespacho donde ya se haban formado varios corros de deudos,
allegados y trabajadores de la empresa, mayormente veteranos o en edad de jubilacin; se
respiraba esa atmsfera entre festiva y luctuosa que caracteriza los velatorios, donde las
gentes siempre aprovechan para contarse todo tipo de chismes afectando recato. Cuando
entraron Antonio y Amparo, los corros se disolvieron y se hizo un silencio mohno, como si
el muerto del velatorio acabara de levantarse del atad. Esta era la reaccin infalible, entre
reverencial y caritativa, que provocaban las apariciones pblicas de Antonio, a quien todos
trataban con una deferencia exquisita, o casi temerosa, como trataran a un resucitado que
vuelve a reclamar sus derechos, cuando todos le hacan penando sus culpas sin remisin en
el infierno. Antonio no tard en descubrir que tal actitud beneficiaba extraordinariamente su
impostura, pues lo exoneraba de fingimientos agotadores: siempre eran los otros quienes se
dirigan a l, quienes se presentaban y se desvivan por resultarle gratos, como se hace con
un pariente aquejado de una afeccin incurable, siempre solcitos y siempre dispuestos a
explicarle las cosas ms elementales con una suerte de delicada compuncin. Le hablaban
en un susurro, como si padeciera hiperestesia, y apenas se atrevan a tocarlo, como si
estuviese hecho de cristal, y de un cristal fragilsimo; y, por supuesto, jams lo contrariaban
en nada, afectando vivsimo inters por todo lo que deca y todo lo que callaba. De este
modo, Antonio poda actuar al modo de una esponja, absorbiendo y tratando de
descodificar la informacin que los dems le brindaban; y sus silencios siempre eran
interpretados como sntomas de su convalecencia. Claro que no siempre poda mantener
esta conducta pasiva.
Mira, ah llega tu hermana le anunci Amparo.
Antonio se haba situado de espaldas a la puerta, precisamente para que le fuesen
advertidas las nuevas incorporaciones a la reunin. Margarita, la hermana de Mendoza,
tena su mismo aire intrpido y jovial, tal vez incluso un poco ms acentuado, como ocurre
siempre entre los vascos de nacimiento o adopcin; la acompaaba una joven preciosa,
restallante de primavera, que Antonio enseguida identific con Consuelito, la sobrina de la
que Mendoza le haba hablado, que a los siete aos ya se conoca al dedillo a todos los
actores nacionales y extranjeros y le narraba las pelculas de estreno con todo tipo de
detalles, destripndole el final. Aunque su to le haba hablado de la nia de siete aos en
trminos ponderativos, la joven de veinte que haca entonces su aparicin hubiese merecido
ponderaciones an mayores, aunque por razones distintas.
Margarita! exclam Antonio, dirigindose primero a la madre, por cumplir
con el protocolo. Qu ganas tena de verte!
Ya haba hablado por telfono con ella en un par de ocasiones, en las que se haba
excusado de no haber acudido a Barcelona, cuando la llegada del Semramis, por tener que
atender a su marido, recin operado de una hernia. Tambin haba tenido ocasin de
estudiar, en los lbumes de fotos familiares que haba fisgoneado en el piso de Claudio
Coello, su evolucin anatmica, que como ocurre en muchas mujeres de cierta edad,
empiezan siendo anchoas para terminar en ballenatos.
Gabi, Gabi querido! se haba abrazado a l y lo besaba con una efusividad
acaso en exceso salivosa. Cunto te hemos llorado y qu alegra ms grande tenerte de

vuelta!
Perdona que Csar no haya podido venir, pero los mdicos le tienen prohibido viajar
hasta que se le cierre del todo la cicatriz de la hernia.
Por Dios, Margarita, no tienes ni que mencionarlo. Adems, la familia ha venido
bien representada...
Mir a Consuelito de los pies a la cabeza, con una admiracin absorta que, en
cualquier persona que no fuese su to, se habra considerado lbrica, o siquiera indecorosa.
Aunque era hombre de gustos ms bastos o plebeyos que Mendoza, calcul que ante
una mujer as ambos habran podido concordar. Pero record que era una fruta vedada.
Cuando me fui a Rusia eras una pequea ja que no levantaba un metro del suelo...
dijo Antonio, todava conturbado. Y ahora, madre de Dios!, eres una chavala
de las que quitan el hipo.
Todos celebraron el piropo en derredor de manera encomistica. Era otra de las
ventajas de ser un resucitado: todo lo que sala de su boca cobraba enseguida una naturaleza
inapelable, como la sentencia de un orculo.
T, en cambio, ests igual que cuando te marchaste, tito musit Consuelito,
coqueta. Bueno, mucho ms guapo en realidad. Esa barba te favorece un montn.
Antonio sonri, halagado. Tambin a ella le favoreca mucho la melena muy
calculadamente despeinada, la blusa muy atirantada en el pecho, la falda fruncida y
acampanada, como una corola presta a florecer.
Di que no, Antonio, que debes afeitrtela terci Margarita, aguando la fiesta.
Podran tomarte por un rojo.
La mencin enseguida fue desaprobada con miradas censorias por los circunstantes,
pues era como mencionar la soga en casa del ahorcado. Antonio rest importancia al desliz
y continu requebrando a su falsa sobrina:
Espero que, con barba o sin barba, me pongas al da de todas las pelculas que
hayan estrenado en estos aos. Echaba mucho en falta tus revistas de actualidad en Rusia.
Cuenta con ello, tito.
La tersura de su rostro sin maquillaje, a la vez pizpireto y de una perfeccin
fotognica, la firmeza de su busto y la esbeltez de su figura transmitan a Antonio una
impresin de agradable euforia; pero le gustaba sobre todo la manera de mirar de
Consuelito, que al principio slo le haba parecido segura, casi descarada, pero que jugaba
en algo as como dos tiempos: primero miraba con aplomo durante unos segundos; pero
despus surga en sus ojos una leve turbacin, como el eco de una alarma secreta, corregida
inmediatamente por un parpadeo. Por fin se decidi a besarla, estrechndole la cintura, que
casi poda abarcar con las manos.
Pues ah donde la tienes, no s si sabrs que tu sobrina va a triunfar en el cine
terci otra vez Margarita.
Antonio dirigi una mirada tranquilizadora a Amparo, que contemplaba la escena
con cierta indiferencia escamada o envidiosa, como suele ocurrirles a las mujeres en
presencia de otras mujeres que las opacan.
En serio? pregunt.
Rafael Gil, el director de cine, pas por San Sebastin, promocionando su ltima
pelcula, que se proyect en nuestro cine, y se qued prendado con Consuelito explic
Margarita. Le va a dar un papel protagonista.
No tena ni puetera idea de quin sera ese tal Rafael Gil, pero se trataba sin duda
de un hombre con muy buen gusto.

Venga, mam, no te pases. La protagonista ser Mara Asquerino, yo slo tengo


un papel secundario la rectific Consuelito, un poco cansada quiz de combatir las
propensiones hiperblicas de su madre. Pero muy jugoso, la verdad.
Y cundo es el estreno? se embal Antonio.
Consuelito se ri muy efusivamente; y sus senos, apenas contenidos por la blusa, se
sumaron al jolgorio.
Cmo eres, tito! Primero habr que rodarla, todava andan buscando
financiacin.
Y se rodar en Madrid? insisti.
En Madrid y alrededores dijo Consuelito.
Antonio se dirigi a su madre, tratando esta vez de evitar la mirada acusatoria u
ofendida de Amparo:
Pues haz el favor de enviarme a casa a esta muchacha cuando venga al rodaje,
que yo le dar albergue. Esa gente del cine no es de fiar y, por menos de nada, te la
pervierten.
Consuelito volvi a rer, ahora con sarcasmo. Le bastaba rerse para lograr lo que
otras mujeres slo consiguen desnudndose, y ni por sas.
Hala, el que faltaba! Como si mam no me diera ya bastante la tabarra...
Nada de tabarras la ri Margarita, muy en su papel de celosa guardiana de la
virtud de su hija. Tu to tiene razn. Y volvindose a Antonio, lo comprometi: Te
tomo la palabra.
Una secretaria los convoc en el despacho del notario, forrado de anaqueles donde
se alineaban protocolos y repertorios de jurisprudencia. El notario, parapetado en su
escritorio detrs de un rimero de legajos o escrituras, se levant y salud muy
obsequiosamente a varios miembros de la familia, reservando para Antonio una educada
frialdad que chocaba con el trato deferente que todos le dispensaban. Antonio sospech que
sera el mismo notario que otorgaba apariencia legal a los chanchullos y trapisondas del
padre de Mendoza, con quien a buen seguro Gabi habra tenido algn encontronazo en el
pasado. Era un hombre de manos finas, untuosas y repulidas; y se peinaba hacia atrs con
gomina, dejando sobre sus cabellos el rastro de las pas del peine, que daban a su crneo el
aspecto de un campo roturado. Reuna todos los rasgos de los chuppteros triunfantes con
la domesticacin del Rgimen que tanto enervaban a Cifuentes. Se congregaron en torno a
una mesa de juntas, escrutndose mientras el notario daba lectura al testamento, muy
enrevesado de particiones, legados, fideicomisos, legtimas, mejoras y dems
especificaciones leguleyas. A todos los presentes el testamento pareca dejarlos satisfechos,
sobre todo a los sobrinos polticos del finado, muy beneficiados en el reparto, a modo de
diferida compensacin por los cuernos y disgustos que su ta habra tenido que soportar,
segn le haba confesado en alguna ocasin Mendoza. A los dos hijos se les reservaba la
parte del len: diversas cuentas corrientes y acciones, as como una casa de campo y otras
propiedades rsticas para Margarita; para Gabriel, el inmueble de la calle de Claudio Coello
y la compaa de transportes. Antonio busc la mano de Amparo, que se la entreg muy
tibiamente, todava resentida por las atenciones que haba desplegado ante Consuelito. Su
piel enseguida se qued impregnada de aquel perfume tan caro y empalagoso que Amparo
gastaba; pens que Consuelito no necesitara de aderezos cosmticos para oler bien.
Hasta aqu el testamento de don Amadeo, que como habrn podido apreciar ha
hilado muy fino y no ha olvidado a nadie concluy el notario, con muy circunspecto
orgullo, pues a buen seguro habra asesorado los entresijos de la particin, llevndose su

sabroso pellizquito. Por supuesto, tienen esta notara a su disposicin para cualquier duda
o dificultad que pueda sobrevenirles.
Entre los herederos cundi la locuacidad estridente de los estmagos agradecidos.
El notario sac ceremonioso un sobre de una carpeta.
Queda algo todava. Don Amadeo me rog la vspera misma de su muerte que le
entregara a su hijo Gabriel este sobre. Su mayor ilusin habra sido poder recibirlo a su
regreso de Rusia, pero la fatalidad, o la voluntad divina, no permitieron que as fuera.
Alarg el brazo, displicente. Supongo que en esta carta le habr dejado escrito lo que
habra querido decirle de viva voz y no pudo hacer.
Se hizo un silencio expectante mientras Antonio tomaba el sobre; tal vez esperaban
que lo abriese all mismo, pero tras sopesarlo lo dobl e introdujo en el bolsillo interior de
la chaqueta. Haba apreciado por el tacto que, adems de una carta, el sobre contena un
objeto metlico y plano, tal vez una medalla o una llave. El notario ya se haba levantado de
la mesa, y con l los convocados a la reunin, que no lograban disimular la decepcin
causada por la reserva de Antonio. Slo Consuelito, a quien le diverta el enojo de
familiares y allegados, sonrea traviesa; o tal vez Antonio slo tuviese ojos para la sonrisa
traviesa de Consuelito. La voz de Amparo le son intemperante o montona como una
cantinela:
Entonces no te apuntas a una excursin con la pandilla este fin de semana?
Ya te he dicho que todava no me veo con nimos, cario respondi Antonio,
poniendo a prueba su paciencia, una vez ms. Pero te prometo que ir en cuanto me
entone. No olvides que tienes que ponerme al da en conduccin.
Consuelito haba salido del despacho requerida por los moscones de sus primos, una
patulea de nios litris que no servan ni para dar por saco. Antonio hubiese deseado salir
detrs de ella, para protegerla de sus cortejos y baboseras (se pregunt si el cortejo entre
primos no debera considerarse incestuoso), pero record que su prioridad, por el momento,
era aprender a conducir.
Eh, chica topolino! Me has odo? Quiero que seas mi profesora. Cuando, me
haya quitado el miedo a conducir creo que me habr quitado todos los miedos.
Volvi a tomarla la mano, que ahora ella entreg sin renuencia, incluso con
anhelosa fruicin. Se conformaba con muy poco, como un perrillo sin dueo.
Conque tu profesora, eh? pregunt Amparo, dndole a la palabra alguna
interpretacin concupiscente que a l se le escapaba. Menudo cachondo ests t hecho.
Como si no supiramos ambos que en cuanto pierdas el miedo tendrs que darme
clases t a m. Y cundo quieres que empecemos, querido alumno?
Maana mismo, profesora.
Antes quera conocer el contenido de aquel sobre, que le quemaba en el pecho como
una lcera o un estigma. Y que imaginaba, a la vez, turbio y promisorio.
Desde luego, el contenido era turbio, y mucho; pero de un modo crptico,
jeroglfico, en el que no poda penetrar. Tambin promisorio, muy halageamente
promisorio, hasta el extremo de que, por primera vez, dio por plenamente justificadas las
zozobras y desazones que le estaba causando su impostura; pero era una promesa al estilo
de las del Antiguo Testamento, demasiado nebulosa y fiada a un futuro en el que, para
cumplirse, primeramente tendra que darse una concatenacin de hechos favorables y
fortuitos que le permitieran su desciframiento. Ley la carta hasta una docena de veces;

pero cada lectura no hizo sino acrecentar su intriga. Deca as:


Querido Gabriel:
Te escribo con las ltimas fuerzas que me restan. Hace un par de das nos han
notificado del Ministerio del Ejrcito que ests vivo, esperando en un campo de
Vorochilogrado el cumplimiento de los ltimos trmites para tu regreso. Ya puedes
imaginarte la sorpresa que a todos nos ha causado la noticia. Y, en mayor o menor medida,
alegra, mucha alegra; a m al que ms, aunque te permitas dudarlo.
Yo hubiese querido aguantar vivo hasta verte de vuelta aqu, pero no s si ser
posible: los mdicos me han confirmado que no hay manera de detener este cncer y me
han dicho que mi muerte es cuestin de das, seguramente menos de los que t necesitas
para regresar a Espaa. S bien que lo que menos te apetecer en el mundo es volver a
verme, despus de que te marcharas precisamente para quitarme de la vista. Pero, aunque
fuera para seguir sufriendo tus desprecios, querra poder explicarte muchas cosas y
aclarar muchos malentendidos que de otro modo se quedarn sin aclarar para siempre.
Tambin para repetirte algo que ya te dije en su da: es muy cmodo renegar de un padre
al que se considera un criminal indigno, despus de haberse aprovechado durante aos del
fruto de sus presuntos crmenes. Porque t, Gabriel, si viviste como viviste, si estudiaste en
los colegios en que estudiaste y disfrutaste de caprichos que ningn otro chico de tu edad
poda permitirse es porque tu padre te lo pagaba. T ahora dirs que fue un soborno, y que
no eras consciente de lo que transportbamos en los camiones; pero eso, perdname que te
lo diga, es falso.
No sabas, desde luego, que aquellas vacunas estaban adulteradas, como yo
tampoco lo saba. Y, desde el momento en que lo supe, dej de trabajar con aquella gente,
como no se te escapa. Yo fui el primero en lamentar lo ocurrido con aquellos nios,
ninguno de los cuales, por cierto, lleg a morir, y a los que luego he ayudado en todo lo
que he podido, pagndoles los estudios y el tratamiento de su poliomielitis. Con esto no
quiero tranquilizar mi conciencia, por supuesto; cosa que al parecer t quisiste hacer,
renegando de tu padre y hasta tratando de denunciarlo.
Enfin, agua pasada no mueve molino, as que no le demos ms vueltas; lo que
ocurri, ocurri, y no hay modo de borrarlo. La razn de esta carta es otra. En el sobre te
adjunto la llave del piso de Paloma, que sigue estando enfrente del Retiro, en el sitio que
bien conoces. S que, a raz de tu sbita conversin, desaprobabas mi relacin con ella, y
que hasta trataste de arrebatarle el piso que yo le haba regalado, por considerarnos a
ambos responsables de la muerte de tu madre, q.e.p.d.; sobre esto tambin habra mucho
que hablar, pues tu madre siempre acept que yo tuviera mis apaos, y en cambio sufri
como ninguna otra madre tus correras juveniles. No voy a decirte que le gustara que yo,
mantuviese a Paloma; pero, desde luego, cuando la vi llorar desconsolada era cuando
volvas a casa a las tantas, borracho como una cuba, o cuando haba que ir a recogerte a
cualquier prostbulo, porque no te tenas en pie.
Si a m me corresponde una parte de culpa en el apagamiento de tu madre, la parte
tuya no es pecata minuta. Tampoco voy a reprocharte ahora que, antes de tu conversin,
trataras en varias ocasiones de llevarte a la cama a Paloma, sin xito; cosa a la que ella
no accedi no porque no le parecieses guapo, sino porque le pareci demasiado srdido
acostarse con el hijo de su amante. T siempre la consideraste una fulana; pero hasta las
fulanas se rigen por principios que t, por entonces, no contemplabas. A veces me he
preguntado si en tu posterior conversin no haba algo de la furia del converso; como en
el odio que luego le mostraste a Paloma.

Que Paloma es una fulana? Segn el sentido que le demos a la palabra; en el ms


comn y malvolo seguramente s. Pero a m nunca me import que anduviera con otros
hombres, siempre que a m me diera lo que buscaba en ella. Nunca le exig otra cosa; y, en
lo que le peda, nunca me fall. Me gustaba su compaa porque era una mujer positiva,
justo al revs que tu madre, que en lo dems era una mujer excepcional y modlica, pero
que nunca supo darme placer ni alegra. En Paloma eso lo encontr siempre; y en estos
aos ltimos de enfermedad y viudez nunca me faltaron su apoyo y compaa. Por no
mencionar que ella siempre se avino a prestarnos su piso para las transacciones que t
bien conoces; y que gracias a que ella figuraba como propietaria en el registro nunca
tuvimos que preocuparnos de que nuestros nombres se vieran involucrados. Que lo haca
por inters? Conozco a otras muchas que tambin lo habran hecho, con la diferencia de
que Paloma nunca hizo preguntas, ni quiso entrometerse en nada, ni pretendi sacar
mayor tajada. Que ya es suficiente tajada el piso y la asignacin mensual que le paso?
No me hagas rer. Piso y asignacin son naderas, al lado del dinero que su discrecin nos
ha permitido ganar; escribo en plural porque durante algn tiempo participaste en el ajo,
y porque de un modo u otro volvers a participar.
Me he asegurado de que ese piso siga siendo suyo para siempre, y tambin de que
siga cobrando su asignacin mientras viva; pero de esto, como te puedes imaginar, no he
dejado huella en mi testamento, pues tonto del todo no soy, y contra un hijo convertido en
paladn de la virtud como t hay que tomar ciertas precauciones. Me imagino que no
querrs seguir con las transacciones que en el piso de Paloma se han estado haciendo
durante todos estos aos.
De ellas nadie sabe nada, mucho menos la propia Paloma, que siempre ha
preferido mantenerse al margen; tal vez no tenga inteligencia para maquinar y conspirar,
pero desde luego es la mujer ms inteligente del mundo en lo que toca a su proteccin y
tranquilidad personal. En estos aos ltimos he estado varias veces tentado de interrumpir
estas transacciones, pero me ha faltado nimo para romper con nuestro socio; los pactos,
aunque sean pactos entre criminales indignos, generan obligaciones. T, que eres hombre
probo y dignsimo, y que todava eres joven, podrs sin duda romperlos; y dados tus
antecedentes como glorioso divisionario, no creo que nuestro socio se atreva a ponerte
pegas, ni a meterte en los. Si algo caracteriza a los criminales es el olfato para distinguir
dnde no les conviene meterse; y, all donde huelen a virtud, salen pitando.
En fin, aqu tienes la llave del piso para hacer lo que quieras. Y en el piso,
exactamente en el mismo escondrijo que t y yo diseamos, est el dinero ganado durante
todos estos aos, distribuido en fajos. Apenas lo he tocado, de modo que no ha dejado de
crecer; y pronto habr que buscarle otro escondrijo supletorio. Puedes hacer con el dinero
lo que tepete: si te quedas con l, tendrs para vivir t, tus hijos y tus nietos; si decides
deshacerte de l, procura emplearlo en alguna obra de beneficencia; y tambin puedes
quemarlo, si crees que es un dinero que hasta a los pobres ensuciara. Nada tengo que
objetar contra cualquiera de estos tres destinos.
Aunque te confesar que hubiese querido vivir para ver por cul de los tres te
decides.
Sea el que fuere, ten presente que mi abrazo sera el mismo; y que, no faltndome
la vida, habra ordenado matar en tu honor el novillo cebado, como en la parbola
evanglica.
Tu padre que te quiere,
Amadeo.

La letra de la carta era un poco temblona y desgalichada, y se haban empleado


varias tintas en su redaccin, como si el difunto hubiese necesitado recuperar el aliento que
la enfermedad le quitaba entre prrafo y prrafo; o como si las enormidades que en la carta
se exponan le resultasen indigestas incluso a un hombre tan cnico y maleado como el que
la haba escrito. Desde la distancia en la que vive relegado el paria, Antonio siempre haba
estado convencido de que las buenas familias esconden, detrs de una fachada idlica,
stanos tenebrosos y desvanes donde anidan los spides; y las confidencias que Mendoza le
haba hecho durante el cautiverio confirmaban esa intuicin. Pero las mazmorras
irrespirables que aquella carta desvelaba, ftidas de resentimientos enquistados, srdidas
complicidades y secretas perfidias, no las haba imaginado nunca; y ahora que al fin las
descubra, sus viejas astucias de truhn, y hasta sus maas recin adquiridas de impostor, se
le antojaban en comparacin aspavientos de aprendiz. Un doble sentimiento lo embargaba:
por un lado, algo parecido al horror, pero un horror que, como a veces nos ocurre ante las
crnicas truculentas de un peridico de sucesos, le provocaba al mismo tiempo repelencia y
fascinacin; y por otro, una suerte de gozo o trepidacin jubilosa ante el desciframiento de
un acertijo que excitaba, a la vez que su curiosidad y su inteligencia, su avaricia. Le
faltaban casi todas las proposiciones del acertijo: no saba quin era Paloma, ni tampoco
dnde se hallaba la vivienda que el padre de Mendoza le haba regalado, a cambio de
convertirla en el piso franco de sus transacciones, de cuya naturaleza delictiva o fraudulenta
no le caba sin embargo duda alguna; tampoco saba cul podra ser el escondrijo en el que
el padre de Mendoza haba ido guardando el dinero de tales transacciones, una cantidad
suficiente como para garantizar la vida de varias generaciones. Antonio no se imaginaba
teniendo hijos o nietos, pero la falta de descendencia no haca sino agrandar la magnitud del
botn. Record con una suerte de misericordia vergonzante al maleante de poca monta que
haba sido antes de partir a Rusia, siempre receloso de que sus palos pudieran tener
consecuencias imprevistas, siempre cauteloso y prudente en la eleccin de sus vctimas, de
sus mtodos, de sus compinches y coartadas. Pero aquel recelo de entonces, aquella cautela
y prudencia no eran sino la expresin disfrazada vergonzante de sus escrpulos
morales. Haba necesitado sufrir la experiencia aniquiladora del cautiverio para matar al
pobre diablo que lo lastraba y convertirse en lo que ahora era: un hombre sin atributos, un
reptil que cambia de camisa; y, al fin, esa metamorfosis hallaba un propsito acorde a los
riesgos adoptados.
Se jur que ese botn sera suyo, ms pronto que tarde; y se guard la llave que le
abrira la cueva del tesoro.
Pero, para lograrlo, tendra que actuar con sangre fra y pragmatismo. Haba
anunciado a los trabajadores de Transportes Mendoza que tomara las riendas del negocio
despus de San Isidro; pues, aunque nada saba del tal negocio, entenda que la impostura
en la que se haba embarcado slo podra alcanzar puerto si asuma cuanto antes sus
obligaciones cotidianas, segn le haba aconsejado Cifuentes (tambin le haba dicho que
haciendo un mal jams se puede alcanzar el bien, pero tampoco pensaba convertir a
Cifuentes en su director espiritual). Entretanto, Antonio tuvo que solventar algunos
engorrosos trmites y pejigueras, necesarios sin embargo para asumir definitivamente su
nueva identidad. Aparte de los requisitos legales derivados de la aceptacin de la herencia,
Antonio fue convocado en Capitana General, donde los repatriados estaban siendo
sometidos a interrogatorio, pues la autoridad militar deseaba asegurarse de que no hubiera

entre ellos ningn agente sovitico infiltrado, as como determinar las circunstancias en que
cada uno haba sido hecho prisionero o se haba rendido al enemigo, con la intencin tal
vez de llevar a los desertores ante un consejo de guerra. El coronel que interrog a Antonio
lo hizo como abochornado de la misin que le haban impuesto, pues se consideraba
indigno de desatar la correa de las sandalias de aquellos hombres que ha-ban sacrificado su
juventud en los altares de una patria ingrata, y ms indigno todava de enjuiciar su
conducta. Antonio comprob entonces que las hazaas que el alfrez Mendoza haba
protagonizado en los primeros aos de cautiverio haban trascendido a su expediente
militar, que sin embargo no recoga los desfallecimientos de los aos postreros.
A su interrogador, que daba por demostrado el herosmo de Mendoza, le interesaba,
sobre todo, investigar el comportamiento de la tropa; y, sin disimular la repugnancia que le
provocaba aquella encomienda, trataba de sonsacar a Antonio, esperando que delatase a
algn desertor.
Desengese, mi coronel dijo Antonio, cerrndose en banda. No obtendr de
m la informacin que pretende. En el Semramis juramos que jams saldra de nuestros
labios una acusacin contra ningn camarada. Nuestras posibles flaquezas se quedaron
enterradas en Rusia.
El coronel inclin la cabeza, contrito, como si estuviese recibiendo una regaina por
haberse quedado criando prstata en la poltrona de su despacho, mientras otros se batan en
las trincheras rusas.
Ese gesto lo honra, alfrez concluy, despus de apartar a un lado la ficha de
su expediente intachable. En el Ejrcito necesitamos hombres como usted. Piensa pedir
su ingreso en las Fuerzas Armadas?
Antonio repuso secamente, despus de aclararse la voz: En modo alguno, mi
coronel. Nunca conceb hacer carrera militar. Me enganch como alfrez provisional,
interrumpiendo los estudios, porque consideraba una obligacin rendir un servicio a la
patria en su lucha contra el comunismo. Ni siquiera se molestaba en evitar que tal
sequedad resultase un poco hiriente. Creo que ese servicio ya ha sido prestado con
creces. Espero que la patria sepa agradecrmelo.
Tambin lo espero yo, alfrez dijo el coronel, recostado en su poltrona.
Tal vez sugiriese que lo mejor sera esperar sentado. Tambin lo convocaron de la
Delegacin Nacional de Excombatientes, donde se preocuparon por su estado de salud, su
situacin econmica y sus perspectivas de obtener pronto una colocacin, ofrecindose para
buscarle un empleo a travs del Instituto Nacional de Previsin; pero Antonio desestim
cualquier ayuda, alegando que contaba con medios suficientes para reincorporarse a la vida
civil. Y con ms que esperaba contar pronto, cuando los acertijos de la carta del padre de
Mendoza fuesen resueltos. Antes, tena una cita para San Isidro a la que no pensaba faltar;
pero, para acudir a ella, necesitaba aprender a conducir, y hacerlo sin levantar sospechas en
su profesora, que en todo momento debera contemplar su aprendizaje como la
recuperacin de una antigua maa que tena olvidada. Imagin que en el garaje de la
empresa habra algn coche propiedad de la familia y solicit que se lo entregaran a
Amparo, que todas las tardes pasaba a recogerlo por el piso de la calle de Claudio Coello,
para llevarlo hasta las carreteras secundarias prximas a Aravaca, que conoca bien y eran
idneas para la instruccin, por estar poco transitadas. A Antonio le bast reparar en el
juego de pies sobre los pedales y en las distintas posiciones de la palanca de cambios para
animarse a tomar el volante; pronto descubrira que conducir un automvil era tan sencillo
como mantener el flujo del pensamiento, o incluso ms sencillo an, pues una vez lograda

la simbiosis con la mquina, la conduccin era tan natural como una funcin fisiolgica.
Tambin ayudaba la excelente mecnica del automvil, un flamante Pegaso cabriol de
fabricacin nacional que marchaba como una seda; y que, a medida que tomaba velocidad,
con la capota plegada, le transmita un cosquilleo grato, casi erotizante, como una
impresin de podero y pertenencia a una casta superior.
Oye, no te embales! adverta Amparo, desea-charrada de la risa, cuando
tomaba las curvas sin levantar el pie del acelerador. No me dijiste que pensaras meterte
piloto de carreras.
Con la melena ondeante y las gafas de sol a guisa de diadema, se le borraba el gesto
de virgen pnfila y poda hasta dar el pego como chica de revista. Antonio ya se animaba
incluso a soltar una mano del volante, que empleaba para masajearle los muslos, ms
entecos sin embargo que los de una chica de revista.
Ya sabes que para m conducir es como para otros respirar alardeaba.
Tras el acelern arrim el Pegaso a la cuneta. Le gustaba escuchar el ronroneo del
motor en punto muerto, como el corazn de un caballo desbocado que se detiene a tomar
aliento.
Lo ves? Ya te dije que aprenderas en cuatro das.
Amparo se haba retrepado en el asiento del copiloto y se haba alzado muy
modosamente la falda, para favorecer la exploracin de Antonio, que slo alcanz hasta el
elstico de las medias, intimidado por el calor intacto que se agazapaba ms all. Apart la
mano como si se hubiese escaldado.
No te creas, todava tengo un poco de miedo.
A qu? pregunto ella, chafada.
Pues al coche, mujer, a qu va a ser. A veces pienso que me voy a estrellar.
Dirigi la mirada hacia sus muslos poco apetitosos, casi cuaresmales. Amparo se
estir la falda hasta las rodillas.
No digas bobadas. Espero que ahora me lleves de excursion a Sigenza, como me
prometiste.
Antonio fingi alborozo, como quien paga un peaje: Eso est hecho. Cundo te
apetece?
Podramos aprovechar el da de San Isidro dijo ella, mordindose el labio
inferior. Aunque no, espera, ahora que me doy cuenta Pacorris nos ha conseguido
entradas para los toros y no vamos a hacerle el feo. Torean Rafael Ortega y un muchacho
que se llama Antoete, las sensaciones del momento.
Ese da no va a poder ser... comenz Antonio, afectando contrariedad.
El qu? Los toros o la excursin? salt Amparo, harta de sus excusas.
Ni los toros ni la excursin, cario. Resulta que en Rusia le promet a un
compaero llamado Isidro que, si sobrevivamos y regresbamos a casa, celebraramos
juntos su primer santo. Se sorprendi a s mismo de la naturalidad con la que menta, casi
tanta como la que empleaba para respirar o conducir. Tiene una finca en la provincia de
Jan y nos ha invitado a un grupo de amigos. Ser el primer viaje que haga conduciendo
solo, a ver qu pasa.
Amparo protest sin demasiado mpetu:
Es que no puedes llevar a tu novia?
Es una celebracin slo para hombres, cario. Se dio cuenta de que empleaba
este apelativo afectuoso cada vez que le menta. Hablaremos de nuestras cosas, son
muchos aos de penalidades compartidas. Se volvi hacia ella y le acarici la mejilla.

Pero te prometo que no volver a suceder. El prximo fin de semana nos vamos a
Sigenza como que me llamo Gabriel.
Amparo esboz una mueca de decepcin que amenazaba con hacerse crnica; de
ambos lados de la nariz le brotaban sendas arrugas profundas que moran ms abajo de las
comisuras de los labios y las arrastraban en cierto modo en su cada.
Bueno, de que te llamas Gabriel tengo al menos la certeza. De lo dems...
De lo dems puedes tener la misma, cario dijo Antonio, sin asomo de cinismo.
El tampoco tena certezas; pero s objetivos que deba cumplir a rajatabla, si no
quera caer atrapado en la red de mentiras que haba urdido. El da de San Isidro, al declinar
la tarde, sali de Madrid, una ciudad infestada de chulaponas apcrifas y majas con
mantilla que se apresuraban en direccin a la plaza de las Ventas, como convocadas por un
mugido crdeno y tribal; pens, en un momento de debilidad, que tal vez en los aledaos de
las Ventas, tratando de colocar a la multitud festiva una bolsa de pipas de calabaza o
almendras garrapiadas, anduviera Carmen, de quien todava segua acordndose cuando el
flujo de su pensamiento tenda a la divagacin; pero eran instantes de debilidad que
enseguida rectificaba. Tom la carretera de La Corua, segn haba estudiado en el mapa;
aunque conducir ya no le costaba esfuerzo alguno, segua fallndole el sentido de la
orientacin. En el puerto de Navacerrada, el crepsculo se ensangrentaba como el ara de un
sacrificio ritual, y a medida que se adentraba en la meseta castellana, la noche adquira la
tensin de un tambor de son opaco o una campana con el badajo envuelto entre trapos.
Fue dejando tras de s aldeas arrugadas, inmviles en el tiempo y en su animal
aislamiento. Por la Tierra del Pan, los pueblos de adobe, azotados de intemperie, parecan
esconder un muerto en cada casa, una sementera de muertos que esperaban tranquilamente
la resurreccin de la carne, mientras los devoraban los gusanos, custodiados por mujerucas
enlutadas. Antes de llegar a Arquillinos se sali de la carretera y se intern por un camino
que avanzaba entre trigales raquticos, salpicados de amapolas, y palomares derruidos de
arquitectura siempre peregrina, como zigurats de un dios que ha tomado las de Villadiego,
harto de que le caguen las palomas encima. En uno de aquellos palomares, lindante ya con
el siguiente pueblo, Villalba de la Lampreana (se haba aprendido de memoria aquellos
topnimos eufnicos, como nombres de nsulas extraas de una novela de caballeras),
escondi el coche, aprovechando el hueco a modo de toldo que haca el tejado medio cado
sobre la pared del palomar. Luego regres a Arquillinos por andurriales polvorientos, entre
cardos y cardenchas que alzaban casi dos metros del suelo, como espantajos de secarral. La
noche tena el cielo de barro, un cielo sin estrellas, como una tapia de adobe o un tmulo
sin epitafio; y de Arquillinos llegaba un rumor de fiesta terminal o canina, cuando la msica
ya ha dejado de sonar y los borrachos que se han quedado sin moza ladran al santo patrono,
reprochndole su soledad y laceria.
Antonio se apost entre los carrizos que escoltaban un arroyo casi seco, pululante de
sabandijas o culebras de agua; enfrente, en la era del pueblo, una cuadrilla de quintos se las
tena tiesas con Vidal, que al parecer se haba propasado con la novia de alguno,
presentando sus credenciales de divisionario.
Anda, nazi cabrn lo increpaban, jode con una cabra si tantas ganas tienes.
Vidal retroceda entre empellones; y al fin se decidi a poner pies en polvorosa,
viendo que llevaba las de perder. Se tambaleaba y tena la voz estoposa, como de haber
empinado mucho el codo:
Nazi ser vuestra puta madre, criajos de mierda se engall, cuando ya los tena
lejos. Yo soy comunista, para que os enteris. Cuando cambien las tornas ya vendris a

pedirme perdn de rodillas, ya.


Aunque pretenda resultar retador, casi lloriqueaba. Antonio sali de los carrizos,
que apuntaban al cielo con su lanza.
Faustino, amigo! lo salud, saliendo a su encuentro. Querrs creerte que se
me pinch la rueda del coche y he tenido que venir andando un buen trecho?
Vidal tard en distinguir sus facciones; y cuando por fin lo hizo lo mir con
extraeza, como si hubiese olvidado su invitacin.
Pues s que llegas tarde, Antonio... La fiesta ya termin.
Eso es lo de menos, hombre. Yo lo que quera era saludarte y ver qu tal te iban
las cosas. Le palme la espalda, venciendo la repugnancia. Vidal tena la camisa hmeda
y pringosa, empapada de vino o de vmito. Qu te decan esos cantamaanas?
Vidal hablaba en un rezongo; el labio inferior le colgaba penduln, y se bababa:
Pues que los divisionarios somos todos unos nazis asesinos y que fuimos a Rusia a matar
judos. Hay que joderse con los niatos! Primero me toca sufrir el desprecio de mis
compaeros, por antifascista, y ahora que me llamen nazi.
No les hagas ni puto caso, Faustino. No merece la pena.
Haban echado a andar, alejndose del pueblo. Dejaron atrs el cementerio,
parapetado entre tapias de cal, donde los muertos se corran la ltima juerga, reclamando a
Faustino que los acompaara.
Ya, ni puto caso, qu fcil es decirlo se quej, lastimado por un rencor sordo.
Pero de algo hay que comer. Yo trabajo a jornal y ahora nadie me quiere contratar,
porque dicen que si soy nazi. Pero, joder, si cuando me fui ser nazi era como ser de la
adoracin nocturna! Y ahora te llaman nazi para insultarte. Pues a ver cmo me las arreglo
para sobrevivir.
Antonio pens que Vidal tal vez estuviese allanando el camino para pegarle un
sablazo. Pero no iba a ser necesario: en el banquete celestial nunca sobran comensales.
Solicita trabajo en la Delegacin de Excombatientes, Faustino dijo. Ellos se
encargarn de buscarte colocacin.
Y una mierda. Han hecho una clasificacin de los que volvimos en el Semramis,
segn el comportamiento mostrado durante el cautiverio, y a m me han puesto en el grupo
de mala conducta, con los desertores. Espera, ven por aqu.
Haba abandonado el camino y se diriga hacia una laguna de aspecto grimoso,
como un escupitajo de Dios en mitad del campo. Se bamboleaba al andar, como un
orangutn con tabardillo. Por un segundo, o por una dcima de segundo, Antonio sinti la
insidiosa cercana de la piedad.
Adonde me llevas? pregunt.
Es que voy a ver si pillo alguna pollada de patos entre los juncos confes
Vidal, en un tono lastimero o mendicante. De alguna manera tengo que llenar el buche.
Mejor esto que robar gallinas.
A medida que se acercaban a la laguna, el terreno se tornaba ms blando y
resbaloso.
Pero a Antonio no le importaba ensuciarse los zapatos.
Con los desertores, has dicho? No me lo puedo creer... Eso es porque algn
hijoputa se ha ido de la lengua.
Vidal se inclinaba sobre los juncos, y los juntaba como si fuesen mieses en la poca
de la siega. Al fin encontr un nido de patos y expuls a la madre durmiente de una patada.
Pues eso mismo digo yo. Alguno o algunos precis. Tal vez en el plural se

incluyese un reproche encubierto a Antonio. Pero vamos a ver se encabron: no


juramos en el Semramis que aqu todo quisque se callaba la boca? Pues parece que algunos
estn faltando a su palabra.
Qu gentuza, la Virgen.
Vidal se haba quitado la camisa, para hacer con ella fardel y guardar la pollada. En
la piel se le transparentaba el arpa de las costillas y el pual del esternn, como souvenires
del gulag. Los pollos de pato se rebullan en el interior de la camisa, abultndola como
lobanillos.
Y ahora, encimadme han citado en Valladolid, en Capitana General, para ir a
declarar.
Antonio trat de tranquilizarlo:
No te preocupes, a m tambin me citaron. Es un acto puramente rutinario.
Pero todo acto puede devenir rutinario, tambin el crimen y el asesinato; basta con
criar un poco de callo. Vidal no se conformaba con la pollada que ya tena en el fardel y
segua hurgando entre los juncos, logrando a duras penas no caer en la laguna.
Ser todo lo rutinario que t quieras, pero yo pienso largar todo lo que s. Y
dando nombres, ojo!, dando nombres: los que hicieron de jefe de brigada con sus nombres
y apellidos, los que se apuntaron al grupo de teatro lo mismo, los que pidieron la
nacionalidad sovitica y los que hicieron de delatores tambin. Aqu no se salva ni el Pupas.
La expectativa de la denuncia lo envalentonaba o resarca de las humillaciones
padecidas en los ltimos aos. Antonio mir resignadamente los campos que se extendan
en lontananza, fundidos casi con el cielo de barro, esperando que los ngeles de San Isidro
bajasen a labrarlos. Podan tambin esperar sentados, como los divisionarios el
agradecimiento por los servicios prestados. Habl con una voz ausente, como desasida de s
misma:
A m tambin piensas denunciarme?
No, a ti no respondi Vidal con prontitud, para apostillar a continuacin: Y
eso que lo que t has hecho deja a los otros como santitos de peana. Pero le jur a la
franchute que no te denunciara nunca, y no voy a faltar a mi juramento. Bien que me lo
pag, la muy guarra!
Ri lbricamente, enseando la dentadura de la que ya faltaban algunas piezas, y
luego puso cara de estarse corriendo, o tal vez fuera su habitual cara de cretino. Antonio
sinti que la sangre le haba empezado a hervir: Nina? Quieres decir que Nina te lo
pag bien?
Que si me lo pag bien? Frunci los belfos y los hizo chasquear, como en un
besuqueo obsceno. Menudo parrs tena la pjara. De rechupete. Cien veces la puse
mirando a Pamplona. Pero qu voy a contarte, si t tambin la cataste?
No se detuvo a considerar si la calumniaba o si deca la verdad, tal vez porque la
verdad le resultaba mucho ms aflictiva, pues significara que Nina se haba entregado a
Vidal para protegerlo a l. La sangre le trepaba al alma, como una yedra sediciosa, mientras
Vidal se inclinaba entre los juncos, para arrebatar otra pollada.
Eres un puto enfermo, Vidal. Y no irs a Capitana, te declaro exento.
Sac un hilo de bramante que llevaba en el bolsillo y le rode el cuello con
prontitud, como un cirujano que hace un torniquete al moribundo que se desangra. Vidal
solt la camisa convertida en fardel y manote a la desesperada, mientras la pollada sala de
su encierro, sacudindose el plumn, como nimas del purgatorio que se sacuden los
ltimos pecados. El bramante ya se le hincaba en el pescuezo, segndole la trquea y la

yugular.
Una sangre aborrecible, hedionda como la de un marrano en la matanza, se le
derram, pecho abajo, refrescndole el pual del esternn y el arpa de las costillas. La
cabeza se le inclin, como un junco tronchado, mientras an su cuerpo temblaba con las
ltimas convulsiones.
Que Dios se apiade de tu alma dijo Antonio, por imitar a Mendoza.
Pero Dios permaneca inmutable, all en su cielo de barro, all en sus alfareras.
Arroj el cadver de Vidal a la laguna, donde se fue hundiendo muy lentamente, tal
vez convocado por los peces que durmieran entre el limo, esperando su pitanza, como las
carpas del estanque del Retiro. Cuando acab de hundirse, empez a cantar una cigarra, con
mpetu y exultacin, y enseguida le respondieron otras, hasta que la luna se dign aparecer
en el cielo, como una mujer parturienta, palpitante de gozo, que le alumbraba el camino de
vuelta. A lo lejos, el palomar donde haba escondido el coche recortaba su perfil de zigurat;
y las palomas, desveladas, lo reclamaban con un zureo nupcial.
Antonio se sec la sangre de las manos en la tierra sin pan.
Leyendo los peridicos, adverta que llevaba doce aos de retraso respecto a un
mundo que corra premioso en pos de absurdas quimeras; un mundo que se haba vuelto
ininteligible, mientras l permaneca semimuerto, o muerto por entero, all en Rusia: los
americanos alardeaban de su arsenal atmico, como los chavales pberes alardean de
chorra; los rusos presuman de una bomba de nitrgeno con la que haban comenzado a
experimentar; Francia se arrastraba por el coso de la Historia, dejndose los jirones de su
imperio colonial por el camino, como el caballo desventrado por el toro se va dejando un
reguero de tripas sobre la arena; Alemania regalaba parcelas de su soberana para que los
americanos, despus de llenarle las tripas con la maicena o engrudo del Plan Marshall,
levantaran bases militares; Espaa se ofreca tambin para que la colonizaran los yanquis,
sin pedir siquiera la maicena a cambio, como una puta que deja que se la trajinen gratis y
encima pone la cama; el Athletic de Bilbao ya no era el equipo predilecto del Generalsimo,
que ahora prefera al Real Madrid, menos aldeano o ms cosmopolita; y la nueva estrella
del cinematgrafo era un nio eucarstico llamado Pablito Calvo, al que el Papa haba
recibido en audiencia. Pasaron tres das hasta que por fin apareci ,1a noticia de la muerte
de Faustino Vidal, a la que apenas dedicaron una gacetilla, perdida en las pginas de
sucesos, junto a otra noticia mucho ms aireada que ocupaba el resto de la pgina, narrando
el conmovedor periplo de un perro pastor que haba recorrido Espaa de punta a punta para
reunirse con su amo. La gacetilla dedicada a la muerte de Vidal estaba, adems, plagada de
errores: confundan el nombre de su pueblo Aquilones, el nombre del barco que lo
haba trado de Rusia Sirimiri y hasta el nombre del interfecto Fausto; y
aseguraban, adems, que su muerte (y citaban fuentes de la Guardia Civil) era consecuencia
de un suicidio. En las escasas veinte lneas de la gacetilla se apreciaba el nulo inters del
Rgimen en seguir aireando las vicisitudes mucho menos si eran escabrosas de los
divisionarios, que pronto se convertiran, para el acerbo popular, en sicarios de Hitler, como
proclamaban los quintos de Aquilones o Arquillinos. Puesto que saltaba a la vista que Vidal
no se haba suicidado, Antonio supuso que la Guardia Civil habra resuelto que su muerte
era fruto de las malquerencias de los vecinos, echando sobre el caso la tierra del olvido; y,
sobre el cadver de Vidal, la tierra de la fosa comn.
Antonio record, con una mezcla de alipori y abrumada lstima, las tribulaciones

que lo haban torturado doce aos atrs, cuando entre l y Carmen mataron a fin de
cuentas, en defensa propia a aquel tiparraco que se percat de la trampa que le haban
tendido en el Retiro. Ahora aquellas tribulaciones se le antojaban irrisorias, como a la
madama de un burdel deben antojrsele los dengues de la pupila que acaba de ser
desflorada. Si el asesinato de aquel tiparraco fue el funesto catalizador de su destino, el
asesinato del cretino de Vidal se le apareca como una nadera que ni siquiera rozaba su
destino, un episodio de una vida anterior o soada, tan ajeno a su vida verdadera como la
maicena o engrudo que se haban tragado los alemanes, para hacerse perdonar sus pecados.
Y si la gacetilla que los peridicos haban dedicado al suceso lo enervaba no era porque
pusiera en letras de molde lo que prefera que permaneciese silenciado, sino porque le
resultaba ofensivo ver descrito en un estilo tan pedestre lo que l haba realizado con
clculo y esmero; supuso que una impresin similar abofeteara al artista que realiza una
obra en la que ha empeado sus dotes y luego la ve enjuiciada en la prensa por un zote o
zoilo nada dotado que la despacha con cuatro frases chapuceras y mal hilvanadas, sin
reparar siguiera en su intencin.
El mismo da que apareci en los peridicos la gacetilla sobre la muerte de Vidal se
public tambin en el ABC el anuncio con el que los trabajadores de Transportes Mendoza
conmemoraban el regreso de su nuevo jefe al trabajo. Si no hubiese sido un hombre sin
atributos, Antonio se habra emocionado con la hospitalaria bienvenida que sus empleados
le tributaban pblicamente; pero slo le fastidi que el linotipista que haba compuesto el
anuncio hubiese utilizado los mismos tipos que se empleaban para las esquelas, con lo que
pareca que ms bien se estuviese anunciando su defuncin (o la de Gabriel Mendoza, para
ser ms precisos). Procur, sin embargo, que no le asomase el enojo ante los trabajadores, a
los que agradeci personalmente, uno por uno, el detalle, antes de reunirlos a todos en el
garaje, para solicitarles su colaboracin impagable en aquellas primeras semanas en las
que an se desenvolvera con la patosera propia de un bisoo en el desempeo de sus
obligaciones. Y anunci que esas primeras semanas las dedicara a familiarizarse con la
cartera de clientes de la empresa, as como con los apuntes contables (esperaba encontrar en
ellos alguna pista que delatase la naturaleza de las misteriosas transacciones que se
desarrollaban en aquel piso del Retiro que el anterior dueo de la empresa haba regalado a
su amante o concubina), dejando la gerencia y administracin del negocio a su capataz, un
hombretn rudo y locuaz, de rostro amplio y sonrosadote, a quien ya haba conocido en la
notara, un par de semanas atrs, y que tena toda la pinta de conocer los entresijos de la
empresa al dedillo, pues no en vano el finado don Amadeo lo haba incluido entre los
beneficiarios de su herencia. Por supuesto, al encomendar esta labor al capataz (que, por lo
dems, ya llevaba algn tiempo desempendola), lo mencion por su nombre, y le regal
los odos con todo tipo de alabanzas, al igual que hizo con otros trabajadores veteranos a
los que haba conocido en la apertura del testamento. Y en lo sucesivo, en cuanto aprendi
sus nombres, hara siempre lo mismo con camioneros y administrativos, para ganarse su
aprecio y confianza.
El garaje y sede social de Transportes Mendoza se hallaba en el paseo de
Extremadura, en su zona ms campamental, entre cuarteles militares levantados sobre los
escombros de los bombardeos de la guerra y tierras de labranza cada vez ms descuidadas o
improductivas, fcil presa de la especulacin urbanstica. Aprovechaba la nave de una
antigua fbrica de harinas, de ladrillo bermejo y planta rectangular, acondicionada como
cochera en toda su extensa superficie, con las oficinas dispuestas a modo de galera interior
voladiza en forma de herradura, cuyos pilares servan al mismo tiempo para delimitar los

aparcaderos de los camiones. El despacho que a partir de aquel da ocupara Antonio


ocupaba el centro de aquella herradura; y, en su pared frontal se hallaba por completo
acristalado, lo que le permita dominar panormicamente el trasiego de camiones en la
nave. Era un despacho sin lujos ni aderezos, de un rigor casi monacal, un chiscn invadido
de cajas con papelotes viejos que se amontonaban por doquier, formando obeliscos
inclinados que amenazaban derrumbe, y de brtulos de la ms variopinta ndole, desde
piezas oxidadas de motores desguazados a bsculas dimitidas de su funcin. Rodeado de
aquellos cachivaches, como en una chamarilera al borde del naufragio, Antonio se senta
protegido, resguardado por un parapeto mucho ms seguro que los que haba conocido en el
frente ruso; y la turbamulta de olores que ascendan desde la nave el olor del gasleo en
combustin, del aceite requemado, del caucho de las ruedas, mezclados con el olor de las
mercancas que de continuo se cargaban y descargaban en los camiones acrecentaba esta
impresin de abrigo y proteccin. Solicit que le trajeran los libros de contabilidad de la
empresa, en cuyo bosque de cifras pensaba extraviarse durante unas cuantas semanas, a la
bsqueda de transacciones escamoteadas; pero enseguida comprob que, siquiera en aquel
primer da, le iba a resultar poco menos que imposible concentrarse en el trabajo.
El anuncio publicado en el ABC por los empleados empezara pronto a surtir efectos
inesperados, o tal vez inevitables. Los clientes ms fieles de Transportes Mendoza, sus
proveedores ms asiduos, mayoristas, almaceneros y funcionarios de abastos queran
adherirse a la salutacin de los empleados con todo tipo de parabienes y albricias: algunos
llamaban por telfono para celebrar el retorno del vstago que, tras sobrevivir al infierno
ruso, tomaba las riendas del negocio; y otros mandaban a sus recaderos, con tarjetones
encomisticos, ramos de flores y chirimbolos variopintos, que Antonio apilaba junto a los
dems brtulos inservibles que atestaban el despacho. Y junto a las llamadas y envos de
compaas y particulares vinculados con la empresa, tampoco faltaron las llamadas y
envos de espontneos sofocados por el fervor patritico, vecinos y tenderos del barrio y
exdivisionarios que, con la vaselina de la camaradera, le solicitaban una colocacin. A
todos los iba despachando Antonio con una deferencia ms o menos sumaria, dependiendo
de su relevancia, y haciendo acopio de la informacin que le suministraban, cuando la
juzgaba provechosa para el sostenimiento de su impostura, manteniendo siempre esa actitud
de pasiva receptividad que tan buenos resultados le haba dado desde el principio. Por la
sede de la empresa fueron tambin desfilando charlatanes estrambticos, empeados en
embarcar a Antonio en actividades benficas, asociaciones de excombatientes y
chanchulletes presuntamente lucrativos que desestim sin excepcin, siempre con una
sonrisa de convaleciente en los labios y una vaga remisin al futuro.
Entre las visitas ms desquiciantes (y tambin entre las que ms repugnancia le
provocaron) se cont la de un editor con pinta de vendedor de crecepelos, flaco y fofo a la
vez, que transmita la incmoda impresin de ser invertebrado. Pareca empeado en
hacerle escribir sus memorias de cautiverio.
Usted habr corrido una autntica odisea, en esas tierras dejadas de la mano de
Dios, no es cierto? le pregunt.
Antonio adopt un tono disuasorio desde el principio: He sido prisionero, en
efecto.
El editor se repantig en la nica silla descolada que haba en el despacho para las
visitas. Antes de extender los brazos, mir a derecha e izquierda, para no derribar las
montaas de papel y chatarra que lo circundaban.
Imagnese su libro anunciado en las marquesinas de la Gran Va: Trece aos de

infierno en el Gulag; o: Yo sobreviv al Terror Rojo. El xito est asegurado. Y, a la


vista de su actitud indolente, aadi: Usted ni siquiera tendra que escribirlo. Bastara
con que nos entregase unas cuartillas y nosotros nos encargaramos de ponerle un negro.
Antonio no estaba familiarizado con la jerga editorial: Y por qu un negro? Los
tienen todava esclavizados?
No, hombre, qu cosas tiene sonri con una fa-tua condescendencia. Negro
llamamos al escritor que trabaja sin firmar. Usted nos da unos cuantos datos generales y
fechas y l se encarga de ponerle la chicha. Ya sabe, para que la historia quede tremebunda
y peliculera... A lo mejor se la adaptan al cine!
La proposicin era tan rastrera que hasta le hizo gracia. Pero nada poda distraerlo
de sus objetivos:
Creo que se equivoca en sus previsiones de xito. Tendi al editor el ejemplar
de ABC que reposaba en la mesa, doblado por la pgina en la que informaban sobre la
muerte de Vidal. Como ve, le han dedicado apenas una gacetilla; las historias de
divisionarios, por trgicas que sean, ya no interesan a nadie.
El editor ley la gacetilla con premura y notorio desagrado, como si estuviese
leyendo un prontuario para la desinfeccin de letrinas.
Pero es que ese tipo era un paria cualquiera dictamin. Seguramente se alist
para matar el hambre, o huyendo de la justicia. Al pblico no le interesan las historias de
esos trapalandranes.
Hablaba con alegre ferocidad. Antonio domin las ganas de escupirle en la jeta.
Ah, no? Y qu historias le interesan, entonces?
Historias desgraciadas de gente rica dijo el editor, buen conocedor de los
resortes psicolgicos del resentimiento. Historias de alguien como usted: un hombre
afortunado al que la vida le sonre y al que no le falta de nada: dinero, mujeres,
diversiones... Entonces a este hombre le da la ventolera y se alista en la Divisin Azul,
pensando que la campaa ser un paseo militar. Pero cae en manos de los rojos, que le
hacen todo tipo de perreras. Esto es lo que la gente quiere leer, esto es lo que a la gente le
priva.
Antonio asinti, caviloso.
O sea, un pollo pera pasando las de Can.
Ms o menos. Veo que ha captado la idea.
Golpearon la puerta y Antonio dio su permiso para entrar. Era Cifuentes, que al
verlo ocupado amag con retirarse. Antonio se lo impidi, despidiendo con insolencia al
editor:
Llegas justo a tiempo, amigo, porque estaba a punto de partirle la cara a este
seor.
El editor pens que se trataba de un juego o broma entre amigos, pero al reparar
en el gesto airado de su interlocutor se march apresuradamente sin despedirse. Antonio lo
persigui por la galera, hasta que el editor alcanz las escaleras, por las que baj como
alma que lleva el diablo. Como vuelva a verte te rajo, escoria! le grit Antonio desde
la barandilla. Luego volvi al despacho, donde lo aguardaba un Cifuentes estupefacto.
Un puto carroero que pretenda hacer caja con el sufrimiento ajeno le explic
someramente. Qu te trae por aqu, Pacorris?
Tras el estallido de clera se senta de buen humor, como tras una purga de toxinas.
Cifuentes se acomod en la silla que el editor haba dejado libre.
Este es un pas de carroeros sin remedio murmur taciturno. Y, luego, en un

tono ms afable o distrado, coment: Vi esta maana en el peridico el anuncio de tus


empleados. No sabes cunto celebro que me hayas hecho caso y te hayas puesto a trabajar.
Si es que me dejan. Llevo toda la maana recibiendo llamadas y visitas. La gente
confunde lo corts con lo pelmazo.
Descolg el auricular del telfono y lo dej sobre la mesa, para que no estorbaran su
conversacin.
Y t no tienes hoy clases?
He conseguido que me sustituyan por unos das dijo Cifuentes. Me marcho a
Valladolid, a las oposiciones de ctedra. A ver si hay suerte: la competencia es reida y los
enchufes funcionan a tutipln. Los meapilas y los democristianos lo quieren acaparar todo.
Antonio se permiti una gracieta:
Tambin la ginecologa? Anda que no son listos esos pjaros...
Culo veo, culo quiero, ya sabes. Se ri sin ganas Cifuentes. La mancha de la
cara tena aquella maana una tonalidad macilenta. Me permites que fume?
Antonio rescat un mechero, entre la barahnda de cachivaches.
Por favor, estara bueno! Pero pens que habas dejado el fumeque...
Ya quisiera! No he fumado antes delante de ti porque me daba no s qu,
vindote tan debilucho... Pero ya veo que vas recuperando peso poco a poco. Ya slo te
falta raparte esa barba para volver a ser el de antes.
Pero Antonio no pensaba raprsela: era su careta, o siquiera su velo ante cualquier
intento de exploracin fisonmica. Se la atus: Pues no tengo ninguna intencin, no te
creas. Me recuerda de dnde vengo. Y
tambin que no quiero ser uno de esos seores atildaditos que se ven por ah,
llevando una vida de noria, siempre con sus rutinas a cuestas.
Yo tambin s lo que es volver de una guerra, y lo cuesta arriba que se hace la paz
dijo Cifuentes, mientras prenda el cigarrillo. S lo difcil que es sentirse solo en medio
de la gente, sin comprenderla o desprecindola, aun sin querer. Y volver a la rutina
inexorable, y a los compromisos y servidumbres de cada da. Tendrs que luchar contra ti
mismo muchas veces, por las causas ms nimias: cuando un polica en la calle te ordene
detenerte para que pasen los coches a ti, que no te detenan ni las balas de los ruskis!
querrs saltarle al pescuezo; cuando alguien te sermonee o te d consejos a ti, que te
toc tomar decisiones sobre la marcha, de las que dependa la vida de tus hombres! te
entrarn ganas de pegarle un tiro... Yo ya pas por esa fase. Te sientes como si estuvieras
dentro de una camisa de fuerza, pero acabas acostumbrndote.
Uf, no s qu decirte... coment Antonio, que ms bien no saba adnde quera
ir a parar Cifuentes. El primer da que me puse el traje y la corbata me sent como un
espantapjaros, y todava no me he acostumbrado. Se seal el nudo de la corbata, casi
deshecho, y las mangas de la camisa remangadas. Y qu decir de las sbanas por la
noche? Te sientes como amortajado en la cama. Hasta echas de menos los piojos!
Cifuentes daba largusimas caladas al cigarrillo, como si se quisiera asfaltar los
pulmones. Volvi a rer sin ganas:
Pues hasta a dormir sin piojos acaba hacindose uno. Hizo una pausa
atolondrada. Oye, Gabi, me dice Amparo que te nota distante y como que la rehyes.
Que con el resto de la gente te comportas normalmente, pero que con ella te
muestras aptico y desanimado...
Antonio se removi, por primera vez incmodo en su cuchitril: Es que con
Amparo no necesito fingir y puedo mostrarme como verdaderamente me siento minti.

Pero tranquilo, poco a poco me ir reponiendo. Esta misma noche la he invitado a cenar, y
el prximo fin de semana haremos una escapada a Sigenza. Te vamos a echar de menos,
por cierto.
No, si yo slo te lo digo porque la mujer lo est pasando muy mal. El humo del
cigarrillo emboscaba su rostro apesadumbrado. Peg una nueva calada que casi alcanz el
filtro. Pero no siempre se repone uno, Gabi; a veces ocurre que, simplemente, nos han
cambiado el carcter, o los gustos, o las aspiraciones. Hay muchos excombatientes que han
vuelto de la guerra convertidos en personas distintas: el veneno del peligro, de la vida
salvaje, se les ha metido en la sangre, y las reglas que el mundo juzga sagradas se les
antojan ridculas. No soportan las cargas familiares, no aguantan a su novia, no aceptan el
trabajo en la oficina...
Pues yo a la oficina he vuelto sin ningn problema lo ataj Antonio.
Crey intuir por dnde iban los tiros; y esa intuicin le provocaba una placentera
sensacin de alivio. Pero tendran que ser ellos quienes dieran el primer paso: Mendoza le
haba confesado que Amparo era su acicate, que no haba discurrido un da de su cautiverio
sin que Amparo ocupase sus pensamientos; y no pensaba regalarles en bandeja la coartada
que justificase ante sus conciencias la traicin al amigo ausente. Tampoco les iba a poner
traba alguna, desde luego; pero tendran que apechugar con su pecado.
Ya, ya, si yo no te digo que seas un inadaptado recul Cifuentes. Slo te
pido que, si has dejado de amar a Amparo, lo reconozcas y se lo digas. Ella sabr
entenderlo.
No habr reproches ni despechos, de acuerdo?
Antonio esboz una sonrisa sardnica:
De acuerdo, Pacorris. Pero tal vez sea ella quien deba reconocer eso, no te
parece?
Se abri una avenida de silencio entre ambos, como una explanada por la que se
adentr en tromba el estruendo de los camiones que maniobraban abajo, en el aparcadero.
Cifuentes prendi otro cigarrillo; tena las manos temblorosas y el gesto
descompuesto, pero la nicotina lo apaciguaba.
Leiste en el peridico el caso terrible de ese divisionario de Zamora? Dicen que
vino en el Semramis.
Antonio lo escrut a travs del humo sin parpadear.
As es repuso, todava con dureza.
Cifuentes no se iba a atrever a dar el paso que Antonio le estaba demandando. No
por el momento, al menos.
Y cmo era?
Pues como tantos otros de los ltimos relevos. Desvi la dureza hacia quienes
ninguna culpa tenan de sus cuentas pendientes con Cifuentes y Amparo. Incluso recuper
el vocabulario un poco filibustero del editor al que acababa de expulsar con cajas
destempladas: Un paria que se alist para matar el hambre, o huyendo de la justicia. Un
trapalandrn sin inters alguno.
En otra circunstancia, tal vez Cifuentes se habra sublevado ante el lenguaje
despectivo de Antonio. Pero los remordimientos lo amansaban: Y, sin embargo, se
batieron con honor... En la misma batalla de Krasny Bor, donde te apresaron, haba muchos
de sos que...
S, s, todo lo que t quieras lo cort Antonio, displicente. Ante las balas,
hasta los cobardes reaccionan a veces como autnticos jabatos; el instinto de supervivencia

hace que la gente acte de las formas ms imprevisibles. Pero luego, en los campos de
prisioneros, cuando de verdad haba que demostrar la pasta con la que cada uno estaba
hecho, flojearon. Se dejaron engatusar por los ruskis, y con su actitud desmoralizaron a
muchos camaradas. Cifuentes, abrumado por su intransigencia, le rehua la mirada,
cabizbajo. Ese Vidal, en concreto, era una sabandija; no me extraara que fueran sus
mismos compaeros de cautiverio quienes le dieron matarile. Estas cosas se habran evitado
si no hubiesen dejado que se alistara el lumpen.
Aquella mencin haba resultado en exceso hiriente para un falangista ortodoxo
como Cifuentes:
Permteme discrepar en eso, Gabi. No me parece bien que te refieras as a la
gente humilde. Nosotros estamos aqu para combatir la lucha de clases, pero tambin la
sociedad de clases dijo con uncin, todava crdulo en un catecismo del que haban
desertado hasta sus mismos apstoles. Adems, esos que t dices que pertenecen al
lumpen fueron los que llenaron los huecos que dejaron muchos falangistas de boquilla, que,
en cuanto le vieron las orejas al lobo, no quisieron saber nada de apuntarse a los relevos.
Se qued pensativo, como escarbando en yacimientos de la memoria que Antonio crea
sellados para siempreYo conoc a un joven de sos que se alistaron a ltima hora. Se
llamaba Antonio Expsito. Y se pareca mucho a ti, por cierto.
Un camin hizo retemblar la cristalera, al entrar en el aparcadero tocando el claxon.
Antonio sinti que la sangre se le detena en las venas, pero no inmut el semblante:
S, ahora que lo mencionas... Creo recordar que en alguna carta me hablaste de l,
pidindome que lo protegiera. O me estoy confundiendo de persona?
No, no, a ese mismo me refiero dijo Cifuentes, que de pronto pareca haberse
emocionado, Debi de incorporarse al frente pocos das antes del ataque de los rusos en
Krasny Bor, y ya nunca volviste a escribirme. Llegaste a conocerlo?
Antonio esboz una mueca contrariada. Lo bueno de que se detenga la sangre en las
venas es que as se enfra todava ms:
Nunca jams. Imagino que regresara a Espaa pocos meses despus, cuando
disolvieron la Divisin.
Cifuentes deneg con la cabeza, corrigindolo. Haba hecho sus indagaciones: No
volvi nunca. Debi de morir en Krasny Bor, en febrero del 43. La mancha de la cara se
le haba encendido: Defendiendo la civilizacin cristiana, nos decan! Y una mierda!
Exponindose a las balas, como muecos de pimpampum, mientras los hijos de los ricos se
arrimaban aqu al brasero poltico. Si Jos Antonio levantase la cabeza, se morira otra vez
del susto...
Ya le haba escuchado aquellas mismas execraciones doce aos atrs, ante la sede de
la Secretara General del Movimiento, pero Jos Antonio segua sin levantar la cabeza, y
nadie se la iba a incorporar, ni siquiera un poquito.
Bueno, mralo por el lado bueno. Al menos se libr del cautiverio dijo Antonio,
con afectacin distante.
Pobre hombre! se lament Cifuentes. Luego me enter, haciendo mis
indagaciones algunos aos ms tarde, que se haba marchado huyendo de la polica. Lo
acusaban de haber matado a un tipo en el Retiro.
El estruendo de los camiones se fundi con su escalofro. Antonio fingi
escandalizarse:
Pobre hombre, dices? A un asesino lo llamas pobre hombre?
Vete t a saber por qu asesin. Cifuentes resopl, expulsando el humo cribado

por sus pulmones, y aplast la segunda colilla en el cenicero, esta vez con autntica saa
. Yo, desde luego, si me viera desesperado como debe de verse mucha gente, no tendra
demasiados escrpulos en liarme a tiros con los zampones y los chuppteros del Rgimen.
Aquel muchacho no tena pinta de ser un asesino profesional, ni un malvado. Me
encomend que buscara a una chavala de la que andaba enamorado, una tal Carmen, su
novia o algo por el estilo.
Su voz se haba ido ablandando, como anegada por la aoranza. Antonio se haba
levantado del escritorio y rebuscaba entre los papelotes que invadan el despacho, sin
pretender encontrar nada, tan slo por disimular su inquietud creciente.
Espero que no se la robaras brome. Los gineclogos tenis un peligro...
Como no me dio ms datos sobre ella que su nombre no pude encontrarla al
principio. Cifuentes esta vez ni siquiera se haba molestado en rerle la gracia.
Adems, acababa de mudarse sin dejar ni rastro. Quin sabe si no habra participado
con l en el asesinato del Retiro. Pero unos aos ms tarde me la tropec por casualidad.
Bueno, a ciencia cierta no s si sera ella, pero jurara que s, a juzgar por su
reaccin... Fue en el Pasapoga.
Se haba derrumbado uno de aquellos obeliscos de papel, arrastrando en su
avalancha una nube de polvo y de caros que llen el aire del despacho de un olor como de
plvora hmeda, o tal vez de pasiones apolilladas que pugnaban por resucitar. Antonio se
arrodill en el suelo, con la excusa de restaurar el estropicio; pero el escalofro se le haba
derramado por las piernas, incapaces de sostenerlo en pie.
En el Pasapoga? dijo, entre toses que disimulaban el temblor de su voz. No
te imaginaba yo frecuentando ese tipo de antros.
Debi de ser en la fiesta de mi licenciatura, un par de aos despus de mi regreso
de Rusia calcul Cifuentes, tratando de quitar hierro a sus expediciones noctmbulas.
La chica estaba sola en la barra y yo la abord. Me dijo que se llamaba Carmen y ...
A saber cmo se llamara de verdad lo interrumpi Antonio. Se rebelaba contra
la posibilidad, por lo dems tan verosmil, de que Carmen hubiese terminado como moza
del partido. Ese tipo de chicas lo primero que hacen es ponerse un nombre de guerra.
Pues sta no se lo haba puesto, te lo aseguro. Adems, tampoco tengo del todo
claro que fuese de ese tipo de chicas dijo Cifuentes, a quien su repudio de la sociedad de
clases lo inclinaba a la candidez. Le dije, por pegar la hebra, que unos aos atrs yo haba
estado buscando sin xito a una tal Carmen Panizo, y enseguida le mud el semblante.
Cuando aad que lo haca por encargo de un divisionario llamado Antonio Expsito,
directamente me dej con la palabra en la boca. Sali en estampida del local.
Antonio se fue a aflojar el nudo de la corbata, por mantener las manos ocupadas,
pero descubri que ya lo tena aflojado. Reprimi la ansiedad: Chico, que historia ms
desgarradora... No saba yo que tenas esa experiencia de los bajos fondos. Procur que
su voz sonase desenfadada, un poco frvola incluso, antes de deslizar como al desgaire:
Y no la volviste a ver?
Cifuentes prendi un tercer cigarrillo; pero si los otros los haba apurado con
apremio y casi con congoja, este lo saboreaba con pensativa fruicin, como el penitente que
acaba de confesar culpas que lo atormentaban y ya disfruta de los beneficios de la
absolucin.
Nunca en la vida. Volv por el Pasapoga unas cuantas veces, pero se haba
esfumado sin dejar ni rastro. Se acarici la mancha de la cara, como si tratase de aliviar
algn recndito escozor. Pregunt a otras chicas asiduas al lugar, pero nunca haban

vuelto a saber de ella. Como si se la hubiese tragado la tierra.


Cifuentes mir el reloj y se levant de la silla con una cierta reluctancia, como si a
la vez que daba la visita por concluida, requerido por sus obligaciones acadmicas,
reconociese que su motivo originario no se haba cumplido plenamente. A Antonio le
pareca flotar en una nube, desorientado y sin peso, como evadido de aquella crcel en la
que l mismo haba decidido internarse, al suplantar la identidad de Mendoza, y deseoso de
proseguir la bsqueda de Carmen que Cifuentes haba abandonado. Panizo, se apellidaba
Panizo; algn resultado haban dado sus averiguaciones.
Con esos mimbres, Rafael Gil te hace un dramn de rdago dijo Antonio,
impostando unos conocimientos cinematogrficos que no tena. Te marchas ya? Te
deseo lo mejor en esas oposiciones. Ya vers cmo te llevas el gato al agua. Y aadi, en
un tono burlesco que rechinaba con la expresin taciturna de Cifuentes: Lo celebraremos
juntos en el Pasapoga.
Cifuentes fingi no haber odo la sandez. Mientras abandonaba su despacho,
murmur:
Alguien tendra que escribir la historia de las novias y esposas de los
divisionarios, de las mujeres que se quedaron aqu solas, esperando angustiadas las noticias
del frente.
Se detuvo un instante e hizo un mohn suplicante, casi un puchero: No le hagas
dao a Amparo, Gabi, por favor te lo pido.
Descuida, amigo.
Cifuentes se march, ignorante del mal que le haba hecho desenterrando aquel
pasado que crea sepultado para siempre y que ya empezaba otra vez a roerle con su
comezn. Pero de un mal puede surgir a la postre un bien, se repiti Antonio para
tranquilizarse. Volvi a colgar el auricular en la horquilla del telfono; apenas lo hizo, son,
sobresaltndolo y haciendo aicos sus cavilaciones.
Dgame.
Por fin! Llevaba ms de una hora llamndote. Adivina quin soy.
Era una voz femenina, retozona y casi insolente en su narcisismo. Por un instante,
Antonio pens que pudiera tratarse de Consuelito, la sobrina de Mendoza, pero enseguida
descart esta posibilidad: la alegra de Consuelito era ms fina y sincera; y en la alegra de
aquella mujer haba un deje plebeyo, o sazonado por el vicio. Gan tiempo: La Bella
Durmiente del bosque?
Al otro lado de la lnea, escuch una risa descacharada que celebraba la ocurrencia:
Fro, fro.
Caperucita Roja, tal vez?
Tampoco, salvo que ahora te hayas convertido en el lobo.
Y volvi a rer, estimulada por el juego de adivinanzas que se haba entablado.
Antonio record entonces la carta del padre de Mendoza, donde alababa a aquella
misteriosa Paloma, la mujer alegre y desenvuelta que le haba aliviado el tedio conyugal.
Arriesg:
Pues entonces sers una blanca paloma.
Ahora la risa se hizo crepitante de interferencias, como si hubiese excedido la
capacidad acstica del aparato.
Bravo! Ya veo que no olvidas tan fcilmente. Tu padre me asegur que te
pondras en contacto conmigo, pero como no lo hacas...
Perdname, chica se excus. Ya haba espantado las cavilaciones sombras

inspiradas por el relato de Cifuentes y pugnaba por concentrarse en su objetivo primordial


. Es que desde que volv he andado liadsimo.
Ya me lo imagino concedi Paloma, no del todo convencida. Ahora su voz era
menos juguetona: Tampoco pretendo meterme en tu vida, ya sabes que no es mi estilo.
Pero llevan un par de semanas llamando y preguntando por ti. Se les nota un poco
nerviosos. Qu les digo?
Lo azor aquel apremio; pero supuso que quienes preguntaban por l con insistencia
y nerviosismo seran quienes mantenan con el padre de Mendoza transacciones
clandestinas.
Mira, Paloma, yo creo que esto no es para hablarlo por telfono. Qu te parece si
me paso por tu casa y charlamos tranquilamente?
Se hizo al otro lado de la lnea un silencio prevenido o pasmado.
Tranquilamente? Me dejas de piedra, chico. Pero su voz era otra vez retozona
. Es que los comunistas te han devuelto a tu ser?
La alusin pudiera considerarse desalmada y ofensiva, pero Antonio acept el
envite: Digamos que tantos aos de cautiverio me han enseado a no rechazar las rosas
que la vida nos ofrece.
Eh, para el carro! dijo ella, pero su risa entusistica ms bien contribua a
empujarlo. Y cundo te pasars por aqu? Te parece bien esta noche?
Quiso confirmarlo, en un impulso inicial acuciante. Pero record que haba
prometido a Amparo sacarla a cenar.
Esta noche no puedo, por desgracia. Qu tal el...?

Pero el fin de semana tambin lo tena comprometido. Antes de que pudiera fijar un
da, Paloma se adelant:
Mira, por las tardes puedes venir cuando quieras, hasta las nueve o as me pillars
en casa. Ms tarde quiz tambin, pero a lo mejor ya me pillas ocupada...
Ahora su risa son un poco srdida o indecente, aunque tal vez as lo haba sido
desde el principio. Antonio fingi desentenderse de aquella ltima alusin de sentido
sexual:
Anda, recurdame la direccin.
Alfonso XII, 20, cuarto derecha, enfrentito mismo del Retiro.
Antonio le agradeci la precisin topogrfica, que confirmaba que ya haba
encontrado el hilo del que, tirando, podra alcanzar el botn. Volvi a arriesgar, esta vez sin
recatarse de lanzar el farol:
Paloma, querrs creerte que mi padre pensaba que, aunque yo te cortej, t
nunca accediste?
As se lo jur y perjur dijo Paloma cnicamente, o tal vez slo inconsciente de
su felona. Chico, una tiene que cuidar su prestigio; y, adems, lo tenas bien merecido:
desde que te hiciste novio de aquella pavisosa, te pusiste insoportable. Y a tu padre lo
tranquilizaba mucho pensar que entre nosotros nunca hubo nada. De ilusin tambin se
vive.
Y se muere aadi Antonio, con sarcasmo macabro.
Paloma se puso sbitamente seria, pero era una pose poco verosmil: Pobrecito.
No seas tan bruto, hombre, que acaban de enterrarlo.
Antonio no se recat:
Cmo dicen? El muerto al hoyo...
Y el vivo al bollo. Paloma abandon sin remilgos la pose circunspecta:
Anda, tunante, psate por Alfonso XII y vers qu bollo te est esperando en el horno.
En una vida anterior, Antonio haba merodeado por locales como el Pasapoga,
buscando acomodo en los taxis a los ricachones que salan a la Gran Va, acompaados de
alguna fulana de postn o querindonga a la que mantenan bajo cuerda, como el padre de
Mendoza haba mantenido hasta entonces a Paloma, y como se haba propuesto seguir
mantenindola despus de muerto. Y, al recibir sus propinas, que le tendan como quien se
sacude las migajas de un festn, Antonio haba sentido crecer en el pecho una rabia sorda,
porque mientras aquellos ricachones se estuviesen revolcando ufanos en una cama con
sbanas de holanda con sus furcias caras, l tendra que consolarse a solas en su tabuco de
la calle del Amparo, o a lo sumo si la recaudacin de propinas se haba dado
inusualmente bien con alguna golfilla harapienta. Nunca antes haba entrado en el
Pasapoga, entre otras razones porque, si lo hubiese intentado siquiera, los porteros le
habran impedido el paso y propinado, a la menor insistencia, una metdica paliza. Doce
aos atrs, el Pasapoga acababa de abrir, burlando las ordenanzas municipales que
perseguan el lenocinio, disfrazado de sala de fiestas de lujo donde se congregaban
terratenientes en noche de farra, actores de bigotillo perfilado y talle juncal, jerifaltes del
Rgimen con el blano embravecido y coristas estrepitosas de lentejuelas y muslamen que,
despus de la actuacin, se mezclaban con la clientela, arrimndose como miuras, en un
clima de quilombo finolis. Con el paso de los aos, sin embargo, como suele ocurrir con
este tipo de locales, su brillo de oropel se haba ido desluciendo o desgastando: las coristas

se haban ido poniendo jamonotas, a la vez que sus atuendos perdan lentejuelas; y entre el
pblico empezaban a menudear las lumias de quiero y no puedo, con sus visonazos
sintticos y. sus collares de perlas apcrifas, los faranduleros subalternos y los plumferos
adictos, los chupatintas de los ministerios que se gastaban all los dinerillos de algn
cohecho o enjuague contable, aprovechando que su mujer se haba ido al pueblo, a visitar a
la abuelita moribunda, los malos toreros imitadores de Manolete y Domingun, y algn
que otro madero de incgnito al que le dejaban beber y magrear gratis, a cambio de que
traspapelara las denuncias por infraccin de horarios. Le daba un poco de grima mezclarse
con gentuza de aquella ralea, as que eligi para su visita una hora temprana de la tarde,
cuando el local an no haba abierto sus puertas al pblico.
Perdone, seor. Le obstaculiz el paso un portero de aspecto un tanto agitanado
o silvestre. Todava no es la hora.
Antonio le deposit en la mano un billete de cien pesetas.
Disclpeme, vena a darle un recado a una de las chicas.
El portero asinti entonces permisivo, y hasta lo acompa por la escalinata de
sucedneo de mrmol, interrumpida de vez en cuando por cortinones de un terciopelo
resobado que parecan dispuestos adrede para que los borrachos se enredaran en ellos y se
rompieran la crisma. Dejaron atrs el primer piso, decorado con molduras de estuco y
purpurina dorada, hasta el saln principal, donde el portero se despidi: Puede esperarla
aqu. Enseguida saldrn.
No le pregunt de dnde tendran que salir, y se temi una aparicin taumatrgica o
revistera. En la barra del bar un camarero con aspecto de jirafa astnica limpiaba muy
someramente las copas, siquiera para que no se vislumbrasen en la penumbra los herretes
de carmn.
Dnde estn las chicas? pregunt.
Estn dndose unos retoques en los camerinos, antes de que lleguen los artistas
le respondi el camarero, un poco sorprendido de que hubiera clientes tan
madrugadores.
Antonio pidi un co y dej sobre la barra una propina rumbosa, ms rumbosa
desde luego que la que a l le daban los ricachones a los que buscaba taxi, all en su vida
anterior. El saln principal del Pasapoga era una apoteosis del mal gusto: del techo pendan
lmparas de metal bruido, tal vez de bronce sobredorado, muy historiadas y
barroquizantes; las paredes las engalanaban murales de colores pastelosos que reproducan
escenas mitolgicas o galantes; y el suelo, todava tapizado de colillas, lo entorpecan aqu
y all columnas que pretendan remedar la sala hipstila de una quinta romana, pero que
ms bien parecan repescadas de un decorado de cartn piedra. En la sala ola a perfume de
garrafn, a nicotina agria, a semen fumigado con leja o zotal. Al respirar aquella atmsfera
estabulada, voluptuosa y repugnante a un tiempo, Antonio experiment una sensacin fsica
de resaca, como si de repente se le hubiesen metido en el cuerpo los efluvios de una juerga
que otros se haban corrido en su lugar.
Y a ti qu te pasa, salao? Que nos quieres invitar a todas a un refresco?
Haban salido de los camerinos las putas del Pasapoga, ruidosas como un serrallo en
el mes del ramadn. La salutacin la haba hecho la que pareca ms veterana de todas, que
sin embargo no alcanzara la treintena, aun-que su cutis tena esa cualidad en exceso porosa
y sequiza que dejan el fumeque y el repetido trasnoche. Las otras le rieron la gracia, como
gallinas cluecas; de un solo vistazo, Antonio se hubiese atrevido a sealar la procedencia de
cada una: la chica de pueblo, un poco rstica y con el pelo de la dehesa asomando todava

debajo del maquillaje, que se vino a la capital para trabajar en algn taller de costura o
fbrica de jabones; la chica de barrio que se vino al centro, harta de merodear en los
desperdicios de los mercados; la madre soltera que se haba metido en el oficio para pagar
el internado de monjas para su hija; la soadora que, cuando despert, se hallaba atrapada
en una pesadilla recurrente; la arribista que se tomaba la prostitucin como un perodo de
meritoria je, hasta que atrapase a un panoli con posibles (pero sola ocurrir que los panolis
que atrapaba carecan de posibles, y los clientes con posibles no eran tan panolis como para
llevarla al altar).
Busco a una chica que estuvo trabajando aqu dijo Antonio. Carmen se
llama.
Haba elevado la voz, para que lo escuchasen todas, pero slo la ms veterana le
segua la conversacin, como si entre ellas rigiese una disciplina segn la cual la
antigedad tena el privilegio de quedarse con el primer primo que cayera en sus redes.
Carmen las hay a cientos, ricura. Pero Carmen de nombre de pila o Carmen la
nuit?
Carmen de nombre de pila; Carmen Panizo, para ms seas precis Antonio.
La puta tena una voz pastosa y soolienta. Le afeaban el rostro terroso diminutas
protuberancias, como granos fallidos. Se subi a un taburete, a la vera de Antonio, y pidi
un refresco de naranja con un chorrito de vodka que Antonio enseguida abon, aunque el
vodka le trajese recuerdos funestos.
Pues no me suena de nada. Y cundo estuvo aqu?
Hace diez aos, aproximadamente.
La puta estall en una carcajada que se pretenda simptica o contagiosa; pero slo
se sumaron a ella sus patas de gallo.
Anda qu! Diez aos, nada menos. Hace diez aos yo estaba tomando la primera
comunin, majo. O qu te pensabas?
Antonio acept de buen grado la hiprbole y ensay una morisqueta: Perdona,
chata, no quera ofenderte.
Pero, al parecer, s la haba ofendido; se volvi a sus compaeras, que tambin
abrevaban sus respectivos brebajes o refrescos, tal vez tomando a Antonio por un panoli
con posibles.
Aqu, el amigo, que me pregunta si conozco a una tal Carmen Panizo, que
anduvo por el Pasapoga hace como diez aos! A vosotras os suena de algo? Todas
denegaron con prontitud, escandalizadas casi: Ya lo ves, ninguna sabe nada. Tom a
Antonio del brazo: Pero esa Carmen tuya debe ser ms vieja que Carracuca. Aqu no hay
chica que aguante ms de cinco aos, el pblico se cansa enseguida de ver las mismas jetas.
T no prefieres una cara nueva, o qu?
A los cinco aos ya se haban hecho viejas, como los novillos; y para entonces, o
haban logrado pillar a un ricacho, o tenan que establecerse por libre, para que las toreasen
en plazas de segunda o tercera, rodando, cuesta abajo siempre, hasta el matadero.
Es que ahora no estoy por la labor... se excus Antonio, liberndose de su
abrazo. Las tufaradas de su perfume, ms barato que el que usaba Amparo, le revolvan las
tripas. Y no habr nadie que la pueda conocer, algn camarero o encargado de sala o
algo?
Prueba con don Ricardo, el jefe le aconsej la puta, chasqueada por el toque de
retreta de Antonio. Si tienes la suerte de que te reciba, claro.
Pero est aqu?

l siempre est en su despacho dijo, y seal hacia el fondo de la girola que


circundaba el saln central. Ya sabes, el ojo del amo engorda el caballo.
Antonio la despidi con otra morisqueta, dejndola en el taburete con toda su
tristeza derrengada a cuestas, como una caritide sin arquitrabe, o con el arquitrabe del
calendario pesando como una losa. Subi por la escalinata y se intern por un pasillo que
comunicaba con dependencias oscuras y ms bien angostas, tal vez reservados donde los
clientes ms conspicuos o prdigos del local se refocilaran con sus querindongas o
apalabraran sus chanchullos. De trecho en trecho, unas lmparas de pared con motivos
grutescos derramaban su luz viscosa sobre el raso de color burdeos que forraba las paredes.
En una puerta, al fondo, un letrero anunciaba: Direccin; golpe con los nudillos.
Se puede?
Pero antes de que respondieran, ya haba girado el picaporte y asomado la cabeza
por el hueco entre la jamba y la hoja. El despacho de Ricardo Aguilar, el propietario del
Pasapoga, tena un mobiliario muy macizo y panzudo, con nfulas notariales o
cardenalicias. Detrs de un bufete muy ajetreado de abrecartas y pisapapeles y otros
chirimbolos de bronce perfectamente intiles, se hallaba Aguilar, como un strapa de
secano. Era un hombre triponcete, de barba recortada, con pujos de galn otoal; vesta un
traje cruzado que resaltaba su silueta oronda y miraba con unos ojos de hipnotizador o
rabino, ojos insistentes que por un instante traslucieron ira, al verse asaltado en su
intimidad.
Y usted quin es?
Antonio pens que tal vez pudiera conocer a Mendoza, de la etapa crapulosa previa
a su conversin. Pero haba transcurrido una eternidad desde entonces.
Disculpe, don Ricardo. Soy Gabriel Mendoza, el hijo de...
Aguilar se llev una mano a la frente y se la golpe, como si quisiera reactivar el
funcionamiento de las neuronas. Se levant del bufete, ceremonioso.
Anda, coo, el hijo de Amadeo. Pues claro que s! Anda, pasa, pasa, no te quedes
ah. No te haba reconocido con esa barba.
Se estrecharon la mano, como dos viejos conocidos. La mano de Aguilar era robusta
y tuberosa, con venas como races de un rbol.
No s si le molesto...
Qu cojones me vas a molestar! Ya me contaron en el funeral de tu padre que
volvas en el Semramis. Menuda odisea la tuya, chavalote! Habrs venido para el
arrastre... dijo, compasivo o servicial. Sintate, sintate.
Pues el caso es que quera preguntarle... comenz.
Y encima, nada ms llegar, el mazazo de la muerte de tu padre! lo cort,
rascndose la sotabarba. Ya s que andabais reidos, pero un padre es siempre un padre.
Busc la anuencia de Antonio, que l, por supuesto, no escatim. Y menudo era tu
padre! Yo le deba algunos favores, de cuando escaseaban el licor y el tabaco, recin
terminada la guerra; pero creo que le pagu con creces... aunque fuera en especie. Le
gui un ojo, denotando que se refera a especies crnicas. Aunque en los ltimos aos
andaba muy apagado, el hombre. Necesit quedarse viudo para sentar la cabeza! Se ri
de su propia paradoja. T ests casado, hijo?
Antonio lo mir de hito en hito, de forma levemente amonestadora, para detener su
facundia.
No, seor. Afortunadamente no. Imagnese lo que hubiese sido dejar a la mujer
sola durante trece aos...

Tienes razn, muchacho. Perdona si te he molestado se aturull. Pero


enseguida sus ojos de hipnotizador o rabino se iluminaron, chisposillos: Pues ahora lo
que tienes que hacer es resarcirte por todos los aos de ayuno y abstinencia. No hace falta
que te diga que tienes a las chicas del Pasapoga a tu disposicin. Invita la casa.
Sintindose magnnimo, se retrep en la butaca y afianz los pulgares en las sisas
de su chaleco, esperando la reaccin de Antonio, que esboz una especie de mueca
tmidamente lasciva. Aguilar sac una caja de puros, que ofreci a Antonio.
Gracias, no fumo se excus. Pues por una chica que estuvo en el Pasapoga
quera preguntarle. Un amigo me dijo que la vio aqu, all por el ao 44 o 45. Se llamaba
Carmen Panizo.
Aguilar cap de una dentellada un puro que despus ensaliv concienzudamente en
el culo, antes de prenderle fuego.
Carmen, Carmen, Carmen, djame que piense. Y pensaba mientras humeaba
como una chimenea, hasta lograr por fin que el puro cogiera brasa. Han pasado muchas
Crmenes por aqu.
Esta que le digo debi de marcharse de la noche a la maana, casi sin avisar
especific Antonio, tratando de avivar los recuerdos de Aguilar, como l avivaba el puro
hasta que los pulmones se declararon en huelga. As me lo ha contado un amigo.
Se call, sin embargo, la razn de su desaparicin. Aguilar lo mir un poco
escamado, tal vez sorprendido de que, despus de tantos aos, aquel resucitado le preguntase por la mojama rancia, pudiendo disfrutar de un cargamento de carne fresca que
acababa de poner a su disposicin. Pero se encogi de hombros; a fin de cuentas, el hombre
es animal de costumbres.
Ahora caigo en quin dices! Cmo iba a olvidarla! exclam, sin quedar
demasiado claro si las razones por las que la recordaba eran ms bien de naturaleza
desgraciada. En realidad, nunca fue una chica del Pasapoga en el sentido estricto de la
palabra. Acudi a m para que le consiguiera una cartilla de racionamiento. Al parecer, en
Abastos no se la haban querido dar, porque no tena la documentacin en regla o no s qu
leches; y en el mercado negro costaban por entonces trescientas pesetas. Como no tena
dinero para pagarla, se ofreci a trabajar aqu, a cambio de la cartilla.
Le doli aquella precisin, como si le hubiesen espolvoreado de sosa castica una
lcera que crea cicatrizada, all en una vida anterior. No saba si Carmen habra aceptado
tal vileza de no haberla empujado l previamente a vilezas semejantes, utilizndola como
cebo de los tiparracos a los que luego desplumaban en el Retiro; pero, en cualquier caso,
saba que l haba sido el primero en envilecerla. Y esa certeza le remorda la conciencia,
como un berbiqu insidioso. Pero desde cundo tena l conciencia?
A trabajar de puta, quiere decir? musit, aplastado por la evidencia.
Hombre, de puta, de puta no. Aguilar rea con la glotis, en un gorgoteo como
de samovar o tetera en el punto de ebullicin. Aqu no tenemos putas. Tenemos
bailarinas, animadoras, acompaantes, consoladoras de los afligidos recit como en
letana, pero lo que se dice putas no, Gabriel, no me seas tan radical. Una chica del
Pasapoga tiene que tener un poco de azafata, un poco de fiestera, un poco de psicloga, un
poco de calentona... Es una combinacin dificilsima, no te creas. Ahora, la que rene todas
esas condiciones no tarda en llevarse un buen partido. Cuntos ministros y millonarios no
ha-brn encontrado novia aqu! Si yo te contara..
Pero no era preciso que contara nada, pues Antonio ya haba tenido ocasin de
echarle un vistazo a su serrallo y saba que cualquier parecido con su chchara

complaciente era pura coincidencia. No lo dej seguir: Y Carmen? Qu fue de ella?


Aguilar mordi el puro, enarcando las cejas. No le gustaba que lo interrumpieran:
Con tu Carmen no haba manera de hacer carrera. Era ms tiesa que un palo de escoba
con los clientes. Mir el puro como si fuese un despojo; tal vez ya se hubiese cansado de
l, como se cansaba de las chicas arriscadas o hirsutas. No le gustaba sacarlos a bailar, ni
darles conversacin, ni hacerles zalemas. Como andaba necesitada de dinero, en cuanto se
le acercaba alguno le propona irse a su casa, o a una pensin donde no hicieran preguntas,
para que se desfogara y soltara el parn. Aguilar hizo una pausa y aplast con saa el
puro en el cenicero, hasta desmenuzarlo. Pero, claro, de lo que se trata es de que, antes de
llevarlo a la cama, el cliente se gaste sus buenos dineros en consumiciones; de lo contrario,
qu beneficio saco yo de las chicas?
Antonio se mantuvo hiertico. Hubiese querido levantarse de la silla y escacharle la
cara de un sopapo, pero se contuvo:
Ninguno, claro.
Ninguno, t lo has dicho. Una chica fra como el hielo no tiene cabida aqu.
Y, sin embargo, Antonio saba que Carmen podra haber excitado la lubricidad de
aquellos tiparracos que frecuentaban el Pasapoga si se lo hubiera propuesto, porque l
mismo la haba enseado a hacerlo, para camelar a otros tiparracos semejantes. De haber
querido, podra haberlos engatusado con una mezcla de melindre y desparpajo, de candidez
e impudicia, disimulando de rubor y halagado desconcierto el asco que le provocaban sus
avances. Pero no haba querido hacerlo; y esa renuncia a la pantomima mitigaba un poco el
dolor de Antonio.
Total, que se march azuz a Aguilar.
Se march sin encomendarse a Dios ni al diablo, en efecto. Sin dar ni escuchar
razones. Si no le gustaba su trabajo, podra haberle buscado acomodo como camarera, o
como empleada de la limpieza, cualquier otra cosa. Pero simplemente desapareci del
mapa.
Aguilar se encogi de hombros, zafndose de cualquier responsabilidad. Tal vez as,
atribuyendo a la fatalidad o a intemperancias del carcter las calamidades que afligan a sus
pupilas, mantena a buen recaudo los remordimientos. Claro que, para que inquieten los
remordimientos, es preciso tener conciencia.
Y no volvi a saber nada de ella?
En alguna ocasin me dijeron que la haban visto en algn local de alterne de
medio pelo dijo Aguilar, con cansino desapego. Ya sabes lo que es ese oficio: una vez
que te caes del machito, ya slo queda rodar y rodar, hasta que te conviertes en un trasto
viejo. Pero, quin sabe!, esa Carmen tena muchos redaos, a lo mejor ha logrado levantar
cabeza.
Antonio conoca mejor que nadie los redaos de Carmen: la haba visto,
descompuesta como una bacante, con las manos enguantadas de sangre y entre las manos
una navaja que descargaba una y otra vez sobre el cogote de aquel tiparraco que a punto
estuvo de estrangularlo en el Retiro. Pero los redaos no son suficientes, cuando el mundo
se convierte en una crcel rodeada de alambradas.
Ojal sea as musit, atenazado por la congoja. Se levant aturulladamente de
la silla. Le agradezco mucho...
Te voy a dar un consejo, hijo lo amonest Aguilar, adoptando un tono
apodctico. Esas chicas estn para pasar el rato, para descargar tensiones, para el esparcimiento y el desahogo. Encoarse con ellas es el peor de los errores; y mxime en un

hombre de tu categora y posicin. Me preocupa que, despus de tantos aos pasando las de
Can, tu obsesin sea ahora reencontrar a una pelandusca que, por muchos redaos y
muchos encantos que tuviera, a estas horas se habr convertido en un trasto viejo. ndate
con cuidado, Gabriel. Lo peor de las obsesiones es que a veces se hacen realidad.
Pero aquella obsesin era tal vez lo nico real o verdadero la nica supervivencia
de algo plenamente humano que subsista en su vida, entregada a la impostura.
Cifuentes haba entreabierto una puerta que ya no se poda cerrar; y aunque lo que
se atisbaba detrs de esa puerta sugera un mundo pavoroso o desgarrador que Antonio
hubiese preferido desconocer, saba que tena que seguir alumbrndolo, saba que tendra,
tarde o temprano, que adentrarse en l, para afrontar la verdad, aunque fuese una verdad
que lo petrificase o despedazase para siempre. Lo estremeca pensar que Carmen se hubiera
convertido para entonces, como afirmaba Aguilar, en un trasto viejo, en uno de esos
cachivaches desportillados que primero retiramos de la circulacin, despus de gastarlos y
exprimirlos, para finalmente arrojarlos a un vertedero, donde irremisiblemente se pudren;
pues en el principio de aquella depauperacin estaba l, ofrecindole asociarse para el
hurto. Y lo estremeca tambin pensar que esa puerta que Cifuentes le haba entreabierto
acabara dejando escapar su secreto, desbaratando la impostura en la que haba decidido
refugiarse, la impostura que le permitira, si nada lo apartaba de su objetivo, alzarse con un
botn con el que segn haba escrito el padre de Mendoza en su carta pstuma podran
vivir l, sus hijos y sus nietos; y que, a falta de hijos y de nietos, podra servirle para salir
indemne de aquel embrollo, y para redimir a Carmen. Segua creyendo, acaso
ilusoriamente, que a travs de un mal se poda alcanzar un bien ms grande; y tal vez por
ello, despus de su desoladora conversacin con Aguilar, el dueo del Pasapoga, se dirigi
al piso de Paloma, en la calle de Alfonso XII, que el padre de Mendoza empleaba como
sede de sus transacciones clandestinas, y donde si se atena a la letra de su carta se
hallaba escondido el botn en el que haba cifrado su salvacin.
Se haba hecho un poco tarde, considerando que a partir de las nueve Paloma le
haba advertido que tal vez no la pillase en casa, o que la pillase ocupada y no pudiese
atenderle, pero decidi probar suerte. El edificio ostentaba una fachada soberbia, muy
altivamente satisfecha de la prosperidad que se refugiaba entre sus paredes, con balcones
con vistas al Retiro de balaustrada maciza como el pretil de un puente. En el portal,
anchuroso e iluminado por araas de cristal de roca como el foyer de un teatro, el portero le
dirigi una sonrisa inquisitiva que se volvi taimada cuando le dijo que vena a visitar a la
seorita Paloma, del cuarto derecha. Antonio subi por las escaleras, para probarse que la
vida muelle de los ltimos meses no haba mermado su forma fsica; y tambin para
calcular ms detenidamente su estrategia (el ritmo sostenido del ascenso le ayudaba a
maquinar). Dud si encajar directamente en la cerradura la llave que le haba procurado el
padre de Mendoza, para certificar que en efecto le franqueaba la puerta; pero resolvi hacer
esa comprobacin en una ocasin posterior. Puls el timbre, que son con una
reverberacin cantarina, casi acutica, all en las grutas de la casa, de las que brot una voz
insinuante:
Vooooooy...
Y, despus de casi un par de minutos de espera (que tal vez Paloma emple en
concluir su acicalamiento, o en recoger un poco la casa), oy el repiqueteo apresurado de
unos zapatos de tacn sobre la madera del suelo.
Quin es? la voz tena ahora un soniquete picaruelo.
Soy Gabi, Paloma. Molesto?

Descorri los cerrojos y le abri, al fin. Era una mujer que andara rondando los
cuarenta, de belleza pasiva y un poco vulgar, mejillas abultadas y ojos pequeos que el
rmel empequeeca todava ms; una mujer, por decirlo as, puramente fsica, que tal vez
desde el punto de vista de las exigencias sociales no resultase del todo presentable, a menos
que se la puliese y desbastase un poco, pero de una presencia femenina rotunda y palpable.
Su peculiar atuendo resultaba, sin embargo, an ms llamativo que su anatoma: se hallaba
en paos menores, apenas cubierta o ms bien enjaezada por unas bragas y un sostn casi
ortopdicos, exageradamente ribeteados de encajes y puntillas y corchetes y lacitos, y unas
medias de costura con liguero. Increblemente, tambin llevaba mitones; unos mitones que
le cubran hasta el codo, de raso negro, a juego con la lencera churrigueresca. Antonio se
sonroj:
Perdona, veo que no he venido en el mejor momento. Me marcho.
Inici la retirada, pero Paloma lo retuvo, saliendo casi al descansillo de la escalera:
Ests tonto o qu? Ya te dije que podas venir cuando te diese la gana. Si no hubieras
venido en buen momento, con no abrirte listo.
Lo precedi hasta el saln de la casa, y Antonio aprovech para observarla de
espaldas a placer. Tena un culo opulento, mortificado por el elstico de las bragas, que se
hundan en la carne como las ruedas de un coche en el barro, y unos muslos blandos,
mitigados en su desbordamiento por las medias de costura que los estrangulaban,
hacindolos an ms apetecibles. Su paso, pese a los zapatos de tacn, no era el de la garza,
ni siquiera el de la perra pequinesa, sino ms bien el de la yegua de grupa generosa.
Al contonearse, las nalgas parecan decir: Para m, para ti; para m, para ti.
Esperaba una visita, pero no fastidies! Se haba detenido ante la puerta del
saln, invitndolo a pasar primero, con honores de husped ilustre: Pudiendo estar
contigo, que se quiten los viejales.
Es que ya le encontraste sustituto a mi padre? la zahiri Antonio, pero su
intencin era ms bien eutraplica.
Tu padre nunca me impuso la exclusividad, ya lo sabes. Le devolvi la pulla:
Salvo contigo.
El suelo del saln lo cubra una alfombra muy mullida, de un color azul verdoso; y
toda su decoracin, entre lujosa y prostibularia, pretenda reproducir una atmsfera tropical,
pero de unos trpicos de prospecto turstico. Las lmparas, que derramaban una luz tambin
entre azul y verdosa, como de arrecife de coral, tenan pantallas que reproducan la forma
cnica de un sombrero chino; y de las paredes colgaban cuadros bastante horrendos y
coloristas de aves exticas, enmarcados en bamb. Sobre un sof de aspecto tambin
oriental, obstruido de cojines y almohadones, penda del techo un pebetero que esparca
aromas pretendidamente relajantes que, sin embargo, a Antonio ms bien lo enervaban. En
una esquina del saln, reposaba un mueble, lacado con motivos tambin chinescos, que era
a la vez radio y tocadiscos. La msica que sonaba no era en cambio oriental, sino ms bien
jazzstica o negroide.
Mira, ah tienes una cubitera dijo Paloma, sealndole hacia una mesilla, al pie
del sof. Srvete lo que quieras. Las bebidas estn en el mueble-bar del fondo. Yo voy a
ponerme cmoda. Pos como una modelo de calendario, adelantando una pierna y
poniendo los brazos en jarras. O prefieres verme as?
Sonri, orgullosa de su carrocera.
No, mujer, t ponte cmoda, anda.
Paloma se escabull al interior de la casa, sin privarlo del contoneo de yegua

percherona. Antonio se atrevi a alzar levemente los cuadros de bamb, por si debajo
descubra, incrustada en la pared, una caja de caudales. Sospech que no le resultara nada
sencillo dar con el escondrijo del botn.
Chico, es que no te puedes imaginar el perezn que me da andar con tacones
Paloma le hablaba desde algn lugar al fondo de la casa, como desde otro continente. Y
con mitones! T has visto alguna vez cosa semejante?
Antonio alz una esquina de la alfombra, en busca de alguna trampilla o similar
mecanismo. En realidad, no saba lo que buscaba.
Pues no, la verdad. Me dejaste bastante descolocado.
Resolvi que deba de dejar sus indagaciones para mejor ocasin y se dirigi al
mueble-bar, que ms bien pareca un armario ropero, con puertas de caoba encerada.
Es que yo no s qu os pasa a los hombres, sobre todo a partir de determinada
edad, que os ponis cachondos con unas cosas rarsimas prosegua Paloma, como
chotendose. Cuanto menos se os levanta, ms complicadas son vuestras fantasas.
Eso ser a quienes no se les levante voce Antonio, delimitando categoras.
Unos que si lencera fetichista, otros que si la danza de los siete velos. Hasta
tengo a uno que me trae una bandeja de buuelos y me pide que me siente encima, para
despachurrarlos y luego lamerme la crema del culo. A ti te parece normal?
Tampoco le pareca normal que, para ponerse cmoda, Paloma se hubiese quitado la
ropa interior churrigueresca y se hubiese cubierto tan slo con un picardas que
transparentaba su desnudez. Pero Antonio se haba propuesto no mostrar estupor ante nada,
despus de sobrevivir al impacto de la decoracin tropical. Paloma tena los senos como un
libro desencuadernado, pero todava firmes, y el monte de Venus muy poblado y agreste,
inmune a la tala.
Pero eso te pasa por juntarte con anormales dictamin Antonio. Por cierto,
que no quisiera que ahora llegase el de los mitones y se llevase una decepcin por mi culpa.
Tranquilo, que eso lo arreglo yo en un periquete.
Llam por telfono al portero, al que pidi que cuando llegase un seor mayor que
vena a su casa le dijera que haba tenido que salir por una urgencia, que ya ella se pondra
en contacto con l. Mientras hablaba con el portero, repantigada en el sof, Paloma se
contemplaba los dedos de los pies, con las uas esmaltadas de un color nacarino, y los
mova, como anmonas mecidas por las olas.
Anormal neutralizado! anunci exultante. Ya no tienes que preocuparte por
l. Y gru, para que Antonio considerara la magnitud de su sacrificio: Lo malo es que
luego tendr que compensarlo.
Por lo que iba viendo y deduciendo, Paloma haba hallado la frmula mgica que
detena ese proceso inexorable que converta en unos pocos aos a las chicas del Pasapoga
en trastos viejos, especializndose en anormales, capullos y pringados de tendencias
sexuales escabrosas, demasiado pervertidas o alambicadas para las mozas del partido, que
en cuestiones de cama eran de sota, caballo y rey. Antonio brome: Oye, y con mi padre
tambin te tocaba hacer esos numeritos?
Con tu padre era distinto, no te pases. Antonio sinti que haba pinchado en
hueso. Anda, srvete una copa y deja de desbarrar.
Al abrir las puertas del mueble-bar, se encendieron automticamente unas luces que
revelaron una botillera incontable, distribuida en media docena de anaqueles de cristal y en
filas superpuestas. Haba botellas panzudas y estilizadas, verdosas, ambarinas,
opalescentes, esmeriladas, cada una con su etiqueta correspondiente, en un Pentecosts de

licores. Antonio silb admirativamente.


Mira t, en eso s que era manitico tu padre: siempre le gustaba tenerme
aprovisionada al mximo, como si se fuera a acabar el mundo. Lo mismo de licores que de
cosmticos, de medicamentos que de comida. Tendras que ver la despensa y el botiqun,
parecen los de un trasatlntico. Que no falten nunca las provisiones, se era su lema.
Desde luego, el padre de Mendoza debi de encontrar en aquella mujer algo muy
valioso que justificara tanto gasto; algo de valor incalculable que compensara las molestias
originadas por su trato con anormales. Insisti en el vituperio del difunto: Y de hombres
tambin te aprovisionaba?
No seas malvado, Gabi. Se cruz de piernas, y el picardas se le repleg hasta
el nacimiento del muslo, que revel las abolladuras de una celulitis incipiente. De
hombres siempre me he sabido aprovisionar yo solita.
Antonio se sirvi una copa de co, que era entre tanto licor mariconil el nico que
no le levantaba nuseas, y se sent a su lado en el sof oriental. Ahora los ojos de ambos
quedaban al mismo nivel; los de Paloma eran marrones, pero de un marrn slo apreciable
alrededor de las pupilas que se ennegreca en los bordes del iris. La luz verdosa de las
lmparas le pona destellos o chiribitas como de vidrio molido en la mirada.
De eso no me cabe la menor duda dijo, tras probar el co.
Paloma le acarici muy levemente la barba, como si quisiera sentir su grato
cosquilleo en la palma de la mano.
Apost con tu padre que no pisaras nunca por esta casa. Celebro haberme
equivocado.
Anda la leche! Y por qu no habra de pisar?
Tras la caricia de la barba, Paloma dibuj el contorno de sus labios con su dedo
ndice, que termin alojando en su boca. Ahora le tocaba a ella vituperar a los ausentes:
Desde que te echaste aquella novia tan pavisosa te volviste un cardo borriquero. Extrajo
el ndice e hizo lo mismo con el pulgar. Claro, no, me extraa, tenas que estar amargado,
con lo que te gustaba chingar.
Ronrone muy levemente. Antonio defendi a Amparo sin excesivo bro:
Tampoco es para tanto, mujer. Simplemente, pens que haba llegado el momento de sentar
la cabeza.
Paloma apart abruptamente la mano de su boca y la llev hasta su entrepierna.
Ya, majete. Pero por mucho que quieras sentar la cabeza, el pajarito quiere
levantarse. A que s? Es lo que os pasa siempre a los hombres.
Aunque con la voluntad trataba de evitarlo, la carne le creca, con el manoseo de
Paloma, que de repente adoptaba una actitud clnica, o tal vez tuviese memoria tctil:
Oye, a ti Rusia te ha sentado de miedo. La tienes ms grande que nunca.
Antonio se retrajo; pero compens el movimiento reflejo con una galantera: Eres
t, que todo lo puedes.
No, no, en serio insisti Paloma, que se revelaba ms observadora que ninguno
de los familiares o allegados de Mendoza: La tienes ms grande. Y cuando entraste me
fij que ahora tienes ms pelo. Antes de marcharte la coronilla ya te clareaba, y ahora tienes
una mata que no se la salta un gitano.
Antonio se levant del sof, acorralado ante su escrutinio.
Chica, qu calor hace aqu. Me dejas que salga al balcn? Mientras forcejeaba
con la falleba de la ventana, procur sosegarse. Pues ser que los rusos me ponan
hormonas en la comida...

Sali al balcn. La noche ya se avecindaba entre la espesura del Retiro,


arregostndose en su calor hmedo.
Entonces habr que sacar partido de las hormonas, antes de que se disipen los
efectos dijo Paloma, abrazndolo desde atrs por la cintura. Antonio se mantuvo
impertrrito. Oye, he dicho algo que te haya molestado? Si es as, perdona, no era mi
intencin. T ahora lo que necesitas es una mujer que te alegre la vida.
Haba apoyado sus senos, como un libro desencuadernado, sobre su espalda, y
reclinado la mejilla sobre su omplato.
Y t crees que eres la mujer que necesito?
Antonio saba perfectamente que la mujer que necesitaba la haba perdido doce aos
atrs, en la espesura del Retiro, que ya habra esparcido sucesivas generaciones de hojas
sobre su crimen. Pero, hasta que la encontrase, tal vez no le vendra mal un placebo, un
amor crudamente fsico que acallase su desazn.
Creo que s hacerle la vida ms fcil a un hombre repuso Paloma con
conviccin. Algo de lo que no pueden presumir la mayora de las mujeres.
Sus manos ya no lo inspeccionaban clnicamente; se haban acurrucado
lnguidamente en su pecho.
Ah s? Y cmo es eso?
Porque son absorbentes y quieren a su hombre para ellas solas. Hablaba en un
tono impersonal, como si fuese portadora de una sabidura milenaria y secreta. La
naturaleza femenina es curiosa y controladora. Cuando una mujer se fija en un hombre se
fija con todas las consecuencias: quiere saber lo que hace, lo que piensa, lo que suea.
Quiere conocer sus gustos; y, una vez que los conoce, monopolizarlos. Quiere
invadir al hombre, y eso es lo que a vosotros ms os puede joder. Algunos ceden, y
terminan convertidos en eunucos, o en anormales como los que se pasan por aqu. Pero los
verdaderos hombres terminis rebelndoos: le pas a tu padre con tu madre; y te pasar a ti
con la novia pavisosa que te echaste, si es que no te ha pasado ya.
Los pltanos de la calle mecan sus hojas lobuladas, como acunadas por las palabras
de Paloma; Antonio sinti que sus resistencias se desconchaban, como la corteza de sus
troncos.
Y entonces, t no eres como el resto de las mujeres?
Tal vez lo fui en otro tiempo respondi sin nostalgia, pero tambin sin ufana
.
Pero aprend que de los hombres slo hay que conocer lo que ellos quieren que
conozcas.
Sin atosigarlos, sin controlarlos. Cuntas desgracias se evitaran si las mujeres
actusemos as! Y qu bien les ira a muchas que luego se lamentan!
Antonio se pregunt si habra algn sentido oculto en las palabras de Paloma, o si
tan slo estaba hacindole una descarnada y pragmtica propuesta.
Y todo esto por qu me lo dices? pregunt.
Porque quiero que sepas que no voy a entrometerme en tus asuntos. No lo hice
con tu padre y mucho menos voy a hacerlo ahora contigo.
Tal vez se refiriese a la relacin crudamente fsica que mantuvo con el difunto y que
ahora pretenda prolongar con l, pero Antonio aprovech para introducir el asunto que lo
haba llevado hasta all:
T de qu vas, Paloma? Su voz son un tanto agresiva; se esforz por
dulcificarla: Quieres que me crea que durante quince aos mi padre ha estado usando

esta casa para sus negocios inconfesables y que t te has mantenido siempre al margen?
Paloma se separ un poco de l, decepcionada:
Me estaba refiriendo a otra cosa, pero lo que dije tambin vale para eso.
Exactamente: siempre me he mantenido al margen.
En serio? Antonio la atrajo hacia s, para volver a escrutar su mirada. La
noche le haba agrandado las pupilas, hasta devorar los bordes del iris. Nunca te pic la
curiosidad?
Si me pic, me la rasqu hasta que dej de picarme dijo, con gracejo castizo.
Tu padre me asegur que, si me mantena al margen, no me vera jams
involucrada. Pero que, si me acercaba al fuego, podra quemarme.
Antonio, en cambio, se estaba acercando demasiado al fuego. Le dibuj con la mano
el arco de la espalda, que se tens instintivamente, presto a disparar su flecha.
Y durante todo este tiempo te has mantenido al margen? Jams supiste qu
haca aqu?
Si l no quera que lo supiese, para qu iba yo a contrariarlo? El pacto estaba
muy clarito: yo le ceda el piso un par de sbados al mes para sus trapicheos y a cambio
poda vivir como una reina. Hace falta ser tonta de remate para poner en peligro tu
bienestar por saciar tu curiosidad, no te parece? Haba una lgica aplastante en lo que
deca, y tambin una socarronera pancista en la ms inveterada tradicin espaola. As
que los sbados me esfumaba y santas pascuas. Aprovechaba para hacer mis excursiones y
culturizarme un poco: Aran juez, Bobadilla, Illescas, Toledo, Segovia, Sigenza. Y nunca
me ha faltado un anormal que me lleve. A ti no te gusta ir de excursin, Gabi?
Paloma ri, como quien juega a un juego inocente y peligroso, y le arrim sus
pechos desgualdrajados y precipitantes, de pezn ancho y majestad oscura. Despus de
todo, en algo tena que parecerse a Amparo, siquiera en la aficin por las excursiones.
Segn con quin respondi, elusivo. Y no hubieses preferido participar de
las ganancias de los trapicheos?
Para qu? Tengo todo lo que pueda desear: una casa estupenda a mi nombre, una
asignacin generosa asegurada de por vida y, adems, puedo ganarme un sobresueldo con
los anormales sos.
Anormales de gustos ms bien raritos.
Antonio le alz el picardas y trat en vano de abarcarle las nalgas con ambas
manos.
Los dedos se le hundan como ruedas en el barro.
Cuanto ms raritos menos trajn dijo Paloma, demandndole el trajn que los
anormales no podan darle. Anda, mtete para dentro, que tampoco conviene dar el
espectculo.
Lo tom de la mano y lo condujo hasta la habitacin donde quiz hiciera sus numeri
tos para los anormales que le pedan que se calzase mitones y bragas ortopdicas, o que
despachurrase buuelos. Antonio estaba cachondo, pero al mismo tiempo lo remeja un
asco ltimo, un rechazo cristiano de la promiscuidad.
Te quedars a dormir? le pregunt Paloma, deslindole la corbata. Puedo
prepararte una tortilla o lo que te apetezca.
As le demostraba que, aunque no era metete como el comn de las mujeres
pavisosas a las que despreciaba, era tan hacendosa o ms que ellas. Antonio no tena claro
si deseaba quedarse, pero desde luego no quera cambiar de conversacin: Me dijiste que
te haban estado llamando...

Quieren saber si podrn contar contigo, en las mismas condiciones que con tu
padre dijo Paloma, mientras le desabotonaba la camisa.
La cama era extensa como una tarde de domingo, con cabecero de bano y un
baldaquino del que colgaban, a modo de mosquitero, cortinones de gasa blanca, a juego con
la colcha. El ropero, de puertas corredizas forradas de espejos, ocupaba una pared entera; y
de sus perchas colgaban modelito^ demasiado sicalpticos o estrafalarios que Paloma no
podra lucir en la calle. Sobre el tocador se desplegaba una vasta panoplia de perfumes y
potingues, como una botillera en miniatura. Antonio hundi la cara en el pelo enzarzado y
violento de Paloma, tratando de rescatar su aroma, pero su olfato se enred en una
turbamulta abigarrada de aromas superpuestos que se neutralizaban entre s.
Y t que les respondiste?
Cuntas veces te lo tendr que repetir! Se exalt fugazmente, mientras
silabeaba: Yo-no-quie-ro-l-os.
Entendido? Vendrn a verte el sbado; este no, el que viene. Entonces ya podrs
resolver tus dudas. Pero hasta entonces queda mucho, no te parece?
Tal vez demasiado para un hombre inventado como l, que cada da tena que
empujar el msero carro de su forzado simulacro. Se derrumb sobre la cama que lo
invitaba ms al reposo que al trajn; entre las veladuras del mosquitero, vea a Paloma
coqueteando consigo misma ante los espejos del ropero.
Oye murmur, mientras le creca la carne, y qu hay de esa tortilla que me
prometiste?
A Amparo le gustaba huir del Madrid plebeyo, dominguero, lleno de muchedumbres
vomitadas por el metro, ciegos con bandurrias y vendedores de crecepelos. Como a Jos
Antonio, el doncel asesinado que la haba subyugado en la juventud, antes de que sus
discpulos se subieran al carro del oficialismo camastrn, Amparo abominaba del tipismo
galdosiano y buscaba en las piedras de las viejas ciudades y en el vuelo de las avutardas
sobre los alcores la pervivencia de una Espaa eterna, acrrima y exacta como un soneto.
Pero all donde ella vea esa Espaa irreductible, Antonio slo vea paisajes que le
hablaban de la muerte, esa ancha patria donde nada importa. Sus excursiones,
inevitablemente, se volvan tediosas y melanclicas, pues el entusiasmo un poco forzado de
Amparo se daba de topetazos contra la estolidez de Antonio, que ya ni siquiera se
molestaba en disimular su aburrimiento, y a la postre ese entusiasmo se volva despecho
agrio. En la catedral de Sigenza, que los rojos haban utilizado como fortn durante la
Guerra Civil, las balas haban dejado su escritura como una viruela indeleble; entraban
tomados de la mano, pero apenas Amparo haca ademn de dirigirse a una pila para
santiguarse, Antonio aprovechaba para desasirse, temeroso de que la salpicadura del agua
bendita, o apenas su rastro hmedo, al rozarle la piel, lo marcase como un hierro
incandescente. La esperaba ante la verja de la capilla del Doncel, baada por una luz
andrajosa y sucia, una luz como de ropavejera o pudridero de pecados fsiles.
Jos Antonio deca que el Doncel fue un falangista del siglo XV, un seorito que
dej de jugar a la pelota en las paredes del palacio de su pariente el obispo, para irse a la
guerra de Granada y morir ahogado entre las huertas lo instrua Amparo.
Toda aquella farfolla lo repateaba. Y pensaba, acaso no del todo
desencaminadamente, que los seoritos falangistas haban concebido la Divisin Azul para
montarse su propia guerra de Granada y morir ahogados, ya que no entre las huertas, entre

la tundra y la nieve. A Antonio, en cambio, el Doncel le pareca un seorito que se queda


leyendo poemas en la trinchera, mientras arrecian las balas; su rostro de alabastro tena un
color como de congrio hervido.
Se fue con los hombres del pueblo, con los toscos y sencillos guerreros que
bajaban de Soria, todava vestidos de lana prosegua Amparo, como en un xtasis.
Aqullos eran hombres valientes. Ahora slo nos quedan chuppteros y
aprovechados renegaba Antonio, echando mano de la expeditiva retrica de Cifuentes.
Luego suban al castillo, que haba sido antigua alcazaba y que por entonces
andaban reconstruyendo, para solaz de turistas, despus de que las escaramuzas de la
francesada, las guerras carlistas y la Guerra Civil lo hubiesen dejado reducido a escombros.
Las calles, muy empinadas y menestrales, eran propicias para las confidencias, tambin
para los reproches de Amparo:
Gabi, te han visto frecuentando tugurios de mala notalo dijo sin escndalo ni
dramatismo, como si hubiese renunciado a derramar lgrimas o no le quedasen lgrimas
que derramar. Sitios de puteros y de borrachos.
Era verdad. Desde que Aguilar, el dueo del Pasapoga, le dijera que a Carmen la
haban visto en algn local de alterne de medio pelo, donde ya no le quedaba otro remedio
sino rodar y rodar, hasta convertirse en un trasto viejo, Antonio haba empezado a merodear
estos lugares, en busca de alguna pista sobre su paradero.
Pues quien me haya visto se conoce que tambin los frecuenta coment
sarcsticamente.
Seguan ascendiendo hacia el castillo como autmatas, con la mirada clavada en el
suelo, desterrados del cielo que surcaban cigeas nobiliarias y ngeles flamgeros.
Ya est? Eso es todo lo que tienes que decirme? Tu coartada es que otros
tambin lo hacen?
Yo no he hablado de coartadas, Amparo.
Amparo le haba tomado la delantera, cuando ya coronaban la cuesta. Sus
pantorrillas, demasiado finas para el gusto de Antonio, revelaban recnditas musculaturas,
como un venero de secreta fortaleza bajo su apariencia de virgen pnfila. Se volvi
retadora:
No irs a decirme entonces que vas a esos sitios porque te has propuesto redimir
a las putas de Madrid?
No le iba a decir semejante cosa, aunque estuviese menos alejada de la verdad de lo
que Amparo imaginaba o supona.
Lo hago para emborracharme y poderle contar a alguien mis penas dijo, y
tampoco menta del todo.
Prefieres contrselas a una puta a la que no conoces de nada antes que a m?
Amparo le haba hecho aquella pregunta mientras se perda por un sendero que
rodeaba las barbacanas del castillo, bordeando una barranca. Abajo, un arroyo o riachuelo
cuchicheaba entre peascos, hacindose el mojigato.
Prefiero contrselas a cualquiera antes que a ti, Amparo dijo caritativamente.
No tengo derecho a mortificarte con mis penas. Bastante has sufrido t ya.
Amparo se haba detenido ante una poterna, y apoyaba la frente sobre la piedra
desmigajada, como si buscase en su fro hmedo un alivio a la fiebre.
Pero he sufrido por ti murmur, resistindose todava al llanto. Y hubiera
querido sufrir contigo.
Se haba levantado un ventarrn que restallaba en sus palabras, como si fuesen ropa

tendida.
Soy un perro contagioso, Amparo. Trataba de explicarse hasta donde su
impostura le permita hacerlo. No quiero contaminarte con mi desgracia, no quiero
ensuciar tu alma con la peste de mi dolor.
Amparo haba alzado la frente, que el viento le despejaba, poniendo en desbandada
su melena.
Por qu, Gabi? Otros que estuvieron en Rusia hablan de su aventura sin
problema.
T lo has dicho, Amparo. Una aventura se cuenta con gusto; y puede que un
sufrimiento tambin. Pero hay un lmite que, cuando se sobrepasa, no se puede contar, o
slo se puede contar a quienes nada te importan. No se puede contar a nadie que quieras de
verdad que te has quedado desalmado, que eres como un saco vaco, que no puedes dar
nada, ni cario siquiera, porque nada tienes dentro.
Menta en las circunstancias; pero no en la esencial naturaleza del mal que lo
corroa.
Amparo se volvi hacia l; pareca que fuese a desvanecerse entre sus brazos, pero
de repente enarbol los puos y empez a aporrearle el pecho, como poseda por la
desesperacin o la histeria:
Entonces, si no puedes darme cario, al menos haz conmigo lo que haras con
una puta! Ya que no puedes quererme, desame, al menos! El llanto le sobrevena en
avalancha, y sus palabras insensatas apenas eran discernibles entre los sollozos.
Maldito, maldito seas! Maldita la Rusia que te llev para siempre y maldita yo por
esperarte!
Antonio la agarr de las muecas, antes de que el mpetu de sus golpes los hiciera
trastabillar a ambos y caerse por la barranca.
Basta, Amparo. Mrame a los ojos. El hizo lo propio, pero slo vio un
torbellino de furia y desengao. Puede que ni t misma lo sepas, pero has dejado de
quererme. Y
es normal que as sea, no te lo reprocho.
Tenan que ser ellos los que dieran el paso; no les iba a poner traba alguna, desde
luego, pero tenan que ser ellos quienes apechugasen con su pecado.
Te he querido demasiado, Gabi gimi. Tanto que a veces pens que me
volvera loca. Trat de olvidarte, cuando me dijeron que habas muerto, pero durante aos
no lo logr. Hasta...
Las cigeas nobiliarias de Sigenza crotoraban a lo lejos; y el ruido de sus picos
era una carcajada hueca. Los ngeles flamgeros repartan mandobles al viento, incapaces
de contener su alegra.
Hasta? la empuj.
Hasta que Pacorris me salv del abismo, Gabi. Hasta que me recogi entre sus
brazos. Estaba deshecha.
Y el remordimiento la segua deshaciendo, todava, con su lenta carcoma. Pero
ahora que al fin haba reconocido la verdad pareca derramarse sobre ella una rara quietud.
Estaba dispuesta a volver a amarte, Gabi. Y l estaba dispuesto a perderme y
sacrificarse. As lo habamos decidido ambos. Pero as no podemos seguir...
Tienes razn, Amparo. As no podemos seguir.
La abraz con infinito alivio y misericordia, avergonzado de haber provocado aquel
parto doloroso de la verdad, que a l le permitira seguir gestando ms cmodamente su

mentira.
Pero te juro que nunca te hemos puesto los cuernos, jams hemos... balbuce
ella.
Djalo estar, Amparo, djalo estar. No tienes por qu darme ms explicaciones
dijo, palmendola suavemente en la espalda. Os deseo de corazn que seis felices. No
podas haber elegido mejor. Pacorris merece la pena mucho ms que yo.
Los imaginaba, durante todos aquellos aos, sin atreverse a consumar su amor,
atenazados por el fantasma del amigo que llevaba muchos aos muerto, como en un
dilatado noviazgo de luto. Tal vez si su traicin hubiese sido completa, si hubiesen
sucumbido a la flaqueza de la carne, su pasin, despus de llamear, se habra sofocado y
extinguido; pero esa pasin encarcelada no haba hecho sino aquilatarse y robustecerse,
como siempre ocurre con las energas vitales que no hallan desaguadero. Amparo lo
abrazaba todava, mientras se aquietaban sus ltimos sollozos: Slo una cosa ms, Gabi.
Cuando me dijiste, recin desembarcado del Semramis, que no haba pasado un solo da sin
que pensaras en m, me estabas mintiendo?
En absoluto minti desahogadamente.
Y entonces? pregunt Amparo, sin acertar a comprender.
Estaba enamorado de la idea de ti que me llev a Rusia, como t estabas
enamorada de la idea que tenas de m cuando me march. Pero amar una idea es lo
contrario de amar a una persona de carne y hueso. Cuando nos volvimos a ver, las ideas que
nos habamos hecho sobre el otro ya no coincidan en nada con las personas que ramos.
En Pacorris tienes a una persona de carne y hueso; a una buena persona de verdad.
Le pareci que su discurso haba sonado convincente, incluso para s mismo. Tan
convincente que lo estremeci pensar que la idea que se haba hecho de Carmen durante
todos aquellos aos en nada coincidiese despus con la mujer que pudiera encontrar,
convertida en un trasto viejo. Las almenas del castillo le enseaban burlonas su sonrisa
cnica y desdentada, recortndose sobre el cielo teido de arreboles.
Pacorris ha sacado la ctedra en Valladolid dijo Amparo, mientras bajaban otra
vez hacia la catedral.
Lo dijo con una suerte de presentido alborozo, como si ya anticipara las ventajas de
la vida provinciana.
Siempre supe que lo conseguira, no hay quien se le ponga por delante coment
Antonio, halagador. Tengo que llamarlo para darle la enhorabuena. La doble
enhorabuena, quiero decir.
Tambin l, en cierto modo, estaba de enhorabuena, aunque todo lo que ocurriese en
su mascarada de vida, incluso las cosas ms halageas y liberadoras, se revesta
inevitablemente con los harapos de la tristeza ms miserable, como corresponda a quien no
poda mantener ms que relaciones superficiales o crudamente fsicas, ni permitirse con sus
semejantes ms que un breve intercambio de palabras indiferentes o de excreciones
igualmente indiferentes. La posibilidad de este intercambio se la procuraba Paloma, cuyo
piso frente al Retiro empez a visitar asiduamente, para afliccin de los anormales que se
disputaban sus favores, a quienes Paloma empez a descuidar desde entonces, postergando
sus citas con excusas rocambolescas (aunque no tan rocambolescas, desde luego, como los
servicios que le solicitaban). En otras circunstancias, aquel simulacro de amor que mantena
con Paloma le habra disgustado por srdido y tenebroso; pero en la mascarada de vida que
haba decidido representar se le antojaba una experiencia aceptable, incluso vagamente
reparadora. Los momentos pasados con ella en el piso del Retiro no alumbraban, desde

luego, su existencia devorada por las tinieblas; pero acertaban a despedir un levsimo
resplandor, algo as como la luz de una lmpara de emergencia en una casa donde se ha
cortado el suministro elctrico, una luz que ilumina un sector muy prximo y apenas deja
entrever, en una suerte de bruma, otros lugares de la casa. Pero para quien vive en la noche,
extraviado en una residencia que no conoce, esa plida luz poda llegar a convertirse en un
gratificante sucedneo. A veces, en su relacin superficial o crudamente fsica con Paloma,
en su intercambio de palabras y excreciones indiferentes, encontraba inopinadamente un
vestigio de ternura vergonzante, una traza apenas perceptible de humanidad, como si su
alma apestada no estuviese corrompida del todo, como si an guardara una reserva o
depsito ltimo de vitalidad espiritual que aguardase otro milagro de la primavera. Paloma,
por supuesto, no iba a avivar ese depsito, porque le faltaba curiosidad para indagarlo, pero
tal vez otra mujer s pudiera en el futuro. Tal vez Carmen, aunque se hubiese convertido en
un trasto viejo; o precisamente por ello mismo.
Como caminaba a oscuras, se reafirmaba en la repeticin de unas rutinas que le
permitieran reconocer a ciegas el terreno que pisaba; y en la repeticin de esas rutinas
encontraba una consistencia que nutra, siquiera ilusoriamente, sus das huecos. Poco a
poco, se iba familiarizando con el oficio de transportista: despus de estudiar la
contabilidad de la empresa (en la que, sin embargo, no logr detectar ninguna partida que
despertara sus suspicacias) y su cartera de clientes (que se mantena casi inamovible desde
la ms temprana posguerra), Antonio empez a administrar su funcionamiento,
descubrindose dotes organizativas insospechadas, quiz heredadas de su vida anterior,
regida por las maas y cautelas que exige la supervivencia; pero, a fin de cuentas, mantener
un negocio a flote y asegurar el pago de las nminas a fin de mes era otra forma de
supervivencia. Se aprendi de memoria las rutas que cubra la empresa, su periodici-dad,
las mercancas que en cada una de ellas se transportaban, los turnos de trabajo de los
camioneros; y empez a repartir incentivos entre los empleados ms diligentes y
comprometidos con el destino de la empresa, logrando de este modo mejorar su
rendimiento. No abandonaba el garaje del paseo de Extremadura hasta la cada de la tarde,
despus de una jornada de doce horas (el ojo del amo engorda el caballo); y, antes de
recogerse, sola demorarse en alguno de esos tugurios de mala nota cuya frecuentacin
Amparo le haba censurado, con la esperanza cada vez ms declinante de recabar
informacin sobre Carmen entre las mozas de fortuna, que eran ms bien mozas fiambres y
de fortuna aciaga, a quienes no restaba otro horizonte sino rodar y rodar. Ninguna saba
darle pistas que hicieran avanzar sus averiguaciones; y Antonio empez a sospechar que
Carmen hubiese huido de Madrid, tras el encuentro con Cifuentes en el Pasapoga. Le
gustaba imaginar que en alguna parda provincia mesetaria o aldea recndita hubiese
encontrado la manera de escapar al destino fatdico que Aguilar le haba augurado; aunque
no se le escapaba que, si en verdad haba rehecho su vida, tendra que resignarse a
renunciar a ella para siempre. Y resignarse tambin a no rehacer la suya propia; resignarse a
languidecer entre tinieblas, o alumbrado tan slo por la plida luz que Paloma le
suministraba.
Se haba acostumbrado a parar en su piso del Retiro, despus de la jornada de
trabajo y las bsquedas infructuosas por quilombos y casas de lenocinio; y como siempre
era bien acogido, se quedaba a dormir con ella la mayora de las noches. Paloma, en efecto,
no era curiosa ni controladora, y se esforzaba por hacerle la vida ms fcil, como antes se la
haba hecho al padre de Mendoza durante aos. Tampoco pareca repugnarle desempear
para quien crea su hijo el mismo papel que haba desempeado para el padre; ms bien al

contrario, pareca asumir ese traspaso hereditario como algo natural, tal vez porque
entenda que la asignacin vitalicia que Mendoza le haba asegurado llevaba aparejadas
obligaciones tambin vitalicias. Aunque, en honor a la verdad, no pareca asumirlas como
obligaciones, sino como gustosas prebendas. Antonio, que en su vida anterior se haba
gobernado por los cdigos de maleantes y hampones, jams hubiese ni siquiera concebido
que tales aberraciones o amoralidades existieran, y mucho menos que pudieran revestirse
con una fachada de morigeracin y respetabilidad; pero empezaba a constatar que los
cdigos burgueses eran mucho ms canallescos y farisaicos que los cdigos de maleantes y
hampones, que a su lado parecan incluso honorables. Si quien roba a un ladrn tiene cien
aos de perdn, segn reza el refrn, quien roba a un canalla farisaico debe tener al menos
mil, calculaba Antonio; y as justificaba su impostura. A veces, despus del crudo
intercambio de excreciones con Paloma, pona a prueba sus escrpulos morales; Oye, de
veras no te da un poco de repels estar ahora conmigo, despus de haber estado tantos aos
con mi padre?
Paloma le responda con voz pastosa, desde la bruma clida del entresueo:
Anda, qu tontera] Mientras no te d repels a ti... Y se acurrucaba contra l, buscando
el almohadn de su pecho. Vosotros sois mis guardianes, tenis que protegerme, de
generacin en generacin.
Y se quedaba dormida, pacfica y bestial como una mua, echando una pierna sobre
Antonio, que esperaba hasta que su respiracin se haca rtmica y ruidosa, casi un ronquido.
Entonces apartaba la pierna de Paloma, que por misterios de la fsica pesaba casi tanto
como Paloma entera, y se deslizaba subrepticiamente de la cama, para ocuparse durante un
par de horas en la bsqueda de aquel hipottico botn que el padre de Mendoza haba
mencionado en su carta, de cuya existencia cada vez dudaba ms. Sitios en la casa para
esconderlo no faltaban, desde luego; pero se le haca difcil imaginar un sitio que Paloma
no hubiese descubierto ya, siquiera por accidente. El piso tena algo de bnker preparado
para resistir un largo invierno, o incluso un cerco como el de Leningrado: el vestidor estaba
atestado de ropa para todas las estaciones; en los anaqueles de la despensa se alineaban,
como en un economato, los vveres menos corruptibles, desde legumbres hasta latas de
conserva, y un amplio repertorio de vinos de cosechas y procedencias variopintas; y en una
cmara frigorfica del tamao de un catafalco que emita un zumbido insomne aguardaban
el deshielo carnes y pescados. Los armarios y cajones de la cocina apenas daban abasto
para contener vajillas, cuberteras y otros utensilios de menaje domstico cuya utilidad se le
escapaba; y en el cuarto ms fresco y angosto de la casa se guardaba un botiqun que para s
hubieran querido muchos dispensarios y casas de socorro, con todo tipo de frmacos para
uso tpico, oral e intravenoso, incluidos los analgsicos ms potentes y los antibiticos de
circulacin ms vigilada o restringida. Slo a un hipocondraco que fuese a la vez un
logrero y un acaparador compulsivo poda ocurrrsele juntar tantas mercancas y tan
heterclitas, seguramente sisadas entre las muchas que la empresa expeda diariamente; y
entre aquel batiburrillo de urraca tendra Antonio que encontrar lo que buscaba.
Se puede saber qu ests haciendo? Anda, vuelve a la cama.
Paloma se frotaba los ojos pitaosos y se mova como un estafermo sonmbulo,
olvidada de sus contoneos.
No lograba coger el sueo y andaba buscando un somnfero se disculp
Antonio. T tienes idea de dnde se encuentra?
Entre bostezos Paloma se dirigi al botiqun y casi a ciegas le tendi un frasco de
grageas de aspecto disuasorio. El sopor le embruteca las facciones y le enrataba la lengua:

Vmonos a dormir, venga dijo, y busc a tientas su mano, para que le sirviese de
lazarillo.
Antonio no quera despertarla del todo. Procur que su voz no sonase alarmada ni
vehemente:
Es una locura la cantidad de comida, medicinas y cacharros que guardas aqu.
Para qu quera mi padre toda esa morralla? La venda en el mercado negro?
Paloma buf, mientras regresaban a la habitacin.
Ay, Gabi, siempre tan mal pensado... Algo bueno tendra tu padre, hombre... Toda
esa morralla, como t dices, se la regalaban los clientes; y con ella haca buenas acciones.
Como qu?
Pues como aguinaldos para sus empleados. Y todos los meses le haca un envo al
obispado, para que lo repartieran entre los pobres... Mira que eres desconfiado.
Volvi a bostezar, mientras barboteaba las ltimas palabras. Malvolamente,
Antonio pens que si los anormales que la requeran para que se pasease con lencera
churrigueresca o despachurrase buuelos con el culo la hubiesen visto de aquella guisa,
abotargada y con el aliento recio, se habran curado por la va rpida de sus respectivas
perversiones. O tal vez hubiesen enfermado todava ms; con los anormales nunca se sabe.
Pero en la despensa debe de haber comida pasada de fecha a porrillo dijo,
cuando ya se haban acostado otra vez. Habra que hacer una buena limpia.
Conmigo no cuentes, majo. Paloma ya haba vuelto a acurrucarse junto a l, y
esta vez lo atenazaba con su pierna, para que no se le escapase. Pero, mira, este sbado,
cuando te quedes solito, ya tienes algo que hacer.
Y en esa limpia, que se tom resignadamente como una labor de desescombro
necesaria para la posterior bsqueda del botn prometido por el padre de Mendoza, emple
todo el da, hasta llenar una docena de cajas con viandas rancias o revenidas, medicamentos
caducados y una pltora de trastos intiles o superfluos que descon-gestionaron
medianamente los armarios, el botiqun y la despensa. Tan enfrascado estaba en su donoso
escrutinio que se le vino la noche encima sin notarlo; cuando son el timbre, con su
reverberacin cantarina, casi acutica, se descubri con las manos tiznadas de polvo y de
grasa y la camisa empapada en sudor. Pero no crey que los tipos con los que el padre de
Mendoza mantena sus transacciones fuesen tan remilgados como para asustarse de su
aspecto. Corri a abrir la puerta.
Buenas noches, Gabriel. Al fin nos vemos.
Absurdamente, Antonio haba imaginado que vendran en comandita, pero en el
descansillo de la escalera slo aguardaba un hombre grueso y trajeado, con aspecto como
de inspector de hacienda o interventor bancario. Estaba recin afeitado, y las mejillas le
brillaban, todava frescas por la locin, como el culo de un beb; tena los ojos muy chicos,
quiz demasiado juntos en el valo amplio y sonrosado del rostro.
Me perdonar que lo reciba as se disculp Antonio. Ando haciendo
limpieza.
El hombre lo mir por un instante con una especie de desdeosa perplejidad, como
si le hubiera pillado por sorpresa que la gente se dedicase a labores domsticas tan
subalternas; o como si pensara que ocuparse en tales quehaceres fuese una afrenta para el
sexo masculino. Pero enseguida esa perplejidad inicial se deshizo en una sonrisa, que ya
permanecera inalterada durante todo el encuentro.
Nada, nada, no hay nada que perdonar. Le tendi una mano amarillenta de
nicotina que Antonio estrech despus de restregarse la suya en los fondillos del pantaln

. A m mi mujer siempre me est pidiendo que le eche una mano en casa, pero procuro
escaquear-me todo lo que puedo. Claro que no siempre puede uno, sobre todo si la mujer es
insistente.
Hablaba sin cesar, con una risuea desenvoltura; dirase que estuviese rindiendo
examen de simpata y que ya considerase que tena la matrcula de honor en el bolsillo.
Sintese, por favor lo invit Antonio, conducindolo al abominable saln
tropical. Le apetece tomar algo?
El hombre le pidi un co, quiz intimidado por la panoplia de botellas de formas
superferolticas o mariconiles que se alineaban en el mueble-bar. Extrajo un cigarrillo de
una pitillera de plata y dio rienda suelta a su locuacidad: Quiz ya no te acuerdes de m,
pero nos lleg a presentar tu padre, hace muchos aos. Yo por entonces me dedicaba al
menudeo y andaba un poco a la cuarta pregunta. Suspir, evocando con una dulce
melancola aquellos tiempos pioneros. De tu padre aprend que en los negocios hace falta
ambicin; sin su ayuda, jams hubiese salido del agujero.
Jugueteaba con el humo de su cigarrillo, sin llegar a tragrselo, tejiendo volutas y
arabescos en el aire. Aunque no haba especificado a qu tipo de menudeo se dedicaba en la
juventud, ni qu tipo de ambicin comercial le haba inspirado el padre de Mendoza,
Antonio capt enseguida el aura frvolamente delictiva de su discurso. Al menos en esto de
referirse a sus respectivas actividades ilcitas con eufemismos distrados coincidan
plenamente el cdigo de maleantes y hampones y el cdigo mucho ms sibilino de aquellos
desalmados.
El caso es que me suena un montn su cara... dijo Antonio, adoptando esa
actitud convaleciente o desmemoriada que tan opparos frutos le haba rendido hasta
entonces. Pero no logro recordar su nombre.
Demetrio, un nombre inolvidable se carcaje como lo hara un ventrlocuo, con
gran regocijo de las tripas, que empezaron a temblarle por debajo de la camisa, blandulonas
. Pero cuando nos presentaron yo era un tipo espigado, as que no te reprocho que no me
hayas reconocido. Y, adems, despus de trece aos en Rusia, imagino que se te habrn
borrado los recuerdos...
Slo algunos, no se crea. Pero eso ya pas, afortunadamente zanj Antonio,
para evitarse molestas rememoraciones.
Por lo general, las conversaciones de negocios se inician con vaguedades sobre el
tiempo, el coste de la vida o cualquier otra zarandaja que dilate los estrictos planteamientos comerciales. Demetrio, sin embargo, empez hablando misteriosamente de los
americanos; Antonio todava tard en comprender que en realidad ya estaba hablando del
negocio que se traan entre manos:
Leeras en los peridicos que la semana pasada la sexta flota americana atrac en
el puerto de Barcelona. T sabes cunto se gastaron slo en putas, los muy cerdos?
Antonio frunci el entrecejo, en seal de ignorancia o desconcierto. Un milln de
pesetas al cambio! En el Barrio Chino nunca se vio cosa igual. Esos cabrones tienen mucha
guita, y les gusta gastrsela en vicios. Qu te parece?
Pues que ya podan haber dejado algo para el Domund dijo Antonio,
provocando la hilaridad de Demetrio, o de su bandullo. Como no saba por dnde iban los
tiros, asumi el dictamen de Cifuentes: Pero, claro, como Franco est decidido a darle a
Eisenhower todo lo que quiera y ms... Acabaremos siendo el burdel de los yanquis.
Demetrio haba empezado a transpirar, como si las diatribas antiamericanas le
pusieran de los nervios:

Djate de chorradas, Gabriel. A nosotros nos interesa ms que a nadie que los
americanos nos pongan en el mapa... Hizo una pausa; su voz chillona se torn
repentinamente suave y confidencial: Los Estados Unidos son una gran democracia que
quiere estrechar sus lazos comerciales con Espaa. Y cuando hablo de lazos comerciales
incluyo tambin lo nuestro.
Antonio parpade, atnito. Antes de que el otro lo tomara por un panoli, dijo: A
ver si me entero bien, porque llevo muchos aos fuera de la circulacin. De qu estamos
hablando?
Demetrio se sec la transpiracin de la frente y los mofletes con un pauelo,
mientras miraba a derecha e izquierda, como si quisiera cerciorarse de que estaban solos. Al
final habl con un tono a la vez fogoso y opaco, envuelto en una especie de conmovido
misterio:
Herona. Te suena?
No le sonaba de nada; pero se hizo el interesante: Herona... Casi nada!
Un derivado de la morfina, que a su vez se extrae del opio explic Demetrio,
con didctica condescendencia. Pero la morfina la conoces bien, no hace falta que te diga
ms. Slo que la herona es ms adictiva an; los americanos estn como locos con esta
droga, y son capaces de pagar autnticas millonadas por conseguirla. Sus ojos brillaban,
arrebatados de inspiracin comercial. Durante los ltimos aos, los franchutes se han
estado llevando el momio: el opio que llegaba de Oriente Medio lo sintetizaban en sus
laboratorios clandestinos y despus lo enviaban a los Estados Unidos desde los puertos de
Nantes y El Havre, bases de los grandes trasatlnticos. Pero ltimamente la Interpol y la
gendarmera francesa han interceptado importantes envos y desarticulado una complicada
red de traficantes. Aqu es donde entramos nosotros.
Tenemos que meter la herona en Espaa? Demetrio pareca encantado de que
Antonio lo interpretara con facilidad:
Y no slo eso. Hay que conseguir enviarla a los Estados Unidos. Un kilo de
herona cuesta en Francia cien mil pesetas; las mafias americanas estn dispuestas a pagar
por l hasta el triple. Ese es el margen de beneficio que nos llevamos nosotros. Claro que de
ah hay que descontar los gastos de transporte, los fletes y los sobornos, que corren de
nuestra cuenta. Pero el margen sigue siendo suculento.
Y para probrselo, cogi un peridico atrasado que andaba por all rodando e hizo
unos clculos o anotaciones en sus mrgenes, que deban de resultar auspiciosos, porque
una renovada euforia ensanchaba sus facciones: Los gastos ms gordos corren de mi
cuenta, pues me encargo del alquiler del barco y de untar a las autoridades portuarias de
Vigo. T tienes que transportar la herona desde Niza, donde se hallan los laboratorios,
hasta Vigo, y asegurarte de que en la frontera de Hendaya no se nos pongan gallitos.
Antonio se esforzaba por participar de su optimismo, aunque su mirada era todava
confusa, como mareada por las cifras que Demetrio manejaba: En Hendaya tenemos
acreditado un agente de aduanas...
Y me consta que hace muy bien su trabajo. Pero te advierto que los franchutes se
venden caros; adems, tu agente tendr que untar a funcionarios de los dos lados de la
barrera. Pon que entre pitos y flautas se te vaya la mitad de la ganancia. Haba vuelto a
transpirar, pero ahora el sudor se lo provocaba la ansiedad fenicia. Pero as y todo te
quedar un buen pico, aproximadamente unas diez mil pesetas por kilo. En esta ocasin
vamos a pasar cien kilos de herona, as que te vas a llevar un milln limpio. En dlares,
adems, que tienen menos riesgo de depreciacin.

Dej que la cifra bailase en el aire, mecida por las volutas de humo del cigarrillo.
Antonio supuso que Demetrio se llevara mucho ms, pero no entr en regateos.
Para no parecer demasiado fcil de convencer, objet: Pero supongo que no todos los
funcionarios de aduanas sern sobornables...
Demetrio aplast la colilla en el cenicero y se frot las manos, solazndose en sus
dotes previsoras:
Alguno hay incorruptible, aunque parezca mentira. Pero para ser incorruptible
hay que ser un poco tonto, y a los tontos se les engaa sin demasiado esfuerzo. Busc la
anuencia de Antonio con una sonrisa de suficiencia. La herona ir escondida dentro de
unas muecas.
Muecas? pregunt Antonio, desternillndose. S, unas peponas horrorosas
que fabrican los franchutes. La tripa de Demetrio brincaba de gozo. Ya sabes, los
americanos son en el fondo unos palurdos que ponen los ojos como bolitas de naftalina con
cualquier mamarrachada que viene de Francia. Que los franchutes se tiran un pedo, pues ya
tienes a los americanos corriendo detrs para atraparlo en un frasco y respirar su aroma.
Ahora hay unas muecas francesas que hacen furor entre las nias americanas ricas, que las
coleccionan: hay una mueca que es una chinita con un sombrerico como la pantalla de
estas lmparas, otra que es un negrito zumbn, otra un mejicanito con poncho y as hasta
completar todas las razas... Pareca que fuese a aadir inferiores, pero se contuvo. Y
como las muecas son muy cabezonas y estn huecas, nos vienen como de perlas para
esconder la herona.
Demetrio se qued un instante en silencio, contemplando con recochineo la
decoracin de la sala. Se guard el pauelo en el bolsillo trasero del pantaln, despus de
enjugarse las lgrimas que le produca la risa. Antonio trat de mostrarse muy profesional y
expeditivo:
Dnde y cundo habra que recoger esas muecas? En Niza, el prximo 15 de
septiembre. El 17 sale el barco de Vigo, muy de maana. Ya te pasaremos los detalles
exactos. T, entretanto, vete preparndolo todo.
Senta que se adentraba en un terreno movedizo, completamente ignoto para l:
Tengo que poner a los camioneros al corriente? Eso es cosa tuya, hijo se desentendi
Demetrio. Tu padre los tuvo siempre en la ignorancia, pero cada maestrillo tiene su
librillo. T sabrs si tienes gente en la que puedas confiar.
Me quedo con el librillo de mi padre, entonces resolvi Antonio.
Demetrio asinti, satisfecho. Se palme la barriga con ambas manos, en un redoble
de tambor, y se bebi su copa de co de un solo trago, como si as rubricara el pacto.
Antonio lo imit.
Sabia decisin, Gabriel. Cuanta menos gente sepa del asunto, crecen las
posibilidades de que salga bien. En esto tu padre era un autntico lince; y veo que t no vas
mal encaminado.
Antonio sonri halagado:
De casta le viene al galgo dijo, pavonendose.
En este negocio, como en todos, el respeto a las tradiciones familiares es de lo
ms importante peror Demetrio, con las manos cruzadas abacialmente sobre la panza.
Hubo una poca que te dio por hacer el cantamaanas e ir de ntegro por la vida, y
traas a tu padre por la calle de la amargura; pero veo que la estancia en Rusia te ha curado
por completo la tontuna.
Se levant pesadamente del sof. La cabeza le golpe en el pebetero que Paloma

usaba para quemar resinas orientales.


Por completo confirm Antonio, levantndose tambin y acompandolo hasta
la puerta.
Y, por seguir con las tradiciones familiares, hasta te has quedado con la novia de
tu padre, eh, pillastre? Demetrio le hinc el codo en el costado, como buscndole las
cosquillas. Menuda hembra, la Palomita. A tu padre lo pona verracn perdido. Yo creo
que si te est viendo desde la otra vida se sentir orgulloso de ti.
Antonio lo mir con fijeza, tratando de discernir la sinceridad srdida o el cinismo
ms srdido an de aquel comentario ltimo, pero el rostro orondo de Demetrio se haba
tornado de repente una mscara impenetrable.
De eso no le quepa la menor duda, Demetrio.
Lo vio bajar por la escalera, bamboleante como un plantgrado, y despus se asom
al balcn, para verlo marchar. En la acera de enfrente lo esperaba un chfer de paisano, que
corri a abrirle la portezuela del coche, suntuoso como una carroza y sigiloso como un
reptil. Cuando la calle qued otra vez desierta, Antonio elev la mirada al parque del
Retiro, donde se haba quedado enterrado el truhn de poca monta que haba sido en una
vida anterior, rehn de sus temores y ridculos cdigos de honor. Y, mientras pensaba en
aquel truhn nfimo, se sinti como encaramado en una atalaya olmpica, aspticamente
desgajado del mundo, posedo por esa euforia tranquila del criminal en la cumbre que,
aunque trata de otear a sus vctimas, slo acierta a vislumbrar puntitos negros, diminutos
como hormigas.
Esa euforia tranquila no hara sino acrecentarse en las semanas siguientes, a medida
que se aproximaba la fecha sealada para la recogida de la droga y avanzaban los
preparativos.
Era una sensacin que no haba experimentado antes, una borrachera de lucidez (si
la contradiccin es tolerable) que lo mantena en un perpetuo estado de vigilancia o
suspensin del cansancio, semejante a esa trepidacin interna que agita al tahr cuando,
despus de permanecer encerrado en una timba durante das, sin dormir ni probar bocado,
siente que su inteligencia se emancipa del cuerpo exhausto y comienza a levitar, ms
penetrante y afilada que nunca. Y, como le ocurre al tahr, a quien ya slo le importa la
partida de cartas en la que se halla engolfado, aquella nueva forma de clarividencia que
Antonio jams haba probado antes se cea a las circunstancias del plan que ira
delineando con Demetrio en sucesivas reuniones sabatinas, mientras la realidad circundante
se disolva en una indistinta amalgama brumosa. Era como adentrarse en un largo tnel, en
el que a medida que se espesa la oscuridad, la atencin se concentra en la cinta de carretera
que iluminan los faros, como si nada ms existiera en el mundo.
Todo discurri segn lo previsto: la herona cruz la frontera de Hendaya, oculta en
las muecas multitnicas que causaban furor entre las nias americanas ricas, ante la
pasividad de los funcionarios de aduanas muy rumbosamente sobornados; y prosigui su
ruta hasta Vigo sin sobresaltos, donde fue entregada en tiempo y forma a los secuaces de
Demetrio, encargados de los trmites portuarios. Durante los dos das en que se desarroll
el traslado, Antonio permaneci pegado al telfono, atento a sus vicisitudes ms nimias; y
cuando por fin Demetrio le confirm que el barco con la carga haba zarpado, rumbo a
Amrica, la euforia tranquila que hasta entonces lo haba embargado se transform en una
suerte de complaciente magnanimidad: se esforz por resarcir a Paloma del tiempo que

durante las ltimas semanas le haba racaneado, concedi una subida de sueldo a sus
empleados (con una gratificacin especial para los camioneros que se haban ocupado del
transporte de la droga, pensando que slo transportaban muecas), incluso se anim a
llamar a Cifuentes, para felicitarlo por la consecucin de la ctedra en Valladolid y el
noviazgo recin estrenado o reanudado con Amparo, cosa que hasta entonces no haba
tenido estmago para hacer. Pero el xito de la operacin le transmita un entusiasmo
impdico, que ni siquiera se detena ante los respetos humanos; y no tuvo empacho en
aceptar la invitacin de Cifuentes a una cena el mismo sbado en que Demetrio acord
pasarse por el piso del Retiro, para entregarle su parte correspondiente de las ganancias.
Desengate, Gabi, aqu todo empez a joderse cuando, recin ganada la cruzada,
no se impusieron los tres postulados bsicos de la doctrina econmica de Jos Antonio:
nacionalizacin de la banca, nacionalizacin del suelo y nacionalizacin de la industria
enumer Cifuentes, con el mismo ardor guerrero de siempre. No hay otra manera de
desmontar el sistema capitalista. Todo lo dems son milongas y paos calientes.
Se haban citado en la Gran Pea, un club privado del que Cifuentes era socio, y les
haban preparado una mesa en la biblioteca, crujiente de mamotretos que nadie haba ledo
jams. Ya se sabe que en Espaa el mejor modo de guardar un secreto consiste en publicar
un libro.
Pues me temo que ya es demasiado tarde, Pacorris certific Antonio. A ver
quin le pone el cascabel al gato, ahora que los americanos son los amos del cotarro. Aqu
todo el mundo prefiere esconder la cabeza debajo del ala y hacer su agosto.
La cena, que pretenda deshacer malentendidos y restaurar una antigua amistad,
haba empezado agarrotada y renqueante, con ambos comensales atrincherados en una
actitud ruborosa o difidente, pero enseguida la cuestin poltica haba actuado como
lubricante. Cifuentes segua creyendo en la vigencia del falangismo originario: Bastara
con que se reconociesen los errores y se enmendaran. Todava podra haber marcha atrs.
Primero habra que catalogar esos errores ironiz Antonio. Y me temo que
ocuparan ms espacio que esta biblioteca.
Un camarero plido y envarado como una momia les retiraba los platos y les
repona el vino en las copas. Antonio apenas haba probado bocado; Cifuentes, en cambio,
pareca posedo por una voracidad pantagrulica.
En eso te equivocas, Gabi lo contradijo. Podran resumirse y quedaran
reducidos a tres.
Slo tres! Desde luego, eres un maestro de la sntesis.
Cifuentes se limpi las comisuras de los labios con la servilleta, que se haba
anudado al cuello, a guisa de babero. La mancha de la cara se le haba encendido, como
ocurra siempre que la conversacin lo estimulaba.
En primer lugar, habra que reactivar el S. E. U. y el Frente de Juventudes. Son
los viveros de la Falange, y los enemigos de dentro y de fuera lo saben bien, por eso los han
dejado agonizar.
Con el permiso de Franco...
Ha sido como dejar entrar la zorra en el gallinero se soliviant Cifuentes. A
Franco lo obsesionaba restablecer las relaciones polticas y comerciales con las potencias
vencedoras de la guerra, y poco a poco, fue postergando a los ms leales, para dar entrada a
toda esa chusma de monrquicos, democristianos y meapilas de la que ya hemos hablado en
otras ocasiones. Les dedic una mueca de repulsa. A ellos les gusta llamarse
tecncratas, pero no son ms que dinamiteros del Rgimen al servicio de las democracias

extranjeras. Y, para dinamitarlo, necesitan cegar las vas de alimentacin donde se genera
gente de refresco capaz todava de defender los postulados joseantonianos. Tendras que ver
cmo estn los dos mbitos que yo conozco, la Universidad y el estamento mdico. Las
asociaciones estudiantiles las controlan los niatos monrquicos y los hijos de pap
republicanos; y el claustro de profesores se lo reparten los criptocomunistas y la beatera
seudocatlica. Un autntico desastre.
Y, sin embargo, t has conseguido sacar la ctedra...
S, a costa de marcharme de Madrid, no te jode. Lo mo es un destierro en toda
regla, a ver qu te piensas. Su rostro airado se ti de brusca gravedad. No soportaban
tener en el departamento a un to que haba servido como alfrez provisional, primero en la
cruzada y despus en la Divisin Azul. Consideran que eso es un desdoro para la
Complutense. Y esprate t a ver si en Valladolid no me hacen la vida imposible.
Aunque todas aquellas combinaciones y refriegas polticas le importaban un ardite,
Antonio no poda dejar de sentir algo parecido a la admiracin por Cifuentes, empeado en
seguir enarbolando banderas que los mandamases empleaban para limpiarse el culo,
despus de haberse envuelto en ellas, cuando su provecho personal as lo requera.
Entonces el primer error del Rgimen es haber dejado que los tecncratas hayan
asfixiado sus viveros. Y el segundo?
El segundo es la corrupcin. All donde todava sobrevive un hombre honrado, el
sistema lo halaga y lisonjea, le hace ver que su prosperidad material y profesional depende
de su sumisin. Son muchos los sobornados...
Que se lo dijeran a Antonio, que haba tenido que repartir coimas a diestro y
siniestro para lograr que su camin no fuera interceptado en la frontera de Hendaya. Tal vez
Cifuentes estuviese tratando de atribuir a la descomposicin del Rgimen lo que no eran
sino lacras de la naturaleza humana.
Y crees que antes no haba corrupcin? le pregunt, escptico.
Siempre la hubo, Gabi, pero el corrupto tena que esconder sus miserias, si no
quera que lo sealasen por la calle. Cifuentes se ensaaba con su filete, sin concederle
tregua. Ahora el corrupto se hincha como un pavo real, exhibiendo su dinero y
restregando a los dems su prosperidad. Se han convertido en un modelo para la pobre
gente, que piensa que si no participa de alguna corruptela no cuenta. Han logrado que quien
no es corrupto se sienta como un fracasado.
Antonio se rebull inquieto en la silla. Aunque no le gustaba hincharse como un
pavo real, mucho menos le gustaba que lo sealasen con el dedo. Trat de abreviar la
exposicin de Cifuentes:
Entiendo. Y el tercer error?
Es la consecuencia natural del segundo. El Rgimen ha permitido que se
practiquen la represalia y el aislamiento contra los que no se dejan sobornar. O pasas por el
aro, o te dan para el pelo. Cifuentes, como suele ocurrir con los incorruptibles, acababa
incurriendo en el victimismo. En realidad, estos tres errores se resumen en la historia de
Can y Abel: los malvados acaban matando todo lo bueno que hallan a su paso, porque
saben que mientras sobreviva el ms mnimo vestigio de bondad no dejar de acusarlos,
con su mera existencia.
Y no le faltaba razn. A medida que avanzaba la cena, Antonio senta crecer en su
pecho ese odio cainita: Pero esos errores ya no se pueden corregir, Pacorris. Ni aunque
Jos Antonio volviera a nacer sera posible dijo desabridamente.
Cifuentes lo mir con aturdida piedad:

Quin lo iba a decir, Gabi. Te has vuelto un derrotista.


No soportaba que lo ensuciase con su piedad, no soportaba su presencia acusatoria,
su probidad, su bonhoma, su lealtad a unos ideales periclitados. Procur que el
resentimiento no lo delatara:
Tal vez tengas razn. Por eso prefer que Amparo fuera tuya. Creo que se merece
lo mejor y, desde luego, t eres mucho mejor que yo. Pero no se priv de deslizar
sdicamente una insidia: Aunque, por si no lo sabes, el que ms ama es el que ms
renuncia.
Sobre Cifuentes se desplom el peso de la culpa, como una cortina de lividez:
Gabi, te aseguro que...
No, no digas nada lo cort sin contemplaciones, temeroso de que su malvado
reproche pudiera suscitar en l la tentacin de la palinodia. Las cosas han sucedido como
tenan que suceder. Mi renuncia ha sido sincera, amigo; creo que la felicidad de Amparo
est por encima de todo, y no se mereca a este despojo que volvi de Rusia. Hizo un
gurruo con la servilleta e impost una amabilidad untuosa: Pero basta de penas.
Cundo pensis casaros?
Sonri framente, como si dos hilos invisibles le hubieran estirado las mejillas.
Cifuentes se conform con este fingimiento:
Estas Navidades, si nada se tuerce. Yo de momento, me marcho a Valladolid la
semana que viene, para tomar posesin de la ctedra, pero volver al final del trimestre para
la boda. Apret los labios, cohibido, y balbuci: Por supuesto, ests invitado.
Tanto a Amparo como a m nos gustara mucho que fueras nuestro padrino.
Antonio no se inmut, aunque la cndida propuesta de Cifuentes habra merecido
que le partiera la jeta, si alguna vez hubiese llegado a sentir algo por Amparo: Os lo
agradezco mucho, pero me tendris que excusar dijo, manteniendo la serenidad. Me
temo que pasara un mal rato. Pero prometo que os enviar un regalo. Y, una vez que estis
instalados en Valladolid, ya os har alguna visita el da menos pensado.
Sospech que esa visita no se realizara nunca, pues nada lo tentaba menos que
inmiscuirse en una vida conyugal que imaginaba aborreciblemente dichosa. Cifuentes
asinti con caluroso alivio y tranquilidad de conciencia. Se despidieron en la calle, con un
abrazo en el que Cifuentes trat de resumir muchos aos de camaradera, justo enfrente de
la Secretara Nacional del Movimiento, el lugar donde primeramente se encontraron.
Antes de que Cifuentes pudiera aadir nada ms, Antonio arranc a andar sin volver
la cabeza, esquivando, empujando y dejando atrs a decenas de transentes, fundindose en
el tumulto de quienes volvan a casa con ansioso apresuramiento, como una poblacin en
fuga, abatida o frustrada por no poder participar de la prosperidad instaurada por los
tecncratas, fundindose tambin en el tumulto de quienes entonces salan de los teatros,
hinchados como pavos reales y satisfechos de su corrupcin. Un anticipo del otoo ya se
derramaba en la atmsfera, con benigna tibieza, despus del verano estragador que haba
convertido Madrid en un horno crematorio. Apret el paso, para sacar un poco de tiempo
antes de que Demetrio llegara a eso de la medianoche, segn lo convenido; aunque segua
empleando los sbados, aprovechando la ausencia de Paloma, en la bsqueda del botn que
el padre de Mendoza supuestamente haba escondido all, la tarea empezaba a resultarle tan
absurda y desquiciante como la caza del gamusino. Ya haba vaciado y vuelto a llenar todos
los armarios y aparadores, todos los cajones y anaqueles; y ahora haba empezado a
desmontar los muebles y los cabeceros de las camas, con la esperanza de hallar algn doble
fondo o receptculo secreto, pero eran esperanzas vanas que despus le exigan recomponer

el estropicio. A su pesar, empezaba a convertirse en un experto en bricolaje. Son el timbre.


No s cmo te las arreglas, Gabriel, que siempre te pillo haciendo chapucillas en
casa lo salud Demetrio, sarcstico. Cuando no es una limpieza es una reparacin.
Empiezo a sospechar que Palomita te tiene esclavizado.
Antonio lo hizo pasar a la sala de decoracin tropical. Demetrio se mova por la
casa con el desparpajo de un prncipe en ronda por las posesiones de sus sbditos. Se
desplom sobre el sof oriental, como un fardo mareado por los viajes trasatlnticos.
Ella ya tiene su cupo de esclavos cubierto brome Antonio. Tendra que
ponerme a la cola. Y, adems, ellos le pagan a cambio de que los esclavice.
Demetrio ri, y enseguida su barriga se incorpor al regocijo, en una especie de
sorda estampida. Extrajo del bolsillo interior de su chaqueta un envoltorio de papel de
estraza que arroj a Antonio sin avisar.
Toma, para que no te quejes. Ahora ya podrs pagarle t tambin lo que haga
falta.
Antonio deshizo el envoltorio y se tropez con un grueso fajo de billetes de cien
dlares, con la jeta agropecuaria o masnica de Benjamin Franklin. Desprendan el olor
entre nauseabundo y embriagador del papel recin timbrado.
Puedes contarlo si quieres lo anim Demetrio.
No fastidies, me fo plenamente de ti. Nunca en su vida haba visto billetes
americanos, y le sorprenda su tamao encogido, como si hubiesen pasado por la colada.
Y qu? Cundo damos el prximo golpe?
Le sirvi una copa del mejor co que pudo encontrar en el mueble-bar, segn era
costumbre cada vez que se reunan los sbados. Demetrio lo escrut con curiosidad, como
si tratara de detectarle los sntomas de alguna fiebre no declarada.
Coo, Gabriel, no seas ansioso. A eso se le llama sndrome de abstinencia. Se
ech la copa al coleto de un solo trago, segn era tambin su costumbre. Tampoco nos
conviene saturar el mercado. Deja que se corra la voz de que los espaoles somos gente
seria y en unos pocos meses tendremos a los americanos comiendo de nuestra mano. En
este negocio, un poco de paciencia siempre da resultado.
Aunque no se atreva a contarlos en presencia de Demetrio, nt> se resista a
juguetear con los billetes, abrindolos en abanico, como si fueran una coleccin de naipes.
Oye, Demetrio, durante todos estos aos, siempre trabajasteis mi padre y t con
este margen de ganancia?
Demetrio sonri con la condescendencia que se reserva al nefito. Luego cerr los
ojos, como en una ensoacin retrospectiva.
No, hombre, no seas bestia. Para llegar hasta aqu hubo primero que foguearse en
trabajos de poca monta. Como ocurre en cualquier otro negocio, se empieza en puestos
subalternos para ir subiendo poco a poco en el escalafn. Hallaba una complacencia casi
angelical en emparentar el trfico de drogas con los oficios decentes, como si esto lo
ayudara a olvidar su ndole criminal. Al principio, en la poca del estraperlo,
trapichebamos con morfina robada en los hospitales. Luego empezamos a distribuir la
cocana que vena de Chile con destino a Francia; pero los cabrones de los franchutes nunca
han pagado bien, deben de pensarse que los espaoles somos sus muas de carga, como los
argelinos. El chollo de verdad empez cuando la herona se puso de moda entre los
americanos y Eisenhower restableci las relaciones comerciales con Espaa. Le palme
la rodilla, ms contento que unas castauelas. Nos aguardan aos de gloria, muchacho.
Antonio le devolvi la palmada, confianzudo.

Pero as, a ojo de buen cubero, cunto dinero pudo ganar mi padre contigo?
Demetrio frunci el entrecejo, contrariado por el esfuerzo de clculo que Antonio le
propona, o tal vez un tanto escamado de sus averiguaciones.
Pssss, yo qu s repuso con desgana. Veinte, veinticinco millones de
pesetas?
Puede que algo ms o algo menos, no me digas. Imagino que parte se lo gastara en
Palomita, siempre le gust ser generoso con ella, y la chica barata no es. Se volvi hacia
Antonio, sbitamente alarmado. Qu pasa? Es que no te ha dejado nada?
Antonio desvaneci sus suspicacias:
No, hombre, no, qu va. Era para hacerme una idea. Pero nosotros tenemos que
ganar todava ms, eh?
Estallaron al unsono en una carcajada. Luego Demetrio empez a contarle batallitas
de la juventud, un tropel de ancdotas srdidas o filibusteras que, sin embargo, se esforzaba
en envolver con una aureola pica, como si fuesen episodios de una gesta.
Antonio lo dej hablar durante horas, interviniendo tan slo cuando era inexcusable,
para que no se le transparentase en demasa el hasto, hasta que por fin Demetrio sinti
lstima de su chfer, que lo estara esperando en la calle, o vergenza de su facundia.
Cuando se qued a solas, Antonio apag las luces, para apaciguar la turbamulta de
pensamientos que trataban de hacerse un hueco en su mente extenuada; los descart todos,
para fijarse en un designio que no poda dejar que el desaliento pudriese: tena que
encontrar el botn del padre de Mendoza cuanto antes, y desaparecer de la circulacin.
Entonces son el telfono. El primer timbrazo casi le provoc un infarto; dej que
siguiera sonando en las cavernas de la noche hasta que se aquiet el ritmo de sus latidos.
Tom el auricular:
Dgame?
Al otro extremo de la lnea, sobre un silencio crepitante de interferencias, le pareci
escuchar una respiracin acezante, tal vez una risa sofocada.
:Diga? insisti.
Pero nadie le contestaba. Ahora el silencio era ms espeso y ntido, como el de un
planeta de rbita extraviada en la inmensidad del universo. Pens que sera alguno de los
anormales que se disputaban los favores de Paloma, desvelado o rabioso por su pretericin,
tal vez necesitado de consuelo o combustible para sus fantasas de pervertido.
Se despach a gusto:
Qu pasa, soplagaitas? Te la ests meneando? Pues que sepas que tengo barba y
pelos en el culo.
Oy, seca y alevosa, una risita. Despus el clic del auricular al interrumpir la
comunicacin. Despus otra vez el silencio, ahondando las cavernas de la noche.
Reprimi un escalofro. An tardara varias horas en dormirse.
Antonio haba empezado a padecer pesadillas. Soaba que, mientras dorma,
Mendoza se paseaba sigilosamente, resucitado y desnudo, por el piso del Retiro, con el
orificio de la bala que Camacho le haba disparado a boca jarro en la frente brillando como
un estigma de luz. Soaba que Mendoza entraba en la habitacin en la que dorma al lado
de Paloma, que apartaba los velos de gasa que colgaban del baldaquino, a modo de
mosquitero, y tras contemplarlo dormido, como quien se contempla ante un espejo, se
abalanzaba sobre su cuello para estrangular su respiracin, para arrebatarle aquella sombra

de vida, surgida de una mentira macabra, con la que Antonio haba pretendido suplantarlo.
Despertaba entonces, sudoroso y al borde de la asfixia, con el corazn en la garganta,
palpitando como un pjaro que se ha quedado enviscado.
Estaba sonando otra vez el telfono, all al fondo de la casa, haciendo aicos con su
estridencia el silencio funeral de la noche. Paloma se haba levantado, antes de que l
pudiera reaccionar.
Diga?
Imagin el silencio crepitante de interferencias al otro lado de la lnea, la respiracin
ominosa que tal vez viniera del pasado, resucitada de algn continente de sombra, como
Mendoza en sus pesadillas. La voz de Paloma se haca implorante, como a punto de
zozobrar:
Quin es? Por qu nos llama a estas horas?
Antonio se levant y corri a quitarle el auricular de las manos. Pero el
intempestivo merodeador ya haba colgado.
Tenemos que decrselo a la polica, Antonio. Ya es la sexta o sptima vez que lo
hacen.
Temblaba de forma convulsiva, como sacudida por una premonicin o rescatada de
un pozo hondsimo que hubiese filtrado hasta la mdula de sus huesos una humedad
indeleble. Antonio la recogi entre sus brazos, con la intencin de apaciguar su temblor,
pero l tambin estaba temblando.
Ese es alguno de los anormales con los que te ves le dijo, poco convencido de
sus palabras. Deberas darles puerta a todos de una puetera vez.
S, pero entretanto deberamos decrselo a la polica insisti ella.
Yo me ocupar de eso, maana mismo pongo una denuncia.
Pero acudir a la polica era lo nico que no pensaba hacer Antonio, por mucho que
se repitieran aquellas llamadas. Decidieron, a partir de entonces, descolgar el telfono por
las noches, para evitarse los sobresaltos que les causaban sus timbrazos inopinados y
aquella respiracin al acecho, a veces rematada con una risita seca y alevosa, que pareca
venir desde muy lejos, tal vez de algn vertedero o catacumba donde Antonio hubiese
sepultado los remordimientos. Pero el veneno del insomnio ya haba infiltrado su gangrena
y se derramaba, caudaloso como la sangre, en sus noches sin paz; y por el da, sobre el
cansancio acumulado por la vigilia, sobrevolaba sus quehaceres cotidianos una sombra de
congoja, la aprensin que produce saberse escrutado, atormentado por una presencia que
nos contamina con su aliento y a la que, sin embargo, no podemos identificar. Cada vez que
sonaba el telfono en su despacho del paseo de Extremadura, Antonio pegaba un respingo;
y tomaba el auricular temeroso de volver a escuchar aquel silencio inextricable, como un
stano sin luz infestado de cadveres.
To Gabriel! Por fin consigo hablar contigo. Llevo semanas llamndote a casa y
nunca respondes.
Llevaba, en efecto, semanas o meses sin pisar apenas el piso de Claudio Coello, que
supuestamente era su domicilio, segn la particin de la herencia establecida por el padre
de Mendoza en su testamento. An tard un poco en reaccionar: Perdn? No he odo
bien.
Y de nuevo le lleg aquella voz juvenil, intrpida, radiante, como un sol que entrase
en tromba en una pieza desmantelada y sucia, lavando los miasmas del miedo: Es que
ya no te acuerdas de tu sobrina o qu?
Consuelito! exclam sinceramente alborozado. Y luego se explic o excus

con una mentira: Perdname, el trabajo me tiene por completo liado y llego tardsimo a
casa.
Entonces Consuelito adopt un tono mohno, o tal vez muy coquetamente
resignado: No te preocupes, buscar entonces un hotel. Es que maana viajo a Madrid.
Empezamos a rodar en un par de semanas, pero el director quiere ensayar primero
los dilogos.
Te has vuelto loca? Estara bueno que tu to no fuese a cumplir su palabra. T te
vienes a mi casa y no se hable ms.
En realidad era l quien estaba pidindole el favor; supersticiosamente, pensaba que
la llegada de Consuelito disipara las zozobras de las ltimas semanas.
Si la productora me paga el hotel, tito. No tienes por qu molestarte...
Que te calles he dicho!la interrumpi, procurando que su autoridad sonase a la
vez terminante y benigna. Qu pensara tu madre si te dejase en manos de esos buitres?
Anda, anda, djate de majaderas. Cmo vienes a Madrid?
En tren dijo Consuelito, rindindose.
Pues ir a esperarte a la estacin. Dime a qu hora est prevista la llegada.
Lo invada una exagerada exultacin, esa repentina floracin de energas vitales
dormidas que galvaniza al moribundo cuando le anuncian el descubrimiento de un nuevo
frmaco que podra devolverle la salud, aunque todava no se haya experimentado entre
humanos. Se apresur a llamar a los fmulos del piso de la calle de Claudio Coello, que
llevaran semanas o meses sin hincarla, en el ms genuino disfrute del paraso proletario,
para anunciarles la inminente visita de su sobrina y exigirles que le tuviesen preparada la
mejor habitacin de la casa, que hiciesen limpieza general y aprovisionasen la despensa.
Aquella tarde comunic a Paloma que se mudaba por unas semanas, para atender a
Consuelito como se mereca (pero, sobre todo, deseaba que Consuelito no supiera que viva
amancebado). Paloma no le puso pegas ni se atrevi a formular ni una sola queja, como
convena a una mujer que presuma de hacer la vida ms fcil a los hombres, sin
entrometerse en sus asuntos ni pretender controlar sus vidas, aunque no le ocult que la
atemorizaba quedarse sola y sin proteccin ante el acosador telefnico.
Promteme que por las noches dejars descolgado el auricular le pidi Antonio,
tomndola de los hombros. Y que a la menor sospecha me llamars. Yo, de todas
maneras, procurar pasarme por aqu todos los das, para comprobar que todo marcha bien.
No estaba seguro de poder cumplir esa servidumbre; o, ms bien, no estaba seguro
de que aquella suerte de trepidacin gozosa que le provocaba la inminente llegada de
Consuelito le permitiera atender servidumbres que, de repente, se le antojaban enojosas
pejigueras. Quiz Paloma lo intuyese, porque su sonrisa era muy cansadamente dcil o
escptica:
Anda, t preocpate de atender a tu sobrina, que ya me las arreglar yo como
pueda. Adems, puedo pedirles a mis anormales que hagan turnos de guardia por la noche.
No supo si en su irona se esconda el reproche; pero tampoco se molest en
averiguarlo. Cuando vio a Consuelito descender del tren, a la maana siguiente, entre la
multitud mostrenca y griscea que abarrotaba el andn, supo que los nubarrones sombros
que haban encapotado el cielo durante las ltimas semanas seran inmediatamente
ahuyentados, como diablejos de poco fuste ante la letana de un exorcista. Era tal y como la
recordaba: risuea y pujante de vida, como una quilla que embiste contra el oleaje de las
contrariedades. Consuelito corri a abrazarlo, dejando las maletas sobre el andn; y con el
impulso de la carrera casi logr derribarlo.

Eh, chiquilla, que tu to no es el coloso de Rodas.


Pero tuvo qu sostenerla en volandas igualmente, mientras Consuelito se abrazaba a
l, como una nia que busca cobijo en el regazo familiar. Slo que Consuelito no era
ninguna nia, como notoriamente pregonaban sus formas turgentes; y Antonio no era su
familiar, como slo l saba.
Para m como si lo fueras, tito. No sabes lo contenta que estoy de volver a verte.
Ese contento se le notaba en la vivacidad de su expresin, en el arrebol de las
mejillas, en ese modo de mirar tan subyugador y caracterstico en ella, primero con una
seguridad y aplomo desarmantes, un instante despus con una leve turbacin, como si
cobrara conciencia de las alteraciones y aturdimientos que su belleza provocaba entre los
hombres. Mientras conduca hasta el centro de la ciudad, Antonio se interes por la pelcula
que pronto empezara a rodar a las rdenes de Rafael Gil, un dramn con trasfondo poltico
sobre un nio de la guerra, evacuado por las autoridades republicanas a Rusia, que vuelve a
Espaa quince aos despus, en apariencia fugitivo del rgimen comunista, pero
secretamente convertido en espa al servicio de los soviticos, que lo han sometido a un
concienzudo lavado de cerebro. A la postre, el protagonista lograba redimirse, gracias al
amor de una joven modista que le descubre que la Espaa de Franco no es aquel infierno de
injusticia social que le haban pintado los rusos, y tambin a los abnegados desvelos y
oraciones de su hermana pequea, que acaba de meterse monja y logra milagrosamente la
conversin del hermano corrompido por la propaganda, que al final de la pelcula mora sin
embargo acribillado por las balas de otro agente sovitico infiltrado en Espaa, que a su vez
era abatido por la polica, al igual que los otros miembros de la organizacin, denunciada
por el protagonista antes de su muerte.
Uf, menuda escabechina! sentenci Antonio. Y t quin eres? La novia
modista o la hermana monja?
Consuelito dejaba que el viento le alborotase la melena nada monjil, asomndose a
la ventanilla del coche.
La hermana monjadijo, retadora. Qu pasa? No me ves en el papel o qu?
Te veo perfectsimamente. Con hbito y toca estars preciosa se apresur a
contestar, antes de que lo asaltaran pensamientos libidinosos. Y qu puesto ocupas en el
reparto?
El tercero, pero Rafael Gil me ha prometido que mi nombre aparecer al final del
elenco, en un cartel para m sola, despus de los actores secundarios: Y presentando a...
tan-ta-ta-chn! Consuelo Mendoza. Consuelito casi se descacharraba de la risa
. Es lo tpico cuando un actor debuta. Qu te parece?
Antonio se permiti hacerle una morisqueta.
Pues que me alegro mucho por ti. Y espero que el cartel tenga las letras bien
gordas. Como su simulacro de vida lo obligaba a estar siempre vigilante, no se le escap
el detalle: Entonces, vas a figurar con el apellido de tu madre?
A ver qu remedio. Guerricaechevarra, el apellido de pap, dice Rafael que es
muy poco cinematogrfico. Y, a mayores, no creo que cupiese en el cartel.
Se rieron ambos, disfrutando de una complicidad recin estrenada que pareca
remontarse al origen de los tiempos. Consuelito sigui refirindole algunas circunstancias
del rodaje, que se desarrollara mayormente en unos estudios de Chamartn, aunque
tendran que desplazarse a varias localidades de la sierra, para filmar exteriores.
Aparcaron el coche a la vuelta de la manzana, y Antonio se ocup de sus maletas,
venciendo la resistencia de Consuelito, que pretenda que repartiese la carga. La maana de

noviembre tena una temperatura de verano convaleciente y una luz hospitalaria de


domingo, como si quisiese celebrar la jovial belleza de Consuelito.
Desde cundo se ha visto que una estrella de cine vaya tirando por el equipaje?
le dijo Antonio, abrindole la puerta del ascensor; y, mientras suban, la previno: Te
advierto que la casa sigue como estaba cuando se muri tu abuelo. No es lo que una chica
como t se merece, pero suficiente para un soltern como yo.
Soltern sers porque te da la gana, bandido.
Y le gui un ojo, con timidez o desenvoltura. Antonio la dej entrar primero en
casa y repar en su talle, que resaltaba la larga falda acampanada. Nuevamente, lo asalt la
impresin a la vez gustosa y perturbadora de que podra abarcarlo sin dificultad con
las manos. Enseguida sali a recibirlos la criada, una muchacha de la montaa de Len de
talle menos juncal que Consuelito, a la que Antonio haba ordenado que se vistiera de
uniforme, con cofia y delantal, mientras durase la estancia de la nueva huspeda.
Es la habitacin ms luminosa de la casa, y tiene cuarto de bao propio le
explic Antonio, haciendo los honores de anfitrin. Adems, como est al fondo del
pasillo puedes hacer vida por completo independiente si te da la gana.
Sobre el tocador haba dispuesto un ramo de rosas blancas, a modo de bienvenida
floral. Y, en previsin de que no viniera bien pertrechada, se haba preocupado de adquirir
algunos potingues cosmticos, as como de nutrir el armario con algunas prendas que le
hicieran ms cmoda la vida domstica: una bata o quimono de seda, un albornoz de felpa
con zapatillas a juego, incluso un camisn de cendal, mucho ms casto que los picardas de
Paloma. En cualquier caso, un crucifijo adusto sobre la pared del cabecero de la cama
prevena contra las infracciones del sexto mandamiento. Consuelito pareca abrumada.
No, si al final mam va a tener razn se lament. Me pidi que, ante todo, no
me convirtiera en una molestia para ti. Pero veo que no puedo hacer nada por evitarlo!
Lo haba dicho con una especie de halagada resignacin.
Dile a tu madre que se vaya a la porra brome Antonio. Mientras ests en
esta casa, estars mejor atendida que Ava Gardner en el Castellana Hilton.
Haba ledo en los peridicos que la actriz americana se hospedaba en este hotel
desde haca algunas semanas, al parecer invitada por su dueo, que as promocionaba su
negocio. En la noticia se insinuaba que la Gardner era jaranera y ms puta que las gallinas.
Huy, Ava Gardner, qu horror! se alarm Consuelito. Por favor, tito, dime
que no te gusta esa ta tan ordinaria.
Antonio haba intentado halagarla, olvidando que las mujeres que excitan la
concupiscencia masculina suelen concitar todas las iras y aborrecimientos femeninos.
Procur recomponer la figura:
Gomo va a gustarme semejante zorrn, teniendo a una princesa como t!
Retrocedi hasta la puerta. Ahora lo mejor es que descanses, vendrs molida del viaje.
Reponte, porque pienso llevarte a cenar a un sitio que te encantar.
Consuelito sonri, de un modo a la vez pudoroso y promisorio que ilumin el valo
perfecto de su rostro; era una sonrisa capaz de detener la rbita de los planetas, y desde
luego de hacer volver a los hombres a su paso, incluso a los hombres ms conspicuos y
morigerados, aunque fuesen acompaados de sus esposas, como Antonio comprobara
aquella misma noche en Villa Romana, un suntuoso local en la cuesta de las Perdices, que
era a la vez restaurante y pista de baile, con orquesta en vivo y camareros ceremoniosos
vestidos de chaqu que parecan moverse siguiendo una coreografa diseada por algn
escengrafo obsesionado por las simetras. Tambin la decoracin del local, que pretenda

emular las arquitecturas de Pompeya y Herculano, transmita una impresin de orden y


severidad paganos, que como bien se sabe son una severidad y un orden de pacotilla,
dispuestos siempre a disolverse en disipacin y orga. Pero cuando llegaron ellos, los
comensales an guardaban el comedimiento y reverencia debidos, o tal vez los atenazasen
los precios del men, que rayaban el atraco a mano armada. La aparicin de Consuelito en
Villa Romana atrajo sobre ellos la atencin de la concurrencia: las mujeres la miraban con
un odio ancestral, renegrido, bituminoso; y sus acompaantes con humillado pasmo,
dirigiendo de vez en cuando a Antonio un gesto de rendida admiracin.
Me temo que voy a ser la comidilla de todos los pipiolos de Madrid coment
Antonio en un murmullo, mientras se extenda la servilleta sobre las rodillas.
Consuelito se haba recogido la melena en un moo, que haba adornado con una de
las rosas del ramo que Antonio le haba dejado en el tocador. En cambio, no haba recurrido
a ninguno de los potingues cosmticos; y su rostro, lavado y beneficiado por un sueo
reparador, tena una tersura esplendente.
Pues no te arriendo la ganancia dijo ella, mirando con una suerte de caritativo
asco a tales jovencitos, vstagos mimados de los tecncratas corruptos que se lo estaban
llevando crudo y calentito. No soporto a los pipiolos. Carecen de inters alguno. Slo
saben hablar de ftbol, y cuando te descuidas ya quieren echarte la zarpa encima. Y
todava son peores si son hijos de pap.
Contuvo una carcajada y encogi las clavculas, que se cubra con un chal, para
mitigar el escndalo de su escote palabra de honor (escndalo, sobre todo, para las feas
hijas de los tecncratas, que la acribillaban con su envidia). Sus senos parecan recogerse
bajo las clavculas, como palomas debajo de un alero.
Y qu tipo de hombre te gusta? se atrevi a preguntar Antonio.
Me gustan los hombres mayores repuso sin rebozo, casi con fruicin. Como
mnimo, diez o quince aos mayores; y si lucen canas y arrugas, mejor que mejor. Y, por
supuesto, que tengan bastante mundo encima. Y que no me hablen de ftbol, por Dios!
Antonio asinti, un poco intimidado; aunque apenas era canoso, crea cumplir con
los dems requisitos, si es que su cautiverio en Rusia poda computarse como mundo.
Decidi que esa noche cenara olvidndose de las prevenciones y cautelas que sola
adoptar cada vez que departa con un allegado o pariente de Mendoza. A fin de cuentas, el
trato que Consuelito hubiera podido mantener con su to se remontaba a su infancia ms
tierna; y, ms all de la complicidad que entre ellos hubiera podido entablarse entonces, la
memoria que ella guardase del autntico Mendoza habra de ser necesariamente difusa y
fragmentaria. Tambin decidi que hablaran sobre todo de ella, para moverse en territorio
menos minado, y para halagar su vanidad.
Cuntame. Y despus de esta pelcula vendrn ms?
Sin embargo, Consuelito no pareca permeable a la vanidad; disfrutaba del momento
sin mayores quebraderos de cabeza:
No me seas cagaprisas, tito! Y volvi a agasajarlo con su sonrisa desarmante
.
Todava est por ver si sirvo para ste oficio; y si este oficio me llena. Rafael est
muy ilusionado, dice que he nacido para la pantalla, pero para triunfar de veras hace falta
mucho ms que eso.
T lo que necesitas es un buen representante. Consuelito esboz un mohn de
disgusto, tal vez escaldada ya de representantes que hubiesen pretendido timarla. Y si no
lo encuentras, aqu me tienes a m, que por mi sobrina estoy dispuesto a matar si hace falta!

Pens que la hiprbole, de intencin jocosa, tal vez hubiese sonado en exceso truculenta
. No, en serio, mira el nio se, Pablito Calvo, es un principiante y acaba de firmar un
contrato para hacer tres pelculas ms...
Pero Pablito Calvo es un prodigio, hombre! se opuso Consuelito. El mejor
actor infantil desde Shirley Temple por lo menos. Es lo mismo que ocurre con Audrey
Hepburn: son fenmenos que aparecen cada cincuenta aos. Yo tampoco aspiro a tanto.
Conozco mis limitaciones.
Antonio se sublev:
Limitaciones! Con un bellezn como el tuyo...
Consuelito espant la lisonja denegando con la cabeza. Su rostro se haba manchado
de melancola:
Me gustara llegar a ser apreciada por algo ms que mi aspecto fsico. Mira a
todas nuestras grandes actrices, de Aurora Bautista a Amparo Rivelles. T diras que son
bellezones o crees qu tienen algo ms?
Pero Antonio no poda responder a esa pregunta sino amoldndose al parecer de
Consuelito, pues no conoca a tales actrices; se prometi que tendra que llenar esa laguna
para no pasar ante ella como un ignorante. Ocupaban la mesa contigua varios matrimonios
tecncratas ellos con su inconfundible jeta de meapilas farisaicos, ellas con su aspecto de
jamonazas opulentas, luciendo a modo de sonrisa supernumeraria sus collarones de perlas
, congregados en derredor de un tipejo con nfulas de pope o rbitro de elegancia, uno de
esos crticos de arte, mitad sarasas y mitad batracios, que vivan opparamente de
asesorar a los chuppteros del Rgimen en sus adquisiciones pictricas; naturalmente, todo
lo que les recomendaban eran mamarrachadas y maulas de nfima calidad. El pope o rbitro
de elegancia tena la voz chillona o destemplada, como si acabaran de extirparle las
gnadas; y durante toda la cena su tabarra pretenciosa interfera en la conversacin que
Antonio trataba de mantener con Consuelito. A medida que el vino desinhiba a Antonio,
empez a glosar aquella chchara esnob con apostillas cazurras que hacan las delicias de la
joven. Hablaban de no s qu pintamonas que se cotizaba al alza entre los marchantes:
... Su mirada sobre la realidad multiplica el segmento sensorial. Cada uno de sus
retratos desdobla al retratado, lo convierte en un ente pluridimensional y pluricorpreo...
Rezong Antonio:
Joder, como si no fusemos ya bastantes, pari la abuela.
Consuelito se tronchaba de la risa, sin importarle el juicio de los tecncratas y de su
recua conyugal. El pope o rbitro de elegancia prosegua, un poco mosqueado: Es un
creador de geometras del alma, avizora ngulos inditos...
ngulos agudos? Rectos? Obtusos? se pregunt en voz alta Antonio, para
hilaridad de Consuelito, que se haba tenido que agarrar el vientre, como si tratara de
contener la miccin.
El pope de la mesa contigua ya se saba diana de sus burlas, pero an persever en
su jerga superferoltica:
Restaura los espacios tridimensionales y uno entra en sus cuadros como en una
mansin ignota...
Pues eso me parece bien, mira t intervino otra vez Antonio. As
solucionamos el problema de la vivienda.
Consuelito le roz levemente la mano, no supo si para pedirle que se reportase, o
para azuzarlo todava ms. Le dijo, casi con veneracin: Sigues siendo el mismo
cachondo de siempre, tito. Tal como te recordaba.

A Rusia los enviaba yo a todos stos, a cavar zanjas escupi l, quiz algo ms
alterado de lo debido. Tanta paparrucha y tanta mamonada es que me revientan.
La orquesta haba empezado a tocar una meloda acaramelada, y en la pista los
pipiolos bailaban con las pipiolas, comindoles la oreja y pisndoles los juanetes, mientras
miraban con el rabillo del ojo a Consuelito. Tal vez calibrasen la posibilidad de solicitarle
un baile; pero Antonio no lo iba a permitir. Consuelito, que pareca penetrar sus
pensamientos, se anticip:
Bailamos? Me encanta Cheek to cheek.
Y lo tom de la mano, dejando sobre la silla el chal que hasta entonces le haba
vedado la contemplacin de sus hombros, como mrmol emergido de una blancura ilesa.
Envolvi su talle, que era como envolver el corazn de un pjaro, y bailaron juntos,
muy acompasadamente. Consuelito cobij la mejilla en su pecho y le susurr la letra de la
cancin, que l no poda entender:
Heaven,
Im in heaven,
And my heart beats
So that I can hardly speak,
And I seem to find
The happiness I seek.
When were out together
Dancing cheek to cheek.
Pero, aunque no la pudiese entender, entenda la vibracin que germinaba en su voz,
y la palpitacin trmula de su pecho, pugnando por desbordar el escote palabra de honor.
La bailaban Fred Astaire y Ginger Rogers en Sombrero de copa, tito dijo ella.
Busc con la frente el cosquilleo de su barba, que Antonio se haba recortado
aquella misma tarde y quiz estuviese demasiado picajosa. A Consuelito no pareca
molestarle, en cualquier caso. Bailaban muy pegados; y Antonio senta sobre sus muslos los
muslos de Consuelito, como una segunda piel.
Oye,majo, sabes que bailas de cine? Dnde aprendiste?
Pero Antonio haba aprendido en las verbenas de La Bombilla, tocando el culo a
criadas fondonas y golfillas escrofulosas, all en los aos de la sangre, y antes de marchar a
Rusia. Minti:
Me apunt a una academia.
Pues se nota que aprovechaste el tiempo. Da gusto ser tu pareja. Y aadi,
pizpireta: eres lo que se dice un bailongo.
Antonio acarici su espalda, ascendiendo por la escalera de la columna. Frunci el
entrecejo:
Y eso debo tomarlo como un piropo o como una pullita?
Como un piropo, tonto! exclam Consuelito, aunque tal vez le estuviese
demandando que, en el futuro, hiciese mritos para poder emplear la palabra como pullita
. Lo digo en el sentido ms decente del trmino.
Por un instante, Antonio se sumi en un silencio penitente. Saba que la atribucin
de decencia era incongruente con su simulacro de vida, una farsa vil y abyecta en la que

haba suplantado al hombre que en otro tiempo haba llegado a admirar; el hombre al que
Consuelito adoraba desde la infancia, su hroe de ensoaciones blancas. Consuelito le
rodeaba ahora el cuello con los brazos, como en una tregua a tales ensoaciones. Tuvo que
reprimir el deseo de besarla en el cuello, de auscultar el pulso de su sangre en la garganta.
Oye, tito, esta chaqueta te queda grande en los hombros dijo ella de sbito,
haciendo aicos el encantamiento.
Es que estoy un poco esmirriado se disculp Antonio, zaherido por la
observacin. Ya supongo que a un bombonazo como t le gustarn los tos cuadrados.
Se haba interrumpido la msica, para refaccin de la orquesta. Consuelito volvi a
tomarlo de la mano, mientras regresaban a su mesa.
Los tos cuadrados, qu horror! se escandaliz. Con decirte que mi actor
favorito es Gary Cooper ya est todo dicho, tito. Desgarbados y de hombros estrechos, as
me gustan a m los hombres. Y, antes de que l se emocionara, precis: Pero no me
gusta que les sobre traje. Deberas pedirle al sastre que te lo metiera un poco.
Antonio se prometi que no volvera a ponerse los trajes de Mendoza, demasiado
grandes para su talla. Entre las mesas de Villa Romana, en aquella hora en que empezaba la
dispersin de los cafs y las copas, deambulaba un gitano grave, vestido de luto, de
facciones enjutas y arrugas como chirlos, que se las daba de quiromante. Cuando se acerc
a su mesa, Antonio quiso despedirlo con un gesto desdeoso, pero Consuelito ya le tenda
su mano, intrigadsima y alborozada. El gitano hizo una inclinacin respetuosa, como
solicitando la venia a Antonio; tena algo de ttem o zahor.
La seorita es una mujer nacida para triunfar en la vida y en el amor comenz
el quiromante, escrutando la palma de su mano. Antonio dirigi a Consuelito una mirada de
divertida anuencia. Pero ese triunfo no lo encontrar aqu. Usted no es de Madrid,
verdad, seorita?
No, vengo de San Sebastin se apresur a responder Consuelito, cada vez ms
sugestionada.
Pues debe regresar cuanto antes. All, con su familia y sus amigos, encontrar la
felicidad. Lo que usted busca no lo hallar en Madrid.
Consuelito sonri, afectando incredulidad. Pero se notaba que el veredicto del
gitano le haba hecho mella.
Est seguro? balbuci.
Las rayas de la mano nunca engaan, seorita dijo el gitano, aferrado a su
superchera y como excusndose por no complacerla. Nuestro destino est escrito en
ellas, y nada podemos hacer por cambiarlo. Yo slo leo lo que veo. Antonio le dirigi una
mirada reprobatoria, casi homicida. Para evitar disgustos a la gente, procuro evitar las
cuestiones desagradables; pero nunca miento. Usted es una mujer preciosa, un verdadero
ngel bajado del cielo, y su futuro puede ser esplendoroso; pero debe volver a San
Sebastin, con los suyos.
Bueno, al menos espero poder acabar antes lo que vine a hacer a Madrid
murmur Consuelito, arrepentida tal vez de haberse ofrecido al escrutinio quiromntico.
En un par de meses todo habr terminado. Eso es todo?
El gitano se incorpor, ceremonioso.
S, seorita, eso es todo. Y ahora, si me permite el caballero...
Antonio no se molest en reprimir el enojo:
Ni hablar del peluqun. Puede largarse con viento fresco.
Pero Consuelito haba recuperado ya la jovialidad, o tan slo deseaba que el mal

sabor que haba dejado la lectura de su mano se pudiera todava endulzar: Venga, tito, no
seas cascarrabias. Por qu no vas a dejar...?
Porque me repatean los adivinos. No creo en esas memeces se cerr en banda.
El gitano no se dio por ofendido. Hablaba con un aplomo circunspecto, como si
hubiese criado callo contra las burlas y desdenes de su clientela: Disculpe, caballero,
pero yo no soy un adivino ni un charlatn. Jams he presumido de anticipar el futuro, slo
leo lo que est escrito en las rayas de la mano, que es lo nico que no cambia en todo el
tiempo de nuestra vida. Cambian nuestros rasgos, nuestra forma de ser y de pensar, pero las
rayas de la mano se mantienen inalteradas, desde que nacemos hasta que morimos. Me
permite?
Su tranquila insistencia empezaba a desquiciarlo, pero Consuelito lo azuz, curiosa:
Que no se diga que tienes miedo! Mrame a m: acaba de chafarme mi incipiente carrera
cinematogrfica, pero ves acaso que me haya enfadado? Pues no. Estas cosas hay que
tomrselas a risa.
Pero el gesto del gitano no era en modo alguno risueo. Adems, la reticencia de
Antonio no naca de un desprecio a la quiromancia como pantomima o paparrucha, sino,
por el contrario, de un recelo supersticioso: tema que aquel gitano grave y enlutado
vislumbrara en l lo que nadie hasta entonces haba detectado, que pudiera desenmascarar
su simulacro de vida. Pero estaba dejndose arrastrar por aprensiones ridculas. Extendi
despreocupadamente su mano izquierda.
As me gusta! aplaudi Consuelito. Ya saba yo que no me ibas a
decepcionar.
La otra mano, por favor dijo el gitano, imperturbable. La lectura se hace en
la mano derecha.
Antonio trat de oponer resistencia, pues se avergonzaba de que Consuelito reparase
en sus amputaciones. Pero al final accedi:
Es que se me constiparon un par de dedos en Rusia murmur irnicamente.
Consuelito mir su mano mutilada con acendrada piedad, casi con dulzura. El
gitano estuvo escrutando las rayas durante casi un minuto, en el que Antonio aprovech
para formular todo tipo de aspavientos hastiados.
El caballero tiene una de las palmas ms interesantes y misteriosas que yo haya
visto en mi vida comenz el gitano, en un tono ms sobrecogido que adulador. Es
usted un hombre de mltiples facetas y de una personalidad muy rica...
Un ente pluridimensional, como deca el maricn que nos dio antes la tabarra
lo interrumpi jocoso Antonio. Pero su jocosidad encubra una ntima desazn.
Un hombre brillante, sin duda, capaz de asumir riesgos que a cualquier otro
hombre espantaran. Las riquezas y las mujeres ms hermosas estn a su alcance, pero la
victoria que se logra con mtodos impos acaba pasando factura...
Antonio record la reflexin que un da le hiciera Cifuentes: De algo que est mal
nunca se puede sacar un bien. Mir a Consuelito con una suerte de consternada
resignacin.
Eso es una prediccin o una amenaza? pregunt al gitano, exasperado.
Ya le dije al caballero que no predigo el futuro, y mucho menos lanzo amenazas.
Era tan slo una consideracin general dijo el gitano, muy taimadamente.
Pues djese de consideraciones generales y vayamos al grano.
El gitano asinti, pesaroso o sombro. Recorra con las uas de los dedos y tena
las uas mugrientas el itinerario quebrado de las rayas de su mano, provocndole cierta

grima.

Tambin veo en su mano una habilidad especial para oficios que exigen mucha
sangre fra: soldado, actor, incluso empresario Antonio reprimi un escalofro, atnito
ante el poder de penetracin del gitano; pero se tranquiliz pensando que haba enumerado
esas tres profesiones que concurran en l al albur. Desde luego, si se hubiese dedicado a
los negocios, habra ganado muchsimo dinero. Pero sus dotes como actor son an mayores,
no debe arrepentirse de su eleccin.
Consuelito estall en una carcajada estrepitosa, mientras Antonio permaneca en
estremecido silencio.
He dicho algo gracioso? pregunt el gitano, desconcertado.
Y tanto! exclam Consuelito. Aqu una aspirando a triunfar en el sptimo
arte, y resulta que quien tiene las dotes interpretativas es mi to Gabriel.
Y le zarande un brazo, para que Antonio se sumase a su hilaridad.
Pues ya me perdonarn si me he equivocado dijo el gitano, pero su tono no era
arrepentido. La mano del caballero muestra una tendencia dominante hacia la invencin
y la capacidad para meterse en el pellejo de otros personajes, para vivir otras vidas que no
son la suya. Antonio hubiese deseado estrangular al gitano sabihondo, que ahora lo
miraba con abrumada perplejidad. De veras que el caballero no es actor?
No. Fui soldado y ahora soy empresario repuso Antonio con dureza.
Una verdadera lstima se lament el gitano. Como actor no hubiese tenido
rival.
Consuelito no cejaba en su regocijo. Antonio apart la mano con aspereza.
Est bien, ya puede largarse. Cunto le debo?
La voluntad, caballero.
El gitano tom el esplndido billete de cien pesetas que Antonio le tendi como
quien acepta un soborno, en el entendimiento de que acababan de comprar su silencio.
Regresaron a Madrid al poco, conscientes ambos de que la sesin de quiromancia
haba arruinado el encantamiento que entre ambos haba surgido en la pista de baile; pero
Consuelito pareca agradecer que tal encantamiento se hubiese roto, pues as haba evitado
exponerse a enojosas cavilaciones acerca de la naturaleza de la atraccin que senta hacia su
presunto to. Para terminar de espantarlas, no paraba de parlotear: Ser posible, tito?
Resulta que ests hecho un Jos Mara Rodero en potencia; y yo sin enterarme. Y como
no lograba conmover la crispacin de su rostro, aadi: Pero qu digo sin enterarme: si
bailas mejor que cualquier actor!
El Pegaso devoraba carretera, y sus faros iluminaban fugazmente los troncos de los
rboles que se alineaban en las cunetas, como un ejrcito de resucitados.
Lo dices en serio?
Totalmente en serio, tito.
Antonio apret el acelerador, como hubiese querido apretarla entre sus brazos.
Cuando llev la mano derecha a la palanca de cambios, lo estaba aguardando la
caricia de Consuelito. Not el contacto leve de las yemas de sus dedos sobre la cicatriz de
su amputacin, como un delicadsimo blsamo.
Est visto que tengo cuerpo de pobre sentenci Antonio, contemplndose ante
el espejo de la sastrera.
Consuelito le tirone de las mangas de la chaqueta de cheviot y le alis las solapas,
antes de asomarse tambin ella al espejo y sonrer aprobatoriamente.

Yo ms bien dira que tienes cuerpo de maniqu, perdona. Ests hecho un pincel.
Haba encargado media docena de trajes para lo que restaba de invierno, dejando
que Consuelito eligiese los paos y el dibujo, mucho ms osado que el de los trajes de
Mendoza, que en su vestuario mostraba gustos casi trapenses. Ahora las hombreras ya no le
quedaban flojas, ni se le abolsaba la chaqueta a la altura del sobaco; y, aunque no pudiera
compararse con Gary Cooper, su desgarbo se tornaba al fin una suerte de elegancia
desmaada, poco consciente de s misma, que pareca encandilar a Consuelito.
Tambin l disfrutaba de aquella metamorfosis propiciada por el cambio de
atuendo; y senta que, al fin, el pobre diablo que haca esfuerzos camalenicos por parecer
un seor alcanzaba el anhelado seoro. Se aboton los tres botones de la chaqueta.
No me seas paleto, tito. Slo se abrocha el del medio lo reconvino Consuelito
.
Me dejas que te elija yo tambin las corbatas?
Por supuesto, chiquilla.
Vio cmo se inclinaba sobre el corbatero que el sastre haba tendido en el
mostrador.
Llevaba un suter de angora muy ceido que modelaba sus pechos como la mano de
un escultor, reducindolos a su exacta dimensin, firmes y a la vez secretamente dctiles.
Ya la haba visto con aquel mismo suter en otras ocasiones, al marcharse o regresar de sus
sesiones de rodaje; y siempre lo haban asaltado los mismos celos insensatos, una suerte de
odio indiscriminado hacia todos los hombres que podran, al verla, imaginarla desnuda,
como l mismo haca. Durante la semana apenas tenan tiempo para verse: los horarios de
rodaje de Consuelito eran extenuadores, adems de cambiantes, y por lo comn se
alargaban mucho ms de lo prefijado, haciendo vano todo intento de acomodarlos a los
suyos; pero se reservaban el fin de semana para estar juntos. Antonio, aunque estaba
planeando con Demetrio otro traslado de herona desde Niza hasta el puerto de Vigo, haba
empezado a descuidar sus reuniones sabatinas, en las que a la postre una vez aprendidos
los rudimentos del oficio le tocaba soportar la locuacidad un tanto estragadora de su
socio, sus batallitas infames en compaa del padre de Mendoza, que sin embargo se
obstinaba en evocar envueltas en ropajes de epopeya. Por fortuna, Demetrio era
comprensivo con l; y siempre que todo estuviese preparado y dispuesto para la fecha
establecida entre Navidad y Ao Nuevo, no le importaba que Antonio dedicase su
tiempo libre a sus devaneos sentimentales (que Demetrio ms bien confunda con devaneos
de entrepierna). Pero Antonio saba que Consuelito era una fruta vedada; al menos,
mientras l mantuviera aquel simulacro de vida, al menos mientras ella siguiese pensando
que su obsequioso acompaante era su venerado, adorado, divinizado to Gabriel.
Qu te parece la seleccin que te he hecho?
Consuelito alz los dos brazos, de los que pendan tres corbatas en cada uno, todas
de una distincin un tanto provocadora, irnicamente provocadora si se quiere. Con los
brazos levantados, sus senos adquiran una turgencia nueva, menos remansada y movediza,
que pareca demandar el cuenco de unas manos, de sus manos.
Pues qu habran de parecerme. No he conocido nunca a nadie que tenga tanto
gusto como t para la ropa.
Consuelito se rebel:
Slo para la ropa?
Para la ropa y para todo, mujer. Contigo da gusto todo.
Le daba gusto esperarla los das de diario, aunque llegase a casa de madrugada, para

darle un beso de buenas noches; y, en mitad de la noche, asomarse a la puerta de su cuarto,


para espiar su respiracin sosegada, inmune al pecado, y sus formas borroneadas por las
mantas. Le daba gusto prepararle el desayuno, acompaarla hasta el portal, donde ya la
estaba esperando el coche que la llevaba a los estudios Chamartn, y despedirla agitando la
mano, como un botarate. Le gustaba que le llamase a las horas ms intempestivas, para
advertirle que el rodaje se alargaba y de paso asegurarle que todos los intentos de
aproximacin de productores, tcnicos y compaeros de reparto se saldaban con
impepinables calabazas. Y le gustaba, sobre todo, que llegase el fin de semana, para ir con
ella de compras, para atender sus caprichos y ensearle los alrededores de Madrid.
Como le ocurra a Amparo, Consuelito se mora por salir de excursin los fines de
semana; pero Consuelito no era Amparo, de modo que la disposicin de Antonio era muy
distinta.
Aunque, inevitablemente, para no pasar como un ceporro ante Consuelito,
necesitaba recurrir al bagaje de enseanzas que Amparo le haba proporcionado, en aquellas
excursiones fallidas o tediosas. Le mostraba el vuelo de las avutardas sobre los alcores, que
en diciembre era un vuelo menos nutrido, tal vez porque algunas haban emigrado a otras
tierras o se haban quedado desemparejadas por culpa de los cazadores furtivos, y le
descubra ciudades de piedra y de liquen, que en diciembre parecan altos acantilados de
hielo.
Pero me ests diciendo de verdad que no has visto nunca el Doncel de Sigenza?
finga escandalizarse Antonio. Eso hay que arreglarlo de inmediato, mujer.
Pues no s a qu esperas, tito.
Entraban en la catedral de Sigenza, que era un nevero donde tiritaba Dios.
Consuelito meta los dedos en la pila del agua bendita, mojaba a continuacin los de
Antonio y ambos se santiguaban con uncin; o siquiera Consuelito con uncin cndida,
mientras Antonio lo haca con uncin untuosa, como haba visto hacer a los meapilas
democristianos en los reportajes del nodo, perdido ya el miedo a que el agua bendita fuera a
dejarle un estigma sulfuroso en la frente. Ante la verja de la capilla del Doncel, Antonio
repeta sin sonrojo las palabras que le haba escuchado a Amparo: Jos Antonio deca que
el Doncel era un falangista del siglo XV. Un seorito que dej de jugar a la pelota en las
paredes del palacio de su pariente el obispo para irse a la guerra de Granada y morir
ahogado entre las huertas.
Consuelito comulgaba sus palabras con el nimo en suspenso, como merodeada por
un xtasis lrico.
Madre ma, qu preciosidad.
Y la luz de diciembre, que traa augurios de nieve y estrellas polares, inundaba las
vidrieras y descifraba la penumbra de la capilla, para que Consuelito pudiera disfrutar
mejor de la contemplacin del Doncel, que ya no tena cara de congrio hervido, sino la
apostura y gallarda del soldado noble que se funde con el pueblo, olvidado de la lucha de
clases, como los divisionarios que marcharon a Rusia. Antonio ni siquiera se preocupaba de
que sus palabras pudiesen sonar cnicas:
Se fue con los hombres del pueblo, con los toscos y sencillos guerreros que
bajaban de Soria, todava vestidos de lana.
Consuelito se arrim a l, friolera o traspasada de belleza. El suter de angora se le
despeluzaba, al contacto con la chaqueta de cheviot de Antonio; y crepitaba entre ellos la
electricidad esttica.
Y t qu piensas que est leyendo? le preguntaba.

Su curiosidad desbordaba los conocimientos de Antonio, que eran los del lorito.
Pues no lo s. Un libro de rezos tal vez?
Y por qu no un libro de versos? se opona ella, ms fantasiosa o arrebatada
.
O una de esas novelas bizantinas que se lean por entonces, llenas de encuentros y
desencuentros, de amores contrariados y reconciliaciones, como las pelculas de Rafael Gil.
Las pelculas de ahora son como las novelas bizantinas de antao.
Haban dejado atrs la catedral y ascendan haca las ruinas del castillo por la misma
callejuela empinada que Antonio ya haba recorrido con Amparo. En el cielo se sostena un
guila sin mover las alas que tal vez fuese el guila de San Juan; y la flanqueaban legiones
de arcngeles, armados de trompetas y clarines, que proclamaban la gloria del Cordero.
Aquella visin beatfica anim a Antonio en su impostura: Te acuerdas cuando
de nia me contabas las pelculas de estreno?
Consuelito aprovech para hacer un alto en el camino. Acezaba; y sus senos,
oprimidos por el jersey de angora, participaban del ahogo.
Claro que me acuerdo. Deb fastidiarte el misterio de muchas pelculas.
Antonio se atrevi a soltarle una palmada en los cachetes del culo, que eran prietos
y casi pberes, para incitarla a reanudar la marcha.
Nada de eso! Tu cine hablado era infinitamente mejor que las pelculas
originales. Volvi a mirar al cielo, pero los arcngeles no se inmutaban ante sus patraas
. Luego yo esas mismas pelculas se las contaba a los guripas, durante el cautiverio en
Rusia. Cuando peor lo estbamos pasando, cuando ms apretaba el hambre y ms nos
machacaban los carceleros, cuando estbamos a punto de flaquear, aquellas pelculas que t
me contabas les alegraron las noches a aquellos pobres infelices.
Haban coronado el collado. Las almenas que se recortaban sobre las nubes
infestadas de arcngeles semejaban epitafios sobre la nieve. Consuelito brinc sobre unos
sillares que se esparcan sobre el camino que flanqueaba la barranca, como un estribern
sobre un arroyo.
Me lo ests diciendo en serio? No caba en s de gozo. Qu orgullosa me
haces sentir! Y qu pelculas les contaste?
Pues un montn, una cada noche. Todas las que t me contaste a m Se trab,
titubeante, pero Consuelito le demandaba mayor precisin. Pues, por ejemplo, la de
aquella cabaretera que se quitaba los zapatos de tacn para seguir a los legionarios...
Marruecos, de Josef von Sternberg salt Consuelito, con rapidez felina.
Con Marlene Dietrich y Gary Cooper.
O aquella otra de la faraona que se baaba en leche de burra...
Cleopatra, de Cecil B. DeMille. Con Claudette Colbert.
O la de aquel bandido que combata a un rey usurpador y se esconda con los
suyos en...
Robin de los Bosques, de Michael Curtiz. Con Errol Flynn, Olivia de Havilland y
Basil Rathbone.
Y as fue nombrando todas las pelculas que Mendoza haba narrado a sus
compaeros de cautiverio, con voz retumbante o susurrada, ingenua u ominosa, ronca o
chillona, lacerada o soberbia, en un ejercicio de camaleonismo histrinico que a todos los
guripas dejaba maravillados. Pero el camaleonismo de Antonio era todava ms esmerado;
pues, como haba dictaminado el quiromante de Villa Romana, sus dotes como actor eran
insuperables. Tanto que hasta el viento que sola azotar el collado se haba aquietado, tanto

que las cigeas haban dejado de crotorar; pero tal vez hubiesen emigrado, espantadas de
su cinismo. Consuelito no haba fallado en la identificacin ni de una sola de las pelculas;
y triscaba entre las ruinas del castillo, como una princesa apcrifa en su reino de portentos
y quimeras.
Pero te advierto que, cuando te contaba las pelculas, meta muchas morcillas de
mi invencin en la trama le dijo, como quien confiesa un pecado venial.
Pues entre las morcillas que metieras t y las que met yo sospecho que a las
pelculas no las reconocera ni la madre que las pari.
Volvieron a Madrid cuando ya la noche se suicidaba en la barranca, ahogada entre
malezas y espumas. Antonio conduca el Pegaso sin pisar el acelerador, disfrutando de su
dominio del volante, como habra hecho Mendoza, que en cierta ocasin le haba dicho que
conducir era como domar a una mujer o a un caballo. Inopinadamente, Consuelito se
inclin sobre l y lo bes fugazmente en el lbulo de la oreja, dejndole un rastro de saliva
incandescente.
Gracias, tito, stos son los mejores fines de semana de toda mi vida.
Y call durante unos minutos, anegada por la belleza telrica del paisaje, mientras
su oreja segua ardiendo. Antonio supo entonces que habra otros besos que apaciguasen ese
fuego, antes o despus; bastaba con mantener la paciencia.
Quien tiene que darte las gracias soy yo, chiquilla. Antes de que t vinieras a
redimirme, mi vida era como la de un ermitao dijo, colocando el espejo retrovisor de tal
modo que le permitiera contemplar las reacciones de Consuelito.
Pues eso se va a acabar, tito. No pienso dejar que te amuermes. Todava eres
joven, hombre!
Antonio recibi aquel apostrofe, que pretenda ser encomistico, con reticencia,
pues Consuelito le haba dicho que le gustaban los hombres mayores.
Te tomo la palabra. Yo tambin estoy disfrutando de lo lindo, no te creas lo dijo
con pudor, como lo hara un cascarrabias que reconoce la felicidad de infringir sus hbitos
ms arraigados. Es increble la cantidad de cosas que tenemos en comn... Sobre todo
teniendo en cuenta que somos de la misma familia.
Se ri de su propio sarcasmo, quiz ms atrevido de lo que aconsejaba la prudencia.
Cruz la carretera una huidiza liebre.
Tienes toda la razn convino Consuelito, en un tono meditabundo. Tenemos
mucho en comn. Me di cuenta el otro da, mientras cambiaban las luces para rodar una
secuencia en la que yo participaba. De repente, me sorprend mirando el reloj, deseando
acabar cuanto antes, para poderme reunir contigo y saber qu excursin habas planeado
para este fin de semana.
Es curioso. Antonio la mir de soslayo; su perfil pareca agitado, como
remejido por el desasosiego. A m me ocurri exactamente lo mismo, mientras revisaba
la carga de unos camiones que salan para Barcelona. Quera acabar pronto, aunque fuera
desatendiendo mis obligaciones. Hizo una pausa, antes de lanzar la confesin que an
desasosegara ms a Consuelito: Eres lo mejor que me ha ocurrido desde que volv de
Rusia; tal vez incluso desde antes.
A medida que se acercaban a Madrid, el paisaje se iba haciendo campamental, con
aldeas que eran ya casi suburbios, donde los parias pugnaban por resistir el empuje
urbanstico decretado por los tecncratas, haciendo guardia a la puerta de sus chabolas,
haciendo hogueras sin fuego, de humo solo, como comanches en dilogo con Manit.
Consuelito mir con fervor al hombre que crea su to: Lo que me hace sentir que

tenemos en comn ms que la sangre es que siempre te he visto, desde que era nia, como
una persona a la que poda admirar, alguien de quien poda fiarme. Ms all de que seamos
to y sobrina, pienso que ha sido un privilegio conocerte. Resulta muy difcil explicarlo,
pero cuando te miro a los ojos creo que entiendes a lo que me refiero. Ahora su voz se
torn implorante, acaso un poco angustiada. Lo entiendes, tito?
Antonio le puso la mano en la rodilla, la mano mutilada que Consuelito haba
mirado con acendrada piedad, casi con dulzura, en Villa Romana, sobre su rodilla casi tan
dctil como imaginaba que seran sus senos, sobre su rodilla en la que todos los huesos
parecan haberse replegado, protestando contra las clases de anatoma.
Por supuesto que te entiendo, pequea.
Es una impresin extraa continu Consuelito, abstrada. Es como saber
que, no importa lo alicada o preocupada que ests, existe una persona a la que puedes
acudir, cuyo consejo y nimo van a disipar tus miedos. Como escuchar la voz de esa
persona y automticamente sentir una gran paz interior; sentir que, pese a todo, el mundo
est bien hecho...
Antonio la dejaba hablar, saboreando la ebriedad de la victoria. No era el difunto
Mendoza quien haba logrado suscitar en Consuelito tales sentimientos: l tal vez hubiera
conseguido que su sobrina lo admirara en la distancia; pero si Mendoza hubiese regresado
de Rusia, seguramente tal ilusin infantil se habra amustiado hasta fenecer, asfixiada por
los formalismos que imponen las relaciones de parentesco. Era l, Antonio Expsito, en una
vida anterior un maleante de medio pelo, quien haba despertado en Consuelito aquellas
pasiones dormidas que todava no osaban desembridarse. Y lo haba conseguido a pesar de
los impedimentos y dificultades inherentes al simulacro de vida que le imponan las
circunstancias; si tan slo pudiera revelarle la verdad, esas pasiones romperan todas las
bridas.
No s en qu piensas, tito, pero a juzgar por tu expresin debe de ser algo
agradable dijo ella.
A veces, mientras conduzco, la imaginacin se me va de paseo y hay que sujetarla
fuerte murmur Antonio, desestimando la tentacin que por un segundo haba fulgurado
en su mente.
Consuelito cerr los ojos, entregada a sus ensoaciones.
A m tambin me ocurre con frecuencia. Me gusta viajar con la imaginacin a los
sitios ms exticos. Se ri como una nia traviesa. Es una manera bastante barata de
hacer turismo!
Ya haban entrado en Madrid, una ciudad demasiado angosta para los sueos,
demasiado aturdida de ambiciones y banalidad.
Algn da viajars a todos esos sitios. Sers una estrella de cine y tendrs todo
tipo de admiradores y pretendientes que te llevarn de la ceca a la meca, como le ocurre a la
ordinaria de Ava Gardner. Puls la tecla del victimismo: Y para entonces ya te habrs
olvidado de tu pobre to Gabriel.
Naranjas de la China! Consuelito se revolvi en el asiento del coche con
risuea indignacin. El pretendiente que quiera comerse un rosco con la estrella de cine
Consuelo Mendoza tendr que parecerse a su to Gabriel... Aunque sospecho que no hay
nadie en el mundo que se parezca a mi to Gabriel.
Se cruz de brazos, entre enfurruada y lisonjera. Antonio aparc el coche en la
calle de Claudio Coello y le revolvi la melena:
Nunca se sabe, chiquilla, nunca se sabe.

Entraron en casa como levitando en una nube de inminente y atolondrado deseo.


Antonio intua que Consuelito lo estaba deseando, all en las cmaras ms ntimas
de su ser, tanto como l la deseaba a ella: lo notaba en el brillo febril de sus ojos, en el
temblor oferente de sus labios, en la dilatacin de las ventanas de la nariz, que tensaban la
arquitectura perfecta de su rostro. Intua que, all en los adentros de su conciencia,
Consuelito haba empezado a entablar una batalla turbulenta contra los tabes milenarios
que prohben el incesto; y que en esa batalla desconcertante an tendran que sucederse
episodios desgarradores. Le hubiese gustado decirle la verdad, confesarle que ninguna ley
humana o divina tena derecho a desbaratar su deseo, pero tal cosa no iba a salir de su boca.
La criada leonesa sali sofocada a recibirlos: Don Gabriel, le ha estado llamando la
seorita Paloma le anunci. Me ha pedido que, por favor, vaya a verla en cuanto
pueda.
El recado disip en un instante aquella nube en la que ambos levitaban; la mencin
a otra mujer, adems, borr del rostro de Consuelito todo vestigio de deseo.
Le ha dicho qu ocurra?
No, seor, pero se la notaba sobresaltada.
Consuelito se dirigi a su habitacin, sin hacer preguntas. Antonio no desconoca
que Paloma no habra osado interferir en su vida si no se tratase de algo en verdad grave o
urgente; tampoco desconoca que, tarde o temprano, el roce con anormales acabara
ocasionndole disgustos. Baj apresuradamente al portal y condujo hasta la calle de
Alfonso XII, haciendo caso omiso de semforos y guardias urbanos; en las ltimas
semanas, desde que iniciase aquel peligroso juego de insinuaciones con Consuelito, haba
descuidado por completo a Paloma, olvidndose incluso de aquel acosador telefnico
nocturno que a l mismo haba llegado a inquietar. Haba comprobado en varias ocasiones
que Paloma, en efecto, descolgaba el telfono por las noches; pero tal vez esa barrera
insalvable hubiese enfurecido al acosador, incitndolo a adoptar acciones ms
intimidatorias que halagasen sus inclinaciones perversas. Subi las escaleras de tres en tres,
mortificado por augurios funestos; con alivio, descubri que Paloma se hallaba en el
descansillo, acurrucada en una esquina. Pareca vctima de un ataque de histeria, recorrida
por temblores convulsivos, y con el rmel corrido por las lgrimas, que manchaban de
chafarrinones sus mejillas.
Qu ha sucedido? le pregunt, alarmado.
Paloma se apret todava ms contra la pared, haciendo palanca con los pies que
haba descalzado de los zapatos de tacn; las medias se le haban rasgado en la puntera, y
por el empeine le trepaban varias carreras, como un sistema venoso alternativo por el que
flua el espanto. Apenas poda enhebrar palabra: Han... han estado... revol... revolviendo
la casa, Gabi.
Y sealaba hacia la puerta con ofendido horror, como si la custodiara un dragn o
hidra rescatado de alguna mitologa proterva. Antonio se agach y la estrech entre sus
brazos, para amortiguar su temblor; su cuerpo estaba fro y casi inerte, slo sacudido por las
convulsiones y los sollozos.
Quines, Paloma?
Logr levantarla del suelo. La falda se le haba replegado en las caderas, mostrando
sus bragas ortopdicas. Antonio se la baj pudorosamente, mientras trataba de acercarla a la
puerta; pero Paloma se resista.
Un tipo vino esta maana, vestido con un mono. Me dijo que tena que fumigar,
que haba una plaga de termitas que estaba atacando las estructuras de madera del edificio.

Rompi a llorar otra vez. Me pidi que abandonara la casa hasta la noche...
Antonio encaj la llave en la cerradura que, en efecto, no estaba forzada.
Y te lo tragaste as como as? se enfad. Sin que te hubiesen dicho nada en
junta de vecinos?
Paloma esboz una mueca que era a la vez desdeosa y arrepentida: Vete a la
mierda, Gabi. Sabes de siete sobras que jams asisto a las juntas de vecinos.
Antonio desatranc la puerta. Antes de empujarla, pregunt: Y qu ocurri
cuando volviste?
Pues que me la encontr como ahora vas a verla t.
Todas las luces estaban encendidas. La cmoda del vestbulo haba sido corrida de
la pared, y vaciados sus cajones; en la sala oriental, el destrozo era todava mayor: los
cuadros haban sido descolgados de la pared, los cojines del sof destripados, el mueble-bar
vaciado de botellas, que se amontonaban en el suelo, reducidas a aicos, mientras sus
licores derramados inundaban el aire de una humedad etlica estomagante. A medida que
Antonio se adentraba en el estropicio, Paloma iba recuperando la entereza; pero segua
agazapada detrs de l, aferrada a su cintura.
Y cmo era el tipo?
No s, un chisgarabs cualquiera. Flaco, con la cara chupada y los dientes
picados.
Un tipo anodino, no me fij mucho en su jeta.
No era una descripcin demasiado completa (en realidad, era una descripcin que
valdra para millones de hombres), pero por un segundo Antonio se estremeci, como si un
aire muy glido se le hubiese metido en las entraas. Espant las zozobras, mientras
contemplaba el desorden que tambin ensuciaba la habitacin en la que juntos haban
dormido tantas noches: sobre el suelo, se desparramaban bragas y sujetadores, medias y
ligueros, picardas y dems parafernalia sicalptica de Paloma, convertida ahora en trapos
de ropavejero.
Aqu interrumpi la bsqueda dijo Paloma. En las otras habitaciones no
entr, se conoce que no le dio tiempo.
Antonio trat absurdamente de espantar la zozobra: Ests segura de que no era
alguno de los anormales con los que haces cosas raras?
No querra robarte bragas sucias o alguna otra porquera?
Paloma se le encar, malhumorada:
Ya te vale con la broma, Gabi. Sabes tan bien como yo que ese tipo vino
buscando algo ms importante.
Pero si, en efecto, haba venido buscando lo que Antonio se tema, no lo haba
encontrado, pues no haba hecho sino hurgar en los mismos sitios previsibles que l ya
haba explorado exhaustivamente meses atrs.
Cambiaremos la cerradura, Paloma, y a partir de ahora tomaremos ms
precauciones.
Yo lo siento, Gabi se plant ella. Si no te vienes a vivir conmigo, o por lo
menos si no te pasas todos los das por aqu, cambiar de casa. Tengo una ta en Segovia
que...
Son el telfono, interrumpiendo sus reconvenciones. Sonaba con un timbre ms
altivo y rechinante, como un murcilago que rechaza la luz entre chillidos; sonaba a la vez
epilptico y exigente, como un nio que reclama comida entre vagidos.
Se miraron, atenazados por el miedo. Ninguno de los dos se atrevi a responder.

Cambi la cerradura y empez a visitar a Paloma todos los das, quedndose a


pernoctar con frecuencia en el piso del Retiro, aunque del tipo que lo haba desvalijado,
hacindose pasar por fumigador, nada volvi a saberse. Para no contrariar a Consuelito,
Antonio se inventaba viajes impostergables a las ciudades ms diversas y reuniones con
clientes que le exigan una mejora en las condiciones de contratacin; pero aquella
servidumbre indeseada lo llenaba de una ira y un despecho que descargaba sobre Paloma,
con quien empez a fornicar de un modo desesperado y bestial, a veces en repetidas tandas
durante una sola noche, por evitar tundirla de una paliza, que es lo que en realidad hubiese
deseado. Y, mientras se derramaba dentro de ella, como podra haberse derramado en la
taza del vter, le tapaba la cara con una almohada, o la volva de espaldas, y se imaginaba
que Consuelito se entregaba entre sus brazos; pero un instante despus de haberse
derramado, se senta irrefragablemente sucio, como un cerdo que hociquea en la
cochiquera, y esta conciencia de suciedad no haca sino acrecentar su aversin hacia
Paloma, que lo estaba privando del nico lapso placentero o reparador que haba logrado
introducir hasta entonces en su simulacro de vida. Al menos, el regreso al piso del Retiro le
permiti reanudar sus reuniones con Demetrio, que tena desatendidas en demasa, y
ultimar los planes del segundo transporte de herona, que si discurra sin alteraciones
imprevistas podra convertir a Demetrio en el proveedor habitual de las mafias de Miami,
que ya empezaban a comerle en la mano. En vsperas de la Nochebuena, Consuelito
concluy el rodaje de las principales secuencias de la pelcula; y se march a celebrar la
fiesta con sus padres a San Sebastin, aunque an tendra que volver inmediatamente
despus durante un par de semanas, para rodar varias escenas en un convento de Alcal
donde su personaje, la monja redentora del hermano comunista, supuestamente moraba y
hacer el doblaje de sonido. Antonio consigui convencer a Paloma de que se fuera a pasar
unas semanas con su ta segoviana, dejndole claro que de l no obtendra otra cosa que
aquellas fornicaciones inmundas que la hacan sentirse como un cacho de carne purulenta;
y as pudo coronar sin molestias, en la festividad de los Santos Inocentes, la operacin de la
herona, que volvi a cruzar la frontera embutida en las horrorosas peponas franchutes que
se disputaban las nias americanas de familia rica. Demetrio le trajo su fajo de dlares
envuelto en papel de estraza, como la vez anterior.
Que conste que esta vez te lo adelanto yo. Los americanos todava no me han
pagado dijo, magnnimo. Para que tengas unos Reyes esplndidos.
Y su risa cavernosa le retumbaba en las tripas.
No sabes cunto te lo agradezco, Demetrio. S bien cmo emplearlo.
Menudo pjaro ests t hecho. Sonri beatfico y mofletudo. Palomita se te
ha quedado pequea, eh? Y se postul: Mira que lo que uno no quiere ciento lo
desean...
Pues si la deseas yo encantado en pasrtela correspondi Antonio, tambin
magnnimo. Sobre todo si tienes alguna fantasa rara, disfrutars de lo lindo con ella, te
lo aseguro. Voy a darte el telfono de su ta de Segovia...
Antonio saba, en efecto, cmo emplear una porcin de los dlares que Demetrio le
haba anticipado, y sin necesidad siquiera de cambiarlos a pesetas. En la sastrera en la que
le haban confeccionado los trajes, Consuelito, hojeando una revista americana de modas,
se haba quedado extasiada ante una foto de la maniqu Suzy Parker, que luca un abrigo de
noche del modisto Pertegaz, aparatoso como un vestido con polisn y volantes y abrochado

con unos lazos como mariposas prisioneras. En la tienda de Pertegaz, en la esquina de


Hermosilla con Velzquez, le aceptaron los dlares sin reparos (y hasta con engolosinada
gratitud), y as pudo dejar muda a Consuelito a su regreso de San Sebastin; y todas las
reservas y decepciones de la muchacha, provocadas por su espantada poco o nada
convincente de las ltimas semanas, se disiparon como por arte de ensalmo cuando se
contempl ante el espejo con la prenda de Pertegaz, que le quedaba infinitamente mejor que
a la maniqu Suzy Parker, entre otras razones porque Consuelito era infinitamente ms
guapa.
Es el regalo ms divino que me hayan hecho jams en la vida exclam
Consuelito, colgndose de su cuello, y casi ahogndolo entre aquel hojaldre de telas caras
. Y cundo lo estrenaremos?
Maana mismo, en el cotilln de Nochevieja. He cogido mesa en el Castellana
Hilton.
Por el Hotel Castellana Hilton seguan desfilando, en tareas promocionales o de
gorroneo, decenas de actores de Hollywood, segn Antonio poda comprobar a cada poco
en la prensa, aprovechando que el estirado dueo del Ritz no admita entre sus huspedes a
gente de la farndula. Ya haban retozado en sus suites recin inauguradas Charlton Heston,
Lana Turner y hasta el mismsimo Gary Cooper, cuyas fotografas Antonio estudiaba
minuciosamente, para tratar de imitar su gracioso desgarbo; pero la que no se iba del
Castellana Hilton ni aun-que le fumigaran la habitacin era Ava Gardner, que segn se
insinuaba en las crnicas de cotilleo montaba unas farras descomunales que no concluan
hasta el amanecer, regadas de champn y flujos vaginales. Con lo que el hotel Castellana
Hilton estaba espantando a su clientela ms laboriosa y formal y convirtindose en zoco de
juerguistas ms o menos cosmopolitas o garduos, que acudan de los rincones ms
remotos del atlas, por ver si se beneficiaban a la estrella, para poder contrselo a los amigos
(quienes, a su vez, puede que tambin se la hubieran beneficiado).
Inevitablemente, al cotilln de Nochevieja del Castellana Hilton acudieron en
manada todos estos juerguistas y galanes de alcoba, dndole a la fiesta un aire de lenocinio
fino y polglota. Antonio se atrevi con una chaqueta de esmoquin blanca, como haba visto
en las fotografas que haca Gary Cooper, aun en las cenas invernales; pero, al lado de
Consuelito, pareca su mayordomo o senescal. Cuando entraron en el saln donde se
celebraba la fiesta, festoneado de espumillones y con los techos empapelados de
serpentinas, se hizo un silencio admirativo y melanclico, como si el enjambre de
papanatas que haban viajado a la caza de Ava Gardner se percataran*, de repente, de que
su presa era una pieza subalterna, comparada con Consuelito.
Lo que no entiendo, chiquilla, es que despus de rodar la pelcula tengis ahora
que grabar los dilogos le dijo Antonio, mientras la ayudaba a despojarse del abrigo, con
el mimo reverencial que empleara una beata en cambiarle el manto a la Virgen del Roco.
Un camarero vino a recoger la prenda, que intercambi por una ficha del ropero.
* Sic, la concertacin correcta sujeto-verbo es percatara [Nota del escaneador].
Ay, tito se lament Consuelito, es que el sonido todava no est
perfeccionado como para que se pueda grabar en directo! Siempre se meten ruidos extraos en las tomas, es un rollo tremendo.
Estaba deseosa de ver por fin la pelcula terminada, pero dos meses de intenso
rodaje no haban dejado rastro alguno de cansancio en su rostro, o no al menos en aquella

noche en la que el calendario decrpito iba a renovarse, sin rozar siquiera con su decrepitud
la armona de las facciones de Consuelito, la llamada indescifrable de su boca.
Y has podido ver alguna secuencia de la pelcula?
Cada da reparaba en alguna circunstancia fisonmica de Consuelito que hasta
entonces le haba pasado inadvertida: aquella noche eran sus pestaas, que parecan
abanicar el aire con el movimiento lentsimo y grcil de sus prpados.
Alguna he visto, y la cosa la verdad es que promete. Rafael est trabajando con el
montador noche y da, para intentar que los organizadores del festival de Venecia, que
andan estos das por Madrid, puedan hacerse una idea de la pelcula. Frunci los labios,
que aquella noche se haba pintado excepcionalmente, con un lpiz que los baaba en un
brillo sonrosado. Pero no creo que se la seleccionen. Con su anterior pelcula tuvieron un
montn de problemas.
Haban empezado a servir la cena, que debera concluir puntualmente antes de que
sonaran las campanadas. Entre los buitres que se haban gastado la pasta con la esperanza
de picotear un poco a Ava Gardner, o siquiera de pellizcarle el culo, empezaba a cundir el
desnimo, porque la actriz no apareca.
Pues, qu ocurri?
Era una pelcula que trataba sobre la persecucin religiosa en algn pas que,
aunque no se mencionaba, se deduca que era de la rbita sovitica le explic Consuelito,
alzando su voz sobre el barullo ambiental. Haba sido seleccionada para competir, pero
los rusos impusieron el veto contra ella y finalmente no se proyect.
Qu cabrones, los rusos dijo Antonio, con conocimiento de causa. Y
Espaa no protest? Qu es eso de que ellos puedan imponer vetos?
Consuelito coma el salpicn de mariscos con los de-dos, engarabitando el meique,
con un arte que dejaba a Antonio como apampado.
Pues los imponen, tito. Mucha lata con que si la democracia parriba y la
democracia pabajo, pero los rusos se pasean por los festivales europeos poniendo vetos
certific Consuelito. Y claro, como encima los ministros de Franco se avergenzan del
cine tan catolicn de Rafael, pues sus reclamaciones fueron con la boca pequea...
Putos democristianos de mierda murmur Antonio, echando mano de la
retrica hirsuta de Cifuentes.
Se arm gran alboroto en la sala, seguido de un silencio eunucoide o pelotillero,
porque acababa de entrar Ava Gardner, con ganas de empalmar la resaca del ao que
feneca con la borrachera del ao entrante, seguida de un squito de gitanazos de jipo
automtico, marquesines crpulas, toreros muertos, toreros vivales, albailes y botones con
satiriasis, pandereteros y cunilinguos varios, que formaban su cohorte madrilea.
A ver, explcamelo lo zahiri Consuelito. Cmo puede gustaros a los
hombres esa ta tan ordinaria? Pero si tiene unas patas de gallo que le llegan a los zancajos
de tanto mamar pollas, por favor...
Le sorprendi la procacidad de Consuelito, tal vez derivada de su trato con los
cineros*, o provocada por el vino espumoso que haba empezado a beber sin recato.
Psssss... Tampoco est tan mal, tan mal dijo Antonio, por ponerla celosa.
Algn invitado agarr la cola del vestido de la diva, que solt una risotada de
caballo.
Mrala, pero si hasta se le ven los empastes cuando se re... O es que te ponen
burrote las mujeres con empastes?
Consuelito tena un brillo feroz en la mirada que Antonio no le haba conocido

antes.
Tal vez haba solventado ya la batalla turbulenta contra los tabes milenarios que
prohben el incesto. Antonio acept el reto:
Una mujer puede llevar empastes y ser sin embargo atractiva. El atractivo es algo
general; y a veces un defecto... de fbrica, o adquirido, lo aumenta.
Hala, qu cochino y qu mujeriego! exclam jovialmente Consuelito. Luego,
con leve acritud, coment: Veo que eres todo un experto en mujeres. Algo les
encontrars...
Les encuentro lo que a m me falta.
Se daba cuenta de que la conversacin se estaba adentrando en pasadizos un tanto
peliagudos. Consuelito repuso, con acusacin que trataba de parecer casual: Pero todas te
gustan, pillo.
Te equivocas, ricura. Me intrigan todas, porque en todas hay algo interesante,
hasta en las feas. Hizo una pausa, enftica y a la vez aliviadora de la tensin. Pero las
que me gustis sois las diosas como t.
Consuelito parpade lentsimamente, mientras se trasegaba otra copa de vino
espumoso. Antonio se volvi hacia el lugar donde se sentaba Ava Gardner, para exacerbar
an ms los celos de Consuelito.
Pero la yanqui tampoco es de las feas, chiquilla. Mira, parece que tiene cara de
asombro.
Ella se ri, con una pedorreta que lo acribill de salpicaduras de vino y saliva.
No es asombro, tito. Las tas ordinarias y artificiales siempre os dan el pego. Es
que se ha afeitado las cejas y se las ha pintado ms arriba.
Consuelito, en cambio, no necesitaba darle el pego a nadie, porque todo en ella era
natural y fresco, con ese atractivo matinal del roco y del pan recin sacado del horno.
Aunque aquella noche necesitaba beber ms que nunca, tal vez para vencer sus
ltimos reparos.
T, en cambio, no miras con asombro dijo Antonio. Pero quien te mira se
asombra.
No s cmo te las arreglas, que siempre dices las cosas que hacen que una chica
desee or ms y ms. Consuelito se relami ante el segundo plato que ya haban
empezado a servir los camareros, un pernil aromado con espliego, tal vez para que a los
invitados que no pudieran hincarle el diente a Ava Gardner no se les pusiesen los dientes
largos. No me explico cmo es que an te mantienes soltero. Es que no les dedicas esos
piropos a todas esas mujeres segn t tan interesantes?
Le dirigi una mirada de reojo, mientras volva a atacar la copa que el camarero le
haba rellenado.
* Sic [Nota del escaneador].
Slo se los dedico a las que de veras me gustan. Y slo me gusta una.
Haba empezado a tocar una orquesta. Seguramente sus miembros fuesen de Cuenca
o Albacete, pero trompeteaban melodas negroides, en honor de la condesa descalza, que
sin embargo protestaba con voz cazallera, solicitando flamenco y buleras, jaleada por su
cohorte zascandil.
Que no es Ava Gardner, no? pregunt Consuelito, con una como lnguida
picarda que termin de enajenarlo.

Desde luego que no.


Y quin es, si puede saberse?
Su pecho se asomaba a la baranda del escote, como un suicida al pretil de un puente,
deseoso de entregarse.
No puede saberse, es un secreto.
Consuelito protest, enfurruada como una nia pequea: Entre nosotros no
puede haber secretos. Tenemos demasiado en comn.
Tenemos tanto en comn que no necesitamos decir las cosas para que el otro nos
entienda.
Y quedaron un rato callados, Consuelito atacando su pernil con carnvoro tesn,
Antonio sin apenas probarlo, dilatando ambos el clamor de la sangre, que en el caso de
Consuelito ya se haba desprendido de tabes milenarios y en el de Antonio haba ofuscado
el ltimo reducto de cordura que an le restaba. As permanecieron, escrutndose
mutuamente, hasta que la orquesta anunci con un redoble de tambores las campanadas.
Del techo descendi entonces una carroza con oropeles que imitaba una fragata, sobre cuya
cubierta se asentaba un reloj con carilln, flanqueado por dos bailarinas o pindongas
rebozadas de purpurina y lentejuelas. Los camareros distribuyeron las uvas por las mesas en
cuencos de plata; y repartieron cubiteras con botellas de champn an humeantes, tras la
estampida del tapn. Mientras sonaban las campanadas y se embaulaban las uvas en tropel,
su mutuo escrutinio se hizo ms perentorio, casi trgico en su insistencia; y el estallido final
de alegra desgaitada o arrebato tribal entre los comensales ni siquiera los roz, demasiado
lejano o ajeno a sus deseos.
Feliz ao nuevo, Gabi.
Feliz ao nuevo, Consuelo.
Era la primera vez que ella no aluda al vnculo familiar que supuestamente los una;
y la primera vez tambin que l le retiraba el diminutivo infantilizador. Siguieron
mirndose, mientras en su derredor proliferaban los cantamaanas que los aturdan con
silbatos y matasuegras, mientras del techo descenda una lluvia de confeti.
En qu ests pensando, Gabi?
Me preguntaba qu sorpresas nos deparar el nuevo ao. Y qu estaremos
haciendo dentro de un ao.
Consuelo le acerc su copa y brindaron. Su mirada haba perdido intensidad, y su
sonrisa era plida y un poco exange, como si el lpiz de labios le hubiese borrado
repentinamente su vigor.
Tal vez estemos juntos en algn lugar extico, lejos de esta mierda murmur.
La orquesta haba sido sustituida por un conjunto flamenco que jipiaba en honor de
Ava Gardner, a la que su cohorte de lacayos jaleaba, para que trepase a la mesa y les
brindase un zapateado. Ella as lo hizo, con menos garbo que un pato con jaqueca,
trompicndose con el mantel y arrastrando en su borrachera un estrpito de vidrios rotos.
Cuando por fin concluy la penosa exhibicin, se qued en cuclillas y muy
panchamente se puso a orinar sobre la mesa con gesto pnfilo o idiotizado, para delirio de
sus jaleadores, que hasta hacan ademn de arrimar sus copas al chorro.
Yo creo que ya hemos cubierto el cupo de ordinarieces. No te parece, Gabi?
Antonio la tom suavemente de la cintura y abandonaron el cotilln degenerado en
orga carroera, en disputa de los despojos de la diva americana, para entonces un cacho de
carne purulenta en manos de su squito. Antonio condujo de vuelta a Claudio Coello, entre
la algaraba de los coches, como un ro rugiente de clxones; y Consuelo, parapetada en su

voluminoso abrigo, dej la mano sobre la palanca, para que Antonio pudiera apretarla a
placer cada vez que cambiara de marcha y despus entrelazar sus dedos, como vid que entre
el jazmn se va enredando. En la jaula del ascensor apenas entraban, porque el abrigo de
Pertegaz, con su vuelo a modo de polisn, se lo dificultaba; cuando entraron en el piso, ella
susurr:
Por favor, no enciendas las luces.
Y, tomados de la mano, se asomaron a la ventana del saln, para otear la ciudad
rutilante e insomne, como una Babilonia de incgnito por apenas unas horas en las que todo
pareca permitido. Despus Consuelo se derrumb sobre el sof, donde su abrigo se
desparram como una flor a punto de extraviar sus ptalos; y Antonio puso a girar en el
tocadiscos un vinilo de Irving Berlin que haba adquirido aquella misma tarde. Son Cheek
to cheek, cuya letra segua siendo ininteligible para l, pero no para Consuelo, que sin
embargo esta vez apenas poda tararear, quiz demasiado perjudicada por el vino:
Dance with me,
I want my arm about you,
That charm about you
Will carry me through to...
Al cielo susurr Antonio. Me llevas al cielo.
Trat de desliarle los lazos en la oscuridad, pero Pertegaz diseaba abrigos como
cajas blindadas. Consuelo haba quedado como inmovilizada por el torpor de la cena
copiosa, pero su respiracin tumultuosa, sus ojos blandamente entrecerrados y su sonrisa
tenue, apenas formulada, como precursora del mareo, lo convocaban como un fuego. Al
final logr desatar el lazo del cuello, y su mano busc el escote del corpio, para refugiarse
en aquel calor de nido donde le estaban esperando sus senos, que en efecto tenan la
turgencia exacta para colmar el cuenco formado por sus manos, y reaccionaban a sus
caricias ponindose erectos. La meloda de Irving Berlin alcanzaba un crescendo de jbilo
o excitacin, y entonces Consuelo levant los prpados casi con fiereza, alz su cabeza del
sof y busc la boca de Antonio con una tensin agresiva de la mandbula, como si quisiera
anegar el temblor de sus labios en aquel caliente aliento que la estaba abrasando.
Oh, Gabi, Gabi, Gabi, cunto deseaba que llegase este momento susurr, o
jade, mientras le quedaba todava aire en los pulmones.
Mi amor, qu ganas de besarte, de tocarte, de abrazarte dijo l, mientras
rodeaba su cintura, chafando sin miramientos el hojaldre de volantes ahuecados del abrigo
de Pertegaz, buscando su rendicin definitiva.
Pero Consuelo an opuso un ltimo depsito de resistencia: To Gabriel...
Su rostro arda de fiebre o de vergenza, incendiado por un torbellino de
pensamientos y deseos contradictorios. Pero Antonio ya slo quera morder su cuello,
morder su palpitante y purprea vida, quera amor o la muerte.
To Gabriel... insisti ella. Qu ridculo resulta llamarte to ya. Hablaba
como desasida de s, en combate irresoluble entre los remordimientos y los transportes del
placer. Suena como si fueras un seor anciano y venerable. Pero sabes qu...
Qu, cario?
Que ni siquiera cuando era nia te vea como se ve a un to. Tena la voz
arenosa, divagatoria, y la lengua se le enrataba. T eras... t eres como el extranjero
romntico y misterioso de las pelculas que seduce... que enamora a la protagonista.

Haba empezado a llorar, con lgrimas silenciosas y gordas que refulgan en la noche como
pecados antiqusimos. Dios santo! Cmo me gustara que no fueses mi to!
La acometi un sollozo, o tal vez fuese una arcada, consecuencia del vino ingerido,
pero sobre todo del potaje de emociones confusas que la zarandeaban, como a una mueca
de trapo. El disco de Irving Berlin segua girando, lanzando a la noche baladas que olan a
putrefaccin y vmito. Antonio trat de tranquilizarla: Consuelo, cario, no te pongas
triste. Te quiero. Has odo? Te quiero! Volvi a besarla en el rostro, en la garganta, en
el pecho, hasta dorar sus labios en el fuego que incendiaba su piel. Olvdate de lo dems.
Ella se levant del sof, haciendo un esfuerzo mprobo que a punto estuvo de
derrumbarla. El abrigo de Pertegaz era ya un trapo chuchurrido.
Que Dios me perdone, pero yo tambin te quiero.
Y camin con pasos dudosos hacia el bao que haba en mitad del pasillo,
balancendose sobre una y otra pared, como si caminase por la bodega de un barco en plena
marejada. Antonio no hizo nada por detenerla, tampoco por ayudarla; la oy vomitar sobre
el lavabo, como si expulsara alguna lava que le abrasara los bofes; y luego, ms calmada o
claudicante, orinar como si vertiera una miel delgada, trmula, argentina, obstinada.
Mientras la esperaba se sirvi un co, que se bebi de un solo trago, como sola hacer para
rubricar sus contubernios con Demetrio, y permaneci durante unos segundos
contemplando la copa vaca, que tambin lloraba lgrimas silenciosas y gordas.
Contempl sobre la superficie panzuda del vidrio sus rasgos deformados, como los
de un monstruo que se derrite, atacado por una sbita lepra. Tal vez slo fuese un monstruo
leproso, pero no pensaba hacer nada por cambiarlo. Son la cisterna del agua, como un ro
que rompe sus esclusas.
Consuelo, qu tal te encuentras?
Con el pelo apelmazado por el sudor y el rostro blanqueado por una palidez
mortuoria, con los ojos llorosos y el abrigo de Pertegaz salpicado de vmito, no se hallaba
en el mejor de los estados; pero segua parecindole indeciblemente bella.
Mejor, pero hace mucho calor aqu, no?
Estaba pasando los calofros propios de una lipotimia o jamacuco, pues la casa ms
bien estaba fresca, incluso desapaciblemente inhspita. Antonio pens en el monstruo que
acababa de contemplar en la copa de co, derritindose en su podredumbre, cuando le
dijo:
Anda, criatura, ven que te lleve a dormir.
La tom en brazos, como si estuviese hecha con el plumn de los ngeles, y la llev
en volandas hasta su habitacin. Consuelo buscaba su pecho, avergonzada o todava
nostlgica de sus besos. Antonio retir la colcha de un manotazo y la pos suavemente
sobre la cama, mullndole la almohada, para que su cabeza hallase ms cmodo
reclinatorio. Se sent a su lado, en un extremo del colchn; y procur rehuir la visin del
crucifijo adusto sobre la pared del cabecero, que lo prevena contra las infracciones del
sexto mandamiento.
Te encuentras mejor ahora? le pregunt.
Pero ella ya slo acertaba a farfullar palabras ininteligibles, vencida por el sopor.
Te quitar los zapatos y ese abrigo, para que puedas dormir a gusto, de acuerdo?
De... acuer... do barbote Consuelo, navegando ya hacia la inconsciencia.
La despoj de esas prendas, pero al verla semidesnuda volvi a sentir el deseo de
besarla, esta vez ya sin comedimiento, de los pies a la cabeza, y de saborear el rastro salado
del sudor en su piel, y el rastro acre de su saliva en la boca, todava convaleciente del

vmito.
Te quiero, Gabi, te quiero murmur ella, como en un automatismo, en cuanto
sinti otra vez sus besos.
Y yo estoy loco por ti, Consuelo, no puedo aguantarme ms.
La bes ms ahincadamente, como si deseara abrevar su sangre dormida. Le alz el
vestido hasta la cintura y slo escuch una levsima protesta: Por favor, Gabi, por favor,
no...
Pero Antonio ignor aquellas palabras que naufragaban en los ocanos de la
inconsciencia y no se completaban con ninguna lucha, ni siquiera amago de lucha, cuando
la cubri con su cuerpo y su barba se frot contra su cuello, buscando el pulso entrecortado,
apenas audible, de sus gemidos.
Entr en ella y bog, bog muy adentro.
Ahora empezaba a entenderlo. No era tan slo que su simulacro de vida hubiese
calcinado por completo sus escrpulos morales, o acallado para siempre su conciencia, sino
que lo haba vaciado por dentro, de tal modo que su verdadera y ms secreta identidad era
la ausencia de ser, como un libro sellado con siete sellos que, cuando por fin es
descerrajado, nos revela que contiene pginas en blanco. Antonio se vea como una especie
de agujero negro o vaco csmico que engulla entre sus fauces todo lo que quedaba preso
de su campo gravitatorio, la encarnacin de una angustiosa y absorbente nada que, a la vez
que se aniquilaba a s misma, aniquilaba a quienes a ella se acercaban, aunque fueran, como
Consuelo, personas a las que podra haber llegado a querer en una vida anterior, o sobre
todo a esas personas precisamente. Del mismo modo que el cero, mediante la
multiplicacin matemtica, destruye cualquier otro nmero, Antonio engulla en su nada
cualquier vestigio de vida prxima, irradiando en su derredor un campo magntico
vaciador, una fbrica incesante de nada. Y Consuelo, como la polilla que se muere abrasada
por el fuego en torno al cual revolotea, haba osado adentrarse en ese vaco devastador.
A la maana siguiente, Consuelo haba desaparecido. Haba encerrado en una
maleta unos pocos enseres y ropas (no, desde luego, el abrigo de Pertegaz, que qued en su
habitacin, arrugado y hurfano como un espantapjaros) y abandonado el piso de Claudio
Coello sin dejar ni una nota de despedida, ni una direccin o telfono donde Antonio
pudiera encontrarla, ni ninguna otra sea que permitiera seguir su rastro.
Antonio saba que estaba huyendo, antes que de l, de s misma; apresuradamente,
ciegamente, sin otra brjula ni meta que escapar a la vergenza, escapar tal vez a su propia
conciencia (pero, puesto que la tena, era un vano empeo), dejando atrs aquel episodio
lacerante, pero el veneno del vaco que irradiaba Antonio ya le haba sido inoculado, como
una lenta e indeleble espina. Aunque intua que tarde o temprano volvera a verla, Antonio
trat de dar con su paradero: saba que no tena amigos ni parientes que pudieran alojarla en
varios cientos de kilmetros a la redonda; llam a los estudios Chamartn, donde le
confirmaron que haba concluido su trabajo y regresado a casa; y tal vez as fuese, pues
Margarita, la hermana de Mendoza, no daba seales de vida que revelaran inquietud alguna,
lo que le permita deducir que, o bien Consuelo haba, en efecto, retornado a San Sebastin,
ocultando a sus padres la razn de su impremeditada y repentina huida de Madrid (pero no
pareca muy plausible que Margarita no le telefonease o escribiese, para agradecerle la
hospitalidad brindada a su hija durante aquellos meses), o bien que no haba retornado pero
mantena a sus padres tranquilos y engaados, llamndolos de vez en cuando, como si an

estuviese con su to Gabriel. Lo que significaba, en uno u otro caso, que Consuelo al menos
no haba cometido por el momento ninguna locura, tal como tratar de suicidarse. Por
supuesto, Antonio no llam a la hermana de Mendoza, para no delatarse.
Seguir viviendo en el piso de Claudio Coello se le hizo enseguida intolerable, pues
no hallaba cosa en que poner los ojos que no fuese recuerdo de su felona; y todas las
pertenencias que Consuelo haba dejado olvidadas en su huida o de las que,
aprovechando tal huida, se haba desprendido, como las cosas que revelaban que ella las
haba utilizado cosas tan nimias como una pastilla de jabn o un cazo para calentar la
leche eran dulces prendas para su mal halladas. As que volvi a instalarse en el piso de
Paloma, a quien cada vez vea menos, pues haba debido de cogerle gusto a refugiarse en
casa de su ta segoviana, y adems era muy requerida por los anormales que se disputaban
sus servicios (gremio al que acababa de incorporarse, con entusiasmo de nefito, Demetrio)
y la llevaban de excursin, siempre a gastos pagos. Y cuando coincidan ambos en el piso,
lo hacan como dos inquilinos sonmbulos que fingen no conocerse, o que se conocen tanto
que prefieren rehuir el trato, para no despedazarse. La concupiscencia de Antonio, despus
de haber profanado a Consuelo, pareca tan amordazada o amortizada que ya ni siquiera
necesitaba a Paloma para sus srdidos desahogos venreos; y Paloma haba extremado las
precauciones que siempre haba adoptado con los hombres, mantenindose a una cierta
distancia de Antonio, pues haba avizorado, acaso con mayor clarividencia que nadie, que
su vida interior era un vaco demasiado tenebroso. Nunca ms se haban repetido episodios
tales como el allanamiento del falso fumigador de termitas, y el telfono haba dejado de
sonar a horas intempestivas; de lo que Antonio dedujo, confirmando la impresin que
siempre haba tenido, que la responsable de tales sobresaltos era la propia Paloma,
empecinada en ganarse un sobresueldo ordeando a tipejos de gustos sexuales aberrantes o
slo pintorescos que, all en las entretelas de su alma, quiz alimentasen a un psicpata,
como quien alimenta un jilguero en su jaula.
Haba perdido toda esperanza en hallar el pretendido botn que el padre de Mendoza
haba dejado a su vstago para que lo dilapidase, lo quemase o entregase a los pobres, pues
ya no le quedaba recodo alguno que explorar en el piso del Retiro, ni armario que vaciar o
desmontar, ni baldosa o pared que auscultar, en busca de alguna oquedad en la que pudiera
esconderse un dinero que ya tal vez aquel canalla socarrn hubiese dilapidado o quemado o
entregado a los pobres antes de morir; y empez a pensar que aquella carta pstuma no era
sino una trampa o cebo que, en un sibaritismo de la venganza, haba tendido a su propio
hijo, en un intento de pervertirlo, convirtindolo en un afanoso desenterrador de un ficticio
dinero ganado marrulleramente, despus de que ese mismo hijo hubiese renegado de las
marrulleras paternas. Descartado el hallazgo de aquel improbable o fantasmagrico botn,
que haba sido el objetivo inicial de su simulacro de vida, Antonio decidi que no le restaba
otra salida sino hacer mutis por el foro, despojndose de la camisa de Gabriel Mendoza
como antes se haba despojado de la de Antonio Expsito, para adentrarse en los pramos
del anonimato, donde un hombre sin atributos o culebra como l sabra arreglrselas; pero
an confiaba en poder amasar una pequea fortuna, aunque fuese laborando honradamente,
que facilitara su adopcin de una nueva identidad (o la adopcin de una mscara que
disfrazase su verdadera y ms secreta identidad, que era la ausencia de ser). Y, para cumplir
ese designio ms modesto, se empe en hacer prspera la compaa de transportes,
buscando infatigable nuevos clientes, u ofreciendo a los que ya tena servicios mejores; y,
enfrascado en esta porfa, se pasaba las noches de claro en claro y los das de turbio en
turbio en su despacho del garaje del paseo de Extremadura, trabajando con ms denuedo

del que jams hubiese empleado en ninguna otra actividad, ni en su simulacro de vida
presente ni tampoco en su vida anterior. All, en su despacho del paseo de Extremadura, fue
donde apareci finalmente Consuelo, una tarde de la ltima semana de febrero, cuando ya
las tinieblas se cernan sobre el crepsculo.
Consuelo! exclam. Dnde demonios te habas metido?
En otras circunstancias, confundida entre la multitud o vestida con unas ropas que
no fuesen las que Antonio conoca, podra haberle pasado inadvertida. Aquella belleza
esplendente y pizpireta que la iluminaba se haba apagado por completo, o haba sido
suplantada por otra belleza, ms aflictiva y como magullada, que le echaba diez o quince
aos encima: su mirada haba extraviado aquel brillo expectante de antao, y rodeaban sus
ojos cercos de lividez que delataban amargas noches de insomnio; su tez, tan
saludablemente nvea, se haba tornado macilenta, y sus pmulos patricios, dulcificados por
un suave rubor que haca innecesario el maquillaje, eran ahora tan huesudos y cetrinos que
ms bien parecan una premonicin de la calavera. Su melena castaa, que nunca se
cardaba y sin embargo responda al paso del cepillo cobrando un volumen lustroso, como
de bandera al viento, penda ahora lacia y desarreglada, greuda y mate. Su vestido era el
mismo que llevaba puesto el da en que Antonio fue a buscarla a la estacin, pero
desarreglado y mugroso; y se cubra con una zamarra llena de tazaduras que borraba por
completo sus senos y su talle, una zamarra que nunca antes de suceder lo que sucedi se
habra puesto, ni para bajar a comprar el pan.
Dios santo, qu te has hecho...
Precipitadamente, Antonio corri a cerrar la puerta del despacho y le acerc una
silla, pero Consuelo renunci a sentarse, taladrndolo con sus ojos opacos, de los que haba
desertado cualquier emocin.
Y a ti qu te importa lo que me haya hecho? musit con una voz tona.
Cmo puedes hablar as? se fingi ofendido. Llevo meses sin dormir,
buscndote.
Era verdad que la vigilia se haba apoderado de sus das, aunque no la hubiese
empleado en averiguar su paradero. Consuelo sonri desganadamente.
En serio? Pues no lo parece. Se te ve como un pimpollo.
No seas injusta conmigo, Consuelo. La haba tomado por los hombros, que
tenan aristas desconocidas para l, como si alguien hubiese desordenado sus huesos,
colocndolos en ngulos inverosmiles. He estado noche y da preocupado por ti.
Trat de acariciar su mejilla, escareada por el fro, pero Consuelo volvi el rostro,
sacudida por un repeluzno.
No quiero tu preocupacin, no quiero nada de ti.
Le acerc todava ms la silla, hasta rozar sus pantorrillas, en las que no faltaban los
araazos propios de quien camina entre zarzas y abrojos, y la oblig a sentarse, haciendo
presin sobre sus hombros.
Estoy viviendo en Sigenza, en una pensin dijo con la misma voz tona,
como si estuviera en trance. Todos los das voy a visitar la capilla del Doncel.
Y qu se te ha perdido en la capilla del Doncel? pregunt Antonio, algo
exasperado.
Al reparar en su mirada perdida y en su voz extraamente salmdica, Antonio temi
que hubiese enloquecido.
Estoy all durante unas horas, incluso he conseguido hacerme amiga de un
sacristn de la catedral que abre la verja slo para m. Trag saliva casi con dolor, como

si hubiese perdido la costumbre de hacerlo y los conductos de la garganta se le hubiesen


sellado. Hace que me sienta limpia y en paz. Me pongo en presencia de Dios y le pido
perdn por mis pecados; y mientras estoy all estoy a salvo...
Pero ya nada poda alejarla del agujero negro o vaco csmico en el que haba sido
engullida. Antonio tabaleaba nervioso con los dedos en el escritorio, y se morda el labio
inferior, hasta probar el sabor de su venenosa sangre.
Basta, Consuelo la interrumpi. Por qu te alejaste de m?
No me alej de ti, Gabi, por desgracia ya nunca podr alejarme de ti. Por
primera vez lo mir, reclamada por su vaco irradiador. Trataba de huir de mi propia
conciencia, pero pronto descubr que era intil, porque la conciencia siempre viaja contigo;
si es que la tienes, claro Antonio entendi que l quedaba, pues, excluido de padecer tan
pertinaz compaa. He rezado mucho en estos das, Gabi, tambin por ti.
Por m? pregunt Antonio con rechazo.
S, Gabi, por ti. Aunque no lo creas, lo necesitas mucho ms que yo. Quiso
sonrer, pero las comisuras de sus labios slo pudieron esbozar un rictus sardnico.
Aunque te parezca increble, t eres ms dbil que yo. Te admiraba mucho, Gabi,
mucho ms de lo que pueda haber admirado nunca a ninguna otra persona, pero he
descubierto que en realidad eres la persona ms digna de compasin del mundo, porque no
tienes otro recurso contra tu debilidad que hacer a los dems tambin dbiles, ni otro
remedio contra tu propia degeneracin que corromper a los otros. Antonio quiso hablar,
pero Consuelo se lo impidi: No, no pretendo culparte por lo que ocurri aquella noche;
cada uno tiene que responder de sus propios actos, y yo tengo desde luego que responder de
los mos, que fueron lamentables. Pero t tambin tendrs que apechugar con los tuyos,
Gabi, cosa que no has hecho hasta ahora. Tal vez lo que vengo a decirte te obligue a
reaccionar.
Hablaba con una calma que era ms bien impasibilidad. La impasibilidad de quien,
habiendo sufrido mucho, ya slo espera seguir sufriendo. Antonio no consegua reprimir su
desasosiego:
Qu vienes a decirme, Consuelo?
Que estoy embarazada, Gabi, eso vengo a decirte. Lo sospechaba desde hace casi
un mes, pero ya no me queda ninguna duda: el mdico de Sigenza me lo ha confirmado.
No haba subrayado la revelacin de nfasis alguno, como si estuviera
enunciando el castigo inexorable que corresponda a su pecado. Te follaste a tu sobrina y
la dejaste embarazada. Yo me entregu a ti en una noche de debilidad en la que perd todo
sentido de la decencia, pero t fuiste preparando el camino para que eso ocurriera, verdad
que s, tito? La recuperacin de aquel apelativo familiar resultaba entonces ms hiriente
que nunca. Y, cuando despus de una primera intentona, fracasaste, volviste a hacerlo
despus de que yo saliera del bao. No podas dejar escapar la presa que habas merodeado
durante meses...
Antonio trat de romper su salmodia:
Consuelo, te equivocas si...
Cllate, maldita sea! grit, en un estallido impremeditado de rabia que alter
por completo su expresin. No te paraste a pensar que despus de aquello ya nunca
podra ser la misma? Que ya nunca podra vivir conmigo misma? Por supuesto que no.
Slo queras satisfacer tu apetito; y todo lo dems te importaba un comino. Por eso
te dedicaste a aturdirme con tus cortesas, a confundirme con tus encantadoras palabras,
hasta que hiciste de m una marioneta que se mova al dictado de tus manos. Imagino que

estars orgulloso de ti mismo, Gabriel Mendoza!


Se entreg a un llanto convulsivo, al que sin embargo no acudan las lgrimas, un
llanto seco que tena algo de arcada. Antonio se puso en cuclillas y volvi a tomarla de los
hombros desmoronados:
Consuelo... tranquilzate. Encontraremos la manera de salir de sta.
Ella alz la cara, azotada por un latigazo de amargura: Claro, siempre hay alguna
manera! Puedo tirarme al ro, por ejemplo.
Antonio saba que lo que iba a decir sonara cnico; pero el cinismo era ya su rutina,
y su nica escapatoria: Por favor, Consuelo, comportmonos como adultos. Me refiero a
alguna manera racional. Simplemente, dame un poco de tiempo.
Por adulto y racional quera decir canalla y canallesco; pero Consuelo an no
lo captaba:
Tienes todo el tiempo del mundo, Gabi. Todo el resto de tu vida. Como yo...
Le alz la barbilla con la mano mutilada que en otro tiempo Consuelo haba mirado
con acendrada piedad, casi con dulzura. Procur aliviar de truculencias sus palabras, para
que todo resultase ms adulto y racional:
No tenemos por qu arrastrar el error de una noche de por vida, Consuelo.
Afortunadamente, existen mtodos...
Consuelo segua sin comprender:
No existen mtodos que puedan dormir la conciencia.
No me estaba refiriendo a tu conciencia, Consuelo dijo, con fatigada
condescendencia. Me refera a algo mucho ms eficaz e inmediato. Lo dejars en mis
manos?
Por qu no? se encogi de hombros, sarcsticamente. Nada tengo que
perder ya. Qu piensas hacer? Dejar al nio en el torno de un convento? O tal vez
hipnotizarme, para convencerme de que no estoy preada?
Antonio ni siquiera atenda a las mofas de Consuelo. Le urga mucho ms aclarar si
su remedio eficaz e inmediato no llegaba demasiado tarde: Has dicho algo de esto a tus
padres, o a cualquier otra persona?
Eso es lo nico que te preocupa, verdad? No quieres que nadie conozca tu
verdadera catadura.
La acarici, renunciando a desmentir aquellas imputaciones, por lo dems
rigurosamente ciertas:
Lo que quiero, Consuelo, es que no te preocupes ms, porque voy a solucionar de
inmediato este problema. No desde la hipocresa: Que es tuyo y mo, de los dos por
igual, chiquilla. Djame un poco de tiempo y te aseguro que... rectificaremos esta situacin.
Consuelo se levant de la silla y se volvi hacia la puerta. Cargaba sobre sus
espaldas el peso grvido de la muerte, mucho ms grvido que la vida que palpitaba en su
vientre.
Haz lo que te d la gana. A fin de cuentas, slo soy una marioneta en tus manos.
Todava en el umbral, le escupi: Me has matado entera, Gabi, has matado todo lo que
tena, empezando por mi voluntad.
No hizo ademn de acompaarla, pues ante todo deseaba que nadie supiese lo
ocurrido e imaginaba que Consuelo no se ahorrara lanzarle reproches ante sus empleados y
quin sabe si incluso gritara a los cuatro vientos la razn de sus cuitas, a poco que Antonio
se esforzara en brindarle consuelo. Haba cometido un gravsimo error, enardecido por el
deseo y por esa grata impresin de poder e impunidad que le transmita su simulacro de

vida, desde que comprobara que nadie sospechaba siquiera su impostura: nunca debera
haberse permitido aquel desliz, ni siquiera iniciado aquel juego de seduccin con quien,
ante los ojos del mundo, era a fin de cuentas su sobrina. Pero lamentarse por un pasado
irremediable careca de sentido; y, adems, Antonio segua creyendo con la fe cada vez
ms escarmentada del carbonero que de un mal poda redundar a la postre un bien mayor.
Haba sido dbil, ciertamente, pero ni toda la fortaleza del hombre ms remiso o abstinente
habra bastado para resistir la tentacin de morder aquella fruta prohibida que se le haba
ofrecido (porque Consuelo, se repeta Antonio sin sombra de remordimiento, se le haba
ofrecido); y ahora lo que convena hacer era borrar las huellas de ese mordisco. La fruta tal
vez no quedase del todo reparada, pero por desgracia Antonio no tena la potestad
omnmoda de restaurar lo que haba sido roto.
Consuelo tendra que resignarse a vivir con las cicatrices de su mordisco; pero los
jvenes saben sobreponerse a las heridas, se tranquiliz.
Haban transcurrido dos meses ya desde la concepcin; y el uso de sustancias
qumicas para malograr el embarazo era ya intil. No exista otra solucin, pues, que el
aborto quirrgico. A Antonio no se le escapaban, sin embargo, los riesgos que para la salud
de Consuelo tendra acudir a uno de esos curanderos o comadronas renegadas de su oficio
que practicaban abortos en la clandestinidad; tampoco los riesgos mucho ms temibles
(para l, especialmente) de recurrir a un mdico que pudiera denunciarlos. Necesitaba a
alguien en quien pudiera confiar plenamente, en la seguridad de que jams lo delatara; y
que, al mismo tiempo, le mereciera todo el crdito como mdico respetable, aunque lo que
iba a pedirle fuera lo menos respetable que se puede pedir a un mdico. Y Cifuentes era esa
persona, incuestionablemente: tal vez se negara a perpetrar un aborto, pero al menos estaba
seguro de que no divulgara la historia que haba empezado a pergear (porque, por
supuesto, no pensaba reconocer la completa verdad de los hechos, demasiado srdidos para
un hombre de principios arraigados como Cifuentes, a quien iba a suplicarle que, por una
vez, conculcase tales principios). Le dira que su sobrina se haba metido en un lo, como
consecuencia de sus insensatos flirteos con gentes de la farndula; le dira que precisaba los
servicios de un gineclogo capaz y discreto; le dira que estaba desesperado, y que slo un
amigo tan fiel como l poda sacarlo del atolladero; le dira que su sobrina era una
muchacha impulsiva y desequilibrada que se haba sumido en un estado de depresin y
melancola desde que se quedase embarazada, y que ya haba amenazado en varias
ocasiones con suicidarse si no la desembarazaban de aquella vida tan diminuta, tan
insignificante, tan... ftil? que se gestaba en sus entraas. Antonio estaba seguro de que
una fbula tan pattica y tremebunda lograra ablandar la renuencia de Cifuentes; y, si no lo
lograba, sabra cmo aderezarla de gimoteos y plaidos convincentes, pues no en vano era
un actor sobrado de dotes, como haba afirmado el gitano de Villa Romana. Y, aunque sus
dotes histrinicas no fueran suficientes, no le faltaran otros recursos, acaso ms
repugnantes todava, para torcer la voluntad de Cifuentes.
No peg ojo en toda la noche, recreando obsesivamente los argumentos que
desplegara ante un Cifuentes remiso o inexpugnable, anticipando los reparos y objeciones
que tendra que vencer, calibrando el tono humillado de sus splicas, y tambin el tono
firme de sus exigencias. Desde que se fuera a Valladolid, Cifuentes le haba escrito en
varias ocasiones, antes y despus de su boda, siempre con un estilo entusistico y
agradecido que haba llegado a resultarle cargante y aborrecible. A la postre, su destierro a
la parda provincia castellana, alejado de las intrigas de la corte, alejado de los cambalaches
de los chuppteros del Rgimen que haban hecho de la Universidad Complutense su feudo,

haba propiciado en l una suerte de resurgimiento espiritual: no slo porque el amor


culpable que durante tantos aos haba tributado a Amparo se haba hecho al fin amor
bendito y prvido que colmara de felicidad su vida entera, sino porque al alejarse de
Madrid haba descubierto que subsista otra Espaa que, segn sus irreductibles esperanzas
de regeneracin, an no haba sido sobornada por las ddivas de los dimisionarios que
haban desvirtuado el legado de Jos Antonio, una Espaa fuerte, laboriosa y unida
eran los eptetos que empleaba, impermeable a la Espaa holgazana, delicuescente y a
la grea de los vividores y los logreros. Cifuentes y Amparo haban adquirido una casa en
el campo, entre Valladolid y Laguna de Duero, donde esperaban ser pronto recompensados
por una copiosa prole, a la que por supuesto transmitiran los principios utpicos o
insensatos que los haban llevado a afiliarse a la Falange originaria y pionera y despus a
abandonar la Falange sucednea y terminal; casa que, naturalmente, lo era tambin de sus
amigos, y en la que Gabi sera siempre bien recibido.
A esta casa, perdida en un camino vecinal, se dirigi Antonio, muy de madrugada,
tomando la misma carretera que, casi un ao atrs, lo haba conducido hasta Arquillinos,
donde celebr con Vidal la festividad de San Isidro. Atrs volvieron a quedar aldeas
arrugadas, inmviles en el tiempo y en su animal aislamiento, pueblos de adobe azotados de
intemperie que parecan esconder un muerto en cada casa, una sementera de muertos que
esperaban tranquilamente la resurreccin de la carne mientras los devoraban los gusanos,
custodiados por mujerucas enlutadas que madrugaban ms que el sol. Pero tal vez aquella
maana el sol hubiese decidido quedarse en la cama, para no alumbrar la vileza de Antonio,
para no ser tambin devorado por su agujero negro o vaco csmico, como una astronoma
yerta en perpetua expansin. Como an no haba mejorado su sentido de la orientacin,
Antonio se perdi varias veces antes de encontrar la casa de Cifuentes y Amparo, que no
era como l haba supuesto una construccin nueva, erigida al abrigo de algn chanchullo
urbanstico, sino autntica casa de labranza, con su huerto y corral adyacentes, que habran
habitado sucesivas generaciones de labriegos, antes de que los chuppteros del Rgimen los
convencieran de las ventajas del xodo rural, para abastecer sus fbricas con mano de obra
mendicante y dispuesta a deslomarse por cuatro perras. No eran an las diez de la maana
cuando Antonio aparc el Pegaso ante el portaln del corral; por el postigo de la puerta
principal se asom Cifuentes, recin desayunado y en bata, para comprobar quin era el
visitante. Sus facciones, atribuladas siempre por la mancha crdena que se haba trado
como recuerdo de Rusia, se esponjaron de una alegra perpleja:
Ser posible que hayas venido? Y, volvindose al interior del zagun, voce
: Amparo, mira a quin tenemos aqu!
Apareci al poco de nuevo, esta vez acompaado de Amparo, que le pareci que
haba engordado un poco, a la vez que su piel haba cobrado un aspecto ms terso y juvenil,
como si la virgen pnfila se hubiese quedado rezagada en aquel Madrid plebeyo y
galdosiano que ambos detestaban.
Qu placer ms grande volver a verte, amigo! dijo Cifuentes, a modo de
salutacin, saliendo al camino con los brazos extendidos en actitud hospitalaria. Y de
veras que se te ve en buena forma.
Se abrazaron con una cordialidad que Antonio exager hasta hacerla parecer casi
verdica. Amparo se limpi las manos repentinamente callosas o enrojecidas de sabaones
en el mandil, y corri tambin a besarlo con sendos besos cohibidos en las mejillas.
Para buena forma la vuestra. Se nota que los aires del campo os han beneficiado
minti Antonio. Estis hechos unos chavales.

Pero pens que los aires del campo ms bien los haban convertido en apenas unos
meses en una pareja de atnitos palurdos, con ese toque de ranciedad que tienen los
encurtidos. Por un momento se hizo un silencio aturullado o vergonzante entre los tres.
Te quedars unos das con nosotros? pregunt Amparo, con una suerte de
temerosa candidez. O slo has venido a comer?
Ni una cosa ni la otra, chicos. En realidad, iba camino de Bilbao, donde tengo que
reunirme con unos almacenistas, y pens: Vamos a hacer una visita relmpago a mis
amigos dijo, para ir entrenando sus dotes actorales. Pero no os preocupis, porque en
un par de meses, cuando llegue la primavera, tena previsto venir a veros en condiciones.
Cifuentes se rasc el cogote, contrariado.
Djanos al menos que te enseemos la casa. Estamos todava de reformas, pero...
Pues razn de ms para que me la enseis cuando las reformas estn terminadas
se zaf Antonio y, para no resultar demasiado expeditivo o intemperante, ponder Pero
ya veo que es una casona en condiciones, casi casi una casa solariega.
Amparo y Cifuentes se intercambiaron una mirada satisfecha. l le frot muy
someramente el vientre.
Este Gabi siempre tan exagerado brome. Es la casa de una familia de
labradores; de cierta posicin, pero nada ms. En cualquier caso, para nosotros, como si
fuese un palacio. Fresca en verano y clida en invierno, no como esos cuchitriles que
levantan en las ciudades. Y con habitaciones de sobra para los nios que vengan. Volvi
a mirar a Amparo con acendrado embeleso. Bueno, y para los amigos como t. Pero,
anda, hombre, pasa...
Los vencejos raseaban por los alrededores, en bandadas que se disgregaban para
despus arreciar juntos otra vez, como una lluvia de flechas. Antonio se resisti, en esta
ocasin ms terminantemente:
De veras que no puedo, Pacorris. Antes de la hora de comer tengo que estar en
Bilbao. Dirigi a Amparo un ademn compungido, antes de tomarla del cuello y darle
otro par de besos como lanzados al desgaire^. Pero me gustara charlar contigo un momento
a solas.
Cifuentes vacil, como si la peticin de Antonio agi-tara en l una invisible,
intangible pululacin; y busc en Amparo un signo de connivencia, que obtuvo de
inmediato. Echaron a andar hacia el poniente, dejando a la espalda al medroso sol, por la
vera del camino. Antonio observ que haban roturado el huerto.
No me digas que os vais a dedicar de lleno a las faenas agrcolas... dijo, para
romper el hielo.
Tanto como de lleno! ri con timidez Cifuentes. Por la maana tengo que
atender mis clases y mis horas de hospital, pero hemos decidido que trataremos de vivir de
lo que nosotros mismos cultivemos. Y hemos comprado tambin unas cuantas gallinas y
conejos.
Le daba un poco de grima o alipori verlos tan felices en su utopa silvestre.
Cifuentes, sin embargo, no haba abandonado todos sus vicios; enseguida prendi un
cigarrillo, haciendo pantalla con las manos, para que el viento no le apagase la cerilla.
Qu envidia me dais, Pacorris lo adul, conteniendo el asco que le daban las
boigas de vaca que salpicaban a modo de mojones intermitentes el camino. Esta es la
vida que todos hemos soado alguna vez. Pero no piensas abrir consulta particular en
Valladolid?
De momento, mientras pueda permitrmelo, no dijo Cifuentes, resolutivo. La

vida aqu es mucho ms barata que en Madrid, porque se vive con menos cosas. Y prefiero
tener tiempo libre, para dedicrselo a Amparo y a los nios que vengan. De momento ya
estamos esperando el primero, no s si te habrs fijado.
A ambos lados del camino, tras los ribazos, algunos destripaterrones andaban
afanados en la siembra. A lo lejos, como un poblachn aplastado por el tedio, se extenda la
ciudad de Valladolid.
Claro que me fij, est visto que donde pones el ojo pones la bala repuso
Antonio, en un tono acaso excesivamente encomistico.
Siguieron caminando un poco, llenndose los zapatos de un polvo grisceo, como si
por aquellos lares abonasen la tierra con urnas cinerarias.
Venga, Gabi, desembucha, que te conozco como si te hubiera parido y s que no
has venido a hacerme una visita de cortesa. Cul es el problema?
Antonio se ri para sus adentros, fastidiado por aquel alarde presuntuoso de
Cifuentes, que no saba nada de l.
S, Pacorris... lo cierto es que no s por dnde empezar. Aunque el problema no lo
tengo yo, sino mi sobrina.
La hija de tu hermana Margarita? pregunt, golpeando un canto de una patada
. Pero viven en San Sebastin, no?
Bueno, all viven, s. Pero mi sobrina, Consuelito, se ha metido a actriz y ha
estado rodando una pelcula en Madrid, a las rdenes de Rafael Gil, no s si te suena.
Cifuentes fumaba con la vista clavada en el suelo. El humo del cigarrillo le
emboscaba la mancha de la cara.
El director de La guerra de Dios? Joder, cmo no va a sonarme. Es de los pocos
que todava no se ha vendido al cine merengoso que quieren los democristianos. Por un
momento pareca que fuese a lanzar otra filpica contra los chuppteros del Rgimen, pero
se contuvo. Y qu le ha sucedido a tu sobrina?
Antonio narr la fbula que haba urdido la noche anterior, sin recatarse de
introducir detalles escabrosos o lacrimgenos que pudieran conmover a Cifuentes. En
realidad, la historia no difera en demasa, en sus episodios y circunstancias, del alevoso
juego de seduccin que haba mantenido con Consuelo en los ltimos meses, con la
identidad del seductor cambiada. Cifuentes apretaba los labios hasta reducirlos a una lnea
sin volumen, y morda el cigarrillo, contrito o atribulado.
Total, que ahora me veo con que est embarazada de dos meses concluy.
Cifuentes se detuvo, como dispuesto a darse de puetazos con el responsable.
Y no sabes quin es el padre?
No. Consuelito se niega a decrmelo. Como Cifuentes segua parado y en
actitud expectante, aadi: Pero eso nada cambia, el dao ya est hecho.
Cmo que nada cambia? Si tu sobrina se entreg de esa manera, ser porque est
enamorada de l; y si est enamorada de l podrn casarse, digo yo dijo Cifuentes, con
ingenuidad o cazurrera.
Antonio decidi que pronto tendra que demostrar sus recursos interpretativos:
Ah est la madre del cordero, Pacorris. Resulta que el tipejo ya est casado.
Cifuentes inclin la cabeza, hundiendo la barbilla en el pecho. Luego escudri en
el cielo algn augurio halageo o funesto, pero el cielo era tan slo un decorado vaco de
Dios y de nubes.
Y qu puedo hacer yo por ella, Gabi? No creo que pueda seros de mucha
ayuda...

Claro que puedes, amigo. Busc un eufemismo ridculo, pero que sonaba muy
tranquilizadoramente asptico: Podras... interrumpir su embarazo.
Un silencio incrdulo y horrorizado sigui a las palabras de Antonio. Pens que
Cifuentes podra descargar contra l los puetazos que estaba reservando para el ilusorio
seductor de Consuelo.
Qu bestialidad me ests diciendo? Un embarazo no se puede interrumpir.
Acostumbrado a un lenguaje crespo y sin circunloquios, el eufemismo de Antonio, tan
ladino, lo haba sublevado. Es que has perdido el juicio, Gabi? Yo me dedico a traer
nios al mundo, no a matarlos por el camino. Se enrabiet: Acabo de decirte que
Amparo est embarazada. Crees que tengo estmago para matar nios?
Antonio despleg entonces todo su repertorio: atipl la voz, respir como entre
estertores, dej que sus splicas se anegasen de un remedo de angustia: Pacorris, estoy
entre la espada y la pared. Estamos hablando de mi nica sobrina, la quiero como si fuese
una hija. Me ha asegurado que, si no consigue un mdico que le practique un aborto, tirar
por la calle de en medio y se pegar un tiro.Y lo ametrall con toda la municin
sentimentaloide: No te parece injusto que una muchacha en la flor de la vida tenga que
pagar hasta los restos el error de un instante? Es humana, como t y como yo; y los
humanos cometemos errores. Nunca podra perdonarme si cumpliera su amenaza, amigo,
nunca jams,.. Cifuentes apretaba la mandbula, y la mancha de su cara adquira una
tonalidad gangrenosa, pero su dureza no se resquebrajaba. Y qu sera de mi hermana?
Consuelito es la ilusin de su vida y, si supiera lo ocurrido, se morira del disgusto.
Empezaba a creerse sus propias mentiras, porque un amago de sollozo se col entre sus
ternurismos canallescos. Cuntas vidas vamos a sacrificar, a cambio de salvar una que
tal vez slo encuentre sufrimientos en el mundo?
Cifuentes trat de oponer razones sosegadas a las arteras emotivas de Antonio, que
no lo escuchaba y repeta sin descanso, como si ladrase: Cuntas, amigo? Cuntas?
Tambin quieres la ma?
Ninguna vida vale ms que otra, Gabi; pero ni todas las vidas del mundo
justifican la muerte de ese nio. No confundas el beneficio personal con una justificacin
moral. Pero le abrumaba la desesperacin de quien crea su amigo. En el juramento
hipocrtico me compromet a salvar vidas, Gabi, no a borrarlas del mapa, lo siento. No
creas que temo el castigo de las leyes humanas...
Haban alcanzado un arroyo cuyas aguas bajaban turbias y malolientes, como si en
ellas vertieran residuos fecales o cadveres de nios muertos.
Qu temes entonces, Pacorris? pregunt como si lo increpaseQu cojones
temes entonces?
Lo mismo que t cuando decidiste romper con tu padre: el juicio de Dios
repuso Cifuentes, con cierta aspereza. Pero enseguida cambi su tctica: Mira, Gabi,
sabes de sobra que eres mi mejor amigo, aunque ltimamente nos hayamos distanciado
algo; y sabes que hara cualquier cosa por ti, cualquier sacrificio, cualquier renuncia. Pero
lo que me pides va ms all de lo que un amigo puede reclamar. Nunca en mi vida he hecho
algo tan deshonroso, y no lo voy a hacer tampoco ahora.
Haban dejado atrs el arroyo contaminado, pero su pestilencia los persegua como
un enjambre de avispas irritadas. Antonio recurri por ltima vez al tono implorante:
Pero, Pacorris, se trata de aliviar el sufrimiento de una criatura que apenas tiene veinte
aos, a la que puedes librar de un peso que arruinar su vida. Se dej caer sobre el
camino, se reboz en aquel polvo cinerario: Es que vas a dejar que se amustie hasta

morir?
Cifuentes lo alz sin contemplaciones y le sacudi el polvo como si lo estuviese
apalizando:
Tal vez ese hijo sea su mayor alegra, el da de maana. Puede que la haga
sentirse orgullosa de l como nunca lo ha estado de nadie, ni de ella misma.
Y arranc a caminar, casi a la carrera, como huyendo despavorido del vaco que
haba sorprendido en la mirada de Antonio, que berre a sus espaldas: Corre, hombre,
corre! Conque nunca has hecho nada tan deshonroso en tu vida?
Y cmo llamas, entonces, a robarle la novia a tu mejor amigo, mientras l se est
pudriendo en un campo de concentracin? Saba que aquella bajeza lo golpeara all
donde su herida ms sangraba. A eso lo llamas obra de caridad? Dnde se quedaba el
juicio de Dios cuando cortejabas a Amparo, hacindote el amiguito comprensivo? Eres un
maldito hijo de puta! Todo lo que tienes me lo debes a m, Francisco Cifuentes! Me lo
debes porque me lo robaste!
Cifuentes se volvi, devastado. La mancha de la cara era ahora un borrn que
anulaba las otras circunstancias de su rostro. Se rindi: Est bien, Gabi. Sabes que voy a
matar a un nio?
Antonio no se arredr:
S, amigo, pero de la otra manera estaras matando a la madre y a todos los que la
queremos. Y, como en un bisbiseo, recuper el tono suplicante: No tengo a nadie ms
a quien acudir, a nadie ms a quien pedirle este favor.
Antonio se llev las manos a la cara, como si quisiera ocultar su llanto; pero entre
los intersticios de los dedos, espiaba la reaccin de Cifuentes, que haba iniciado el camino
de regreso a casa, con la barbilla de nuevo hundida en el pecho.
Lo har, pero no aqu dijo, con ttrica indolencia.
Por supuesto, no se me haba pasado por la cabeza siquiera convino Antonio,
que lo haba dejado marchar delante y pisaba casi sus talones. Mi padre me dej un piso
en el Retiro que est desocupado. Qu necesitas para... hacerlo?
La voz de Cifuentes sonaba sojuzgada:
Yo llevar mi propio instrumental. Pero antes tendr que conocer si tu sobrina
padece alguna enfermedad; dile que tiene que hacerse un anlisis de sangre.
Maana mismo se lo har, descuida. Algo ms?
El sol era una vejiga blanquinosa a lo lejos, un planeta sin luz ni calor, como tallado
en piedra pmez.
Anestesia, desinfectantes, analgsicos... Yo no puedo robarlos del hospital.
Antonio record el botiqun inmenso del piso del Retiro, que se haba preocupado
de desbrozar de frmacos caducados.
Todo lo tendrs a tu disposicin.
Cruzaron otra vez el arroyo pestilente. Al refresco de sus aguas, con gran chapoteo y
retozo, copulaban dos ratas peludas y gordas como gatos, o tal vez se estuviesen
despedazando entre s entre dentelladas y chillidos. Cifuentes habl con una pesadumbre
milenaria, en la que se condensaban todos los pecados que claman al cielo: Lo har,
Gabi. S que con esto me condeno, pero, como bien has dicho, te lo debo todo. Y te lo pago
con mi condena. Pero no olvides lo que una vez te dije: de un mal nunca se puede sacar un
bien.

Le sorprendi que, en apenas un par de das, el deterioro de Consuelo hubiera


avanzado tanto: era como si hubiese contrado una de esas enfermedades de etiologa ignota
que en cuestin de semanas consumen al paciente, sometindolo a un proceso acelerado de
depauperacin y envejecimiento que lo traslada de la juventud a la decrepitud sin solucin
de continuidad; como si todas y cada una de las clulas de su cuerpo hubiesen decidido
dimitir de sus funciones, en una combustin simultnea que agostaba a ojos vista su
lozana. Pero la enfermedad de Consuelo no era del cuerpo, sino del alma, donde est la
fuente del vivir; y cegada esa fuente, toda su vitalidad se amustiaba y sucumba, como un
rbol al que le hubieran extirpado las races. Se haba cortado el pelo a trasquilones, como
una penitente; y en su hermoso rostro erosionado por las vigilias asomaban, como una
fermentacin del dolor, unas vejiguitas de un humor agrio y amarilloso. La encontr, como
haba supuesto, en la catedral de Sigenza, ante la capilla del Doncel, en actitud orante o
abstrada, baada por una luz de epifana que pareca traspasarla, como si estuviera hecha
de vidrio, o como si la luz incorporase rayos X que penetraban hasta la mdula misma de su
herida, all donde su alma agonizaba, mordida por los perros del remordimiento, all donde
su conciencia temblaba como las hojas de un sauce, asustada de los tabes milenarios que
haba infringido, o credo infringir. Antonio le pos la mano en el hombro muy tenuemente,
para no hacerla aicos.
He encontrado la solucin, pequea. Todo marchar sobre ruedas, ya lo vers.
Tuvo que ayudarla a levantarse; pareca caminar bajo los efectos de los barbitricos,
como si estuviese a punto de descuajeringarse, trastabillando en las junturas de las losas
que cubran el suelo de la catedral, derrengada casi sobre el brazo que Antonio le tenda a
modo de cayado o sostn. Le pidi que fueran a la pensin donde se hospedaba, para
recoger sus exiguas pertenencias; entretanto, Antonio liquid su cuenta con el dueo del
antro, y trajo el coche hasta su misma puerta, para evitar a Consuelo otro paseo que le
resultara penoso como una travesa por un pedregal. Consuelo no quiso ocupar el asiento
del copiloto, huyendo tal vez del recuerdo de tantas excursiones en las que sus manos
jugaban a rozarse, tantearse, entrelazarse sobre la palanca de cambios, y se encogi en el
asiento trasero, como un delincuente que aguarda la deportacin. Antonio ajust el espejo
retrovisor para poder contemplarla mejor; distingui, con un pinchazo de congoja, la fijeza
mineral de su mirada, que ya ni siquiera reparaba en la realidad fsica, para adentrarse en un
infierno helado.
Te he conseguido a un mdico estupendo, el doctor Cifuentes. En un par de das
estars repuesta. Consuelo perseveraba en su mutismo, y Antonio aprovech para decirle
como de pasada: Por supuesto, he cambiado ligeramente algunos detalles de la
historia.
Por supuesto murmur ella, con adusta irona.
Le he contado que te dej embarazada un hombre casado. El doctor Cifuentes no
te har preguntas.
La fijeza mineral de su mirada se hizo ms agresiva: Piensas en todo, eh Gabi?
No le hablaste de las noches que has pasado sin dormir, torturado por el destino de tu
pobrecita sobrina? Apuesto a que montaste una pantomima la mar de convincente.
Derramaste muchas lgrimas de cocodrilo?
Pero no poda ni siquiera imaginar hasta dnde llegaban los recursos histrinicos de
Antonio, que tambin incluan el balbuceo:
Consuelo, creme, yo...
Cmo quieres que te crea, Gabi? lo interrumpi, antes de que le ensartara la

consabida retahla ternurista. Eres una mentira andante, una puta mentira con patas. A
veces he llegado a pensar que en Rusia te extirparon el alma y metieron en su lugar un
aparato electrnico que fabrica mentiras sin parar. Eso creo que ocurri: mi pobre to se
qued all, muerto en la nieve; y en su lugar vino un autmata de aspecto muy seductor y
entraas fras como el acero. Antonio pens que as poda describirse, en efecto, su
simulacro de vida. La voz de Consuelo se iba apagando gradualmente, como un pabilo sin
cera: No te apures, sostendr tu mentira ante el doctor. Todo sea por salvar tu reputacin.
Pararon en una clnica privada a las afueras de Madrid, para que le hicieran los
anlisis de sangre que haba solicitado Cifuentes; le prometieron que los resultados estaran
disponibles al da siguiente, viernes, a primera hora de la maana. Despus, Antonio la
condujo a su piso de Claudio Coello, obligndola a guardar reposo en la cama; se haba
precavido de darle el da libre a la criada leonesa, pidindole antes que dejara preparados
alimentos adecuados para una convalecencia: caldo de pollo, verduras trituradas, pescado
hervido, fruta en abundancia. Pero Consuelo apenas prob bocado; su inapetencia era casi
una exigencia espiritual, un ascetismo llevado hasta sus ltimas consecuencias. Antonio
llam hasta una docena de veces a lo largo del da a Paloma, para advertirle que necesitaba
que le prestara su casa durante un par de das; pero Paloma no contestaba al telfono.
Entonces se decidi a llamar a la ta segoviana que la haba acogido en los ltimos meses,
tras el allanamiento de su piso por el fumigador apcrifo, cuando el miedo a un nuevo
allanamiento o el rechazo al propio Antonio, que la trataba como a un cacho de carne
purulenta, le hicieron odioso seguir viviendo en el piso del Retiro. La ta de Paloma le
inform que no saba nada de su sobrina desde que, una semana antes, su nuevo amigo, un
seor muy elegante y parlanchn llamado Demetrio, pasase a recogerla, para llevrsela de
excursin; a Antonio le sorprendi que Demetrio se hubiese encoado tanto de Paloma
como para dedicarle una semana entera de su tiempo, tan apretado siempre de cambalaches
y oscuros contubernios, pero celebr que Paloma prosperase en sus devaneos. Despus
telefone a la facultad de medicina de la Universidad de Valladolid, para asegurarse que
Cifuentes no se rajara.
Maana a primera hora ir a recoger los resultados de los anlisis le dijo. Si
te parece bien, nos vemos a eso del medioda en Alfonso XII, nmero 20, cuarto derecha.
Hay alguna otra cosa pendiente?
Cifuentes le habl con voz dificultosa, como si estuviera conteniendo una nusea:
Nada, fuera de los frmacos que te especifiqu. Y necesitar hervir agua.
Todo en orden, pues. Antonio empleaba el mismo tono resuelto y
descomprometido que haba aprendido a utilizar en sus transacciones con Demetrio. De
buena gana ira a buscarte a Valladolid, pero comprenders que no puedo dejar sola a mi
sobrina...
Viajar en tren, no te preocupes. A Amparo le he dicho que voy a Madrid a un
congreso de obstetricia. Se notaba, por su acento pesaroso, que mentirle a su mujer lo
atormentaba casi tanto como perpetrar un aborto. Hizo una pausa, esforzndose por resultar
convincente: Antonio, todava estis a tiempo de pensroslo...
No atendi a razones. Se senta como encaramado en una atalaya olmpica,
aspticamente desgajado del mundo, posedo por esa euforia tranquila del criminal en la
cumbre que, aunque trata de otear a sus vctimas, slo acierta a vislumbrar puntitos negros,
diminutos como hormigas:
Est requetepensado, amigo. Has hecho feliz a mi sobrina. Ambos te estaremos
eternamente agradecidos.

Y colg, antes de que volviera a injuriarlo con sus ridculos escrpulos morales.
Reincidi en sus llamadas a Paloma sin suerte; y trat en varias ocasiones de trabar
conversacin con la yacente Consuelo, y de obligarla a tomar algo caliente, pero su boca no
se abri, ni para dedicarle una palabra ni para ingerir alimento alguno. Cuando ya se
avecinaba la media noche, reuni nimos para telefonear a Demetrio, aunque saba
perfectamente que aquel nmero slo deba emplearlo para sus transacciones.
Ocurre algo?
La voz de Demetrio sonaba alarmada e inquisitoria. Antonio procur que la suya,
por el contrario, fuese jovial y desenfadada:
Ya me perdonars que te moleste a estas horas, chico, y encima por una chorrada.
Es por Paloma...
Se desvanecieron todas las cautelas de Demetrio: Palomita! Menudo chollo es
esa mujer, Gabi. Yo en tu lugar me la habra guardado para m. Su risa son opulenta,
casi amaznica. Claro que vosotros, los jvenes, no sabis apreciar las cosas
verdaderamente valiosas.
Antonio se avino a compadrear un poco:
Yo ya no soy tan joven, Demetrio. Y claro que s apreciarlas. Pero me gusta
compartirlas generosamente con los amigos. Luego desliz: Qu tal os lo estis
pasando?
Demetrio silb como una locomotora y recit:
Qu noches, qu noches! / Qu horas, qu auras! / Para hacerse de acero los
cuerpos! /Para hacerse de oro las almas!. Volvi a carcajearse. Conocas el poema?
Mi vaquerillo, de Gabriel y Galn. Me lo ensearon en la escuela; siempre pens
que el cabrn del poeta se cepillaba al nio que le cuidaba las vacas. Busc la
complicidad de Antonio, que ri desganadamente. Palomita es una vaquerilla divina, no
hay otra como ella. Volvi a recitar: Y una luna de luz amorosa, / presidiendo la
atmsfera difana,/
inundaba los cielos tranquilos/de dulzuras sedantes y clidas. Lstima que esas
dulzuras hayan sido tan cortas!
La locuacidad lrica de Demetrio empezaba a sacarlo de sus casillas: Anda! Pero
no estis juntos?
Cuatro das con sus noches dur el idilio, querido amigo! exclam, con
teatralidad lastimera. Pero la Palomita vol del nido. Al parecer tena compromisos
adquiridos con otros hombres... Pero ya me he puesto a la cola! Ahora hablando en serio,
Gabi: a esa hembra tenemos que cuidarla, no podemos dejar que otros nos la disputen por
un sobresueldo de mierda. Si hay que aumentarle la soldada se le aumenta, coo!
Antonio cort sus jocosidades:
S, vale, ya hablaremos de aumentos otro da. Entonces, dices que ya no est
contigo?
Cojones, que no. Hace un par de das la dej mi chfer a la puerta de su casa.
Pero no s de dnde te vienen ahora esas urgencias, si la tenas ms abandonada que a tu
confesor. Pareces el perro del hortelano...
Es que necesito pedirle prestado el piso por un par de das... dijo. E improvis
sobre la marcha: Es para alojar en l a un familiar que ha venido a Madrid.
Anda la leche! Pues aljalo y santas pascuas. Qu puede ocurrir en el peor de
los casos? Que Palomita se presente all cuando est tu familiar? Pues, como sea hombre,
menudo alegrn se va a llevar...

Pero, no te dijo con quin se iba?


Ni yo se lo pregunt, Gabi, no me jodas. Todava uno sabe ser discreto con una
dama se mof. Lo que s puedo decirte es que, cuando le propuse que volviramos a
vernos, sac la agenda para encontrarme hueco y la tena bastante... apretadita, ms
apretada todava que la ma. Hay que retirar a esa hembra, Antonio, hazme caso, no
podemos permitir que se nos malee...
Pero, por Antonio, ya poda malearse todo lo que quisiera; y, cuantos ms anormales
se la disputaran, ms facilidades tendra l para hacer lo que le viniera en gana en el piso,
incluidos abortos clandestinos. A la maana siguiente, despus de recoger los resultados de
los anlisis, Antonio llev a Consuelo al piso del Retiro; estaba tan desmayada o aturdida
que ni siquiera repar en la decoracin un tanto prostibularia del lugar, ni hizo comentario
alguno sobre el baldaquino con mosquitero de la cama sobre la que Antonio la oblig a
tumbarse. Cifuentes lleg puntual a la cita, portando un maletn de cordobn en el que
guardaba su instrumental quirrgico; se mova con torpeza y rigidez, como si fuese una
carcasa de hombre al que hubiesen privado de su sistema motriz y lo hubiesen reanimado
con descargas elctricas. Improvis sobre la mesa de la cocina una suerte de camilla, con
sbanas y mantas que Antonio le procur; y estudi con gesto preocupado los resultados del
anlisis de sangre.
Tiene las plaquetas muy bajas concluy, con vez presagiosa, peligrosamente
bajas, me atrevera a decir. Y una leucocitosis galopante.
Antonio se perda en la jerga mdica:
Y eso qu quiere decir?
Quiere decir que tiene las defensas por los suelos, seguramente como
consecuencia de un brusco descenso de peso y de una situacin de angustia emocional
dijo Cifuentes con la mirada gacha.
Lleva das sin probar bocado, y como te puedes imaginar su estado de nimo no
es como para lanzar cohetes confirm Antonio; pero enseguida apostill, antes de que
Cifuentes propusiera aplazar el aborto: Pero a cada da que pase estar peor. Cuanto antes
la operes, mejor.
Cifuentes no se molestaba en disfrazar su desprecio: A matar nios llamas
operar? Das bastante lstima, Gabi, la verdad, no eres ni sombra de lo que fuiste. Abri
el maletn de cordobn, donde se alineaba una panoplia de adminculos de aspecto feroz y
afilado. Al menos en una cosa hemos tenido suerte: su grupo sanguneo es B positivo,
como el tuyo, as que en caso de tener que hacerle una transfusin...
Antonio se estremeci, como si una corriente de mercurio helado se derramase por
sus venas. Balbuci:
Te equivocas. Yo no soy B positivo.
No digas bobadas. Cifuentes no se haba inmutado siquiera: extraa los
escalpelos, bistures, jeringuillas y agujas hipodrmicas de sus respectivos estuches, para
meterlos en una cazuela con agua. Lo recuerdo perfectamente, de cuando nos hicieron
los anlisis en el campamento de Grafenwhr, antes de partir al frente ruso. Y de haberlo
visto cientos de veces en tu chapa. Repiti, con la seguridad de quien proclama un dogma de fe: Eres B positivo, como tu sobrina.
As lo especificaba, en efecto, la chapa identificativa de Mendoza. Como la suya,
que se haba quedado en el campo de Borovichi, especificaba que el suyo era A negativo. Y
tambin lo haba visto cientos de veces.
Y yo te digo que soy A negativo dijo con dureza. Lo siento, pero te falla la

memoria.
Cifuentes haba rehuido hasta entonces su mirada, tal vez por esquivar el vaco
csmico que anidaba al fondo de sus ojos. Pero entonces lo escrut con insistencia:
Ests completamente seguro?
Como de que me llamo Gabriel repuso Antonio, con involuntario sarcasmo.
Vas a necesitar sangre?
Cifuentes haba encendido el fuego de la cocina, para poner a calentar la cazuela
con el instrumental quirrgico. Algo le deca que su amigo Gabi estaba mintiendo, por
alguna inextricable razn; pero tampoco poda jurar que su recuerdo fuese cierto.
No, si el aborto no se complica. Pero si ocurre algn imprevisto tendremos que
llevarla a un hospital.
Por supuesto, Antonio no estaba dispuesto a arriesgarse a llevara a un hospital,
donde enseguida descubriran que le haba sido practicado un aborto, lo que dara con los
huesos de los tres en la crcel. Pero imagin que Cifuentes tampoco estara alegremente
dispuesto a dar un paso que acabase con su carrera.
No nos pongamos en lo peor antes de tiempo, Pacorris dijo, conciliador.
Llegado el caso, haremos lo que haga falta, antes de poner en peligro su vida.
Cifuentes revisaba los frmacos que haba solicitado, todos ellos procedentes del
arsenal mdico que el padre de Mendoza guardaba en el piso. A todos pareca dar su visto
bueno.
Se nota que sabes mover los hilos. Muchos de estos medicamentos son de uso
restringido a los hospitales. Cifuentes lo observ de reojo. Sabe Dios adonde te
llevarn esos hilos.
Al infierno, si hace falta, con tal de salvar a mi sobrina dijo Antonio, con
petulancia.
Pero hay infiernos de los que ya nunca se sale, Gabi.
Lo afirmaba con conocimiento de causa, sabindose condenado por acceder a
perpetrar un crimen que lo expona ante el juicio de Dios y conculcaba los principios en los
que haba militado siempre. Pasaron a la habitacin donde se hallaba Consuelo, en una
duermevela que era ms bien dejacin de la vida; a Cifuentes lo asust su plida delgadez,
su belleza calcinada por noches de insomnio y tormentos impronunciables. Una marea de
compasin hizo temblar su voz cuando dijo:
Ests preparada? Apyate en m, te llevar a la cocina.
Haba algo clido y vulneradamente humano en Cifuentes que inspir confianza en
Consuelo, tal vez la sospecha de que aquel doctor era vctima, como ella misma, de los
oscuros manejos de quien crea su to, tal vez una tcita conciencia de fraternidad con un
hombre que se saba, como ella misma, condenado.
Si me necesitas para algo, estar en la sala de estar dijo Antonio.
Cifuentes cerr la puerta de la cocina, sin responderle. Se qued unos minutos
escuchndolos, pero hablaban en un bisbiseo indiscernible, todava ms indiscernible que
sus respiraciones, que eran roncas y atribuladas; y resolvi que lo mejor sera apartarse,
como convena a alguien acostumbrado a otear a sus vctimas desde una atalaya. Un par de
horas ms tarde, aproximadamente, Cifuentes abandon el improvisado quirfano, con las
manos todava cubiertas por unos guantes de goma blanca de los que se despoj como
quien se arranca tiras de una carne leprosa; tena el rostro desencajado, y la mancha de
lividez de la mejilla de un tono purpreo, casi incandescente.
Qu tal fue la operacin? pregunt Antonio, ansioso.

No ha sido una operacin, sino un aborto dijo Cifuentes con invencible asco.
No pareca dispuesto ni siquiera a las concesiones semnticas. Ha perdido mucha sangre,
pero ahora parece estable. Le he dado un somnfero para que duerma un poco, en dos o tres
horas despertar.
No pareca que Consuelo le hubiese revelado nada sobre la verdad de su embarazo.
Cifuentes busc, tambalendose, el sof oriental, procurando que entre l y Antonio
mediase un espacio suficiente, el espacio de una amistad defraudada para siempre.
Volvers hoy a Valladolid?
Estaba deseoso de quitrselo de encima, una vez que haba cumplido con su
cometido. Pero Cifuentes pareca ligado por un invisible vnculo con la muchacha cuyo
vientre acababa de expoliar:
No volver hasta que tu sobrina est por completo fuera de peligro. Por quin
me has tomado?
Antonio afect compuncin:
Perdona, no quera ofenderte. Imagino que estars agotado. Si quieres echar una
cabezada... Pero Cifuentes hizo un ademn desdeoso con la mano. Sin embargo,
Antonio no quera privarse de ofenderlo: Por favor, dime lo que te debo...
Cifuentes ri con un seco cacareo. Dirigi a Antonio todo el odio que un hombre
honrado y hecho aicos puede albergar en el pecho: Eres un hijo de puta despreciable,
Gabi. Esto es lo que hizo Rusia contigo?
Convertirte en escoria? He traicionado todos los principios en los que creo por no
defraudar tu amistad; por no defraudar una amistad en la que ya no creo. Y ahora me
ofreces dinero. Quieres hacerme uno de los tuyos?
Antonio encaj las invectivas como quien oye llover. Estaba tan imbuido por el
simulacro de vida que representaba que an le chocaba enfrentarse a personas que, como
Cifuentes, erizaban su vida de espinosos dilemas morales.
Est bien, retiro lo dicho. Pero no lleves las cosas tan lejos. En un par de das mi
sobrina estar como nueva. Y t estars de vuelta en Valladolid, con tus clases y con tu
huerta, y lo que ha ocurrido entre estas cuatro paredes habr quedado atrs. Mir de hito
en hito a Cifuentes. Para sobrevivir hay que olvidar, amigo. Qu habra sido de m si
hubiese permanecido aferrado a los recuerdos de Rusia? T mismo me lo advertiste: me
habra convertido en un desadaptado.
Cifuentes hablaba con desinters, perdida toda esperanza en la salvacin de ambos:
Hay cosas que nunca se olvidan, Gabi, por mucho que tratemos de enterrarlas. Y la mejor
prueba la tienes en ti: eres lo que eres porque nunca podrs olvidar lo que pasaste en Rusia,
porque lo que all te sucedi te ha cambiado para siempre. Se recoge lo que se siembra,
Gabi; ocurre siempre as: tarde o temprano, se recoge lo que se siembra.
Volvi a la cocina, para vigilar el sueo de Consuelo y, viendo que pareca algo
alterada, le tom el pulso y le acarici la frente, que arda. Antonio no se atrevi a
intervenir hasta que Cifuentes lo llam: Ven, Gabi, aydame a llevarla a la cama.
En la cocina flotaba un olor acre de degello o fiesta canbal; en el cubo de la
basura se amontonaban gasas y algodones sanguinolentos, tapando una vida que haba sido
inmolada en aras de un simulacro de vida. Antonio rehuy aquella visin perturbadora.
Ocurre algo?
Le ha subido la fiebre repentinamente dijo Cifuentes, con un temblor que le
impeda pronunciar con claridad. Y tiene el pulso muy alto. Me temo lo peor.
La pululacin del miedo le zumb en los odos. Pregunt: Lo peor? Qu es lo

peor?
Septicemia.
Cifuentes pos el cuerpo dormido de Consuelo en la cama, mientras Antonio
recoga los mosquiteros burdelescos. Consuelo haba empezado a farfullar palabras
lastimeras e ininteligibles, como acuciada por una sed abrasadora.
Septicemia? Antonio conoca sobradamente aquella afeccin, tan comn en
los campos de trabajo soviticos. Pero eso es que la sangre se le ha infectado, no? Es
que no tomaste todas las precauciones de higiene?
Maldita sea, Gabi! rugi Cifuentes, perdidos los estribos. Me has obligado a
perpetrar un aborto en una cocina que a saber la cantidad de grmenes que tendra. Una
asepsia perfecta slo se logra en un quirfano de hospital, y no siempre. Ya te dije que
haba sangrado ms de lo debido. La mir, con acendrada misericordia, y le enjug el
sudor de la frente con un pauelo. Mira lo flaca que est. Su debilidad la hace ms
vulnerable a la infeccin.
Le midi la presin sangunea, que se revel muy baja, como suele ocurrir en los
casos de aborto sptico, y le tom la temperatura, que superaba los treinta y nueve grados.
Consuelo, en mitad del delirio provocado por la fiebre y las drogas, acert a pedir
agua; Antonio corri a trarsela en un vaso. Trat de aparentar sosiego, mientras Cifuentes
le acercaba el vaso a los labios abultados de calenturas.
Qu podemos hacer? pregunt.
Consuelo pareca encogerse entre las sbanas, como si la almohada y el colchn
estuviesen hechos de una tierra movediza que la fuese engullendo paulatinamente, y su
cabeza se revolva, a derecha e izquierda, mientras el cabello cortado a trasquilones se le
pegaba como una enredadera viscosa a las mejillas y a la frente.
Gabi, desde el principio intu que esto no saldra bien. Cifuentes hablaba
desasido de s, como en un trance hipntico. Me temo que es una infeccin bastante
seria...
Qu podemos hacer? volvi a preguntar Antonio, ahora en un alarido.
Hay que llevarla a un hospital cuanto antes murmur Cifuentes. Contra una
septicemia slo se puede luchar con antibiticos. Penicilina por va intravenosa,
estreptomicina por va intramuscular.
Antonio respir aliviado, para estupor de Cifuentes.
Penicilina y estreptomicina? Eso es todo lo que necesitas? No hace falta que
vayamos a un hospital entonces.
Se dirigi al cuarto angosto en el que el padre de Mendoza guardaba su botiqun de
acaparador. Pero, mientras buscaba los antibiticos que Cifuentes acababa de prescribir,
pens que, con independencia de que el remedio funcionase, deteniendo la infeccin de
Consuelo, deba empezar a urdir una coartada que lo exonerase de culpa, permitindole
demostrar que no haba tenido ninguna participacin en aquel aborto. Enseguida destell en
su mente una argucia digna de un gran fingidor; y que, con un poco de suerte, podra
asegurar su impunidad. Volvi con las ampollas de penicilina y estreptomicina. Cifuentes
consultaba su reloj de pulsera, mientras le tomaba el pulso a Consuelo.
Ciento veinte. O la inyectamos pronto...
Antonio le entreg los antibiticos, etiquetados y con los sellos sanitarios
preceptivos.
No te voy a preguntar cmo los has conseguido dijo Cifuentes. Pero hay
muchos enfermos en los hospitales que mueren cada da por falta de estas medicinas.

Quera asegurarme de que no le ocurriese lo mismo a mi sobrina.


Cifuentes se fue a la cocina a preparar las soluciones, dejando a Antonio al cuidado
de Consuelo, cuya tez iba adoptando una tonalidad de un amarillo cobrizo, como si
padeciera ictericia, a veces sombreada por manchas azulencas de cianosis. Not que tena
los brazos fros.
Cunto se supone que tardarn en hacer efecto los antibiticos? grit a
Cifuentes.
Tres horas, calculo. Un poco menos, si la septicemia an no se ha extendido
demasiado.
Cifuentes busc en la articulacin del antebrazo con el codo la vena cubital de
Consuelo, donde inyect la penicilina. La estreptomicina la inyect en la parte baja del
peritoneo. Ambos pinchazos los cubri con algodn y esparadrapo.
Y ahora qu tenemos que hacer?
Esperar y nada ms. No queda otro remedio.
Eso era, precisamente, lo que quera escuchar. Calcul que tres horas seran
suficientes para completar todo lo que haba tramado, pero tena que darse prisa.
Consuelo pareca respirar ms acompasadamente; o tal vez fuera consecuencia del
alelamiento producido por los frmacos.
Pues si no podemos hacer nada, creo que voy a acercarme un rato al paseo de
Extremadura. He dejado varios asuntos pendientes all, tengo que supervisar personalmente
un envo de abonos a Zaragoza y dejar instrucciones para el fin de semana procur que
su voz sonase contrariada, para no resultar desaprensivo. No te importa, verdad?
Por m puedes hacer lo que te d la gana Cifuentes se encogi de hombros.
Pero tal vez a ella no le guste demasiado ver que su to se ha marchado cuando
despierte.
Procurar estar de vuelta cuando lo haga.
Se dirigi al paseo de Extremadura como si participara en una carrera suicida, su
Pegaso contra todos los conductores de Madrid, que a aquella hora del crepsculo se
amontonaban en la calle de Alcal, como una comitiva airada, de regreso al hogar despus
de haber retenido la bilis durante una larga jornada laboral. Salud a los empleados del
turno de tarde y subi a su despacho; se asegur de trancar la puerta, para que ninguna
visita impertinente interfiriese en su plan y disco el telfono de Demetrio, ante quien
empez excusndose por volver a molestarlo.
Encontraste por fin a Palomita? pregunt l.
Se le antoj intempestiva, incluso vagamente anacrnica, aquella pregunta. A
quin le importaba ahora lo que Palomita hiciese para ganarse un sobresueldo?
Todava no, Demetrio. Pero no te preocupes, ya aparecer dijo, despachando
aquel asunto que el da anterior le haba preocupado y ahora le resbalaba. Te llamaba por
otra cuestin. Vers, quera pedirte un consejo y un favor. Ni siquiera aguard a que
Demetrio le diera su beneplcito. Primero el consejo. Conoces algn hotel potable en
San Lorenzo de El Escorial?
Saba, precisamente por Paloma, que era un lugar muy apreciado por adlteros y
puteros en da de asueto; e imaginaba que Demetrio se contara en el gremio. No lo
defraud:
El hotel Miranda es muy aseado y discreto respondi impdicamente. Qu
pasa? Te has agenciado una amiguita para el fin de semana?
Digamos que as quiero que parezca lo exoner de explicaciones. Y ahora el

favor. Podras pedirle a tu chfer que me vaya a recoger a este hotel Miranda y me traiga a
Madrid? Luego tendra que esperarme un rato cerca del Retiro y devolverme otra vez a El
Escorial.
Demetrio tardaba en procesar sus instrucciones, bastante liosas.
No entiendo nada, chico, pero no voy a hacerte preguntas. Cundo tiene que ir a
recogerte?
Ahora mismo repuso Antonio, aadiendo todava ms confusin al confundido
Demetrio. Dile que me espere en la trasera del hotel, en algn lugar discreto.
Demetrio rezong, mientras repeta las enrevesadas indicaciones de Antonio:
Menudos tejemanejes te traes. Y luego dices que tiene que volverte a llevar a El Escorial?
En efecto asinti Antonio, con cierta impaciencia. Algn da te lo explicar.
Es una historia muy larga de contar.
Convenido el favor con Demetrio, Antonio sali del despacho y se acod en la
barandilla que se asomaba al garaje, para anunciar a sus empleados que se tomaba el fin de
semana libre; y que, si se les planteaba cualquier imprevisto o urgencia, podan llamarlo al
hotel Miranda, en San Lorenzo de El Escorial. Los empleados celebraron que, por fin, su
patrn se aviniera a descansar un poco, despus de tantos meses de laboriosa dedicacin a
la empresa; y prometieron no molestarlo en su breve retiro. Antonio se despidi de todos
con grandes efusiones y enfil el Pegaso hacia la sierra de Guadarrama; en poco ms de una
hora, apretando a conciencia el acelerador, lleg a San Lorenzo de El Escorial. No le cost
localizar el hotel Miranda, que en efecto pareca aseado y discreto, y con vistas al Real
Monasterio, para que las querindongas de los ricachos pudieran esponjar la vista; pidi
alojamiento para el fin de semana y solicit al recepcionista un plano de los alrededores,
para se justific poder dar un largo paseo antes de acostarse sin temor a perderse.
Tambin le entreg las llaves de su coche, rogndole que, si pudieran aparcrselo en un
lugar donde no estorbase el trfico (adrede lo haba dejado en un vado), les quedara muy
agradecido; y, como prenda de su gratitud, le dej una oppara propina.
Subi a la habitacin, pintiparada para los escarceos adulterinos, y esper cinco o
diez minutos, los justos para las abluciones que todo husped de hotel acostumbra a hacer,
recin llegado a su destino; luego sali con su plano desplegado en la mano y en actitud de
paseante ocioso, despidindose del recepcionista empropinado. En la trasera del hotel lo
aguardaba, en efecto, el chfer de Demetrio, que le abri furtivamente la portezuela de su
coche, suntuoso como una carroza y sigiloso como un reptil. Regresaron a Madrid en
silencio, mientras la noche envolva el paisaje en un sudario turbio que borraba los
contornos de las cosas, como engullndolas en el vaco orgulloso y devastador que Antonio
irradiaba. Pidi al chfer que aparcase a un par de manzanas del piso de Paloma, con la
encomienda de esperarlo por un rato, tal vez unas pocas horas, antes de regresar de nuevo a
San Lorenzo de El Escorial.
Cuando meti la llave en la cerradura del piso restaban diez minutos para las tres
horas que se haba impuesto como lmite en la fabricacin de su coartada. Sonri
satisfecho; pero le bast empujar la puerta para comprender que algo no marchaba bien:
Cifuentes fumaba en el balcn, y sobre la mesa de la sala tropical o chinesca se
amontonaban las colillas en un cenicero. Cifuentes se volvi al escuchar el ruido de la
puerta: tena el gesto desencajado, con el asco y el desprecio que senta hacia s mismo y
hacia quien le haba encargado aquella vileza marcados en cada lnea de su rostro.
Ha ocurrido algo malo? pregunt Antonio, alarmado.
Cifuentes lo mir con frialdad y ensaamiento.

Tu sobrina ha empeorado.
Que ha empeorado? Aunque estaba preparado para esa eventualidad, aunque
acababa de fabricarse una coartada para evitar sus consecuencias funestas, hubiese
preferido sinceramente que no se diese. Y los antibiticos?
Cifuentes se ri histricamente. Antonio pens por un instante que haba perdido el
juicio.
Recuerdas la historia de Macbeth? Mata a su amigo Duncan, pensando que as
lograr la corona de Escocia. Pero la sangre derramada cae sobre su cabeza. Eso mismo nos
est pasando a nosotros.
Se le antoj desconcertante o incongruente aquella alusin.
No entiendo adonde quieres ir a parar.
Los antibiticos que me diste... Cifuentes hablaba atropelladamente, como
extraviado en una paranoia. Dnde los habas adquirido?
Otra vez una corriente de mercurio helado se derramaba por sus venas. Dijo: Mi
padre tena una provisin en el botiqun...
Tu padre! volvi a rerse, nervioso. Es que ya has olvidado por qu
rompiste con tu padre, antes de marchar a Rusia? Ya no recuerdas aquellas vacunas
adulteradas contra la poliomielitis? O es que pensabas que, al hacerse viejo, habra
cambiado? Las ratas nunca salen de la cloaca, aunque les d por ir a misa todos los das...
Se detuvo, para contemplar la reaccin anonadada de Antonio, que se dirigi a la
habitacin donde agonizaba Consuelo.
No puede ser...
S, Gabi, claro que puede ser! Los antibiticos estaban adulterados lo
persigui Cifuentes Es algo diablico, verdad? Al final, has cado en tu propia red. Lo
triste es que puedes llevarte por delante a una pobre inocente.
Antonio entr en la habitacin. Consumida por la fiebre, con la tez de aquel
amarillo cobrizo que azuleaba en las extremidades, ya nada quedaba en ella de la muchacha
matinal y esplendente que acometa la vida como una quilla. Y l haba obrado esa
metamorfosis, l y la devastadora nada que se esconda en su simulacro de vida, atrapando
a Consuelo en su campo magntico, como la llama atrapa a la polilla.
Qu... qu efectos puede tener la penicilina adulterada? pregunt Antonio.
Esta, en concreto, ninguno. Era puro excipiente, un puto placebo lo inform
Cifuentes, Yo mismo me la he inyectado y no he notado reaccin alguna. Pero tu sobrina
tiene una septicemia galopante, que entretanto no habr hecho sino agravarse. Hizo una
pausa. No haba ira ni indignacin en su voz, ni siquiera aspereza, tan slo una abrumada
pena. Voy a llamar al hospital de San Carlos, para que enven una ambulancia.
Antonio se revolvi furioso:
Te has vuelto loco? Sabes lo que eso significa?
Cifuentes asinti muy lentamente. Pareca envejecer mientras hablaba: Lo s
perfectamente. Para empezar, mi perdicin...
Para, para un poco, Pacorris. Lo haba agarrado por las solapas de la chaqueta
.
Si llevamos a Consuelo a un hospital no tardarn en averiguar lo ocurrido. Nos
pueden caer veinte aos...
A m ms que a ti, en cualquier caso. Y ser el fin de mi carrera. Cifuentes se
refera a su desgracia como si hablase de un hecho antiqusimo. Lo siento, pero no puedo
estar aqu sentado viendo cmo tu sobrina sufre, pensando tan slo en salvar mi culo. Soy

un mdico, aunque hoy haya hecho de carnicero; y mi obligacin es salvar su vida. Lo


mir framente, como se mira a un muerto tambin antiqusimo. No s por qu llegu a
quererte y admirarte, Gabi; supongo que en otro tiempo llegaste a ser una persona distinta.
Pero hoy s que eres una rata de cloaca, exactamente igual que tu padre.
Antonio pas por alto la injuria; el cinismo exige cierta dosis de benevolencia:
Por qu dices eso, Pacorris? Slo estoy tratando de protegerte...
Cifuentes manote, sin llegar todava a empujarlo.
No, Gabi, ests tratando de protegerte a ti mismo, como has hecho desde el
principio. Bonito momento para pensar en protegerse, mientras la vida de tu sobrina pende
de un hilo! Para m, es una extraa; y, sin embargo, estoy dispuesto a inmolarme por salvar
su vida. Pero t! Al fin lo empuj contra el armario, para despus agarrarlo del cuello,
como si se dispusiera a ahorcarlo. No eras t quien me deca que queras a tu sobrina
como si fuese tu propia hija? No fuiste a llorarme y a rogarme... a chantajearme en
realidad, dicindome que slo queras su felicidad y evitarle sufrimientos? Y ahora quieres
que se pudra en esta habitacin mientras se le envenena la sangre! Acerc su rostro al de
Antonio, hasta que su aliento le vel la vision. Eres el tipejo ms egosta y malvado que
me he echado a la cara, Gabi. Eres un puto fraude y un saco de mierda, eso es lo que eres!
Solt su cuello, al fin, cuando Antonio ya empezaba a ahogarse, y lo arroj como un
trapo al suelo. Antonio gate, alejndose de l; todava recibi un puntapi en la rabadilla.
Lrgate de aqu, escoria! lo increp Cifuentes. No quiero ni verte.
Antonio mir por ltima vez a Consuelo, a la que tal vez habra podido amar en otra
vida, como se mira un maltrecho vestigio de nuestro pasado que se lleva la corriente. Pero
no haba tiempo para nostalgias ni sentimentalismos, ni siquiera para la insidiosa piedad.
Abajo lo aguardaba el chfer de Demetrio; y deba rematar su coartada cuanto antes
mejor, regresando a San Lorenzo de El Escorial.
Est bien, Pacorris susurr, hacindose el mohno. Ya me largo.
Y se fue, dando un portazo. Cifuentes, cuando se qued solo, mir a Consuelo,
descorazonado y rendido. Haba sido abandonado, en aquel momento de prueba, por el
presunto amigo por el que haba arriesgado su reputacin y carrera, por el que haba
conculcado sus principios y arrostrado el juicio de Dios. Ahora ya slo le restaba aceptar la
sentencia que lo condenara ante los ojos del mundo y lo arrojara al infierno de los
rprobos; y todo afn por sortearla era vano. Llegado el caso, si deseaba comportarse como
el cabal canalla que sin duda era, Gabi podra incluso fingir ante un tribunal que nada saba
del aborto que all se haba perpetrado, que su sobrina le haba cogido las llaves del piso y
se haba puesto en contacto con su amigo gineclogo, del que tantas ve-ces le haba
hablado. Pero nada de esto importaba ya a Cifuentes, ni poda alterar su decisin: con
independencia de que en el hospital averiguaran o no que a Consuelo le haba sido
practicado un aborto, con independencia de que se recuperase o finalmente muriera, l
tendra que pagar y su conciencia se lo cobrara, no dejara nunca de cobrrselo, ya se lo
estaba empezando a cobrar por haber infringido el quinto mandamiento. Se acerc a la
cama y volvi a tomarle el pulso a la enferma, que ya alcanzaba casi las ciento treinta
pulsaciones, y la temperatura, que superaba los cuarenta grados, mientras las bacterias se
multiplicaban por su sangre, voraces e insomnes, como los remordimientos se
multiplicaban en su conciencia. Le pas un pao hmedo por la frente, limpindola de
aquel sudor agrio que era una exudacin del veneno que la estaba matando y sali de la
habitacin, en busca del telfono. Marc el nmero del hospital de San Carlos, donde haba
trabajado durante ms de diez aos; al menos pens con doliente irona, cuando se

identificase, conseguira que no le Tacaneasen la ambulancia.

Tambin la barba le haba crecido, voraz e insomne como las bacterias y los
remordimientos, mientras aguardaba noticias en una sala de espera del hospital de San
Carlos. Los antiguos compaeros que hacan guardia no lo haban dejado pasar a la
habitacin de cuidados intensivos donde la sobrina de Gabi se debata entre la vida y la
muerte; y le haban recomendado que esperase hasta las ocho de la maana a que llegase el
catedrtico Avendao, jefe del departamento de ginecologa y obstetricia, que era el nico
que poda autorizar su paso a una zona restringida al personal sanitario. A Cifuentes no se le
escapaba que si sus antiguos compaeros le haban vedado el paso, pudiendo colarlo de
matute sin peligro alguno, era porque ante sus ojos se haba convertido en un apestado,
mxime desde que obtuviera la ctedra en Valladolid, rompiendo de este modo el nudo
gordiano con el que pretendan bloquear su carrera acadmica. Tampoco se le escapaba que
Avendao se relamera de gozo cuando descubriese que Consuelo acababa de sufrir un
aborto, seguramente perpetrado por el propio Cifuentes, a quien de este modo podra
someter a humillaciones mucho ms gravosas que las que ya le haba infligido mientras
estuvo bajo su disciplina. Pero nada de esto le importaba; nada de, esto lo distraa de su
tormento interior, que en apenas unas pocas horas haba arrojado sobre su rostro una
decrepitud de veinte o treinta aos. Vio venir a Avendao por el pasillo, tremolante la bata
mdica, como un estandarte de su arrogancia.
Cmo est la chica? pregunt acucioso.
Avendao era un hombre de estatura ms que normal y complexin fornida, como el
propio Cifuentes, pero de cabeza muy chica, como trasplantada del cuerpo de un enano.
Tena la nariz chata, los ojos pequeos como cabezas de alfiler, el bigote abundante
pero bien perfilado en una raya completamente horizontal de cerdas duras y enhiestas,
como les gustaba llevarlo a los chuppteros del Rgimen; el cabello le brillaba como un
casco y tena el labio superior ligeramente levantado, en un mohn leporino que le daba un
aire displicente de continuo disgusto.
No muy bien respondi con acrimonia. No est respondiendo a los
antibiticos. Lo mir con algo parecido a la sorna. Le importara acompaarme a mi
despacho... doctor?
Lo sigui, como un cordero camino del matadero que no osa ni siquiera balar.
Avendao lo invit a sentarse al otro lado del escritorio; l hizo lo propio, despus
de alzarse la bata con mucho melindre, como una damisela que no quiere arrugar los
pliegues de su falda.
Cuando nos abandon nunca pens que volvera a verlo tan pronto dijo
Avendao, con demorado regocijo. Y mucho menos en estas circunstancias.
Avendao era el responsable mximo de su pretericin en los ltimos aos; como
tantos otros aprovchateguis aflorados tras el aggiornamento del Rgimen, profesaba una
inquina obstinada a los falangistas de la vieja guardia, a quienes procuraba postergar en su
departamento y purgar en el hospital.
La vida tiene estas ironas, Avendao. Cifuentes se encogi de hombros. Lo
que llevaba planeando tantos aos hacer conmigo y no pudo finalmente hacer es filfa,
comparado con lo que ahora me espera.
El bigote de Avendao se hinch rozagante, acompaando su sonrisa. Tom del
escritorio una carpetilla con el historial clnico de Consuelo.
Veamos. La paciente, Consuelo Guerricaechevarra Mendoza, presentaba en la
parte baja de su abdomen una sensibilidad muy intensa. Endometritis en la cavidad uterina,
con flemn del ligamento ancho, pelviperitonitis y snfisis en la regin pubiana. Se han

observado restos de sangre en la vulva y en la vagina, as como pequeos cogulos en el


cuello del tero y rozaduras en ambos parametrios, que parecen indicar que recientemente
le ha sido extrado un feto mediante mtodos quirrgicos. Haba ledo con una calculada
y tediosa monotona. Luego levant la vista de la carpetilla, recochinendose: Cmo
llambamos a esto en clase, Cifuentes? Oh, s! Aborto sptico, verdad? Un aborto sptico
de libro. No mal ejecutado, por cierto, aunque en condiciones de esterilizacin deficientes.
Y en una paciente de condicin fsica ms que precaria.
Cifuentes no trat de defenderse. Inquiri:
Por qu no ha reaccionado bien a los antibiticos?
Como usted sin duda sabe, los antibiticos no son la purga de Benito, aunque as
se los presenten a la gente. Avendao frunci todava ms su labio leporino. Esta
muchacha... consult de nuevo la carpetilla, Consuelo, ha padecido un shock
endotxico, derivado precisamente de que la flora de su tero ha desarrollado una
resistencia a los antibiticos, tal vez por haber ingerido recientemente algn frmaco
contraindicado, o por haberle sido administrada alguna forma de antibitico adulterado que,
en lugar de destruir los estreptococos, los ha hecho ms fuertes. Estamos luchando contra la
infeccin; pero si no se presenta mejora en las prximas horas, mucho me temo que...
Call pudorosamente, mientras Cifuentes hunda la mirada en el suelo, abrumado
por un sentimiento mixto de culpa y futilidad: culpa ante su crimen, futilidad ante las
excusas que podra invocar en su descargo. A fin de cuentas, aunque hubiese recurrido a los
mtodos ms torticeros y bellacos, Gabi no le haba puesto una pistola en el pecho,
obligndolo a perpetrar el aborto.
Imagino que la chica fue quien acudi a usted pidindole que interrumpiera su
embarazo Avendao, curiosamente, empleaba los mismos eufemismos grotescos que
Cifuentes haba escuchado por primera vez a Gabi, pero no se le escapa que este tipo de
operaciones estn penadas por la ley con crcel e inhabilitacin de por vida. Y debo
recordarle tambin, Cifuentes, que al aceptar realizar la operacin se hizo responsable de
esta chica. Si ella muriese...
Cifuentes suspir, desarbolado.
Lo s, lo s.
Haba entrado en el despacho de Avendao un interno que pareca despavorido:
La joven que trajo el... doctor Cifuentes se encuentra muy mal anunci. El pulso le ha
cado de golpe de ciento treinta a cuarenta.
Salieron los tres en estampida a la unidad de cuidados intensivos, donde Consuelo
se hallaba entubada y con un gotero conectado al brazo. La palidez amarillenta de la noche
anterior se haba tornado ya casi mortuoria; y las calenturas de los labios, ahora renegridas,
semejaban brotes de gangrena. Una enfermera le auscultaba el corazn con un estetoscopio.
El latido es muy dbil, doctor Avendao. Me temo que se nos va dijo. Hace
un rato despert y empez a llamar a un tal Gabi.
Es un to suyo aclar Cifuentes, mordindose la rabia.
Consuelo intentaba de nuevo hablar, entre estertores y boqueadas. Lo que sala de su
boca era apenas un murmullo acezante, ensombrecido por el delirio: Gabi... Gabi... ests
ah?
Cifuentes saba bien que nada brinda mayor consuelo a un moribundo que la
cercana de un ser querido, aunque ese ser fuese alguien tan despreciable y cobarde como el
hombre que haba dejado abandonada a su sobrina. Le rog a Avendao: Me permite
que me siente a su lado? Har como que soy su to y eso la reconfortar.

Avendao asinti, displicente. Cifuentes se sent a la vera de la cama y aferr las


manos yertas y glidas de Consuelo, en contraste con la frente ardiente.
Tranquila, pequea. Estoy contigo dijo.
Gabi? Su voz apenas poda alzarse, entre las telaraas de la inconsciencia.
Gabi... Ya no puedo llamarte to. Te quera mucho... Gabi. Dios sabe que te quera
mucho.
Y espero... que nos perdone... a los dos... Los prpados se le agitaban como
mariposas en su ltimo revoloteo, y su cuerpecillo sucumba a los espasmos. Y el nio...
Gabi... tu nio... dnde... est... Gabi, dnde.
Enmudecieron sus labios, en un rictus de crispacin que Cifuentes borr con la
palma de la mano. Un sudor fro acudi a su piel mientras desentraaba el sentido de
aquellas palabras postreras de Consuelo: era como si ante sus ojos se revelara, con creciente
nitidez, la imagen de una fotografa sobre una cartulina que haba permanecido en blanco
hasta apenas unos instantes antes; y lo que iba emergiendo en esa fotografa lo llenaba de
un horror inesperado. Tom las manos exnimes de Consuelo y las cruz sobre el vientre,
que l haba expoliado unas horas antes, y bes su frente repentinamente fra con la uncin
resignada del penitente que se sabe condenado a vagar sin rumbo, sin hallar jams perdn a
su falta. Sali arrastrando los pies de la unidad de cuidados intensivos, ajeno a la mirada
estupefacta o desdeosa o acusatoria de Avendao, el interno y la enfermera, y sigui
arrastrndolos por los pasillos del hospital, que tenan ese aire a la vez familiar e inhspito
de las geografas soadas. Estaba ofuscado, dilacerado por un turbin de pensamientos
revueltos, como en una gran ceremonia del caos; y, sin embargo, penetrando como el tajo
de una espada esa maraa espesa, brillaba la revelacin que hasta entonces le haba sido
escamoteada, la revelacin que Cifuentes habra preferido eludir e ignorar, temeroso de
quedar petrificado por el espanto, como aquellos incautos que osaban mirar de frente a la
Gorgona. Gabi haba seducido a su sobrina, la haba dejado embarazada y despus la haba
obligado a abortar, sirvindose de su ayuda, urdiendo aquella fbula del hombre casado que
no quera saber nada del hijo bastardo; y, cuando sus planes se torcieron, despus de que su
propio hijo hubiese sido asesinado, no haba tenido ningn reparo en dejar a su madre a
merced de la muerte.
No acertaba a comprender cmo el joven impetuoso que haba conocido quince
aos atrs haba podido degenerar en aquel monstruo aborrecible que no se detena ni
siquiera ante el tab del incesto; y que, ante las consecuencias de su infraccin execrable,
no haba vacilado en sacrificar a sus vctimas, para salvar a la desesperada su reputacin, tal
vez para poder seguir perpetrando atrocidades semejantes. Saba que Gabi proceda de un
mundo ominoso; saba que, trabajando con su padre, all en la primersima posguerra, haba
frecuentado a estraperlistas y logreros; saba que tal vez hubiese participado, siquiera por
omisin, de los mtodos inescrupulosos de aquellas sabandijas que se lucraban del dolor y
la necesidad ajenos. Pero tambin saba que haba renegado sinceramente de aquel mundo
ominoso, despus de que el escndalo de las vacunas adulteradas contra la poliomielitis le
revelara la verdadera naturaleza de los negocios paternos. De su conversion le haba
brindado pruebas suficientes, primero en las reuniones del S.E.U. que el propio Cifuentes
organizaba en la facultad de medicina; despus alistndose en la Divisin Azul, donde
haban combatido juntos durante un ao, a orillas del ro Volchov. A su memoria acudieron
entonces los innumerables episodios de intrpida gallarda que Gabi haba protagonizado en
el frente ruso: episodios que l mismo haba presenciado, en las escaramuzas que cada da
libraban contra el enemigo, en su trato cotidiano con la tropa, en su empeo por ofrecerse

siempre voluntario en las misiones ms peligrosas e inciertas; y le constaba, porque otros


divisionarios as se lo haban confirmado, que su conducta haba seguido siendo la misma,
despus de que Cifuentes fuese repatriado, y en los aos ms difciles del cautiverio. El
mismo hecho de que Gabi hubiese renunciado a la repatriacin, habiendo podido sumarse a
cualquiera de las expediciones que, peridicamente, regresaban a Espaa, probaba el
temple de su carcter, y tambin la consistencia de su conversin: seguramente en ella
haba algo del furor enardecido del converso, y hasta podra tal vez presumirse que en su
intrepidez un tanto desaforada alentase cierta irresponsabilidad suicida, propia de los
hombres que se avergenzan de su pasado y no vacilan en exponerse insensatamente a la
muerte, pensando que en ella encontrarn la nica redencin posible; pero tales rasgos de
temeridad o vehemencia no empaaban ni un pice la catarsis que se haba operado en su
alma. Algo haba ocurrido en los aos oscuros de su cautiverio, algo que no se explicaba
como un mero desengao o una expresin del natural abatimiento provocado por tantas
penalidades sin esperanza de trmino; tampoco como una necrosis o abjuracin de los
ideales juveniles y una vuelta a las andadas de las fechoras que haba aprendido al lado del
padre camandulero. Para transgredir las prohibiciones humanas y divinas que vedan el
incesto, como para sacrificar sin empacho la vida de inocentes con los que se comparten
vnculos consanguneos, haca falta algo mucho ms profundo y devastador. Haca falta una
metamorfosis completa, haca falta convertirse en otra persona, ser otra persona. Por un
instante, entre aquel turbin de pensamientos caticos que lo ofuscaban, centelle una
sospecha o conjetura que hubiese servido para explicar tal metamorfosis; pero era una
sospecha o conjetura tan rocambolesca y peregrina que la razn la repudiaba.
Cifuentes haba llegado al vestbulo del hospital, dejando tras de s una estela de
antiguos compaeros que cuchicheaban a sus espaldas o callaban a su paso, abrumados por
la pena o el escndalo. Ya saban todos la razn por la que haba vuelto a pisar aquel lugar,
en el que durante ms de una dcada haba ejercido su profesin, trayendo nios al mundo;
ya saban que haba traicionado los juramentos hipocrticos y haba provocado la muerte de
una joven, despus de matar al nio que se gestaba en su vientre. Lo miraban con una
mezcla de curiosidad macabra y ofendido pasmo, como se mira al reo camino del cadalso, o
al penitente al que se obliga a pasear con un sambenito colgado del cuello por las calles,
para que sirva de aviso y escarmiento a quienes han cometido su mismo pecado, y de
regocijo y ludibrio a quienes esperan no cometerlo jams, ms por miedo a la represalia que
por verdadera conviccin. En el vestbulo del hospital de San Carlos haban instalado un
telfono pblico; Cifuentes siempre se preocupaba, cuando sala de casa, de adquirir en la
estacin o en un estanco las fichas que permitan realizar llamadas. Disco el nmero de su
casa, la casa de labranza que Amparo y l haban adquirido con privaciones y esfuerzos a
las afueras de Valladolid, la casa en la que haban soado desarrollar una nueva vida y criar
una numerosa prole. Pero aquel sueo haba quedado trunco o nonato para siempre, trunco
o nonato como el nio que haba arrojado al cubo de la basura el da anterior.
Amparo, soy Pacorris se anunci. Aunque su impulso natural, cuando hablaba
desde un telfono pblico, era alzar la voz, se haba anunciado casi en un susurro, para que
el grupo cada vez ms numeroso de curiosos que se haban congregado en el vestbulo,
acompaando su camino al cadalso, no pudieran fisgonear su conversacin.
Se te oye fatal, cario dijo Amparo. Vuelves ya para casa?
Cifuentes formul una breve sonrisa magullada.
No, Amparo, por desgracia esto parece que va para largo.
Se hizo un silencio mohno al otro lado de la lnea; pero enseguida Amparo se

sobrepuso a la contrariedad:
Qu se le va a hacer se conform. Y trat de impostar un tono festivo:
Espero que, al menos, tus antiguos compaeros te hayan recibido bien.
Oh s! Me sacan a cenar y luego me pasean por los cabars, para honrarme como
merezco. Avendao, incluso, se propone hacerme un homenaje en la Universidad.
Ri Amparo, ahora sin fingimiento. As le gustaba verla a Cifuentes, vivaracha y
jovial como en sus aos juveniles, cuando era una chica topolino por la que todos los
miembros de la pandilla beban los vientos.
Pues que no se te suban mucho los humos, eh! No sea que alguna pindonga de
sas que andan por los congresos de medicina quiera robarme a mi maridn. Volvi a
rerse, antes de suplicar: Vuelve pronto, cario. Cada minuto que nos roban me duele en
el alma.
Cifuentes not la apremiante inminencia de las lgrimas. Murmur: En realidad,
ya nos han robado todo el tiempo del mundo. Y, para aliviar aquel comentario demasiado
esotrico o presagioso, aadi: Deberamos habernos casado hace mucho, cuando an
ramos jvenes.
Amparo call por unos segundos, desconcertada ante el tono excesivamente
pesaroso o recriminatorio que adoptaba la conversacin.
Supongo que ahora es fcil decirlo habl al fin, golpeada por los recuerdos.
Pero ambos decidimos que debamos ser leales con Gabi. Y espant la zozobra:
Adems, quin ha dicho que no seamos jvenes? Aqu me tienes, embarazada como una
ternera.
Cifuentes se mordi el labio inferior, para reprimir un sollozo. Le bajaban por las
mejillas, entorpecidos por la barba, unos lagrimones lentos y espesos, como destilaciones
de su propia sangre.
Hemos sido leales a tantas cosas y a tantas personas que no merecan nuestra
lealtad... dijo, otra vez en un tono esotrico. En realidad, estaba disfrazando bajo aquel
plural difuso a la nica persona que haba destruido su vida. Y total, para qu? Para
servir a traidores y a impostores.
No digas eso, Paco protest Amparo, lastimera. Al menos nosotros podemos
caminar con la cabeza bien alta, cosa que muchos no pueden decir. No hemos traficado con
nuestros principios por un plato de lentejas.
Pero Cifuentes ya no podra caminar con la cabeza bien alta nunca ms; y aunque
no hubiese traicionado esos principios por un plato de lentejas, sino por un insensato
sentido de la amistad, o por entregar su amistad a quien no la mereca, saba que no podra
seguir viviendo con la cabeza gacha. Y mucho menos que Amparo tuviese que agacharla
por su culpa. El silencio se tensaba como una ballesta.
Paco? Te ocurre algo? pregunt Amparo, alarmada.
Nada, mujer, qu habra de ocurrirme se esforz para sonar risueo, en medio
de su desolacin. Has sido siempre muy buena conmigo, Amparo.
Cmo que he sido, he sido? Soy y lo ser, espero que por mucho tiempo
proclam ufana. Pero es muy fcil ser buena mujer con un hombre como t. Haces que
me sienta muy orgullosa de haberte elegido.
Espero que nunca dejes de estarlo, cario. Ni siquiera si te cuentan cosas malas
sobre m. No dej que Amparo le pidiese explicaciones. Ahora tengo que dejarte. Te
quiero ms que a mi vida.
Y, precisamente porque la quera, tena que hacer lo que haba decidido hacer. El

corro de curiosos congregado en el vestbulo ya ni siquiera se molestaba en guardar un


discreto silencio, o en mirarlo tan slo de reojo: su runrn chismoso, como un enjambre
revuelto, le zumbaba en los odos; y, all donde pona la vista, se topaba con rostros
inhspitos y acusadores. Tal vez ya hubiesen llamado a la polica, advirtindole que un
mdico que acababa de matar a una joven, despus de perpetrarle un aborto (pero ms
probablemente habran dicho despus de interrumpir su embarazo), se dispona a
abandonar el hospital; sin embargo, ninguno de los curiosos tuvo valor para detenerlo
cuando efectivamente lo abandon, y se quedaron mirndolo detrs de las puertas de cristal
del vestbulo, como se mira tras el cristal del acuario al tiburn que trata en vano de escapar
de su jaula acutica. Cifuentes prendi un cigarrillo y aspir su humo con el ansia de quien
espera la andanada que siegue su respiracin. Arranc a andar sin mirar atrs; ahora ya
poda decirse con completa propiedad que era un prfugo de la justicia, un asesino en busca
y captura, un mdico deshonrado y despojado de su ttulo, un profesor inhabilitado,
desacreditado ante sus colegas y estigmatizado para siempre. Pero nada de esto le habra
preocupado, si hubiese estado soltero; y habra acatado la condena a la crcel como un
liviano anticipo de la condena mucho ms rigurosa que le tena reservado el juicio de Dios.
Pero no estaba soltero; y no soportaba imaginar la decepcin de Amparo, cuando supiese
que su marido haba sido detenido por abortero, cuando tuviera que escuchar los
particulares turbios de su crimen en las sesiones del juicio, cuando tuviera que explicar al
hijo de ambos las razones por las que su padre cumpla condena en un presidio, las razones
por las que otros nios lo sealaban y se burlaban de l en el colegio, en la calle,
dondequiera que fuese y se hallase siempre la misma cantinela oprobiosa.
Prefera, antes que repercutir sobre Amparo y su hijo ese baldn, afrontar de
inmediato el juicio de Dios.
Madrid se desperezaba como una actinia, desplegando los tentculos de su
actividad.
Aunque Cifuentes no llevaba ni medio ao viviendo en el campo, aquella agitacin
todava incipiente se le antoj de una efervescencia indescifrable, casi como una
premonicin del infierno que le aguardaba. Camin por la calle de Atocha como quien se
adentra por un laberinto bablico en el que no hay escaleras que subir, ni puertas que forzar,
ni fatigosas galeras que recorrer, ni muros que veden el paso, pero donde su impresin de
desconcierto era exactamente la misma que si los hubiese. Cuando lleg a la plaza Mayor
se demor entre los puestos de quincalla y las chirlatas con que los truhanes embaucaban a
los paletos y a los turistas ms propensos al timo; y durante un rato se dej, incluso,
embaucar en una de aquellas chirlatas, para recuperar el sabor (o el regusto) de una
inocencia perdida para siempre, hasta que casi se qued sin calderilla. Y la habra agotado
si entonces no lo hubiese alcanzado una vaharada de pan caliente, recin sacado del horno,
procedente de una tahona prxima, casi oculta entre los soportales de la plaza.
Compr all una hogaza con las ltimas monedas que le restaban y la mordi en un
currusco dorado, dejando que su sabor recio y candeal le anegase las papilas gustativas,
como una eucarista sanadora y ltima. Reanud su camino, mordisqueando la hogaza; y,
en su derredor, se congregaron palomas, disputndose las sobras de su festn. Entonces,
mientras avanzaba por la calle Mayor, empez a desmigajar la hogaza, para que las
palomas pudieran llenar el buche; y as, escoltado por las palomas, nimbado de palomas,
sostenido franciscanamente en el zureo de las palomas, desemboc en la calle de Bailn,
desde la que se avistaba, como un acantilado blanco o un mausoleo de fantasmas
destronados, el Palacio Real, y a su lado una catedral a medio construir, como un templo

que hubiese sido arrasado por los brbaros o que an estuviese esperando sus incursiones,
antes de que Dios se decidiera a establecer all su morada. Cifuentes espolvore los ltimos
restos de la hogaza, para revuelo de las palomas, que an siguieron acompandolo en su
paseo, como si quisieran probarle su lealtad y aliviarle el peso de la traicin. Desde el
Viaducto se avistaba un Madrid ms menestral y artesano, menos tentado por el bullicio y
la prisa, ms ajeno a las vanidades y corruptelas de la villa y corte, donde prosperaban los
chuppteros del Rgimen. Mientras se encaramaba a la barandilla, aupado casi por las
palomas, Cifuentes pens que tal vez an Amparo y su hijo alcanzaran a ver ese amanecer
ilusorio que haba cantado en su juventud, cara al sol y con la camisa nueva. A l ya lo
haba hallado la muerte; y lo aguardaba el juicio de Dios.
Por un instante flot en el aire, sostenido por las palomas de su squito, sublimado
l mismo en paloma que desafa las leyes de la gravedad. Luego cay y se escach como un
huevo sobre los adoquines de la calle de Segovia.
Pase, pase, don Gabriel le dijo, con ademn compungido o luctuoso, el doctor
Avendao. Creo que no tenemos el gusto de conocernos, verdad?
Creo que no, doctor repuso Antonio, extendindole la mano.
Se hallaban en el depsito de cadveres del hospital de San Carlos, que tena un olor
como de pudridero aliviado por el formol, y una luz medrosa, como de capilla sin culto u
oficina de algn catastro fnebre. El cadver de Consuelo estaba tendido sobre una camilla
con ruedas; una sbana la cubra cndidamente desde el arranque de los senos hasta las
rodillas. Le sorprendi que la muerte la hubiese embellecido, siquiera desde las ltimas
veces que la haba visto; como si, al expirar, Consuelo hubiese expulsado con su hlito
postrero el vaco aniquilador que Antonio le haba contagiado, y su alma al fin liberada
hubiese esparcido un blsamo benfico sobre su cuerpo expoliado, antes de acometer su
viaje hacia lo alto. Haba una extraa paz en su semblante, una palidez que volva a ser
saludable y nvea y recordaba su lozana anterior; y sus labios, que haban ganado en
carnosidad, parecan susurrar el secreto que se haba llevado a la tumba, incluso sonrer en
presencia de Antonio, que se quedaba solo en su vaco sin fisuras, solo mientras la
pululacin de la nada merodeaba en su derredor, como una mosca verdusca a punto de
desovar.
Siento haber sido heraldo de tan trgicas noticias se excus Avendao. Por
favor, acepte mis condolencias.
Antonio apenas poda hablar. Notaba que los pulmones le pesaban como fardos
empapados en agua, amenazando con rasgarle la pleura y reventarle las costillas. Era una
impresin que no lo haba abandonado desde que lo llamasen al hotel Miranda, en San
Lorenzo de El Escorial, donde haba permanecido sin moverse desde la noche anterior, para
mejor fundamentar su coartada. La llamada del doctor Avendao haba sido al medioda;
imagin que, desde la muerte de Consuelo, a eso de las ocho, habran estado indagando su
identidad y tratando de localizar a sus familiares. A l lo haban llamado a continuacin de
hacer lo propio con sus padres, que en San Sebastin permanecan ajenos a las ltimas
vicisitudes de Consuelo, engaados por ella misma, que habra justificado su estancia en
Madrid aunque en realidad estuviese refugiada en Sigenza alegando dilaciones en el
rodaje de la pelcula.
Pobres hombres, se quedaron absolutamente noqueados, y eso que no me atrev a
contarles ms, como tampoco hice con usted dijo Avendao, frunciendo el labio leporino

con un rictus de amargura.


Antonio trag saliva. Le supo agria como el vinagre.
La queran mucho, era su nica hija. Van a tardar en reponerse.
Y, sin embargo, el ltimo nombre que pronunci la pobrecilla fue el suyo lo
inform Avendao, en un intento de granjearse su simpata. Ya no tena fuerzas para
hablar y no se le entenda casi lo que deca. Slo acert a escucharle: Te quera mucho,
Gabi. Dios sabe que te quera mucho.
Y l tambin podra haberla llegado a querer, en una vida anterior; aunque lo ms
probable es que en esa vida anterior ni siquiera hubiese llegado a conocerla, ahorrndole
tanto sufrimiento. Fue entonces, mientras contemplaba el cadver de Consuelo, cuando
Antonio decidi que tena que poner trmino a su simulacro de vida; que tena que
desaparecer tan pronto como los trmites funerarios se lo permitiesen, antes de seguir
causando ms daos. Incluso un canalla completo deba imponerse un lmite.
Yo tambin la quera, doctor. Era la nia ms deliciosa del mundo. Tambin
tardar mucho en reponerme.
Avendao agach la cabeza, que pareca casi una cabeza jibarizada.
Le puedo asegurar que hicimos todo lo humanamente posible por salvarla, pero la
infeccin era muy virulenta y sus condiciones realmente deplorables dijo, en descargo de
su conciencia. Es posible incluso que la hubiesen medicado de forma errnea.
Supongo que si le hacen la autopsia se sabr en los resultados. Aunque no s si tiene
sentido andar hurgando en la llaga del dolor..
Le hizo temblar la posibilidad de una autopsia, que tal vez revelase la presencia de
los antibiticos adulterados en su sangre.
Yo dira que ningn sentido, doctor. A fin de cuentas, ninguna autopsia nos la va a
devolver con vida.
Pero, ms an que a la autopsia, tema a Cifuentes, que podra aportar datos que
hiciesen tambalear su coartada. Avendao prosegua: Consuelo lleg al hospital ayer por
la noche, pasadas las diez, con una temperatura que superaba los cuarenta grados y una
septicemia galopante. Ni siquiera la estreptomicina pudo detener su avance. Call con un
silencio contrito, antes de aventurar con cautela: Me temo que la verdad le resultar muy
dura, don Gabriel...
Verdad? se sobresalt Antonio. Qu verdad?
Mir otra vez a Consuelo, buscando un alivio a su zozobra, pero Consuelo no se
inmut.
No creo que sea conveniente ocultarle los detalles ms escabrosos... Es ms, mi
deber como mdico es exponerle esos detalles, sin tratar de embellecerlos o de restarles
crudeza se disculp Avendao, que tal vez hallase un inescrutable deleite, ms que en la
revelacin de los detalles escabrosos, en la acusacin de quien crea mximo responsable de
la muerte de Consuelo. Ver: su sobrina muri como consecuencia de un aborto sptico.
Antonio fingi incredulidad. La opresin en los pulmones facilitaba su pantomima.
Aborto? Est seguro de lo que me dice, doctor? Desgraciadamente, s. Le
llev una mano a la espalda, en actitud reconfortante. Lamento herir sus sentimientos.
No tena conocimiento de su embarazo?
Su pregunta denotaba que Cifuentes no lo haba mencionado como inductor del
crimen. La opresin de sus pulmones se redujo notoriamente, justo cuando ms tena que
afectar consternacin:
No tena ni la menor idea... Lo cierto es que, durante los ltimos meses, Consuelo

me esquivaba ms de la cuenta lo dijo en un tono caviloso, como si estuviera tratando de


explicar retrospectivamente ese desapego. Supuse que se habra echado algn novio y
que no quera que sus padres lo supiesen, y que por eso me rehua.
Avendao chasque la lengua, ntimamente complacido. El muy idiota saboreaba
sus revelaciones:
Ya me lo imaginaba. Lo cierto es que el caso de Consuelo rene algunos
matices...
perturbadores. El hombre que la trajo al hospital, por ejemplo, fue el mismo que...
interrumpi su embarazo.
Un embarazo no se puede interrumpir, le haba dicho el intemperante Cifuentes, tan
acostumbrado a un lenguaje crespo y sin circunloquios. Pero, por lo que vea, el lenguaje
eufemstico ya se haba extendido tambin entre los mdicos menos intemperantes o ms
hipcritas que Cifuentes.
No me diga...
S, como lo oye. Y, siendo completamente sincero, he de reconocer que en ningn
momento pretendi negar que haba sido el responsable de la... operacin. Antonio pens
que aquel tipo, sin duda alguna, era uno de esos meapilas farisaicos y sinuosos que tanto
encabronaban a Cifuentes. Y no se crea que era un curandero de sos que operan al
margen de la ley, no seor. Era todo un catedrtico de ginecologa y obstetricia. Desliz
la perfidia: En una universidad menor, todo hay que decirlo, y despus de que en la
Complutense lo mandsemos a frer esprragos, pero catedrtico a fin de cuentas.
Increble... se admir Antonio, preparndose para mostrar pronto una sorpresa
todava mayor.
Y tanto. Nunca he sabido de un catedrtico que se exponga de esa manera.
Avendao pugnaba entre la aversin que profesaba a Cifuentes y la fastidiada admiracin
que le suscitaba su gallarda. Supongo que tendra alguna razn de peso para hacer lo
que hizo. Que no fue una chapuza, aunque pueda parecerlo: la operacin fue intachable, en
lo que se refiere a pericia mdica; fallaron la asepsia y el estado fsico de la paciente. En
fin, me he propuesto darle todos los datos, conque aqu los tiene: el mdico que oper a su
sobrina fue Francisco Cifuentes, antao profesor de esta fa...
Cifuentes! exclam Antonio, poniendo en el empeo sus mejores dotes
histrinicas.
Lo conoce?
Y tanto que lo conozco. Yo mismo se lo present a Consuelo, hace unos meses,
aprovechando una visita suya a Madrid. Acompa su perplejidad impostada de una
especie de lastimado enojo ante la confianza defraudada: Fuimos camaradas en la
Divisin Azul.
Avendao no ocult su disgusto ante la mencin de aquel polvoriento episodio
blico que seguramente ofendera sus convicciones o pamemas democristianas.
Estamos hablando, sin duda, del mismo hombre dijo, y tante a Antonio:
Slo que l se haba quedado anclado en aquellos aos.
Por desgracia as es concedi Antonio. Nunca supo adaptarse a la vida civil.
Pero era un hombre de principios, aunque fueran principios trasnochados. Me
sorprende que accediera a realizar esa... operacin.
Le avergonzaba tener que ejecutar aquella pantomima ante el cadver de Consuelo,
que sin embargo ya haba logrado desasirse de la nada voraz e ininteligible que moraba
dentro de l, la nada que creca sigilosamente en sus vsceras y encharcaba su alma sin

remisin posible, como una gangrena insomne.


Probablemente lo hizo por evitarle a usted el disgusto de saber que su sobrina
haba quedado preada, a saber por qu desaprensivo aventur Avendao. Cifuentes
era propenso a las quijotadas y a los extremismos, y no hay que descartar que se le metiera
entre ceja y ceja que deba salvar a su sobrina de las iras familiares. Pero hay que
reconocerle el coraje de venir al hospital, y ms concretamente a este hospital donde todos
lo conocamos, a pecho descubierto y sacrificando su carrera. Porque lo que hizo fue como
firmar su certificado de defuncin.
No le pas inadvertido que Avendao empleaba el pasado para referirse a Cifuentes,
pero entendi que era un modo ensaado de ninguneo, una vez liquidada su carrera
acadmica. Ahora su inquietud mxima era ratificar su coartada: Y pensar que yo,
mientras tanto, estaba tranquilamente en El Escorial... Nunca me lo perdonar. Tal vez si
me hubiese quedado en Madrid...
Avendao se apresur a aligerarlo de remordimientos, ignorante de que Antonio no
cultivaba tales flaquezas:
No nos engaemos, don Gabriel. Es evidente que haban decidido mantenerlo en
secreto; y lo mismo habra dado dnde hubiese estado usted. Adems... haba demorado
aquella revelacin como quien guarda el mejor vino para el final de la boda quiz le
convenga saber que Cifuentes se suicid. En el Viaducto, nada menos.
Qu me dice?
Ahora su asombro era verdico. Lo golpeaban a un tiempo sentimientos de alivio y
disgusto: la muerte de Cifuentes fortaleca su coartada; pero tambin ratificaba aquella
enseanza que el propio Cifuentes le haba expuesto, recin desembarcado del Semramis,
el mal siempre nos atrapa, es como el hombre que est encerrado en una habitacin y
piensa que, destrozando la puerta, ser libre al fin; pero destroza la puerta y se encuentra en
una habitacin ms angosta; y, cuantas ms puertas destroza, ms se estrecha la habitacin,
hasta que muere ahogado. Antonio ya empezaba a notar ese ahogo, y no poda seguir
destrozando puertas, que eran las vidas de quienes lo rodeaban. Tena que salirse por una
ventana, antes de que fuera demasiado tarde.
S, nada ms morir su sobrina, abandon el hospital y fue derecho al Viaducto.
No haba el ms mnimo rastro luctuoso en su voz. Yo mismo me haba encargado de
llamar a la polica, para denunciarlo; a las pocas horas la polica me inform de su trgico
fin. No creo que tengan intencin de remover ms el caso: las interrupciones de los
embarazos prefieren no airearlas demasiado. Y esperemos que el asunto no llegue a odos
de la prensa; en lo que est en mi mano, desde luego, lo evitar. No s si la familia...
Lo mejor ser evitar la publicidad, desde luego se apresur a confirmar
Antonio.
Avendao era hombre concienzudo y no dejaba fleco sin resolver: En cuanto al
cuerpo de su sobrina... Imagino que sus padres querrn llevrselo a San Sebastin. Ninguno
de los dos conduca, segn me dijeron, y creo que vendrn en tren. Y se ofreci,
voluntarioso: Para nosotros no es ningn problema hacernos cargo hasta maana
temprano...
Se lo agradezco de corazn. A m me da reparo actuar sin el permiso de sus
padres musit Antonio.
Volvi a martirizarlo la opresin en los pulmones, ante el cmulo de escollos que se
erguan en el horizonte ms inmediato, haciendo cada vez ms arduo e impracticable su
simulacro de vida. Avendao interpret su respiracin dificultosa como un sntoma de

derrumbe inminente:
Ser mejor que vayamos a mi despacho... All podr reponerse del golpe.
Avendao extendi el embozo de la sbana que cubra el torso del cadver de
Consuelo sobre su rostro; al hacerlo, quedaron al descubierto sus rodillas, todava
deseables, en las que tantas veces haba apoyado su mano mutilada, mientras iban de
excursin en el coche. Antonio perciba que su inteligencia, por lo comn tan maquinadora,
pareca haberse atollado o eclipsado, como si sobre ella hubiesen desfilado esas nubes
raudas que a veces ensombrecen los campos.
Disculpe, doctor dijo. Toda esta historia me ha dejado por completo
desolado.
No slo muere mi sobrina querida, sino tambin el amigo... O el que yo consideraba
amigo.
El labio leporino de Avendao casi se volvi del revs, al fruncirse en un rictus de
aprensin o grima:
Y, encima, tengo entendido que Cifuentes acababa de casarse. Demasiadas vidas
destrozadas de una sola tacada.
Demasiadas, en efecto. Y, aunque careciese de escrpulos morales (o tal vez por ello
mismo), Antonio no haba perdido la conciencia de peligro y el instinto de supervivencia:
estaba dejando demasiados cadveres a su paso, demasiadas vidas tronchadas, demasiados
damnificados; y esa estela de dolor pareca avanzar concatenadamente, como una hilera de
fichas de domin que, al caer, impulsan en su cada a la siguiente, en imparable sucesin; y
no saba cmo detenerla. Haba llegado la hora de abandonar su impostura; pero antes deba
borrar las huellas que pudieran contradecir su coartada o involucrarlo en las muertes de
Consuelo y Cifuentes. Y, en esa tarea de limpieza exhaustiva, deba deshacerse de todo
vestigio del aborto que se haba perpetrado en el piso del Retiro, empezando por los propios
despojos y restos orgnicos de la operacin, para seguir por el instrumental quirrgico de
Cifuentes y los envases de los frmacos adulterados que emple en su vano intento de
detener la septicemia. Se despidi de Avendao, agradecindole una vez ms su eficiencia y
colaboracin (en verdad muy beneficiosas para sus intereses), y condujo hasta la calle de
Alfonso XII.
Cuando abri la puerta del piso, comprendi que la celeridad con que caan las
fichas del domin era demasiado vertiginosa, incluso para un hombre de reflejos casi
instantneos como l. De nuevo el piso haba sido asaltado; y esta vez los estragos eran an
mayores, como si el asaltante, no contento con revolverlo todo, hubiese querido demostrar
petulantemente que lo asistan fuerzas ssmicas, capaces de derribar muebles a su paso,
capaces de apisonar y reducir a aicos cualquier objeto frgil que osara interponerse ante su
frenes destructivo, capaces de convertir un hogar en una suerte de desvn borracho en el
que nada ocupa su sitio. En esta ocasin, adems, el asalto no se haba circunscrito como la
vez anterior a unas pocas habitaciones; haban sido arrasados, por ejemplo, todos los
armarios donde el acaparador padre de Mendoza almacenaba sus mercancas, sanas o
adulteradas: los anaqueles de la despensa haban sido barridos, y una montaa de latas y
recipientes varios, abollados o reventados, se extenda en derredor; idntica suerte haba
corrido el botiqun, que dispersaba por el suelo un pedrisco de grageas, pldoras y ampollas
quebradas; y la cmara frigorfica haba sido vaciada de las bolsas de carne y pescado que
ahora esparcan por la casa un olor acre, premonitorio de la putrefaccin.
Antonio levant la tapa de la cmara; y all estaba Paloma.
Con la lengua lvida asomando como un molusco obsceno entre los labios, con la

mirada coagulada de espanto, con el cuello todava circundado por la marca del
estrangulamiento. All estaba el cadver de Paloma.
No poda llevar mucho tiempo all metido, sin embargo, pues an no mostraba
demasiados sntomas de congelacin; y ni siquiera el rigor mortis haba agarrotado por
completo sus miembros. Llevaba, bajo el vestido un tanto descocado o primaveral que se le
habra alzado mientras la introducan en la cmara, la lencera ortopdica o churrigueresca
que tanto gustaba, al parecer, a los anormales que reclamaban sus servicios. Antonio segua
creyendo que alguno de esos anormales, tal vez deseoso de hacer realidad sus fantasas ms
sdicas o aberrantes, habra terminado por matarla, despus de que el acoso telefnico y los
asaltos al piso le resultaran insatisfactorios; era una hiptesis tranquilizadora, que no
explicaba convincentemente los destrozos del mobiliario, pero que al menos exoneraba a
Antonio de responsabilidad en aquella mortandad creciente que iba dejando a su paso. En
cualquier caso, y con independencia de la identidad y el mvil del asesino, lo que resultaba
evidente era que el cadver de Paloma se haba convertido en un nuevo obstculo en su
carrera cada vez ms alocada por abandonar la camisa de Gabriel Mendoza. Otra vez los
pulmones le pesaron como fardos empapados de agua, oprimindole la pleura y las
costillas; y un torrente de adrenalina empez a circular por su sangre. Record entonces que
el recepcionista del hotel Miranda, en San Lorenzo de El Escorial, al que haba dado
palique en repetidas ocasiones, para robustecer su coartada, le haba hablado de un paraje
en la sierra de Guadarrama, cerca de Buitrago, donde las aguas del ro Lozoya, encajonadas
entre barrancas, haban excavado pozas en la piedra caliza que se contaban entre los parajes
naturales de la provincia menos frecuentados por el turismo y ms dignos de ser visitados.
Resolvi que all sepultara el cadver de Paloma; pero convena aguardar a que avanzase la
noche para sacarlo de casa, evitando as encontrarse con algn vecino en la escalera o algn
transente en la calle. Sac a pulso el cadver de Paloma de la cmara frigorfica y lo
traslad a la cama con dosel y mosquitero que haba sido escenario de sus fornicaciones en
otro tiempo; la cama que an guardaba los miasmas de la fiebre que haba martirizado a
Consuelo en su agona.
Evit, en las horas que le restaban de espera, salir al balcn o asomarse a las
ventanas. Por el contrario, baj todas las persianas, para entregarse con mayor desembarazo
a la limpieza de pruebas y al estudio de los destrozos causados por el asaltante que,
finalmente, haba decidido quitarse de en medio a Paloma. Pareca evidente que buscaba un
dinero que no haba encontrado: el de los ltimos golpes lo guardaba Antonio en el
despacho del garaje, all en el paseo de Extremadura; y el del botn presunto dejado por el
padre de Mendoza, segn anunciara en aquella carta famosa que durante meses lo haba
empujado a una infructuosa caza del gamusino, simplemente no exista.
Antonio se haba sentado, exhausto y aturdido, en el sof oriental que nuevamente
el asaltante haba destripado, en su bsqueda desnortada y furiosa; y su mirada vagaba por
la pared de enfrente, que se haba quedado desnuda, removidos cuadros y muebles, sin que
nada perturbase su blancura tona y sordomuda, desde el techo hasta el suelo, salvo el
rodapi, el muy abultado y lustroso rodapi de caoba que recorra como una cinta o faja
todas las paredes de la casa en su parte inferior. Fulgur en su mente una ocurrencia, tal vez
insensata; pero se levant del sof y prob a desencajar el rodapi de la pared.
Con sorpresa, con entusiasmo, con infinita veneracin e infinito jbilo, descubri
que, en efecto, los listones de madera del rodapi se podan desmontar con facilidad. El
botn que haba buscado hasta el hartazgo no era una quimera.
Los listones de caoba estaban huecos; y en su cavidad se encajaban sucesivos fajos

de billetes, sobre todo americanos, pero tambin franceses y espaoles, en una cantidad que
no se atrevi a calcular con exactitud, pero que al cambio poda acercarse a los veinte
millones de pesetas, repartidos por varias habitaciones. Una cifra, desde luego, mareante,
con la que podan vivir con holgura varias generaciones, como le haba anticipado el padre
de Mendoza; y que, desde luego, Antonio no pensaba quemar ni emplear en ninguna obra
de beneficencia, como el padre de Mendoza haba sugerido, para probar la integridad de su
hijo dscolo. Lo conmovi un gozo extrao, en el que la exultacin del descubrimiento
tantas veces aplazado se mezclaba con esa suerte de decaimiento placentero de las energas
vitales que se sigue a la conclusin feliz de una tarea que nos ha dejado exhaustos; y esa
emergencia pujante del gozo, en combinacin con la tensin y los sobresaltos acumulados
durante las ltimas horas, lo oblig a llorar, profusa y fervorosamente. Busc una maleta
para guardar aquella fortuna; pero un segundo despus decidi que no podra hallarle mejor
escondrijo que el que ya tena. Si durante aos aquellos fajos de billetes haban
permanecido a buen recaudo en el rodapi, protegidos de la curiosidad de Paloma y
sobrevivientes incluso a las razias del misterioso y reincidente asaltante, podran seguir all
durante unos pocos das ms, hasta que Antonio concluyese los preparativos de su
escapada. Preparativos que comenzaban por sacar del piso los vestigios del aborto, que
guard en una bolsa de basura y baj al maletero de su coche.
Luego volvi a subir, para hacer lo propio con el cadver de Paloma.
Lo hizo echndoselo sobre la espalda, como haba visto que hacan los
descargadores con los sacos de abono que cada da se transportaban en los camiones de la
empresa.
Volvi a comprobar, como ya lo haba hecho en una vida anterior, que los muertos
pesan ms que los vivos, tal vez porque, a la vez que los abandona el alma, se les petrifican
los pecados, que tiran de sus huesos como un lastre irredimible; y aunque Paloma era
mucho ms ligera que aquel tiparraco que en una vida anterior arroj al estanque del Retiro,
deba de estar bien abastecida de pecados. Descendi a oscuras por las escaleras, arrimado
siempre a la pared, sobre la que descargaba una parte del peso, a la vez que amortiguaba sus
prdidas de equilibrio. Por fortuna, no sali nadie de ninguno de los pisos, ni entr ningn
vecino procedente de la calle. Una vez en el portal, cambi la postura del cadver, que
abraz por la cintura a la vez que pas uno de sus brazos inertes por encima de su cuello; de
este modo, en el corto tramo que lo separaba del automvil, parecera que Paloma se
hallaba indispuesta, tal vez beoda o desmayada. Se cercior de que la calle estuviese
desierta, a travs de los cristales de la puerta; luego cruz la acera haciendo eses, como si l
tambin estuviese curda, aunque algo menos que su acompaante. Abri la portezuela del
asiento trasero y tumb sobre l el cadver de Paloma, doblndole las piernas en una
postura fetal que casi pareca la propia de una durmiente; luego lo cubri con una manta
que siempre llevaba en la bandeja del coche.
Meti la llave en el contacto y el Pegaso arranc obedientemente. Madrid era el
fantasma de una ciudad, encaramado en el pinculo de la medianoche, como una veleta a
merced del viento. Enfil hacia el garaje del paseo de Extremadura, donde para entonces
slo se mantena, sooliento y abotargado por el fro, el guardin en su garita de vigilancia,
al que salud desde lejos con un vago ademn de la mano, para que le franqueara la barrera
de entrada; el guardin as lo hizo de inmediato, tras reconocerlo y dirigirle una mirada
compungida que Antonio interpret como muestra de condolencia por la muerte de
Consuelo, que ya se habra propagado entre los empleados, despus de que el doctor
Avendao iniciase la bsqueda del to de la difunta llamando a su empresa de transportes.

Antonio dej el Pegaso en la cochera y subi a su despacho, donde rescat, entre el montn
de cachivaches que all se amontonaban, una bolsa de lona, en la que guard varias pesas
oxidadas, procedentes de una bscula averiada, una soga que ya empezaba a pudrirse y un
rollo de esparadrapo. Arroj la bolsa al maletero del coche y volvi a pasar ante la garita
del vigilante; esta vez baj la ventanilla para saludarlo: Menuda rasca que hace esta
noche, ch, Pascual? dijo, congratulndose de haberse aprendido los nombres de sus
empleados. Abrigese bien, no vaya a coger una pulmona.
El vigilante ya moqueaba; y as su condolencia pareci ms sincera: Supe lo de su
sobrina, patrn. Qu vida ms perra sta.
Y que lo digas, Pascual convino Antonio. No lograba pegar ojo y pens que
al menos poda aprovechar para revisar unos papelotes de la contabilidad.
Volvi el vigilante a alzarle la barrera, y Antonio sali disparado otra vez hacia el
centro, pero antes de llegar al Manzanares tom una ca