Вы находитесь на странице: 1из 795

Андреев Н. Конец империи //АСТ: Северо-Запад Пресс, М.

, 2006
ISBN: 5-17-032961-Х
FB2: “Snake” <fenzin@mail.ru>, 12.05.2007, version 1.1
UUID: FBD-VN6XH6PC-938R-2W1D-8NQS-LT8F9T1RGPXO
PDF: org.trivee.fb2pdf.FB2toPDF 1.0, Jan 13, 2010

Николай Андреев

Конец империи
(Звездный взвод #6)

Они были мертвы — но вернулись к жизни. Они убива-


ли — и будут убивать вновь. Но теперь они служат не мел-
ким земным князькам, а всесильной сверхцивилизации.
Они покоряют неизвестные миры, населенные чудовищ-
ными мутантами.
Прочь с дороги — звездный взвод наступает!
Содержание
ВСТУПЛЕНИЕ
Глава 1. ВЕСТНИКИ БЕДЫ
Глава 2. ВОЗВРАЩЕНИЕ В ЛЕНДВИЛ
Глава 3. ВЕЛИКОЕ ПРОТИВОСТОЯНИЕ
Глава 4. В ОЖИДАНИИ БУРИ
Глава 5. ВЕЛИКАЯ БИТВА
Глава 6. ПОХОД НА ЗАПАД
Глава 7. РАЗГРОМ
Глава 8. ВЗЯТИЕ НАСКИ
Глава 9. ДОРОГА НА СЕВЕР
Глава 10. СТАРИК
ЭПИЛОГ
Николай Андреев
Конец империи
(Звездный взвод — 6)
.

ВСТУПЛЕНИЕ
римерно в двух с половиной парсе-

П ках от Земли пылает огромная звез-


да. Ее назвали Сириус. Она в сотни
раз крупнее и ярче крошечного карлика —
Солнца. Сириус — довольно молодая звезда
и, по известным человечеству законам
астрофизики, возле нее не должно быть
планет. Но как же мало мы знаем о Вселен-
ной! Нет правил без исключений.
Вокруг могущественного светила враща-
ется почти два десятка планет. На двух из
них сформировались пригодные условия
для возникновения жизни.
Эволюция длилась миллионы лет. Вер-
шиной Творения стал человек. Восьмая от
Сириуса планета получила название Таско-
на. Именно здесь появилась разумная циви-
лизация. Люди освоили ближний космос,
достигли других звезд, колонизировали де-
вятую планету Алан и создали условия для
существования на одиннадцатой, Маоре.
Тасконцы стремились к совершенству, но
забыли о пороках, исстари раздирающих
человеческое общество. Дьявол не дремлет.
Властолюбие правителей привело к отделе-
нию колоний от метрополий.
А вскоре между тремя государствами
планеты разразилась страшная, необъясни-
мая война. В ядерном пожаре сгорели мил-
лиарды людей, города превратились в руи-
ны, Таскона погрузилась в эпоху варвар-
ства.
Пальму первенства перехватил Алан во
главе с удивительным и странным влады-
кой. Могущество Великого Координатора
не знало границ.
Спустя двести лет после катастрофы
правитель решил покорить древнее госу-
дарство. Однако звездный флот Алана под-
жидал неприятный сюрприз. Возле плане-
ты появилось неизвестное излучение, уни-
чтожающее все электронные системы кора-
блей. О массовой высадке не могло идти и
речи.
А транспортные челноки нуждались в
надежных космодромах. Разведывательные
группы, посылаемые на материк Оливии,
исчезали бесследно. Банды дикарей и раз-
бойников безжалостно уничтожали чужа-
ков.
Именно тогда советник Великого Коор-
динатора Барт Делонт и разработал про-
грамму «Воскрешение».
На далекой Земле группа ученых подби-
рала на поле боя тяжело раненых воинов, а
также тех, кто находился в состоянии кли-
нической смерти. Эти ученые производили
корректировку сознания воскрешаемых
солдат.
Для рыцарей тринадцатого века от Ро-
ждества Христова это было необходимо.
Иначе они бы сошли с ума.
Через несколько месяцев первую группу
из восьми человек доставили на орбиту
Тасконы. Наемникам предстояло сделать
то, что оказалось не под силу аланцам, —
найти пригодный для посадки космодром.
Вместе с землянами на Оливию отпра-
вились четверо десантников: двое мужчин
и две женщины. Одной из них являлась
Олис Кроул, посвященная второй степени,
специалист по внеаланским связям.
Девушке недавно исполнилось девятна-
дцать лет. Ею двигали честолюбие и фана-
тичная преданность интересам страны.
Опасаясь предательства наемников, уче-
ные ввели в кровь воскрешенных солдат
особый препарат. В течение тридцати суток
он не представлял ни малейшей опасности,
но затем начинался процесс распада. Чело-
век умирал в ужасных мучениях от общей
интоксикации организма. Предотвратить
гибель воина могла только инъекция стаби-
лизатора. Земляне попали в безвыходную
ситуацию. Им предстояло либо выполнить
приказ, либо умереть.
На Тасконе их поджидали нелегкие ис-
пытания. Один из разведчиков-аланцев,
Линк Коун, предал друзей и перешел на
сторону местного царька. С отрядом банди-
тов мерзавец перехватывал и уничтожал
высадившиеся на планету группы.
Но на этот раз удача отвернулась от из-
менника. Коун столкнулся с профессиона-
лами высочайшего уровня. Прорвав кольцо
окружения, наемники устремились к космо-
дромам.
При обыске полуразрушенных зданий
«Звездного» Олесь Храбров и Тино Аято
нашли журнал дежурных. В нем подробно
описывались последние дни базы перед ка-
тастрофой.
Оливийцы обвиняли в случившейся тра-
гедии Великого Координатора. Правитель
Алана каким-то образом сумел подклю-
читься к оборонным компьютерам и произ-
вести запуск ядерных ракет на Тасконе.
Жители метрополии стали жертвами
собственной военной мощи. Владыка отде-
лившейся колонии превратился в полно-
правного хозяина звездной системы. Тас-
конский флот улетел в неизвестном напра-
влении и больше не появлялся. Противо-
стоять Великому Координатору было неко-
му.
Найти подходящий космодром оказа-
лось непросто. На землян нападали крово-
жадные хищники, мутанты-каннибалы,
алчные, безжалостные оливийские разбой-
ники. Теряя товарищей, наемники упорно
двигались к цели.
В Лендвиле, Аусвиле и Клоне разведчи-
ки приобрели верных друзей. В долине
Мертвых Скал Олесь впервые увидел стран-
ный сон. То была удивительная смесь алле-
гории и реальности. Тино расценил снови-
дение как послание свыше.
В Морсвиле остатки отряда едва не по-
гибли. Решающий рывок к стартовой пло-
щадке дался десантникам необычайно тя-
жело. До космодрома добрались лишь че-
тверо: аланки Кроул и Салан и земляне Ая-
то и Храбров.
Где-то в лесах Аусвила затерялся Жак де
Креньян. Вопреки инструкции, Линда отда-
ла маркизу ампулу стабилизатора. После
выполнения задания наемники вернулись
назад и забрали раненого друга. В дальней-
шем пути разведчиков разошлись.
Олис Кроул поступила в академию
Внешних Цивилизаций и блестяще ее за-
кончила. На одном из светских балов в сто-
лице Алана Фланкии девушка познакоми-
лась с приятным импозантным офицером
службы безопасности Стилом Стоуном.
Молодые люди стали регулярно встре-
чаться. Дело шло к свадьбе. Их называли не
иначе, как самой красивой и перспектив-
ной парой страны. Однако в последний мо-
мент Олис решила повременить с бракосо-
четанием. Что-то ее остановило.
Странные, непонятные сомнения терза-
ли Кроул. Она то и дело вспоминала юного
варвара-землянина, с которым путешество-
вала по Оливии. Почему? Разумного ответа
девушка не находила. Неужели это любовь?
Подобная мысль пугала и раздражала
Олис. Между высокородной аланкой и
дикарем-наемником не должно быть ника-
ких чувств. Это ненормально, противоесте-
ственно. Слишком различно их мировоз-
зрение, воспитание, культура. Но почему ее
так тянет обратно на Таскону?
Получив разрешение Великого Коорди-
натора, Кроул отправилась в город Торн-
тон, в отдел, занимающийся освоением
древней метрополии. На один шаг девушка
стала ближе к Олесю Храброву.
Разлука со Стоуном не очень беспокоила
Олис. Первый порыв страсти остался давно
в прошлом. Их взаимоотношениям требова-
лась тщательная проверка. Спешить с заму-
жеством Кроул не хотела.
Сержант Салан после полученного на
Оливии ранения лечилась на космической
базе «Альфа». Как непосвященная она не
имела права посещать Алан. Всенародная
слава обошла ее стороной.
Впрочем, Линда ничуть не расстраива-
лась по этому поводу. Женщина прекрасно
осознавала свой статус.
Пройдя ускоренные офицерские курсы,
Салан попросилась в тасконский экспеди-
ционный корпус. Ее рапорт был немедлен-
но удовлетворен. Спустя почти полтора го-
да Линда вновь ступила на бетонное покры-
тие космодрома «Центральный».
Истинную причину возвращения аланки
знали только трое землян. Во время путе-
шествия между Салан и Жаком де Кренья-
ном вспыхнуло сильное чувство. Два одино-
ких человека нуждались друг в друге.
Тяжела и опасна доля наемника. А если
ты с далекой варварской планеты, то шан-
сов уцелеть в кровавых бесконечных битвах
и вовсе нет. Офицеры-аланцы бросали зе-
млян в самое пекло сражений. Воины пер-
выми вступали в бой и последними из него
выходили.
Каждые полгода транспортный челнок
доставлял на Оливию сорок новых солдат
удачи. Дешевое достаточно квалифициро-
ванное пушечное мясо.
Наемники целиком и полностью зависе-
ли от стабилизатора, а потому фактически
находились на положении рабов. Тем не
менее они сумели сохранить человеческий
облик и старались избежать напрасного
кровопролития.
Оазисы мутантов захватывались силой,
но с людьми земляне пытались договорить-
ся мирно.
Аланские колонисты быстро ассимили-
ровались с тасконцами. Враждебные племе-
на властелинов и боргов постепенно вытес-
нялись из пустыни Смерти.
Тино Аято, Олесь Храбров и Жак де Кре-
ньян, рискуя жизнью, вели собственную по-
литическую игру. Они заключили тайный
договор с морсвилскими кланами гетер и
трехглазых. Теперь воины могли проходить
через город беспрепятственно.
Странные, необъяснимые видения за-
ставили русича начать поиски древней оли-
вийской реликвии — Конзорского Креста.
Юноша не очень верил в мистические
предзнаменования, японец же придержи-
вался прямо противоположного мнения.
Самурай считал, что линия судьбы пред-
начертана заранее. Главное — неуклонно
следовать избранному пути. Рано или позд-
но он приведет тебя к достижению цели.
И Тино оказался прав. После долгих
усилий наемники нашли давно утраченный
раритет. Само собой, о Конзорском Кресте
земляне ничего не сообщили командова-
нию аланского экспедиционного корпуса.
Ценная реликвия была надежно спрятана в
Морсвиле.
Не надеясь на встречу с Олис, Храбров
возобновил отношения с красавицей Ве-
стой. Девушка безумно любила землянина.
Он же относился к ней, скорее, как к другу.
После тяжелых походов и кровопролит-
ных сражений человек нуждается в тепле и
покое. Оливийка в какой-то степени заме-
нила русичу семью.
На исходе третьего года колонизации
планеты полковник Возан предпринял по-
пытку прорваться в город мутантов. К сожа-
лению, операцию плохо подготовили и в
секторе Чистых захватчики потерпели со-
крушительное поражение.
В окружении оказался большой отряд
наемников и десантников. Ценой огромных
потерь воины сумели прорваться в Ней-
тральную зону. Их участь зависела от реше-
ния Конгресса Морсвила.
В трудной ситуации Олесь нашел един-
ственно верное решение. Храбров предло-
жил тасконцам сделку: жизнь солдат в об-
мен на двести лет свободы и независимости
Нейтрального сектора. Оливийцев вполне
устраивало подобное развитие событий.
К этому моменту в качестве советника
по освоению новых территорий на планету
прилетела Олис. Под ее давлением принял
условия русича и командующий корпусом.
Чувство, вспыхнувшее между Храбровым
и Кроул во время первой экспедиции, еще
больше усилилось после разлуки. Они объ-
яснились в любви и тайно встречались в ла-
гере землян.
К несчастью, среди офицеров-аланцев
нашелся мерзавец и интриган, который со-
общил о взаимоотношениях девушки и на-
емника майору Стоуну, жениху Олис. Со-
трудник службы безопасности немедленно
прибыл на Таскону.
Между тем, Возан спланировал очеред-
ное вторжение в город. На этот раз армия
должна была атаковать сектор Гетер. Бро-
сить на произвол судьбы мутанток земляне
не могли.
Воины убедили оливиек покинуть Морс-
вил и довели их до плодородных северных
земель.
Стоун тут же воспользовался ситуацией
и обвинил наемников в измене. Десантни-
ки подготовили засаду для группы Тино. В
последний момент Салан с двумя аланцами
предупредила друзей об опасности. Они
скрылись в зоне Непримиримых.
Чтобы не умереть от находящегося в
крови препарата, земляне напали на космо-
дром «Песчаный» и захватили крупную
партию стабилизатора. Наемники наконец
обрели долгожданную свободу.
Оставаться в пустыне Смерти больше не
имело смысла. Отряд воинов направился в
Морсвил за продовольствием и водой.
В ряды землян оказался внедрен шпион
из так называемого легиона Бессмертных.
Он предал наемников.
При выходе из города группа угодила в
западню. В жестоком бою разведчики и
шедшая с ними Веста погибли. Девушку за-
колол Оливер Канн. Олесь поклялся ото-
мстить барону.
В голове захваченного в плен шпиона
Линда обнаружила уникальный биочип.
Преодолевая пустыню, земляне встрети-
ли израненного, умирающего мутанта из
племени властелинов. Три года назад имен-
но Карс преследовал путешественников и
убил Освальда Ридле. Несмотря на проте-
сты товарищей, Храбров помог тасконцу.
Оливиец пообещал верно служить наем-
никам. Но насколько честна клятва вождя
властелинов? Это воинам предстояло про-
верить!
.

Глава 1. ВЕСТНИКИ БЕДЫ


енвил» совершенно не изменился

«К за прошедшие три года. Развали-


ны зданий, заросшая посадочная
площадка и мертвая, давящая тишина. По-
сторонний человек вряд ли догадался бы,
что перед ним космодром. От былого могу-
щества и совершенства не осталось и следа.
Отряд остановился в тени чудом уцелев-
шей стены здания на северо-западе «Кенви-
ла». Когда-то здесь находились ремонтные
боксы. Но знали об этом лишь Храбров и
Аято. Только они видели полностью журна-
лы, найденные русичем на «Звездном».
Сейчас обе книги лежали в надежном
тайнике. Брать их с собой земляне не реши-
лись. Цена древних раритетов необычайно
высока.
Информация, содержащаяся в журналах,
очень важна для аланцев. Ведь в записях де-
журных есть секретные сведения, которые
неизвестны даже Великому Координатору.
Если бы эти журналы были обнародованы,
то многие тайны перестали бы существо-
вать. Но время для такого открытия еще не
пришло.
Группа самурая показалась спустя три
часа. Вместе с наемниками двигался и
Олан. Судя по выражению лица юноши,
клон был расстроен.
— Что-то случилось? — взволновано
спросил русич.
— И да, и нет, — произнес японец, до-
ставая флягу. — В оазисе все тихо. Весть о
скором приходе аланцев оливийцы воспри-
няли спокойно. Люди устали в одиночку
бороться с разного рода захватчиками. Ас-
симиляция для них — лучший выход. Де-
ревня уже отправила посланцев к передо-
вым частям десантников.
— Предупредить нападение? — кивнул
Храбров. — Разумно. В чем же проблема?
— В нем, — показал на тасконца Ти-
но. — Олан не хочет жить вместе с колони-
заторами, пусть даже цивилизованными.
Он воин, а потому просится в отряд.
— Наши ряды увеличиваются не по
дням, а по часам, — улыбнулся Олесь. —
Могу тебя обрадовать. Карс обратился ко
мне с такой же просьбой.
— Интересная новость, — выдохнул са-
мурай, сделав несколько больших глотков
воды. — Сомневаюсь, что эти двое уживут-
ся. Они слишком давно и долго воюют.
Старший брат Олана погиб от руки власте-
лина. Клоны не мстительны, но ситуация
складывается щекотливая. Последствия аб-
солютно непредсказуемы.
— Собирай людей, — вымолвил ру-
сич. — Надо принять решение сейчас.
Уже через пять минут земляне и аланцы
сидели возле костра. Их было тринадцать, а
потому обсуждение обещало быть долгим.
Впрочем, кандидатура клона много во-
просов не вызвала. Многие воины знали об
участии юноши в первой экспедиции, о по-
мощи, которую он оказал наемникам.
Некоторые опасения вызывал возраст
Олана, но оливиец выглядел достаточно
крепким молодым человеком. На Земле во
многих армиях служили и более юные сол-
даты. Семнадцать лет — неплохой возраст,
чтобы посмотреть мир.
Гораздо труднее оказалось принять ре-
шение, касающееся властелина. После всту-
пительной речи Храброва, высказавшего
все свои доводы «за» и сомнения, наступи-
ла томительная пауза. Выступать никто не
решался.
Аланцы, за исключением Салан, с му-
тантами ни разу не сталкивались. Наемни-
ки же встречались с властелинами пустыни
лишь в бою.
Это были сильные, смелые, уверенные в
себе воины. Они сражались и умирали с
презрительной усмешкой на губах.
Тасконцы не боялись смерти. Иметь та-
кого союзника хорошо, а скрытого врага —
крайне опасно. Что перевесит — вера в
честность Карса или осторожность?
Олесь терпеливо ждал. Спор начался не-
ожиданно, после короткой реплики Дойла.
Мануто предложил дать мутанту шанс.
Кто-кто, а он знал, как относятся к чер-
нокожим пленникам на Востоке. Их всегда
использовали как рабов, как рабочий скот,
никогда не считая за людей.
Подобное отношение вызывало озло-
бление невольников. Во время мятежей
бунтовщики убивали врагов, не разбираясь,
кто прав, кто виноват.
В таком же положении сейчас находился
и властелин. Ему не доверяли только пото-
му, что он мутант-каннибал.
Дойла поддержал Стюарт, зато Воржиха
яростно возражал. К поляку присоедини-
лись Азамат и Саттон.
Некоторые доводы звучали нелепо и да-
же абсурдно, но ни Храбров, ни Аято, ни де
Креньян не вмешивались. По сложившейся
традиции, ветераны завершали обсуждение
и выносили окончательный вердикт.
Спустя час споры стали утихать. Про-
тивники выдохлись. Силы распределились
следующим образом: четверо — «за», ше-
стеро — «против». Судьба Карса зависела
лишь от одного голоса. Если кто-то из тро-
их оставшихся воинов скажет «нет», мутан-
ту придется покинуть отряд. Олесь, Тино и
Жак напряженно смотрели друг на друга.
— Пусть клянется, — наконец произнес
японец. Русич и француз прекрасно поняли,
о чем говорит Аято. Это была последняя
проверка. От нее зависело практически все.
Взмах руки — и властелин неторопливо
двинулся к наемникам. Он остановился в
двух метрах от людей. Внешне невозмути-
мый, он ждал оглашения итогов голосова-
ния.
— Карс, — негромко проговорил саму-
рай, — мы обсудили твою просьбу. Решение
еще не принято. Воины хотят услышать от
тебя клятву верности.
— Я готов, — гордо поднял голову му-
тант. — Клянусь, никогда в жизни больше
не брать в рот человеческого мяса. Буду
предан моим новым друзьям и всегда приду
им на помощь в трудную минуту. Я подчин-
юсь любому человеку, который возглавит
отряд. Теперь моя судьба зависит только от
вас. Я скорее убью себя, чем подниму руку
на своих товарищей!
По всей видимости, вождь долго обду-
мывал текст клятвы. Он отчеканил ее бы-
стро, твердо и лаконично.
Самое важное было сказано. Мелочи и
детали значения не имеют.
Впрочем, слова сейчас землян мало ин-
тересовали. Наемники внимательно следи-
ли за действиями Карса.
Чуть помедлив, воин достал из-за пояса
небольшой, но очень острый кинжал. Это
было не боевое оружие, а ритуальное.
Уверенное движение руки — и над серд-
цем появился глубокий, кровоточащий раз-
рез. Приглядевшись, Храбров заметил на
груди два зарубцевавшихся шрама.
Тем временем властелин поднес лезвие
ко рту и слегка надрезал себе губу. Подоб-
ным образом мутант показывал, что произ-
несенная клятва неразрывно связана с серд-
цем, с его дальнейшей жизнью.
Пожав плечами, Аято вымолвил:
— Ритуал выполнен, я — «за».
Де Креньян и Олесь его поддержали.
Карс сделал все как положено. Он не лгал,
говоря о своем желании остаться в отряде.
Даже сильному и смелому мутанту тяже-
ло одному во враждебном мире. Тем более,
когда ты являешься ненавистным изгоем.
Выжить можно только в одном случае: если
рядом есть плечо верного друга.
После объявления итогового решения,
Олан чуть не набросился на властелина.
Юноша рассчитывал на скорый уход Карса,
но ситуация складывалась совсем иначе.
Они оказались в группе на одинаковых пра-
вах.
В отличие от клона, вождь воспринял
известие сдержанно. Чуть склонив голову в
знак благодарности, мутант отошел далеко
в сторону.
Оливиец прекрасно понимал — наемни-
кам и гетерам нужно время, чтобы привык-
нуть к нему. А пока не стоит слишком часто
попадаться воинам на глаза. Назойливость
раздражает людей.
Взглянув на удаляющегося Карса, Тино с
нескрываемым уважением сказал:
— Сильная личность, могущественная
раса. Если бы не агрессивность властелинов
и привычка поедать себе подобных, они до-
стигли бы многого. Такие народы предпо-
читают смерть унижению и рабству. При-
рода не зря создала мутантов на этой пла-
нете. Возможно, через тысячелетия Таскона
принадлежала бы им.
— Но Алан вмешался в ход истории, —
заметил Жак.
— И уже во второй раз, — кивнул япо-
нец. — Великий Координатор дорого запла-
тит за свои преступления. Боги имеют тер-
пение, но оно не беспредельно.
— Надеюсь, когда начнется страшный
суд над аланцами, мы останемся в сторо-
не, — с улыбкой вымолвил Саттон.
— Замолчи, богохульник! — воскликнул
Воржиха и начал часто креститься.
Глубочайшая набожность поляка вызы-
вала у друзей удивление. Его веру не смо-
гли поколебать ни звездные перелеты, ни
полученные знания, ни чудеса местной пла-
неты. Впрочем, в религиозные убеждения
товарищей наемники никогда не вмешива-
лись. Личная жизнь воинов не подлежала
обсуждению.
День прошел спокойно. Люди отдыхали
после длительного, тяжелого перехода.
Они достигли цели, и теперь спешить было
некуда.
Найти гетер земляне рассчитывали в те-
чение суток. Вряд ли Тиун увела женщин
далеко от пустыни.
Воительница надеялась, что защитницы
сектора уцелеют и воссоединятся со своим
народом. Оливийка не просила наемников
совершать второй рейд, но в ее словах явно
чувствовался подтекст. Несколько месяцев
она точно будет ждать.
На закате Сириуса, когда небо окраси-
лось в багровые тона и начало темнеть, на-
блюдатель подал тревожный сигнал. К от-
ряду приближалась группа вооруженных
людей.
Незнакомцы действовали уверенно, да-
же нагловато. Храбров приложил к глазам
бинокль и невольно улыбнулся. Закинув на
плечо автомат, русич громко прокричал:
— Отбой! Это разведчицы гетер.
С радостным возгласом мутантки броси-
лись навстречу подругам. Девушки обнима-
лись, целовались, жали друг другу руки.
Надобность в поисках тасконок отпала
сама собой. Спустя пять минут к наемникам
вернулась Мелоун. Девушка занимала высо-
кий пост в иерархии гетер, и ей следовало
вести себя сдержаннее.
— Лагерь Зенды на северо-востоке, при-
мерно в двадцати километрах отсюда, —
вымолвила Рона. — Часа через четыре мы
туда доберемся.
— Нет, — покачал головой русич. — Мы
останемся здесь, а вы отправляйтесь. Время
нашего совместного похода закончилось.
Раненых помогут донести разведчицы Ти-
ун.
— Жаль, — искренне расстроилась му-
тантка. — Вашему возвращению гетеры бу-
дут очень рады…
— Я знаю, — вымолвил наемник. — Но
у нас другие планы. Хотя от помощи друзей
не откажемся. Передай Зенде, что я хочу ее
видеть. Лучше завтра утром. Надолго отряд
здесь не задержится. Пополним запас воды
и продовольствия — и в путь.
— Думаю, проблем не возникнет, —
улыбнулась Мелоун.
Вскоре гетеры двинулись по проложен-
ной тропе. Оливийки несколько раз обора-
чивались и на прощание махали руками.
Некоторые вытирали набежавшие слезы.
Женщины, даже если они бесстрашные во-
ины, всегда остаются женщинами.
Тем временем Аято вновь собрал людей.
На этот раз возле костра расселись все пят-
надцать человек. Вопрос один — как жить
дальше?
Воевать никому не хотелось. На своем
веку воины пролили немало крови. Пора
остановиться и взглянуть на мир иными
глазами. Ведь он не так уж и плох.
Обсуждение проходило бурно. Иногда
казалось, что точка зрения де Креньяна по-
беждает. Маркиз торжествовал.
Однако итог оказался совершенно про-
тивоположным. Большинство решило идти
к Лендвилу. Там есть хоть какие-то призна-
ки цивилизации.
Начинать жизнь с нуля — крайне слож-
но. Было и еще несколько весомых причин.
Во-первых, хорошо изученная территория
на пути следования.
Олесь, Тино и Жак знают, где и от кого
исходит опасность. В других местах враг
может напасть неожиданно. Подобные про-
счеты всегда ведут к тяжелым потерям.
Во-вторых, сильные союзники еще ни-
кому не мешали. Лемы уважают чужаков,
они считают их друзьями.
И, в-третьих, не надо забывать, что все
земляне являлись мужчинами. Воины ну-
ждались в представительницах прекрасного
пола. Фактор отнюдь немаловажный.
При обсуждении предлагался и еще
один интересный вариант — присоеди-
ниться к гетерам. Тиун сама обещала наем-
никам женщин.
Но эту идею никто не поддержал. Зе-
мляне понимали — в среде мутанток они
будут чужими. Услуга услугой, а между
обычными людьми и гетерами лежала про-
пасть. Другой уклад жизни, другая физио-
логия, другие нравы.
Решение было принято. К удивлению де
Креньяна, сторону японца приняла даже
Линда.
Само собой разумеется, француз не стал
вести на раскол. Жак смирился с поражени-
ем и, обняв аланку, ушел спать.
Следом за ним потянулись Стюарт, Сат-
тон и Воржиха. Впереди путешественников
ждала трудная дорога. В лесах гораздо
больше хищников и врагов. Кто знает, ко-
гда еще им удастся так спокойно провести
ночь?
У костра остались лишь Храбров, Аято и
Эриксон. Последний нес дежурство и через
час должен был разбудить Дойла.
В степи быстро темнело, в небе вспыхну-
ли тысячи звезд, легкий ветерок колыхал
высокую траву.
— Мы пойдем прогуляемся, — небреж-
но сказал русич, вставая. — Если задержим-
ся, тревоги не поднимай.
— Хорошо, — пожал плечами наемник.
Перекинув через плечо автоматы, Олесь и
Тино не спеша двинулись на юг. На этот раз
они твердо знали, куда идти.
Днем самурай уже провел разведку мест-
ности. Он внимательно осмотрел развали-
ны зданий и теперь вел товарища довольно
уверенно.
Как только друзья удалились на безопас-
ное расстояние, Аято тихо спросил:
— Ты не боишься наткнуться на тех пар-
ней в гермошлемах?
— Нет, — ответил Храбров. — За по-
следний год я несколько раз перечитывал
журнал со «Звездного», долго анализиро-
вал, вникая в каждую строку. Вывод один:
тасконцы перед катастрофой создавали
подземные города. Сколько в них живет
людей, я не знаю. Может быть, тысячи, мо-
жет — миллионы. Наличие у планеты
странного излучения — вовсе не случай-
ность.
— Значит, солдаты с лазерными караби-
нами — не местные аборигены, а потомки
могущественной цивилизации, живущие
глубоко под землей? — догадался японец.
— Именно, — произнес русич. — Блок
«Z-7» — это экстренный путь эвакуации.
Он никогда не использовался как убежище.
Вот почему мы не нашли там следов пребы-
вания людей.
— И что ты собираешься обнаружить
сейчас? — спросил Тино.
— Отпечатки ног, — усмехнулся Хра-
бров. — В блоке замкнутое, герметичное
помещение. Помнишь, какой слой пыли мы
видели? Те парни должны были оставить
следы. Благодаря им реально найти вход в
подземелье. В его существовании я не со-
мневаюсь. Ведь откуда-то они появились!
— Рассуждаешь логично, — вымолвил
самурай. — Но тасконцы тоже не дураки. В
прошлый раз они ошиблись и отреагирова-
ли на ложный сигнал. Дважды на одни и те
же грабли наступает только полный бол-
ван.
— Посмотрим? — возразил Олесь.
Земляне приблизились к небольшому
холмику. Рядом виднелись точно такие же
бугры, но Аято твердо указал:
— Здесь.
Расчистка люка много времени не заня-
ла. Вскоре перед наемниками предстала по-
черневшая гладь металла. Откинув крышку
шифрового механизма и перекрестившись,
русич едва слышно прошептал:
— С Богом.
Храбров быстро набрал код. Теперь они
точно знали последние цифры. Люк начал
медленно, со скрипом подниматься. Это
означало, что тасконцы не сменили шифр.
— Довольно глупо с их стороны, — за-
метил японец.
Луч фонаря осветил пол и лестницу,
уходящую вниз. На полу отчетливо видне-
лись многочисленные отпечатки.
Радостно подтолкнув товарища в плечо,
Храбров стал не торопясь спускаться. Сле-
дом за ним двинулся Тино.
Внимательно оглядевшись по сторонам,
Олесь направился вдоль стены. Оливийцы
уходили куда-то на юг, за стеллажи.
Русича охватил охотничий азарт.
В отличие от своего молодого товарища,
Аято действовал гораздо рассудительнее.
Он немного задержался возле лестницы и в
тот момент, когда хотел уже идти в глубь
помещения, услышал странный звук.
Что это такое? Самурай поднял фонарь.
Его лицо исказилось гримасой ужаса. Люк
закрывался.
— Олесь! Ловушка! — отчаянно закри-
чал Тино и бросился назад.
За доли секунды он взлетел на поверх-
ность. Следом стремительно бежал Хра-
бров.
Однако русич был еще достаточно дале-
ко. Открытая на девяноста градусов крыш-
ка опустилась уже почти наполовину.
Японец опасался, что Олесю не удастся
выбраться через узкий проем. Однако Аято
недооценил силу страха. Юноша пулей вы-
скочил из подземелья.
Сидя на холме, Храбров тяжело дышал и
судорожными движениями рук пытался
найти флягу с вином.
Сделав несколько глотков, он начал
приходить в себя. Между тем люк оконча-
тельно закрылся. Сработали механизмы
блокировки.
Тино попытался вновь набрать код, но
его попытка не увенчалась успехом. Глядя
на мучения товарища, Олесь истерично
рассмеялся:
— Болван, тупица, думал — ты умнее
всех? Тасконцы провели меня, как маль-
чишку! Они знали, что мы вернемся, и ре-
шили поймать непрошеных гостей. Секрет
блока «Z-7» подрывает их безопасность.
Значит, надо узнать, с кем имеешь дело. По-
добный вариант я даже не рассматривал!
— Нельзя недооценивать противни-
ка, — проговорил самурай, садясь рядом с
русичем. — За двести лет оливийцы научи-
лись прятаться. Ведь до сих пор никто не
знает о подземных городах. Следовательно,
ошибок за прошедшие два века тасконцы не
допускали.
— И тут появляются два идиота-дикаря,
которые хотят одним движением руки
вскрыть надежную секретную систему, —
продолжил Храбров. — Признаю свою
опрометчивость и самоуверенность. Будем
считать, что нам повезло.
— Пойдем к лагерю, — успокаивающим
тоном вымолвил Аято. — Нас уже зажда-
лись. Жизнь еще предоставит шанс рас-
крыть загадки этой планеты. Рано или
поздно все тайное становится явным.
Ранним утром на горизонте показался
большой отряд воинов. Он двигался с
северо-востока. Судя по быстроте и уверен-
ности, это могла быть только Тиун.
Действительно, спустя полчаса на кос-
модром вступила Зенда. Женщина была в
своих лучших одеждах, на шее сверкали зо-
лотые украшения, из-за спины виднелась
рукоять меча. Оливийку сопровождали
пятьдесят телохранительниц.
Сегодня глава гетер предстала во всей
своей красе. Величественно ступая, мутант-
ка с интересом рассматривала развалины
«Кенвила».
— Признаюсь честно, — произнесла
тасконка, — я разочарована. Так много слы-
шала о космодромах, а что я вижу здесь?
Все те же разрушенные здания, заросшее
поле, непонятный вал на юге. Жалкое зре-
лище.
— Первое впечатление часто бывает об-
манчиво, — усмехнулся Тино. — «Цен-
тральный» выглядел не лучше, однако
аланцы за короткий срок превратили его в
неприступную крепость. Подобное может
случиться и с «Кенвилом», хотя на восста-
новление посадочной площадки потребует-
ся гораздо больше сил и времени.
— Будем надеяться, это произойдет не
скоро, — проговорила Тиун.
— Кто знает? — философски заметил
Олесь. — Колониальная политика Алана
развивается скачкообразно. У нас довольно
неприятные новости, Зенда. Несколько
дней назад десантники преодолели долину
Мертвых скал и разгромили оазис власте-
линов пустыни.
— И какие следует сделать выводы? —
спросила гетера.
— Через два-три месяца они появятся
здесь, — вставил де Креньян. — Вам надо
уходить дальше на север.
Мутантка выжидающе посмотрела на
Храброва и Аято. Женщина привыкла, что
последнее слово всегда остается за ними.
С Олесем и Тино она была знакома го-
раздо лучше. Когда-то русич спас ей жизнь.
Без сомнения, именно эти двое наемников
возглавляют отряд.
— Жак несколько предвосхищает собы-
тия, — сказал Храбров. — У Алана почти не
осталось землян, да и подразделения де-
сантников изрядно потрепаны. Нельзя за-
бывать и о протяженности пустыни. Но в
целом его вывод верен. Через полгода про-
тивник наверняка достигнет полосы лесо-
степей. Саванна — превосходное место для
развития скотоводства. Сюда хлынут тыся-
чи поселенцев. Само собой, армия пойдет
впереди.
— Проклятие! — выругалась Тиун. — Я
не думала, что аланцы прорвутся так бы-
стро. Мы только начали обустраиваться на
новом месте.
— Может, это и к лучшему, — вымолвил
самурай. — Легче отправляться в путь. Если
вы уйдете на пару тысяч километров от пу-
стыни Смерти, то появится шанс лет десять
не опасаться нападения захватчиков. К со-
жалению, колонизаторы используют маши-
ны и быстро проникнут в глубь материка.
Не случайно они так активно взялись за
восстановление дорог. Транспортная сеть
Оливии считалась лучшей на планете. Дан-
ное обстоятельство представляет серьезную
проблему для всех тасконских народов.
Заложив руки за спину, гетера задумчи-
во расхаживала по поляне. Такого развития
событий она явно не ожидала.
Ее клан вновь столкнулся с угрозой уни-
чтожения. Принимать решение надо неме-
дленно.
Взглянув на землян, Зенда с горькой
улыбкой произнесла:
— Мы уйдем. Воевать здесь не имеет
смысла. Хотя я все отчетливее понимаю,
что критический момент неминуемо при-
ближается. Нельзя убегать вечно. Рано или
поздно нас прижмут к океану. Хотя я даже
не представляю, что это такое…
— Бездна соленой воды, — пояснил япо-
нец. — Он бывает и красив, и спокоен, и
ужасен. Его нельзя представить, пока не
увидишь. У меня океан всегда вызывал вос-
хищение. Он — словно огромный, сильный
зверь, затаившийся в своей норе. Пока его
не тронешь, хищник ласков, тих, миролю-
бив. Но горе тому, кто забудет о грозящей
опасности! Огромные пенящиеся волны
поднимаются вверх и яростно обрушивают-
ся на берег, сметая корабли, дома и людей.
Я видел, как целые города исчезали с лица
Земли за считанные секунды.
— Твой рассказ впечатляет, — кивнула
мутантка. — Но меня сейчас волнует совсем
другой вопрос. Мелоун сообщила мне о ва-
шем уходе на север. Так не легче ли вам бу-
дет пойти с нами?
— Нет, — твердо ответил русич. — Я со-
жалею, Зенда, но наши пути отныне разо-
шлись. Гетеры двигаются медленно, а вре-
мя для землян — главное богатство. Не бу-
дем создавать друг другу сложности.
— Понимаю, — чуть высокомерно про-
говорила Тиун. — Кое-что клан знать не
должен. Мы — тоже воины и представляем
определенную угрозу!
— Именно так, — подтвердил Олесь. —
Расстанемся как друзья. Мир тесен. Воз-
можно, дороги землян и гетер еще пересе-
кутся!
— Пусть будет по-твоему, — согласи-
лась оливийка. — В знак дружбы я передаю
вам продовольствие и воду.
Этого запаса хватит дней на десять. Ну а
дальше рассчитывайте на себя.
— Спасибо, — поблагодарил мутантку
Храбров.
— У меня есть маленькая просьба, —
уже уходя и оборачиваясь, вымолвила Зен-
да.
— Какая? — спросил русич.
— Возьмите с собой Рону, — проговори-
ла тасконка. Земляне удивленно перегляну-
лись. Что-то в словах гетеры насторажива-
ло. Не подвох ли это? Не будет ли Мелоун
оставлять ориентиры, по которым и дви-
нется армия мутанток?
Сейчас от Тиун можно ожидать чего
угодно. На ее хрупкие плечи легла ответ-
ственность за судьбу клана, а в такой ситуа-
ции все средства хороши.
Зенда догадалась о сомнениях наемни-
ков и с болью в голосе продолжила:
— Не думайте, что я хочу внедрить в
ваш отряд шпионку. Дело совсем в другом.
Рона — хороший воин, она способна коман-
довать сотнями бойцов. После удачной обо-
роны сектора ее авторитет резко вырос. Я
люблю и уважаю Мелоун. Но эта девушка
чересчур честолюбива. Уже сейчас у меня с
ней много проблем.
— Боишься обострения борьбы за
власть? — догадался Стюарт.
— Не исключен и такой вариант, — кив-
нула Тиун. — В случае открытого конфлик-
та к Роне присоединятся самые агрессив-
ные гетеры. Раскол будет неизбежен. А вну-
тренний конфликт пагубно отразится на
моем народе. Я даже не говорю, о тех бедах,
которые она принесет другим людям. В от-
личие от меня, Мелоун не склонна решать
споры мирным путем. Чтобы не допустить
войны, ее придется убить. Иначе Рона зай-
мет мое место.
— Поэтому ты оставила ее в Морсви-
ле, — усмехнулся де Креньян.
— Да, — честно призналась мутантка. —
Во-первых, только она могла достойно ор-
ганизовать сопротивление аланцам. Во-вто-
рых, я надеялась, Мелоун навсегда останет-
ся в городе. Живой или мертвой — не име-
ет значения.
— Но как ты заставишь ее пойти с на-
ми? — спросил Аято. — Рона будет бурно
возражать, и ситуация резко обострится.
Ты сама спровоцируешь переворот.
— Не думаю, — возразила оливийка. —
Пока еще моя власть достаточно сильна,
Рона не решится на открытое неподчине-
ние. Наказание за подобный проступок —
смерть.
Отойдя чуть в сторону, земляне присту-
пили к обсуждению новой проблемы. Они
попали в трудное положение.
Отказать Зенде — значит, окончательно
испортить отношения с тасконками и об-
речь Мелоун на верную гибель.
Тиун и так сильно раздражена. Женщи-
на не ожидала, что наемники не захотят
присоединиться к клану и на север отпра-
вятся другой дорогой.
— А если мутантка блефует? — предпо-
ложил Жак.
— Вряд ли, — произнес Пол. — В среде
гетер идет постоянная, невидимая посто-
роннему глазу драка за лидерство. Они еще
не забыли, как жили разными кланами.
Зенде удалось объединить весь сектор лишь
год назад. Оливийка обидела многих. Ме-
лоун наверняка попытается воспользовать-
ся благоприятной ситуацией. Я давно слы-
шу разговоры о трениях между ней и Тиун.
Рона принадлежит к северным семьям, ко-
торые всегда считались наиболее агрессив-
ными и нетерпимыми. Вряд ли Тиун лжет.
Она хочет избавиться от опасной и непред-
сказуемой конкурентки.
— Послушайте, — вставил Воржиха. —
Чего мы спорим? Уж если мы взяли к себе
властелина пустыни, то девушку следует
брать и подавно. Как от женщины от нее
толку нет, но сражается тасконка неплохо.
В крайнем случае, я присмотрю за Мелоун.
— Даже не надейся на это! — рассмеял-
ся Саттон. — Твой топот слышен за кило-
метр, а бас разносится еще дальше. Лучше
за ней прослежу я…
— Пусть будет так, — подвел итог Ая-
то. — У нас получается весьма колоритная
компания, хотя, может, это и к лучшему…
Никто из землян и аланцев не возражал.
Храбров приблизился к Зенде и негромко
сказал:
— Мы согласны.
На лице гетеры появилась довольная и
чуть злорадная улыбка.
Тиун была неплохим человеком, но
власть заставляла ее совершать неблаговид-
ные дела. Чтобы остаться на вершине, ей
приходилось плести интриги, избавляться
от соперниц, карать неугодных.
Увы, такова участь всех лидеров. Нет ни
друзей, ни близких. Стоит правителю дать
слабину, как его трон тотчас зашатается.
Завистники своего шанса не упустят.
Спустя полчаса Зенда отправились в
обратный путь. С тяжелым грузом оливий-
ки двигались очень медленно.
Наемники отдали мутанткам на хране-
ние часть оружия и боеприпасов. Тащить с
собой весь запас не имело смысла, да и си-
лы людей не беспредельны.
Снаряжение воинов весит не меньше
тридцати килограммов. Наемники взяли с
собой по тысяче патронов россыпью и во-
семь оставшихся одноразовых гранатоме-
тов.
До сих пор сильно хромал Тино, имели
раны Дойл, Азамат и Эриксон. А путь пред-
стоял неблизкий.
Плотно подкрепившись и отдохнув, от-
ряд неторопливо готовился к путешествию.
Выход назначили на восемнадцать часов.
Это время, когда жара начинает спадать, и
дышать становится гораздо легче.
До наступления темноты земляне рас-
считывали пройти километров двадцать.
Им предстояло перестроить привычный
ритм жизни. По джунглям ночью далеко не
продвинешься.
Взвалив на плечи рюкзак, де Креньян с
пафосом проговорил:
— С Богом! Начинается новая жизнь.
Надеюсь, она принесет нам счастье, покой
и благополучие. — Чуть подумав, француз
добавил: — Хотя бы года на три.
— Сильно сомневаюсь в этом, — возра-
зил Стюарт. — Мир Оливии ничем не отли-
чается от земного. Войны, грабежи, убий-
ства… Быть в стороне, не вмешиваться в со-
бытия просто невозможно. Либо ты под-
держиваешь одну сторону, либо другую.
Третьего не дано.
— Что верно, то верно, — согласился с
шотландцем Мануто. — Спрятаться в лесу и
в страхе ждать прихода бандитов или завое-
вателей — удел слабаков и трусов. Мы — не
такие. Призвание солдата — острый кли-
нок и крепкое копье. Смерть достойна лишь
тогда, когда у тебя в руках есть оружие!
— Красивая речь, — без малейшей иро-
нии вымолвил Аято. — Но вы забыли еще
об одном немаловажном обстоятельстве.
Мы несем народам Тасконы плохую весть.
Ведь ни долы, ни лемы не знают о вторже-
нии Алана. А это — не войска Яроха, воору-
женные грубо сделанными кинжалами, ко-
пьями и арбалетами. Новый противник ку-
да опаснее всех остальных агрессоров вме-
сте взятых. Мы — вестники беды. За нами
по пятам движутся машины захватчиков.
Никакие стены, валы, рвы не спасут защит-
ников городов.
— Будем надеяться на лучшее, — произ-
нес Олесь.
Русич двинулся в путь первым, за ним
следовали самурай, Дойл, Воржиха и Троул.
Завершали колонну Жак и Линда.
Отряд постепенно вытягивался в цепоч-
ку. Воины были наслышаны о местных
«сюрпризах» и потому старались держаться
поближе друг к другу. Стать жертвой хищ-
ников или дикарей никому не хотелось.
Из-за тяжелой ноши разговоры быстро
стихли. Каждый предпочитал думать о чем-
то своем.
В который раз линия жизни людей дела-
ла крутой поворот. Куда она выведет? Это
было известно лишь Господу Богу.
Подобного объяснения хватало боль-
шинству наемников. Они предпочитали ве-
рить в высшие силы и не забивать мозги
научной чепухой. И тем не менее…
Дорога через зону саванн оказалась не
столь уж сложной. На протяжении шести-
десяти километров путешественников ни-
кто так и не потревожил.
За двое суток они не видели ни одного
опасного зверя. Мелкие грызуны, большие
стаи птиц и абсолютно непуганные стада
стройных, длинноногих животных, отда-
ленно напоминающих земных оленей. Гра-
циозное, легкое и невероятно быстрое су-
щество. Как и все исконно тасконские оби-
татели, оно имело три глаза.
При приближении путников животные
тревожно прислушивались, оборачивались
и внимательно наблюдали за странными
чужаками. Лишь когда до людей оставалось
метров тридцать, стадо резко срывалось с
места и за считанные секунды преодолева-
ло огромное расстояние.
Земляне с удивлением смотрели им
вслед. На беду несчастных существ, в ка-
ждом мужчине живет охотник.
Первым не выдержал Крис. Вскинув ка-
рабин, англичанин прицелился и выстре-
лил. Промахнуться с такой дистанции по
неподвижной мишени невозможно. Одно
из животных рухнуло на землю, остальные
испуганно устремились на север. На этот
раз они скрылись из виду, предпочитая
держаться подальше от опасных соседей.
Мясо оливийского оленя оказалось
очень вкусным и нежным. Умело пригото-
вленная на костре Стюартом и Саттоном
сочная мякоть буквально таяла во рту.
Впервые за последние три года некото-
рые наемники ели натуральную пищу. На
«Центральном» их кормили синтетически-
ми продуктами, может, и полезными, но не
блистающими вкусовыми качествами. В
«Грехах и пороках» тоже начались пробле-
мы со снабжением.
Десантники, за исключением Салан, во-
обще никогда не пробовали настоящую
дичь. Охота на их родной планете катего-
рически запрещена.
Впрочем, солдаты довольно редко быва-
ли на Алане. Их доля — прозябание на кос-
мических станциях.
Постепенно редкие кусты превращались
в густые, труднопроходимые заросли. Все
чаще попадались высокие стройные дере-
вья.
Отряд достиг леса. Здесь следовало со-
блюдать максимальную осторожность.
Олесь, Тино и Линда помнили, как на груп-
пу напала стая одичавших зверолюдей.
Сейчас воинов гораздо больше и воору-
жены они лучше, но угроза со стороны
местных обитателей по-прежнему остается.
Каждый толстый ствол дерева, каждый раз-
весистый куст представляли серьезную
опасность.
Природа сделала мутантов очень силь-
ными физически. Внезапная атака, мощный
удар — и человека не спасет ни бронежи-
лет, ни кольчуга.
Люди замедлили темп и шли очень
осторожно, внимательно осматриваясь по
сторонам.
В первые сутки всё было тихо, но к вече-
ру второго дня между стволами замелькали
мрачные тени.
— Здесь ничего не изменилось, — горь-
ко усмехнулся японец. — Лес по-прежнему
принадлежит ужасным подобиям человече-
ских существ. Они давно превратились в
хищников. Мы для них — очередная жер-
тва…
— Наш отряд этим тварям не по зу-
бам, — откликнулся Пол. — Придется дья-
вольским созданиям немного поголодать.
— Может, подстрелить парочку? —
предложил Крис, перекладывая карабин из
одной руки в другую.
— Ни в коем случае, — возразил Хра-
бров. — Неизвестно, что это за племя.
Смерть своих сородичей они могут воспри-
нять как сигнал к активным действиям. В
прошлый раз дикие были ужасно голодны.
Но ведь ситуация постоянно меняется…
— И все же следует припугнуть урод-
цев, — проговорил де Креньян. — Чудища
подбираются с каждой секундой ближе и
ближе. Они не чувствуют в нас сильного
врага. Надо показать им, кто здесь хозяин.
— Хорошо, — кивнул русич. — Но толь-
ко смотри, не задень никого.
Француз перевел предохранитель на
одиночный огонь и сделал из автомата пять
выстрелов.
Пули со свистом улетели вглубь леса,
рикошетируя от деревьев и срезая ветки.
Вряд ли дикие твари реально оценили угро-
зу, но оглушительный звук произвел впеча-
тление.
Два десятка особей, забыв о маскировке,
в ужасе бросились врассыпную. Наемники
невольно рассмеялись.
— Словно дети от рассерженного окри-
ка матери, — вымолвил Воржиха.
— У этих «детей» острые когти и мощ-
ные клыки, — произнес Аято. — Меня на-
стораживает то, что я видел лишь половину
из бежавших за группой мутантов. Осталь-
ные спрятались, и довольно надежно. Как
любые хищники, они научились незаметно
подбираться к добыче и нападать в самый
неожиданный момент. Это серьезная опас-
ность.
— Теперь дикие долго не появятся, —
весело сказал Саттон.
— Сомневаюсь, — проговорил саму-
рай. — Они — повелители леса и так про-
сто своих позиций не сдадут. Маленький
отряд хилых людишек, вторгшихся на их
территорию и умеющих издавать громкие
звуки, мутантов не напугает. Уверен, про-
верка на прочность у нас еще впереди. Кро-
ме того, здесь наверняка обитает не одна
стая.
— Тино прав, — поддержал товарища
Олесь. — Держитесь плотнее, оружие сни-
мите с предохранителя, будьте готовы отра-
зить нападение.
Солдаты двинулись дальше. На время
колонну возглавил Карс. Могучий, широко-
плечий гигант легко и непринужденно про-
кладывал дорогу, наводя страх на лесных
обитателей.
Мутант оказался в отряде единственным
воином, вооруженным только мечом. Но
властелина пустыни данное обстоятельство
ничуть не волновало. С каждым днем он
чувствовал себя все лучше и встречи с силь-
ным противником не боялся. Прочную ко-
жу на его груди не в состоянии разорвать
никакие когти.
Следом за вождем шли Дойл, де Кре-
ньян и аланцы. Завершали колонну Хра-
бров, Аято и Олан. Они часто оборачива-
лись назад, пытаясь разглядеть в кустах за-
таившихся тварей.
Вокруг царила удивительная блаженная
тишина. Лес жил собственной жизнью, как
будто не замечая пришельцев.
День прошел без происшествий. На за-
кате Сириуса солдаты начали готовиться к
ночлегу.
Земляне прекрасно осознавали, что оди-
чавшие потомки человеческой расы попы-
таются под покровом темноты незаметно
подобраться к их лагерю. Глаза дикарей на-
верняка адаптировались к ночной охоте, не
исключены и другие специфические мута-
ции.
Выбранное разведчиками место стоянки
пришлось сменить. Оно оказалось слишком
уязвимым.
Преодолев еще два километра, наемни-
ки нашли подходящую поляну. Надеяться
на лучший вариант не имело смысла, да и
Сириус уже наполовину скрылся за гори-
зонтом.
Первым делом наемники разожгли ко-
стер. Люди ужасно проголодались, а потому
Линда и Рона немедленно занялись приго-
товлением пищи. Гетера отчаянно проте-
стовала, но привычка видеть в ней женщи-
ну осталась.
Мужчины занялись оборудование лаге-
ря. По периметру воины натянули три ли-
нии веревок на разной высоте. Сверху на-
бросали траву, ветки, листья.
На краях поляны разложили четыре
больших костра. По предложению Вацлава,
наемники нарубили тонких колышков, за-
острили их и под наклоном вкопали в зе-
млю, направляя в сторону леса.
К моменту окончания работ звезда уже
полностью исчезла за верхушками дере-
вьев. Темнота стремительно наступала.
Учитывая длительность перехода, силы
многих были на исходе. Сразу после ужина
людей потянуло в сон.
Чтобы обеспечить необходимую без-
опасность, Олесь и Тино усилили дежур-
ство. Отряд разбился на пять троек.
Первыми заступили на пост русич, саму-
рай и властелин пустыни. Сделано это было
неслучайно. Оставаться с Карсом аланцы и
земляне еще побаивались.
Вскоре лагерь затих. Завернувшись в
легкие одеяла, солдаты крепко спали.
— Всю жизнь мечтал о таких минутах, —
негромко вымолвил Тино. — Лес, тишина,
треск горящих веток, деревья скрыты в та-
инственном полумраке. В отблесках костра
окружающий мир выглядит фантастически.
Покой и внутреннее равновесие — вот что
нужно человеческой душе. Мы постоянно
куда-то бежим, чего-то добиваемся… Ни-
кчемная человеческая суета. Богатство, рос-
кошь, власть с собой в могилу не утащишь.
На Страшном Суде и император, и нищий
равны. Каждому воздастся по грехам. Де
Креньян прав: порой хочется просто жить,
наслаждаться чистым воздухом, прозрач-
ной водой, девственной природой, красо-
той женщины…
— Почему же ты не поддержал марки-
за? — спросил русич.
— Я реально оцениваю ситуацию, —
улыбнулся японец. — Желать чего-то вовсе
не значит получить это. Когда имеешь дело
с Аланом, понимаешь — спрятаться от вой-
ны не удастся. И Таскона, и Земля слишком
малы. Другие масштабы, другие возможно-
сти. Мануто как-то рассказывал о странной
птице на его родине. Она не летает, а бега-
ет по поверхности. В момент опасности глу-
пое создание прячет голову в землю. Таким
образом, птица хочет скрыться от врага.
Жак предлагает нам нечто подобное. Мы
найдем на Оливии тихий, забытый Богом
уголок. Но где гарантия, что на нас не напа-
дут бандиты, мутанты или аланцы? Ее нет.
Я привык упреждать удар, всегда быть гото-
вым к надвигающейся опасности.
— Хорошие слова, — вставил власте-
лин. — Как правило, побеждает тот, кто на-
носит удар первым. Достойно ответить враг
часто не успевает.
— Нет, Карс, — отрицательно покачал
головой Аято. — Ты неправильно меня по-
нял. Я стараюсь первым не нападать. Пред-
отвращенная схватка — выигранная схват-
ка. Жизнь подтверждает это правило. Убить
человека несложно, вопрос в том — зачем?
От покойника толку нет. Кроме того, агрес-
сивность слаба и уязвима. Разум наполнен
злобой и гневом, теряется контроль над
движениями, руки и ноги трясутся от на-
пряжения. Упредить удар — значит, пока-
зать противнику, что тебе известны его на-
мерения. Действует безотказно.
— Сомневаюсь, — пожал плечами
вождь. — Я предпочитаю иметь врагов
мертвыми. Только в таком состоянии они
неопасны.
— В твоем утверждении есть доля исти-
ны, — согласился самурай. — Особенно ко-
гда имеешь дело с отъявленными негодяя-
ми. Некоторые понимают только закон си-
лы. Я же тебе говорил о войнах между наро-
дами. Люди должны находить разумный
компромисс.
— Может быть, может быть… — прого-
ворил мутант и подбросил большую кучу
веток в костер.
Пламя резко вспыхнуло и взметнулось
вверх. Раздался учащенный треск разгораю-
щихся сучьев.
Карс приподнялся на коленях и посмо-
трел куда-то в глубь леса.
— Кажется, у нас «гости», — произнес
через несколько секунд оливиец. — Я чув-
ствую посторонний запах. Если не ошиба-
юсь, дикие наступают с двух сторон: с во-
стока и запада.
— Поднимай людей! — скомандовал
Храброву японец.
В этот момент раздались угрожающие
вопли. Орда хищников бросилась в атаку.
Твари находились в каких-то пяти-ше-
сти метрах от добычи. Победа так близка!
Один рывок — и с жадностью впиться в
горло жертве, упиваясь ее теплой, пита-
тельной кровью…
Неожиданно дикие существа наткнулись
на прочные заградительные веревки. Часть
из них повалилась назад, остальные были
вынуждены остановиться.
Впрочем, препятствие надолго нападав-
ших не задержало. Осознав, что порвать
тросы не удастся, хищники начали проле-
зать под ними.
И тут они нарвались на колья. Послыша-
лись душераздирающие крики боли и яро-
сти.
Наемники вскакивали с земли, тотчас
хватаясь за оружие. Постепенно отряд со-
брался возле костра.
Рискуя собой, Карс схватил факел, про-
бежал по кругу и поджег угловые костры.
Мгновение спустя красноватые языки пла-
мени осветили поляну.
Люди увидели, как десятки кошмарных
тварей с оскаленными клыками пытаются
прорваться через преграду.
Из леса доносилось грозное рычание.
Под напором своих сородичей два существа
рухнули на колья. Одно еще шевелилось и
отчаянно ревело, второе уже лежало без
движения.
Промедление грозило серьезными не-
приятностями.
— Огонь! — громко крикнул Олесь.
Раздался дружный залп. На этот раз во-
ины стреляли не в воздух, а по реальным
целям.
Первый ряд хищников был буквально
сметен. Мертвые твари повалились на зе-
млю. Часть существ безжизненно повисла
на веревках.
Наступавшие на мгновение замерли, а
спустя пару секунд с воплями ужаса броси-
лись обратно в чащу. Близлежащие кусты
быстро опустели.
— Кажется, все, — предположил Азамат.
— Надо проверить и заодно убрать тру-
пы, — сказал Дойл, высоко поднимая фа-
кел.
Земляне осторожно приблизились к ме-
сту побоища. Залитая кровью трава, осте-
кленевшие зрачки и пена на губах покойни-
ков… Двое диких оказались ранены. Рыча и
огрызаясь, они отползали за линию вере-
вок.
— Что с ними делать? — поинтересовал-
ся Саттон. — Вряд ли мерзкие твари теперь
причинят нам вред.
— Добейте их, — приказал Аято. —
Этим вы окажете беднягам большую услугу.
Хищники в любом случае станут пищей для
соплеменников. Раненых эти существа без-
жалостно разрывают на куски. Поверьте, я
видел это собственными глазами.
Раздалось пять одиночных выстрелов.
Ночной бой благополучно завершился.
Еще полчаса ушло на перетаскивание
трупов. Весили твари немало, и люди из-
рядно помучались, пока перекидывали
окровавленные тела за линию тросов. К
счастью, племя убежало достаточно далеко
и работе не мешало.
Вскоре отряд снова начал укладываться
спать. Воины давно привыкли к ночным бо-
ям, подобная мелкая стычка не могла нару-
шить их обычный распорядок жизни.
На посту остались де Креньян, Салан и
Эриксон.
Засыпая, Храбров невольно подумал о
Карсе. Властелин пустыни несколько раз
пробовал на вкус кровь диких. Оливиец с
трудом отвыкал от старых привычек. Тем
не менее, мутант не стал ни о чем просить.
Местные существа ужасно далеки от ро-
да человеческого, но они все же являлись
потомками древнейшей цивилизации. Вы-
держка вождя удивляла и радовала, нару-
шать клятву тасконец не собирался.
Остаток ночи прошел без происше-
ствий.
Дикие были так напуганы стрельбой,
что даже не утащили трупы. Страх перед
грозными чужаками оказался сильнее голо-
да.
Безжалостная бойня, устроенная наем-
никами, послужит им хорошим уроком.
Опустившиеся до уровня животных, дикие
твари надолго запомнят эту встречу с людь-
ми. Хищник должен знать свое место.
Группа двинулась в путь прохладным
ранним утром. Люди хотели побыстрее по-
кинуть место боя.
Возле тел мертвых мутантов бродили
мелкие падальщики. То и дело раздавалось
жадное угрожающее рычание. Приближа-
лось пиршество могильщиков.
Где-то на западе завыл тапеан. А ведь их
в здешнем лесу не так много.
Свернув веревки и собрав колья, земля-
не уверенно зашагали в северном направле-
нии. Предстоял длинный нелегкий путь.
Минуло еще двое суток. Нападений со
стороны диких больше не было. Среди гу-
стой листвы изредка мелькали силуэты
мерзких тварей, но подходить близко к от-
ряду мутанты не решались.
Опасных незнакомцев просто сопрово-
ждали, стараясь держаться подальше. Впро-
чем, воины не расслаблялись и каждую
ночь устанавливали заграждения, вкапыва-
ли колья и разжигали несколько костров.
Люди прекрасно понимали, что любая
оплошность приведет к непоправимым по-
следствиям. Природа жестока, но справед-
лива. Выживает самый сильный, самый ум-
ный, самый предусмотрительный.
Постепенно путешественники находили
друг с другом общий язык. Подружились
Крис и Олан, нашли общие интересы Стю-
арт и Мелоун, отличные отношения сложи-
лись у землян с Троулом и Белауном.
Мало того, почти половина отряда нор-
мально разговаривала с Карсом. Пожалуй,
лишь между властелином и клоном по-
прежнему пролегала пропасть. Но это и по-
нятно — многолетняя вражда так просто не
забывается.
К полудню третьего дня пути воины
услышали странный рокочущий шум. Зе-
мляне и аланцы замерли в нерешительно-
сти и потянулись к оружию. Ситуацию раз-
рядил де Креньян.
— Это река! — радостно воскликнул
маркиз.
Солдаты бросились вперед. Жак не
ошибся. Холодный бурный поток стреми-
тельно несся с востока на запад.
Люди спустились к берегу и начали пле-
скаться в воде. Далеко никто не заходил.
Скорость течения и острые камни служили
предупреждением отчаянным смельчакам.
Но как же приятно скинуть куртку, бро-
нежилет и подставить разгоряченное тело
под прохладные брызги реки!
Рона в очередной раз поразила землян.
Мужчины гетеру не интересовали, и потому
Мелоун спокойно, без стеснения, обнажи-
лась до пояса. Наемники удивленно замер-
ли.
Воины не сводили глаз с крепкой высо-
кой груди мутантки. Не обращая внимания
на спутников, девушка неторопливо умыва-
лась.
Заметив вытянувшиеся лица землян,
Линда весело расхохоталась:
— Очень сожалею, господа, но эти пре-
лести не для вас!
Только сейчас Рона поняла, что посту-
пила крайне неосторожно. В Морсвиле оли-
вийки жили обособленно, и скрываться под
одеждой не имело смысла. При необходи-
мости женщины раздевались без лишних
раздумий. Увидеть их обнаженное тело все
равно ни один мужчина не мог.
Но здесь, в окружении наемников и
аланцев, ситуация совсем иная. Тасконка
забыла об этом. Быстро накинув на себя
куртку, она смущенно улыбнулась.
— Я не хотела, — негромко вымолвила
Рона.
— Ерунда, — с ироничной усмешкой на
устах махнул рукой Аято. — Мы, как по-
следние идиоты, выпучили глаза…
— Надо признать, фигура у тебя велико-
лепная, — произнес Стюарт. — От такой
девчонки я сейчас бы не отказался!
— Помолчи лучше! — выкрикнул Олесь
и толкнул шотландца в спину.
Пол не ожидал такого поступка от това-
рища и, неловко взмахнув руками, рухнул в
холодную воду. Послышались отчаянные
ругательства.
Когда промокший до нитки землянин
выбрался на берег, отряд буквально рыдал
от восторга. Стуча зубами, Стюарт шутливо
погрозил Храброву кулаком.
— За мной должок.
Слова шотландца вызвали новый взрыв
смеха. Впрочем, Пол хохотал вместе со все-
ми. Он обладал неплохим чувством юмора
и, когда воины успокоились, философски
заметил:
— Вот так охлаждается страсть.
После обеда люди сменили воду во фля-
гах и двинулись вверх по течению реки.
Впереди шел де Креньян. Жак лучше других
знал эти места, ведь он блуждал здесь до-
вольно долго. Маркиз считал, что отряд от-
клонился на запад, и до переправы не боль-
ше десяти километров.
Найти бревно, по которому переходила
группа разведчиков три года назад, крайне
важно. Ведь только там можно обнаружить
тропу, ведущую к Аусвилу. В противном
случае придется прорубаться через джун-
гли.
Француз не ошибся. Через полтора часа
земляне увидели знакомое место. За про-
шедшее время оно практически не измени-
лось.
Хотя нет, кое-что выглядит иначе. В
прошлый раз наемники разрушили пере-
праву, скинув бревно в бурлящий поток.
Сейчас с берега на берег был перекинут ак-
куратный мост. Три крепких, хорошо обте-
санных дерева уложены рядом и надежно
соединены. По краям, на уровне груди, на-
тянуты прочные веревки, позволяющие
преодолевать водную преграду без усилий.
На этом строители не остановились.
Весь мост они опутали лианами и вьющи-
мися растениями. Маскировка получилась
великолепная. Неопытный путник пройдет
мимо переправы и даже не заметит ее. Но
землян не проведешь. Они прекрасно зна-
ли, где следовало искать.
— Хорошая работа, — проговорил, сту-
пая на бревна, Воржиха. — Сделано на дол-
гие годы.
— Согласен, — вымолвил Дойл. — Во-
прос в том, кто здесь трудился. Не приведет
ли эта удобная переправа нас прямиком в
ад?
— Не думаю, — покачал головой де Кре-
ньян. — Скорее всего, мост построили до-
лы. Совершив вместе со мной поход на юг,
воины племени решили расширить контро-
лируемую территорию.
— Будем надеяться на лучшее, — вста-
вил Тино. — Иначе неприятностей не избе-
жать. Местные жители не очень радушно
встречают вооруженных чужаков. Далее
имея огнестрельное оружие, отряд находит-
ся в постоянной опасности.
— Вышлем вперед головной дозор, —
задумчиво произнес русич. — Первыми
пойдут Жак, Пол, Крис и…
— Можно я? — попросил властелин. —
Для меня внезапный удар человека не столь
страшен.
— Нет, — поспешно возразил Олесь. —
Долы уже имели дело с дикими мутантами.
Твое присутствие они неправильно истол-
куют. Четвертым пойдет Азамат. Осталь-
ные будут двигаться на расстоянии двухсот-
трехсот метров от передовой группы. В слу-
чае засады мы успеем занять круговую обо-
рону.
Разведчики проверили оружие, переза-
рядили магазины и спустя десять минут
ступили на бревна моста. Они быстро пре-
одолели препятствие и, оказавшись на про-
тивоположном берегу, скрылись в густой
чаще.
Выждав некоторое время, Храбров дал
сигнал следовать за ними. Тревожно озира-
ясь по сторонам и не снимая пальцев со
спусковых крючков, воины неспешно дви-
гались вперед.
Их окружало невероятное буйство ра-
стительности. Сквозь переплетенные ветви
низкорослых деревьев и кустарников ниче-
го не было видно уже в пяти шагах.
Для большинства данное обстоятель-
ство стало полной неожиданностью. Ведь
всего в полукилометре отсюда рос совер-
шенно другой лес. Там просторно, светло,
трава не оплетает ноги, а могучие стройные
деревья устремляются далеко ввысь.
Здесь же царствуют хаос и неразбериха.
С разных сторон доносились дикие пугаю-
щие звуки. Кто их издавал, знал только Гос-
подь Бог, или его отступник-дьявол. В лю-
бом случае, слушать подобную какофо-
нию — удовольствие не из приятных.
Настороженно оглядывавшиеся по сто-
ронам солдаты все крепче и крепче сжима-
ли в руках оружие.
Даже в жаркий, знойный полдень, в
джунглях было сумрачно и влажно. Разма-
шистые темно-зеленые листья растений
плохо пропускали лучи. Сириуса.
Ничтожное расстояние в пять киломе-
тров отряд преодолел за два часа. Несмотря
на широкую, хорошо утоптанную тропу,
люди шли неторопливо. Осторожность —
превыше всего.
Храбров двигался во главе основных сил
и первым услышал тревожный свист. Это
был условный сигнал. Его должен подать
Саттон в случае опасности.
Земляне замерли. Взмах руки — и наем-
ники тотчас рассредоточились. Стволы ав-
томатов и карабинов направлены в сторону
джунглей. В любой момент воины готовы
открыть огонь.
Наступило тревожное, томительное
ожидание. В зарослях послышались чьи-то
учащенные шаги, надрывно хрустнула вет-
ка.
Солдаты взяли тропу на прицел. Напря-
жение достигло предела.
Ветки раздвинулись, и перед группой
предстал Крис Саттон. Тяжело дыша и вы-
тирая пот с лица, англичанин громко про-
говорил:
— Впереди пост долов. Они требуют па-
роль.
— Слава богам, — облегченно выдохнул
Аято.
.

Глава 2. ВОЗВРАЩЕНИЕ В
ЛЕНДВИЛ
утников встретил отряд, состоящий

П из трех воинов. Однако Олесь пре-


красно знал, что это лишь малая
часть заставы. Где-то среди деревьев, скры-
ваются главные силы оливийцев.
Одно неверное движение — и на чужа-
ков обрушатся стрелы, копья, топоры.
Джунгли — родной дом долов. Они пре-
красно ориентируются в непроходимых за-
рослях и способны преодолеть огромное
расстояние в кратчайшие сроки.
Территория тасконцев за прошедшие го-
ды значительно расширилась. Племя окре-
пло. Хотя одежда и оружие оливийцев по-
прежнему остались простыми и примитив-
ными.
Ритуал встречи был похож на тот, что
разыгрался три года назад. Сначала пока-
зался старейшина племени. Его лицо не вы-
ражало никаких эмоций, зато глаза бу-
квально пронзали путешественников. От
таких людей не стоит ждать ничего хоро-
шего. Они бесстрастны и равнодушны. Но
стоило произнести слово «Наск», как ста-
рик сразу изменился. На губах появилась
улыбка, а во взгляде — тепло.
— Мы рады гостям, — вымолвил таско-
нец. — Вы изменились, и я не сразу узнал
людей, спасших наших воинов от смерти.
— Что делать, время безжалостно, никто
из нас не молодеет, — ответил самурай. —
Мы помним обычаи долов, а потому рано
утром уйдем из города. К сожалению, отряд
снова принес плохие новости.
— Группу опять преследуют? — спросил
старейшина.
— Нет, — произнес Тино. — Наша ин-
формация касается всех оливийцев. На пла-
нете высадились войска Алана. Они хорошо
вооружены, прекрасно подготовлены и по-
степенно захватывают материк. Через не-
сколько лет, а может, и раньше, агрессоры
доберутся и до Аусвила.
— Аланцы так близко? — В голосе ста-
рика послышалась волнение.
— Примерно в четырехстах киломе-
трах, — пояснил Храбров. — У них много
машин. Лес станет серьезной преградой для
захватчиков, но задержать столь мощную
армию он вряд ли в состоянии. Вы должны
быть готовы к появлению сильного врага.
— Мы всегда готовы к нападению чужа-
ков! — гордо вскинув голову, проговорил
тасконец. — Долы устроят незваным гостям
достойную встречу. Аланцы дорого запла-
тят за нашу свободу. Каждая пядь земли бу-
дет обильно полита кровью захватчиков.
— Боюсь, вы недооцениваете опас-
ность, — вмешался в разговор де Кре-
ньян. — Сюда придут солдаты, вооружен-
ные не мечами и копьями, а огнестрельным
оружием. Жители Оливии давно забыли,
что это такое. Придется продемонстриро-
вать…
Француз передернул затвор автомата,
поднял ствол к верхушкам деревьев и дал
короткую очередь. Раздался грохот выстре-
лов, на наемников посыпались срезанные
ветки и сбитая листва. Тотчас в джунглях
началось паническое движение, послыша-
лись возбужденные и напуганные голоса
спрятавшихся воинов.
Олесь не спускал глаз со старейшины.
Демонстрация произвела сильное впечатле-
ние на дола. Он побледнел и отступил на
несколько шагов назад.
Впрочем, никто из путешественников
такой реакции тасконца не удивился. По
меньшей мере, шесть поколений оливийцев
выросли без звуков стрельбы.
Древняя цивилизация, в которой суще-
ствовало подобное оружие, давно преврати-
лась в легенду. Долы в нее не верили. Те-
перь миф приобретал реальные очертания.
Старик пришел в себя через пару минут.
Надо отдать должное тасконцу, он старался
выглядеть уверенным.
— Грозное оружие, — вымолвил оливи-
ец. — Против него трудно устоять. Наша
оборонительная стена из шипов совершен-
но бесполезна. И тем не менее сдаваться мы
не собираемся!
— Речь не о том, как племя встретит
врага, — вставил Аято. — Наша цель —
продемонстрировать реальную силу Алана.
Аусвил находится в труднодоступном райо-
не, дорогу к нему знают только немногие.
Захватчикам придется долго пробиваться
сквозь джунгли. Вы должны вовремя обна-
ружить противника. У долов есть немало
преимуществ. На юге, в ста пятидесяти ки-
лометрах отсюда, находится космодром.
Установите за ним наблюдение. Армия
аланцев сначала придет туда.
— Спасибо за совет, — кивнул старей-
шина. — Разведчики не раз бывали в тех
местах. Пора выставить в степной зоне сто-
рожевые посты. Спокойное время кануло в
Небытие.
Попрощавшись с чужаками, старик не
спеша направился по тропе к городу.
Его место тотчас занял высокий строй-
ный воин лет двадцати пяти. Судя по мно-
гочисленным шрамам на теле, дол не раз
бывал в сражениях и за спинами друзей не
прятался.
На лице мужчины застыли полное спо-
койствие и равнодушие. Лишь изредка тас-
конец бросал взгляд на оружие наемников.
В глазах воина легко читались восхище-
ние и страх. Он уже знал, на что способны
странные металлические предметы в руках
чужаков.
Тем не менее, охранник смело перегоро-
дил дорогу землянам и отступать не соби-
рался. Смерть не пугала дола, главное — не
пропустить врагов.
Странное поведение оливийца несколь-
ко удивило наемников. Вскоре ситуация
прояснилась. Из лесной чащи вышел Стин.
Тасконец приблизился к наемникам и креп-
ко пожал им руки.
— Рад вас видеть снова, — произнес
оливиец. — Признаюсь честно, я не очень
верил, что столь малочисленный отряд уце-
леет в южных пустынях. Даже когда верну-
лись воины, сопровождавшие Жака, меня
терзали сомнения. Слишком много ужас-
ных историй рассказывают путешественни-
ки, вернувшиеся оттуда.
— Они недалеки от истины, — подтвер-
дил японец. — Среди песков и в горах во-
дятся кошмарные чудовища, размеры кото-
рых человек представить не в состоянии.
Мы потеряли половину группы в борьбе с
силами стихии. К сожалению, наткнулись и
на могущественных врагов…
— Я знаю, — сказал дол. — Все подроб-
ности — потом. В Аусвиле вас ждут хоро-
ший обед и отдых. Иногда стоит забывать о
неприятностях.
Стин сделал повелительный жест, и во-
ин отступил в сторону.
Вытягиваясь в колонну, отряд направил-
ся к городу. Путь предстоял неблизкий.
К счастью, за прошедшие три года оли-
вийцы значительно расширили тропу. Те-
перь было не нужно постоянно обрубать ве-
тви, а ноги не цеплялись за торчащие из зе-
мли корни. Это, конечно, нарушало маски-
ровку, зато существенно увеличивалась ско-
рость передвижения.
Спустя шесть часов путники вышли на
огромное поле. Вдалеке виднелся Аусвил.
Сириус медленно клонился к горизонту,
начинало темнеть, пастухи гнали стада ко-
нов к городу. Пережевывая сочную траву,
грузные животные неторопливо брели к во-
ротам.
— Здесь ничего не изменилось, — бла-
годушно улыбнулся Тино.
— Мы — мирный город, — проговорил
проводник. — Живем тихо, спокойно, ста-
раемся с другими племенами не общаться.
Так проще. Нет спорных вопросов, нет
спорных территорий. Нас беспокоят лишь
дикие, да мутанты-одиночки. Но с ними до-
лы справляются без труда. В джунглях мы
полноправные хозяева.
— Это верно, — согласился де Кре-
ньян. — Но подобная позиция имеет и свои
недостатки. Вы абсолютно оторваны от ми-
ра. А отшельники, как правило, сильно от-
стают в развитии. Рано или поздно им при-
ходится сталкиваться с могущественным
противником. Исход, войны, думаю, очеви-
ден. Без друзей и союзников сражаться
очень тяжело. Знаю по личному опыту…
— Может быть, ты и прав, — задумчиво
отозвался Стин. — Однако изменить наш
народ еще не удавалось никому. Сотни лет
долы живут вдали от населенных мест и по-
ка на судьбу не жалуются.
— Судьба — капризная женщина, — фи-
лософски заметил Аято.
На реплику самурая воин не отреагиро-
вал.
Информация чужаков довольно серьез-
на и крайне важна. В Аусвиле уже собирают
Совет Старейшин. Он примет решение, ко-
торому долы беспрекословно подчинятся. А
пока не стоит выражать свое мнение.
И хотя Стин имел определенный вес в
военных кругах племени, он предпочитал
помалкивать.
Все члены группы, за исключением трех
землян и Салан, с интересом рассматрива-
ли купол института и маленькие дома лес-
ных жителей. Удивительно, как среди не-
проходимых джунглей появился пусть и не-
большой, но город.
Наемники, аланцы и тасконцы не могли
оторвать взгляда от сверкающих багряным
светом стекол здания. Величественное
строение когда-то принадлежало далекому,
чужому миру, исчезнувшему в бездне вре-
мени.
Полуобнаженные воины долов на фоне
грандиозного строения выглядели, по
меньшей мере, экзотично. Сооружение яв-
но не вписывалось в картину окружающего
мира.
Впрочем, путники не только восхища-
лись местными красотами, но и пытались
оценить военные возможности племени. На
первый взгляд, они казались ничтожными.
С легкой усмешкой на устах Мелоун не-
громко произнесла:
— Гетеры захватили бы городок за пару
часов. Он даже не имеет защитной стены.
Лобовая атака — и дикари сдадутся на ми-
лость победителя!
— Глубочайшее заблуждение, — возра-
зил Олесь. — У местных жителей не более
трехсот бойцов и по численности они зна-
чительно уступают гетерам, но в осталь-
ном… Треть армии вы потеряли бы в лесу. В
нем долы чувствуют себя, как рыба в воде. В
джунглях проложены тайные тропы, из-
вестные только опытным проводникам. Со-
вершив нападение, воины практически без
потерь скрываются в чаще. Если врагу все-
таки удастся прорваться к городу, то там
его ждет другой неприятный сюрприз. Зе-
леный пояс, опоясывающий Аусвил — во-
все не декорация. Это плотно сплетшееся
растение с длинными и прочными шипами.
Падение на них приводит к тяжелым ранам
или смерти. Прорваться сквозь живую пре-
граду не в состоянии даже мутанты.
— В самом деле? — удивленно спросил
Карс.
— Можешь проверить, — иронично ска-
зал русич. — Возле входа лежат засохшие
ветви. Отломи шип и уколи себя.
Властелин не стал спорить.
До города оставалось совсем немного.
Путешественники обогнули восточную
часть Аусвила и оказались перед подъем-
ным мостом. Он был предусмотрительно
опущен.
Часовые ждали чужаков. Стин небрежно
махнул рукой, и оливийцы послушно рас-
ступились.
Долы не спускали глаз с наемников и их
оружия. Слухи здесь разносятся быстро.
Особое внимание тасконцев привлек
Карс. В нем оливийцы без труда узнали му-
танта, а с ними у лесных жителей отноше-
ния сложные. Монстры, забредшие так да-
леко в джунгли, как правило, охотились на
людей.
Каннибалов приходилось безжалостно
истреблять. С разумными представителями
новых рас долы пока не встречались.
Отряд неторопливо проследовал в го-
род. Как и предлагал Храбров, властелин
пустыни срезал один из засохших шипов.
Проба на прочность превзошла все ожида-
ния. Растение глубоко вонзилось в кожу на
груди Карса.
— Потрясающе! — выдохнул удивлен-
ный мутант. — Не думал, что подобное ре-
ально. С виду — обычные кусты!
— Так всегда, — усмехнулся Стюарт. —
Стоит понадеяться на свои чувства, как тот-
час попадаешь по уши в дерьмо. Я теперь
любое утверждение проверяю несколько
раз.
— Неплохая мысль, — заметил Тино.
Как и в прошлый раз наемников разме-
стили в северо-восточной части Аусвила.
Легкие летние домики, лежаки из травы и
превосходный ужин. Рыбные блюда, фрук-
ты и вино отлично подкрепляли силы и
снимали усталость.
Вскоре половина группы едва держалась
на ногах.
На всякий случай Олесь назначил в
охранение двух человек. В первой смене он
сам остался с Карсом. Через два часа их
должны сменить Аято и Эриксон.
Долы — хорошие союзники, но искуше-
ние завладеть грозным оружием может ока-
заться сильнее дружеского расположения.
В свою очередь, и Стин оставил возле
лагеря чужаков трех воинов. Без сомнения,
тасконцы побаивались властелина пустыни.
Страх перед мутантами-каннибалами впи-
тан местными жителями вместе с молоком
матери. Тем не менее, данный факт насто-
раживал.
Ночь прошла спокойно. Люди отлично
отдохнули и после плотного завтрака нача-
ли собирать рюкзаки.
Им предстоял длинный и нелегкий путь.
Чтобы найти дорогу к Лендвилу, надо до-
браться до расщелины, где погиб Бартон.
Сделать это можно только пешком, подни-
маясь в горы и минуя пороги и высокие
скалы. Переправляться через реку следует
непременно в районе Аусвила. Во-первых,
долы дадут лодку, а во-вторых, в верховьях
слишком быстрый поток и нехватка леса.
Храбров прекрасно помнил, что в сорока
километрах от города находится безжиз-
ненная каменная пустыня. Перед наемника-
ми сразу вставала новая проблема. Джунгли
на другой стороне реки совершенно не из-
учены. О них мало знают даже местные жи-
тели.
Но решение принято, и отступать от не-
го никто не собирался.
Олесь и Тино направились к часовым у
лагеря. Перед уходом земляне хотели по-
прощаться со Стином. Перехватив копья,
воины настороженно следили за приближа-
ющимися чужаками.
— Мы покидаем Аусвил, — негромко
вымолвил японец. — Как нам увидеть Сти-
на?
— Он на Совете Старейшин, — ответил
один из оливийцев. — Вас просили подо-
ждать с уходом. У наших военачальников
появились дополнительные вопросы отно-
сительно аланцев. Старейшины спорили
всю ночь, но окончательное решение до сих
пор не приняли.
Наемники невольно переглянулись. По-
добных действий со стороны долов они не
ожидали. И хотя воин говорил очень ве-
жливо, в его голосе чувствовались стальные
нотки. Им советовали остаться, но совето-
вали в ультимативной форме.
Ни Храбров, ни Аято не сомневались,
что, если понадобится, путешественников
остановят силой. Можно, конечно, про-
рваться. С помощью автоматов и карабинов
уничтожить охрану у ворот несложно, но
потери в таком бою неизбежны.
Долы наверняка выставили заслоны у
города и в лесу. Рисковать не хотелось.
Земляне направились к друзьям. Заме-
тив странное выражение на лицах товари-
щей, первым отреагировал Дойл.
— Что-то случилось? — спросил Ману-
то.
— Нас не хотят выпускать из города, —
откровенно сказал самурай.
— Мы пленники? — поинтересовался
Стюарт.
— Пока нет, — покачал головой ру-
сич. — Долы сейчас решают какой-то слож-
ный вопрос. Думаю, скоро мы все узнаем.
— А если устроить здесь маленький пе-
реполох? — предложил Саттон, сбрасывая с
плеча одноразовый гранатомет. — Я разне-
су в клочья большой участок стены. Дорога
будет открыта.
— Это не самое главное препятствие, —
горько усмехнулся Жак. — Лес — вот насто-
ящая проблема. Там они нас и достанут.
Погибать напрасно я не намерен. Предла-
гаю ждать. Терпение и выдержка — вели-
кие добродетели.
Возражений не последовало. Располо-
жившись полукругом, путешественники го-
товились к бою. Кто-то проверял автомат,
кто-то заряжал пустые магазины, кто-то то-
чил лезвие меча.
Дело вполне могло дойти и до рукопаш-
ной. О чем совещались старейшины — не-
известно, а потому трудно предугадать
дальнейшее развитие событий.
Спустя полчаса Эриксон слегка подтолк-
нул Храброва в бок. Олесь поднял голову и
увидел приближающуюся процессию до-
лов.
Семь старцев в серых длинных балахо-
нах и двое красивых сильных мужчин, один
из них — Стин. Только сейчас русич осо-
знал, что оливиец занимает довольно высо-
кое положение в местной иерархии.
За прошедшие три года десятник стал
военачальником долов. Неслучайно именно
его прислали сопровождать группу. Он дол-
жен был оценить силу землян и возможно-
сти их оружия.
Старейшины остановились в десяти ме-
трах от наемников, Стин выдвинулся чуть
вперед для ведения переговоров.
— Чужаки, — вымолвил воин. — Наш
союз крепок и нерушим. В свое время мы
оказали друг другу взаимную услугу. Долы
остановили преследовавших отряд банди-
тов, а вы спасли раненых воинов. Подобное
не забывается. Но пришла пора новых ис-
пытаний. Алан — сильная и грозная циви-
лизация. К сожалению, мы знаем о ней
лишь из книг. Нам явно не хватает инфор-
мации и боевого опыта. Вы же сталкива-
лись с агрессорами и умеете пользоваться
их оружием. Впервые за долгую историю
жители Аусвила предлагают чужестранцам
остаться с ними.
Теперь стало понятно, почему так долго
спорили старейшины. Это решение далось
им нелегко. Поступившись собственной
гордостью, лесной народ откровенно про-
сил о помощи.
Демонстрация мощи огнестрельного
оружия произвела на тасконцев неизглади-
мое впечатление. Долы осознали, что само-
стоятельно противостоять армии захватчи-
ков они не в силах.
Олесь и Тино оказались в полной расте-
рянности. Оставаться в Аусвиле воины не
рассчитывали.
Законы города чересчур суровы. Наем-
ники рассматривали его лишь как перева-
лочный пункт.
Но ситуация в корне изменилась. После
небольшой паузы Аято предложил товари-
щам высказаться. Решение было единодуш-
ным — надо идти дальше.
Причин несколько. Во-первых, о втор-
жении аланцев должны узнать другие горо-
да. Во-вторых, долы сильно отстали в раз-
витии, а жить в диких, варварских условиях
никто не хотел.
И, в-третьих, Аусвил слишком близко
находится к космодрому «Кенвил». Рано
или поздно колонизаторы приступят к
освоению джунглей.
Тяжело вздохнув, Храбров повернулся к
ожидавшим ответа старейшинам. Русич
взглянул в глаза Стину и отрицательно по-
качал головой.
— Сожалею, но остаться отряд не мо-
жет. Нас ждут соотечественники, мы несем
им плохую новость. Беда пришла не только
на эту землю, она пришла на всю Оливию.
Мы готовы вам помочь, чем сумеем…
У путешественников было три лишних
карабина, и один из них Олесь передал вое-
начальнику. Крис Саттон высыпал на зе-
млю из рюкзака около сотни патронов.
— Теперь оружие принадлежит до-
лам, — проговорил русич. — Вы научитесь
им пользоваться, привыкнете к нему. Когда
враг ступит на территорию Аусвила, защит-
ники города уже не будут бояться звука
стрельбы.
Стин осторожно, с легкой дрожью в ру-
ках, начал вращать карабин. Неловкость
движений оливийца вызвала улыбку у зе-
млян. Когда-то и они точно так же осваива-
ли новое оружие. Умение и навык приходят
со временем.
И хотя путешественники отказались
остаться, ситуация несколько разрядилась.
Тасконцы не рассчитывали получить столь
дорогой подарок.
Стина сразу обступили и старейшины, и
воины. Хорошо, что карабин, был не заря-
жен, а то не миновать несчастного случая.
Каждый оливиец пытался нажать на
спусковой крючок. Пришлось вмешаться де
Креньяну. Жака здесь знали лучше всех, ему
доверяли. Взяв из рук дола оружие, француз
подсоединил полный магазин, передернул
затвор и шутливо сказал:
— А теперь заткните уши.
К удивлению наемников, фразу маркиза
тасконцы поняли дословно. Многие из лес-
ных жителей закрыли ладонями уши.
Де Креньян прижал приклад к плечу,
прицелился и плавно надавил на курок.
Раздался выстрел. В трехстах метрах от
француза вдребезги разлетелся глиняный
горшок, висевший на изгороди.
Реакция долов оказалась неоднознач-
ной. Одни испуганно повалились на землю,
вторые схватились за оружие, третьи, наи-
более выдержанные, восхищенно захлопали
в ладоши.
Стин остался невозмутим. Чуть помед-
лив, он произнес:
— Великое изобретение. Никаких луков,
никаких стрел, враг умирает, даже не успев
отреагировать. Сколько солдат у аланцев
имеют подобное оружие?
— Все, — лаконично ответил Жак.
— Опасность гораздо серьезнее, чем мы
предполагали, — покачал головой воена-
чальник.
— Нет, — горько усмехнулся фран-
цуз. — Вы даже не в состоянии представить
себе, насколько силен враг. У него есть ми-
нометы, артиллерийские орудия, мощь ко-
торых превосходит карабин в тысячи раз.
Один залп — и Аусвил превратится в груду
развалин.
— Хочешь сказать, мы бессильны про-
тив захватчиков? — догадался дол.
— Да, — честно признался маркиз. —
Ваш единственный шанс — ловить развед-
чиков Алана, безжалостно их уничтожать,
захватывая современное оружие. Но когда
сюда придет многотысячная армия, дни го-
рода будут сочтены. Есть два выхода: либо
принять последнюю битву и с честью уме-
реть, либо уйти на север. Это отсрочит по-
корение народа более могущественной ци-
вилизацией. Оливия обречена. Разрознен-
ные, слабые, враждующие между собой пле-
мена не могут противостоять высокоразви-
тому, безжалостному агрессору. Людские
ресурсы Алана практически неиссякаемы.
— Я понял твою мысль, — вымолвил
Стин. — У нас есть еще время. Мы усилим
наблюдение в лесу, выставим дополнитель-
ные посты. Разведчики аланцев останутся в
джунглях навсегда. Когда же придет суд-
ный день, долы сами решат, как поступить.
— Согласен, — вмешался в разговор
Храбров. — Но помните, на севере у вас
есть друзья. И мы, и лемы готовы в трудную
минуту помочь союзникам. А теперь нам
пора идти. Сириус уже довольно высоко.
Окажите еще последнюю услугу — переве-
зите отряд на противоположный берег.
Наш путь лежит на восток, на плоскогорье.
В глазах воина появилась тревога.
— Это не лучший маршрут, — прогово-
рил тасконец. — У нашего народа северный
берег пользуется дурной славой. Несколько
человек исчезли там бесследно. Только от-
чаянные смельчаки рискуют собирать
фрукты в тех местах.
Тяжело вздохнув, русич сказал:
— У отряда нет другого выхода. Пере-
правиться через реку можно только здесь.
Возражать дол не стал. Он привык счи-
таться с мнением других людей. Воины до-
статочно опытны и напрасно рисковать не
будут.
Уже через двадцать минут путешествен-
ники сидели в плоскодонных лодках. Греб-
цы, мужчины мощного сложения, взялись
за весла, и суда тронулись в путь.
Течение было несильным, ветер не ме-
шал, а потому земляне и аланцы наслажда-
лись прекрасным пейзажем.
Всех чужаков заранее предупредили о
пиланах. Желающих опустить руку в воду и
остаться без кисти не нашлось. Стаи зуба-
стых чудищ то и дело подплывали к лодкам
и резко уходили на глубину. Где они всплы-
вут в следующий раз, знал только дьявол.
Вскоре под днищами зашуршал при-
брежный песок. Взвалив на спину рюкзаки,
воины ступили на землю.
Последний взмах руки — и группа, вы-
тягиваясь в колонну, скрылась в зеленой
чаще. Путешественникам предстоял соро-
какилометровый переход по совершенно
неизученной местности, а в районе поро-
гов — еще и сложное восхождение на пла-
то.
Хороших альпинистов в отряде не оказа-
лось. Салан имела лишь начальную подго-
товку и ту проходила довольно давно.
Первые десять километров воины оси-
лили за четыре часа. Отряд двигался напря-
мик через густые заросли. Приходилось по-
стоянно прорубаться сквозь лианы и плот-
но сплетшиеся ветви деревьев.
Вдобавок ко всему почва постепенно
становилась более мягкой и влажной. По-
рой ноги проваливались по колено в напол-
ненные водой ямы. Кое-где начал попадать-
ся мох фиолетово-красного цвета.
Шедший первым Дойл вдруг резко оста-
новился, обернулся к друзьям и устало вы-
дохнул:
— Все! Впереди болото. Я бывал в низо-
вьях Нила и знаю, насколько это опасно.
Трясина, глубокие омуты и кровожадные
крокодилы. Здесь нам, надеюсь, удастся из-
бежать подобных «прелестей».
Взглянув на ровную поверхность мха и
предательски выступающие кочки, Олесь
громко скомандовал:
— Привал два часа. Необходимо хоро-
шенько отдохнуть. Впереди сложный уча-
сток. Болото — не место для прогулок, тем
более с тяжелым грузом.
Вокруг царила странная, пугающая ти-
шина. Не слышно даже щебетания птиц, ха-
рактерного для аусвильских окрестностей.
Пережевывая кусок вяленого мяса, Сат-
тон скептически заметил:
— Мрачное местечко. Напоминает мне
легенды о злых троллях, ведьмах и колду-
нах. Для полного комплекта не хватает
лишь летучих мышей, жаб и пауков…
— Большого котла на огне и криков
грешников, — добавил Стюарт.
— Пол, ваш черный юмор сейчас явно
неуместен, — возмутилась Линда. — Неиз-
вестно, что ждет отряд на болоте. Оливия
не раз преподносила нам неприятные сюр-
призы.
— Что верно, то верно, — поддержал
аланку де Креньян. — Осторожность еще
никому не мешала. Не зря долы опасаются
этих мест. Мутации сильно изменили оби-
тателей планеты. Вы сами видели, в каких
кошмарных чудовищ превратились без-
обидные рыбки. Таскона стала слишком
опасна для человека.
Два часа пролетели как одно мгновение.
Нехотя поднимаясь с земли, путешествен-
ники закидывали за спину массивные рюк-
заки. Оружие воины предпочитали иметь
под рукой, а потому оно висело спереди на
длинном ремне. Первым двинулся Стюарт.
В руках он нес длинный деревянный шест.
С его помощью шотландец надеялся удер-
жаться на поверхности в случае попадания
в трясину.
Опасения наемника подтвердились уже
через триста метров. Мох вдруг резко про-
валился, и Пол рухнул в глубокую яму с
затхлой водой. Тело Стюарта погрузилось
по пояс, ноги начали вязнуть. Без помощи
друзей выбраться самостоятельно он бы не
сумел.
Оказавшись вне опасности, землянин,
не стесняясь Линды, смачно выругался:
— Это какое-то свинство! Почва была
твердой, я проверил. А затем все ушло куда-
то вниз. Проклятое болото, таких я еще не
встречал…
— Будем надеяться, трясина — худшая
из местных достопримечательностей, — с
серьезным видом сказал Аято.
К сожалению, японец ошибся.
Цепочка воинов углублялась в болото
все дальше и дальше. Позади осталось око-
ло пяти километров. Промоины во мху по-
падались теперь на каждом шагу. Иногда
приходилось совершать значительный
крюк, чтобы выйти на относительно твер-
дую поверхность.
Люди ужасно устали, но остановок не
делали. Хотелось побыстрее покинуть
мрачное место. Путешественники понима-
ли, мучаться им еще часа три-четыре. Мож-
но и потерпеть.
Понурив головы, тяжело передвигая но-
ги, увязая в проседающем мхе, воины ме-
дленно брели вперед. Внимание людей бы-
ло приковано к зыбкой почве, и никто не
обратил внимания на подозрительно взбу-
грившееся болото в ста метрах от отряда.
Между тем, нечто быстро приближа-
лось. На атаку существа воины отреагиро-
вать так и не успели.
Мох возле ног Азамата разлетелся в кло-
чья, и на поверхности показалась гигант-
ская пасть. Резкое движение, плеск воды —
и землянин исчез в мутной воде.
Бедняга не успел даже издать последне-
го крика. Все произошло мгновенно, тихо и
ужасающе просто.
— Стреляйте! — раздался истошный во-
пль Криса.
В тот момент англичанин совершенно
забыл про собственное оружие. Он судо-
рожно хватался за приклад, но прицелиться
никак не удавалось.
Первым опомнился Тино. Скинув авто-
мат с шеи, Самурай дал три коротких оче-
реди по траве.
— Осторожно! — выкрикнул Воржи-
ха. — Там же Азамат!
— Боюсь, помощь ему уже не нужна, —
возразил Аято, опуская оружие. — Природа
в который раз оказалась сильнее человека.
Кто-нибудь сумел рассмотреть мерзкую
тварь?
— Большая пасть, зубы,… — пожав пле-
чами, вымолвил Саттон, шедший сразу за
исчезнувшим товарищем. — Я немного рас-
терялся…
— Не время болтать! — вмешался
Дойл. — Я знаю этих монстров. Они не
успокоятся, пока не прикончат нас всех.
Пол, поищи шестом в промоине, а осталь-
ные внимательно смотрите по сторонам.
Нападение скоро повторится.
Тотчас защелкали предохранители и за-
творы. Солдаты пристально оглядывали
окрестности.
Наиболее сложная работа выпала на до-
лю Стюарта. Шотландец осторожно подо-
шел к краю воды и начал тщательно прощу-
пывать вязкое дно. Спустя пару минут Пол
поднял на поверхность автомат Азамата, су-
мев зацепить его за ремень.
— Видно, слетел с шеи, — предположил
Эриксон.
— А где же тело? — удивленно спросила
Мелоун.
— Вряд ли от бедняги что-нибудь оста-
лось, — проговорил Карс. — Животное ута-
щило добычу в безопасное место.
— Чтоб он, гад, патронами подавил-
ся! — зло воскликнул Крис.
— Смотрите! Смотрите! — вдруг закри-
чал Олан. — К нам что-то приближается!
Путешественники тут же повернулись
на голос юноши, Не заметить двигающийся
бугор было невозможно. Тварь находилась
в каких-то пятидесяти метрах от отряда.
Командовать даже не пришлось. Полто-
ра десятка стволов обрушили на хищника
стальной дождь. Не успев достигнуть цели,
чудовище замерло и медленно скрылось в
трясине.
— Похоже, мы его прикончили, — пред-
положил Жак.
— Дай-то Бог, — кивнул головой Вац-
лав, с тревогой поглядывая на мох у своих
ног.
Люди со страхом ждали развития собы-
тия. Так прошло несколько минут. Мрач-
ную тишину решился нарушить Олесь.
— Пора идти, — негромко сказал ру-
сич. — Болото еще не закончилось.
Путешественники неторопливо двину-
лись дальше. Тяжело вздохнув, Храбров за-
шагал прочь от промоины, где погиб Аза-
мат.
Отряд потерял еще одного товарища.
Опасность на планете подстерегала людей
повсюду. Радиоактивные мутации превра-
тили Таскону в обиталище кошмарных мон-
стров.
Сейчас решение покинуть долов уже не
казалось таким правильным. Какой ценой
обойдется землянам переход к Лендвилу?
Ответа на этот сложный вопрос нет. Пер-
вый этап пути большого оптимизма не вну-
шал.
Спустя пару километров группа подвер-
глась новому нападению болотного чудови-
ща. За двести лет существа успели размно-
житься.
Новый хищник атаковал нагло и уверен-
но. Тварь не сомневалась в успехе.
Ее встретил шквал огня. Мощный сталь-
ной поток не способна выдержать ни одна
естественная броня… Вскоре горб монстра
исчез.
Облегченно вздохнув, воины продолжи-
ли путь. Скорость движения и раньше была
невысока, а теперь она упала до минимума.
В час отряд проходил не более полутора ки-
лометров.
Давно миновал полдень, от жары кружи-
лась голова, от высокой влажности люди
задыхались. Но они продолжали идти.
В какой-то момент путники потеряли
ориентацию во времени. Все внимание вои-
нов приковано к ровной глади болота. Не
упасть в трясину и не стать жертвой мон-
стра — вот две задачи, которые решали лю-
ди.
Полоса мха закончилась так же неожи-
данно, как и началась. Земляне и аланцы
почувствовали под ногами твердую почву, а
вместе с ней вернулась и уверенность в соб-
ственных силах. Путешественники сразу же
повеселели.
Воины остановились на поляне и прило-
жились к фляжкам с освежающим напит-
ком, который им любезно предоставили до-
лы.
Утерев пот со лба, Аято повернулся к
Олесю:
— Сколько мы прошли от места пере-
правы?
— Километров двадцать, не больше, —
устало ответил русич.
— За десять часов? — изумленно вос-
кликнул Саттон. — За такое время это рас-
стояние можно было проползти!
— Что мы и делали, — возразил Жак. —
Чудовище здорово нас напугало. И, надо
сказать, небезосновательно. Я, признаться
честно, привык к медлительным песчаным
червям. Слипы хоть и очень опасны, но все
же довольно предсказуемы. Болотная
тварь — это нечто новое. Быстрое, мощное,
с гигантскими челюстями и великолепной
ориентацией. Природа постоянно совер-
шенствуется…
— К сожалению, людям не становится
легче от подобной эволюции, — прогово-
рил Тино. — Мне надоело терять на Таско-
не друзей. Три могилы в Морсвиле, два де-
сятка у «Центрального» и еще сотни в пес-
ках и оазисах пустыни Смерти. Теперь к
ним добавился Азамат. Молчаливый, угрю-
мый парень, редко болтающий по пустякам.
Его нечасто замечали на пирушках, но дело
он свое знал хорошо. В трудную минуту
Якин всегда подставлял другу плечо. Веч-
ная ему память. Пусть это неприветливое
болото станет хорошим пристанищем греш-
ной души космического скитальца.
Земляне, аланцы и тасконцы дружно
сняли головные уборы. Подобный обычай
почему-то существует у всех народов, и со-
блюдают его неукоснительно.
Постояв пару минут в скорбном молча-
нии, путешественники неторопливо двину-
лись дальше. Устраиваться на привал возле
полосы мхов никто не решился. Не исклю-
чено, что опасные твари, обитающие в тря-
сине, нападают на свою жертву и на суше.
Рисковать путники не хотели.
Через два часа группа, наконец, дости-
гла порогов. Лес резко оборвался, и перед
воинами предстала скальная, гористая
местность.
К счастью, подъем оказался довольно
пологим и имел немало удобных троп. Тем
не менее, совершать восхождение сразу на-
емники не решились.
Аято остановился у подножья и дал ко-
манду готовиться к ночлегу. Сириус уже
коснулся края горизонта, начинало быстро
темнеть. Переход от дня к ночи в этих ши-
ротах невероятно стремительный. Вечера
как такового не существует.
Люди сбросили тяжелые рюкзаки на зе-
млю и с наслаждением опустились на гу-
стую, влажную траву. Нервное и физиче-
ское напряжение измотало даже самых вы-
носливых солдат.
Пожалуй, лишь Карс держался уверенно
и спокойно. Его раны давно зажили, а могу-
чее тело и мышцы позволяли мутанту легко
переносить обычную человеческую покла-
жу.
Не получив дополнительных распоряже-
ний, властелин по собственной инициативе
занялся сбором дров и хвороста.
Вскоре посреди небольшой поляны
вспыхнул яркий костер. С трудом поднима-
ясь на ноги, путешественники потянулись к
огню.
Хлопнув Карса по плечу, Олесь с благо-
дарностью произнес:
— Спасибо за заботу. Мы здорово вы-
дохлись. Нечто подобное со мной случа-
лось только три года назад, во время пер-
вой экспедиции… Тяжелый день.
— Это верно, — согласился мутант. —
Там, на болоте, Даже я испугался. Не лю-
блю противника, силы и возможности ко-
торого, сложно определить. А за костер ты
зря благодаришь. Мы теперь друзья. И раз я
могу вам чем-то помочь, то должен это сде-
лать.
— Все правильно, — вмешался Аято. —
Ты поступил так, как поступил бы любой из
нас. Просто с момента знакомства прошло
слишком мало времени. Землянам трудно
привыкнуть к твоей удивительной выно-
сливости. Ведь даже Вацлав еле держится
на ногах. Ты же бодр и свеж!
— Очередное заблуждение, — попытал-
ся изобразить улыбку на своем грубоватом
лице властелин. — Я тоже устал, но мои
физические данные гораздо выше, чем у
обычного человека. Природа сделала из
жителей пустыни новую расу. И, смею
утверждать, далеко не худшую. Кто знает,
чтобы получилось из этого эксперимента
через сотни лет?
— Теперь уже нет смысла гадать, — про-
говорил самурай. — Алан никогда не даст
развиться мутациям. По мнению ученых,
подобные изменения опасны для генетиче-
ской структуры будущей цивилизации. Дья-
вольски сложная формулировка. Я долго
разбирался в ее скрытом смысле. Ясно од-
но — Великий Координатор может править
только людьми, а мутанты обречены на ис-
требление.
— Как и все тасконцы, — вставил
Олан. — Когда мы сольемся с миллионами
переселенцев, то сразу потеряем индивиду-
альность и самобытность. Получая интел-
лектуальное развитие и блага современного
общества, оливийцы кладут на жертвенный
алтарь собственную свободу. От древней
культуры нам достались крохи, а теперь ис-
чезнут и они.
Впервые за прошедшие дни мнение кло-
на совпало со словами властелина. Оба не
хотели подчиниться захватчикам. Они, де-
ти дикого, но гордого мира, предпочитали
скорее умереть, чем стать рабами, суще-
ствами второго сорта, с которыми могут
сделать все, что угодно. Впрочем, такой же
философии придерживались и земляне.
Солдаты удачи воевали за деньги, за золо-
то, за славу, но не из страха перед хозяева-
ми.
Ночь прошла спокойно. Тихо потрески-
вали сухие ветки в костре, изредка откуда-
то издалека доносился вой неизвестного
животного. Как выглядел этот представи-
тель местной фауны, путешественники не
знали. Они мало обращали внимание на
природу планеты. Лишь когда мутировав-
шие хищники нападали, людям приходи-
лось вспоминать об окружающем их мире.
И Храбров, и Тино, и аланцы понимали,
что это большое упущение. Однако време-
ни на изучение Оливии не хватало. А пото-
му за невежество постоянно приходилось
платить человеческими жизнями. Природа
безжалостна к своим неразумным детям.
Стоило Сириусу озарить восток багря-
ным светом, как де Креньян начал подни-
мать отряд. Предстоял тяжелый, длинный
переход, и выйти нужно было как можно
раньше.
Воины вылезли из-под одеял, лениво
потягивались, не спеша, собирали рюкзаки.
На привале группа всегда занимала кру-
говую оборону. Каждый наемник расклады-
вал рядом с постелью запасные обоймы,
гранаты, делал небольшое укрытие из кам-
ней. Если, конечно, позволяли условия.
На сооружение лагеря уходило много
времени, но меры предосторожности зе-
мляне соблюдали неукоснительно. Жизнь
научила воинов ценить собственную без-
опасность.
Спустя полчаса путешественники нача-
ли восхождение. Несмотря на довольно по-
логий подъем, идти было нелегко.
То и дело приходилось огибать гигант-
ские валуны. Регулярно попадались глубо-
кие трещины, в одну из которых чуть не
угодил Белаун. В последний момент аланца
удержала за руку Рона. На слова благодар-
ности у Вилла просто не хватило сил, он
лишь кивнул головой.
К огромной радости путников, через па-
ру километров поверхность выровнялась.
Оглянувшись, Олесь с интересом осматри-
вал окрестности. Учитывая, что на подъеме
росли лишь небольшие кусты, сделать это
труда не составляло.
Вдали виднелась ровная гладь болота,
частично закрываемая лесной полосой воз-
ле реки. По расчетам Храброва, расстояние
между Аусвилом и пропастью составляло
около двадцати пяти километров. Значит,
ни востоке идет значительное сужение тер-
ритории.
Вывод напрашивался сам собой — отряд
движется к горам. Именно там, среди снеж-
ных вершин и гигантских ледников, рожда-
лась река.
Передохнув несколько минут, группа
двинулась дальше. Вновь, как и три года на-
зад, земляне ступили под сень высоких
стройных деревьев. Чем-то они напомина-
ли земные сосны, но имели синеватую кору
и довольно большие листья на вершине
кроны.
Лучи светила, пробиваясь сквозь густые
ветви, создавали волшебный таинственный
полумрак. Великолепная видимость позво-
ляла воинам не бояться внезапного нападе-
ния.
Постепенно шедший впереди де Кре-
ньян начал забирать к северу. Таким обра-
зом, наемники намеревались достичь про-
пасти. Не существовало другого способа об-
наружить знакомую тропу. И хотя спустить-
ся на равнину можно было где угодно, дру-
зья хотели найти расщелину. В какой-то
степени это была дань памяти Слиму Бар-
тону.
Жак вышел на край скалы и окинул
взглядом гигантское пространство, покры-
тое густым лесом. Синеватое море деревьев
в туманной дымке уходило далеко за гори-
зонт.
Француз не выдержал и издал громкий,
восхищенный крик. Тотчас из кустов вы-
скочили Воржиха, Стюарт и Аято. Они на
ходу передергивали затворы автоматов.
— Что случилось? — воскликнул поляк.
— Красота-то какая! — с улыбкой отве-
тил де Креньян. Воины резко остановились.
— Черт тебя подери! — выругался
Пол. — Я уж подумал, опять нарвались на
какое-нибудь чудовище.
— Здесь их нет, — спокойно возразил
маркиз. — Радиация почти не задела этот
уголок Тасконы. Не знаю, почему, но горо-
дов в восточной части материка было не-
много, а потому и ракеты сюда не направи-
ли.
Вацлав подошел к краю утеса и посмо-
трел вниз.
— Матерь Божья! — вырвалось у гиган-
та. — Неужели мы будем спускаться вниз?
Это же самоубийство!
— Нет, — усмехнулся самурай. — Впол-
не обычное занятие для наемника. Три года
назад группа поднималась на скалу. Вот ко-
гда был настоящий кошмар! Если бы не Ви-
ола, мир его праху, нам бы никогда не оси-
лить столь высокую стену.
Между тем из леса вышли остальные
члены отряда. Напряженные лица, в глазах
тревога, оружие наготове. Крик Жака вспо-
лошил всех.
Осознав, что опасности нет, люди рас-
слабились. Путешественники с волнением
приближались к краю пропасти. Невозмож-
но было остаться равнодушным к величию
и красоте природы.
Для выражения своих чувств не хватало
слов. Воины просто стояли и молча созер-
цали завораживающую картину.
Они словно находились на границе двух
миров. Хотя, наверное, так оно и было. По-
зади остались пустыня Смерти, служба в
аланской армии и полоса разочарований.
Впереди их ждал народ, пытающийся со-
хранить многовековую культуру, свои бес-
крайные леса. И еще их ждала надежда на
новую, счастливую жизнь. Человек —
странное существо. Даже в самые худшие
времена он верит в лучшее, тешит себя ме-
чтами и грезами.
— Редко увидишь подобное чудо, — на-
конец произнес Троул. — Больше половины
своей жизни я провел на космических ба-
зах. А там только металлические кровати,
самосветящиеся стены и заклепки на полу.
И только здесь, на Тасконе, мне довелось
узнать, как великолепен и прекрасен мир. Я
долго пытался понять, почему совершил
побег с базы и помог вам. Теперь ответ оче-
виден. Возвращаться в стальную тюрьму на
орбите планеты — выше моих сил. Я — че-
ловек и имею право наслаждаться красотой
природы.
— За эту роскошь нередко приходится
платить кровью! — ни к кому конкретно не
обращаясь, проговорила Салан.
— Ради свободы я готов на любые жер-
твы, — вымолвил Рон. — Лучше прожить
лет пять дикарем на Оливии, чем десятиле-
тиями прозябать в цивилизованной резер-
вации. Мне надоело быть изгоем…
— Отлично сказано, — поддержал лей-
тенанта Тино. — Человек должен уважать
свое человеческое достоинство.
Найти расщелину большого труда не со-
ставило. Она находилась в шести киломе-
трах от места выхода.
Взглянув вниз, Олесь увидел заржавев-
шие клинья в камнях, исковерканные кара-
бины и болтающиеся обрывки троса. За три
года старое костровище полностью заросло,
и лишь огромные валуны помогали сориен-
тироваться.
Громко разговаривать на унылом, мрач-
ном утесе никто не решался. Здесь совер-
шилось предательство, стоившее жизни хо-
рошему человеку.
В трещине было немало удобных террас
и выступов. Быстро размотав веревки, вои-
ны начали спуск.
Спустя примерно час группа уже нахо-
дилась у подножья. Воржиха то и дело бро-
сал взгляд вверх. Ему до сих пор не вери-
лось, что еще десять минут назад он стоял
на вершине гигантской стены.
Незаметно для себя Вацлав чуть откло-
нился в сторону и обо что-то споткнулся.
Когда поляк опустил глаза, по телу его про-
бежала нервная дрожь. Прямо перед ним
лежал скрюченный, полуистлевший скелет.
— Сюда, сюда! — прокричал Воржиха.
К гиганту тотчас подбежали земляне и
аланцы. Несколько мгновений путеше-
ственники смотрели на мертвеца.
Воины привыкли к виду крови, к смерти
друзей и врагов, но сейчас этот найденный
покойник — словно мрачное послание из
прошлого.
Первой пришла в себя Линда. Она осто-
рожно разорвала истлевшую одежду мерт-
веца и достала металлический жетон. Те-
перь сомнения окончательно рассеялись.
Перед ними лежали бренные останки Сли-
ма Бартона.
— Вот скотина! — возмущенно сказал де
Креньян. — Агадай скинул его в пропасть.
То ли на потеху, то ли желая подтвердить
свое предательство.
.

Глава 3. ВЕЛИКОЕ
ПРОТИВОСТОЯНИЕ
рошло шесть суток. Отряд двигался

П неторопливо, размеренно, преодоле-


вая за день не более тридцати кило-
метров. Не чувствуя опасности, люди про-
сто отдыхали. И хотя каждую ночь выста-
влялось надежное охранение, оно носило
чисто формальный характер.
Периодически воины делали длитель-
ные остановки и уходили на охоту. В лесу
водилось много пригодной в пищу дичи.
Уже в первую вылазку Саттон и Олан
притащили огромную тушу какого-то жи-
вотного. Таких тварей ни Храбров, ни Аято,
ни де Креньян на Тасконе еще не видели.
Массивное, грузное тело с бурой кожей
и мелкой щетиной. Как обычно, существо
имело три глаза. Для защиты оно использо-
вало два изогнутых, прочных рога. Страш-
ным оружием являлись и массивные, несо-
размерные с телом копыта. Их удар навер-
няка уложит тапсана или другого хищника
такого же размера.
В холке высота животного достигала по-
лутора метров. Бесил зверь не меньше ста
килограммов.
Карс и Дойл тотчас приступили к свеже-
ванию туши. Делали воины это довольно
профессионально.
Вскоре большие куски темно-красного
мяса лежали на густой траве. Стюарт хотел
зажарить их на костре, но Мануто бурно
возмутился. Он предложил новый способ
приготовления пищи. И хотя его кулинар-
ным способностям не особенно доверяли,
спорить друзья не стали. Мяса было много,
и необходимый запас путешественники уже
сделали.
Изображая из себя опытного повара, ну-
биец приступил к работе. Первым делом, к
удивлению товарищей, он выкопал боль-
шую, глубокую яму. Ее размеры достигали
почти метра в диаметре.
Затем Дойл набрал гладких камней с бе-
рега маленькой лесной речки и разложил
их вокруг костра. Через какое-то время они
нагрелись до красноты.
Что-то бормоча себе под нос, Мануто
начал переносить камни в яму и аккуратно
обкладывать ими дно и стенки.
Проделывал нубиец все очень быстро и
умело. Сразу чувствовался навык. Только
теперь земляне поверили в способности
Дойла. Он действительно умел готовить.
Когда укладка была завершена, Мануто
положил разрезанные куски мяса на раска-
ленные камни и закрыл его большим коли-
чеством зелени. С улыбкой на устах земля-
нин засыпал яму песком и глиной.
— Вот и все, — вымолвил повар. — При-
мерно через час пища будет готова. Поверь-
те, это очень вкусно. Жаль мало соли и при-
прав!
— Не хвастайся раньше времени, —
остановила наемника Линда. — Подо-
ждем — увидим. Лично у меня имеются не-
которые сомнения…
Они оказались совершенно напрасны.
Мясо протушилось великолепно. Мягкие,
сочные, нежные кусочки просто таяли во
рту. Похвала обрушилась на Дойла, словно
ливень.
Довольно улыбаясь, нубиец не спеша от-
резал ломти от туши и раздавал их товари-
щам. Двадцать килограммов отборного мя-
са были съедены за один прием.
Наевшись до отвала, воины даже пропу-
стили дневной переход. Впрочем, торопить-
ся им было некуда. Люди наслаждались
спокойной сытой жизнью. Не так часто на-
емникам выпадали подобные дни отдыха и
мира.
Шесть дней прошли как одно мгнове-
ние. Размеренные, небыстрые марши, охо-
та, игра в кости и карты. Экспедиция пре-
вратилась в легкую, приятную прогулку.
Преодолев пятнадцать-двадцать кило-
метров, путешественники делали продол-
жительный привал. Каждый занимался сво-
им делом: кто-то исследовал лес, кто-то от-
правлялся на поиски добычи, кто-то стре-
лял из арбалета по мишеням. Не поход, а
рай.
В этом районе даже тапсаны попадались
крайне редко. Впрочем, они не беспокоили
путников. Огонь костра и человеческие го-
лоса отпугивали хищников. Инстинкт само-
сохранения заставлял животных держаться
подальше от людей.
Учитывая кратковременность перехо-
дов, тяжелая ноша не приводила к изнуря-
ющей усталости. Постепенно заживали ра-
ны, и воины чувствовали себя значительно
лучше.
Но рано или поздно все хорошее когда-
нибудь заканчивается. На пятый день Тино
отозвал Олеся в сторону. Очень тихо япо-
нец произнес:
— Кажется, грядет маленький бунт. По-
сле того, как мы доберемся до Лендвила, де
Креньян хочет пополнить запасы и идти
дальше. Две тысячи километров — суще-
ственное расстояние и за пару лет аланцы
вряд ли его осилят. Там, далеко на севере,
есть шанс прожить некоторое время спо-
койно, в мире и радости.
— Это его право, — пожал плечами ру-
сич. — Кто знает, может, Жак и прав. Мы не
были здесь три года, а ситуация на Оливии
быстро меняется. Ярох и Коун имели силь-
ную армию. Не исключено, что город давно
захвачен, и отряд найдет лишь поросшие
травой развалины.
— И группа спокойно уйдет дальше? —
удивленно спросил Аято. — Пусть мерзав-
цы безнаказанно издеваются над женщина-
ми, детьми, стариками, пусть процветают
рабство и каннибализм… Неужели соб-
ственная шкура нам так дорога?
Храбров взглянул в глаза друга. В них
читались гнев, обида и разочарование.
— Не знаю, — честно признался
Олесь. — Лично у меня сомнений нет. Мы в
состоянии разгромить любое гнездо мест-
ных бандитов. Но это мнение разделяют да-
леко не все. В значительно ослабленном со-
ставе подобная миссия становится очень
рискованной.
— Плевать! — резко возразил саму-
рай. — Даже если нас будет двое, солдаты
арка здорово пожалеют о том, что родились
на свет.
— Наверное, ты прав, — согласился ру-
сич. — В любом случае пора отдыха закон-
чилась. До Лендвила осталось не больше
сорока километров. Надо принять строжай-
шие меры безопасности, чтобы не угодить в
засаду.
Отряд двигался очень осторожно, по
всем правилам военной науки. Впереди шла
головная застава в составе Стюарта и Дой-
ла, справа и слева несли службу боковые
дозоры. На востоке — Саттон и Олан, на за-
паде Саччи и Воржиха.
Неожиданное нападение на группу пол-
ностью исключалось. Бремя от времени во-
ины подавали друг другу условные сигна-
лы.
Пока все было тихо, хотя, по расчетам
Храброва, город уже находился где-то ря-
дом.
— Может, ты ошибся? — негромко вы-
молвил де Креньян. — Отряд мог откло-
ниться в сторону.
— Не исключено, — ответил Олесь. —
Когда мы чертили карту, то не обладали
должными навыками. Часто Кайнц делал
это наспех, кое-как.
Маркиз иронично улыбнулся, но ничего
не сказал.
Путешественники продолжали медлен-
но идти вперед. Позади осталась еще пара
километров.
Неожиданно в лесу раздался тревожный
свист. Воины тотчас упали на землю, пря-
чась за стволами деревьев и занимая круго-
вую оборону.
Из чащи выбежал Мануто.
— Что случилось? — проговорил Тино,
поднимаясь на колени.
— Пока — ничего! — воскликнул нуби-
ец. — Мы вышли на странное место.
Огромная просека, явно сделанная челове-
ческими руками.
Аято, Храбров, де Креньян и Салан тре-
вожно переглянулись. Сомнений больше
нет — Олесь вывел группу точно к Лендви-
лу. Место первого сражения с бойцами Ко-
уна наемники помнили хорошо.
— Показывай! — уверенно скомандовал
русич. Короткими перебежками от дерева к
дереву, прячась за кустами, воины подбира-
лись к просеке. Вскоре путешественники
расположились на краю леса.
Обзор превосходный. Незаметно пре-
одолеть огромное поле нет ни малейшей
возможности.
— Странно, — произнес француз. — До
города несколько километров, а охранение
лемов отсутствует. Может, Лендвил уже
уничтожен? Подобной беспечности мест-
ные жители раньше себе не позволяли.
— Или наоборот, это большая предусмо-
трительность с их стороны, — возразил Ти-
но. — Я отчетливо вижу свежеспиленные
пни. Значит, люди здесь все еще живут. По-
дозрительная тишина меня настораживает.
Не забрались ли мы в западню?
— Придется проверить, — усмехнулся
Стюарт, оборачиваясь к Дойлу и сбрасывая
рюкзак с плеч. — Пошли, Мануто!
С автоматами наперевес, налегке, наем-
ники неторопливо двинулись по просеке.
Десятки глаз внимательно наблюдали за
ними. Наемники были готовы поддержать
отход товарищей огнем.
Беззаботно насвистывая какой-то мотив,
Пол прогулочным шагом приближался к
противоположной части леса. Примерно в
ста метрах от зарослей он вдруг остановил-
ся. Легкий взмах руки — и Стюарт начал
медленно отступать. Это был сигнал опас-
ности.
Почти сразу земляне увидели, как на се-
вере, западе и востоке просеки появились
хорошо вооруженные воины. Их было не
меньше пятидесяти. Оливийцы без лишней
суеты, умело окружали отряд.
— Похоже, мы влипли, — самокритично
заметил Крис. — Наверняка и в этом лесу
скрывается многочисленный отряд таскон-
цев.
— Надо отметить хорошую выучку про-
тивника, — проговорил Карс. — Они вели
группу очень грамотно. Даже я не чувство-
вал близость врага. Судя по всему, кольцо
окружения замкнулось. У нас есть только
один выход: бежать обратно на юг. Но
именно там чужаков и поджидает засада.
— Я тоже так думаю, — кивнул
Олесь. — Будем занимать круговую оборо-
ну. Придется побеседовать с этими людьми.
Должны же мы знать, с кем имеем дело!
Оставив оружие, русич пошел навстречу
Полу и Мануто. Вскоре друзья останови-
лись посреди поляны. Глядя на приближа-
ющихся воинов, шотландец негромко про-
изнес:
— У этих парней твердые намерения. И
они достаточно уверены в себе. Будь остро-
жен. Может, тебя все-таки прикрыть?
— Нет, — ответил Храбров. — Боюсь,
это только усложнит переговоры. Кроме то-
го, с трехсот метров вы попадете в кого
угодно. Если мне будет угрожать опасность,
я упаду на землю. И уж тогда — патронов
не жалейте.
— Так и сделаем, — сказал Стюарт и
вместе с Дойлом направился к лесу.
Расстояние между Олесем и местными
жителями быстро сокращалось. В какой-то
момент землянин замер, внимательно рас-
сматривая воинов.
За три года здесь абсолютно ничего не
изменилось. Древние комбинезоны со ста-
рых складов, грубо сшитые рубахи и рва-
ная, стоптанная обувь. Оливийцы сильно
поизносились.
Несмотря на свой жалкий внешний вид,
они оказались неплохо вооружены. Луки,
арбалеты, мечи, цепи, копья. Некоторые
держали в руках массивные деревянные
щиты.
Невольно русич улыбнулся. Почти на-
верняка это средство защиты тасконцы пе-
реняли у их группы. Лемы видели, как уме-
ло Храбров и Аято отражали нападение
бандитов. Дружественные народы всегда
обогащают друг друга новыми знаниями.
За то время, пока приближались воины,
землянин сделал вполне очевидный вывод:
это могут быть кто угодно, только не бан-
диты арка. Они совершенно не похожи на
тех мерзавцев, которых русич видел три го-
да назад.
Оливийцы остановились в пяти шагах
от чужака.
Тасконцы с нескрываемым интересом
разглядывали песчаного цвета форму и вы-
сокие зашнурованные ботинки Олеся. Не-
смотря на потертый вид, одежда русича
производила вполне респектабельное впе-
чатление.
— Кто вы такие и что делаете в районе
Лендвила? — наконец спросил высокий бо-
родатый мужчина лет сорока, одетый в
темно-зеленый комбинезон и обрезанные
до середины голени сапоги.
— Мы просто путники, — дружелюбно
вымолвил наемник. — Идем с юга на север
в поисках лучшей доли. Там, где мы жили
раньше, стало слишком неспокойно.
— Здесь тоже не райское место, — язви-
тельно вставил молодой оливиец в синих
бриджах и серой домотканой рубахе.
— Мир жесток и несправедлив, — фило-
софски заметил Храбров. — Но мы надеем-
ся найти тихий уголок, вдали от бренной
суеты. Нам многого не надо…
— На смиренных аскетов вы что-то не
очень похожи, — подозрительно прогово-
рил первый тасконец. — Вооружены, осто-
рожны, двигаетесь, выставив хорошее охра-
нение. Все это напоминает разведку. Учи-
тывая, Что Лендвил находится в состоянии
войны с армией арка, я вынужден задер-
жать группу. Без шума и сопротивления
сложите оружие. Если вы не лазутчики —
бояться нечего.
— Разумное предложение, — согласился
Олесь. — К сожалению, я вынужден вас
огорчить. Мои друзья никогда не согласят-
ся отдать свое оружие. Мы заплатили за не-
го кровью. Если отряд находится на терри-
тории Свободных городов, я хотел бы
встретиться с человеком по фамилии Саунт.
Надеюсь, он еще жив.
На лицах тасконцев появилось неопису-
емое удивление. Они недоуменно и расте-
рянно переглядывались. Сразу было видно,
что русич сбил их с толку.
— Откуда вы знаете главу Лендвила? —
настороженно поинтересовался бородач.
— О, он пошел вверх по карьерной лест-
нице, — улыбнулся Храбров и после не-
большой паузы добавил: — Несколько лет
назад мы оказали ему одну услугу. Думаю,
Саунт о ней не забыл.
Воины дружно отступили чуть назад.
Они тихо посовещались, изредка погляды-
вая на русича.
Олесь спокойно уселся на ближайший
пень и с беззаботным видом срывал высо-
кие травинки.
Спустя пять минут оливийцы поверну-
лись к чужаку.
— Крик Саунт — очень занятой человек.
Мы не хотели бы беспокоить его по пустя-
кам, — начал бородач.
— Тогда пропустите нас на север, и не
болтайте чепуху! — раздраженно оборвал
его наемник.
— Эй ты, полегче! — вмешался темново-
лосый воин в серой куртке и синих штанах,
с арбалетом в руках. — Вас всего полтора
десятка. Нам не составит труда раздавить
столь малую группу, как назойливое насе-
комое.
— Сказано смело, — рассмеялся Хра-
бров, — но довольно глупо. Мы обладаем
таким оружием, что не боимся и сотни вра-
гов. Один мой жест, и вы будете тотчас
уничтожены. Не советую со мной ссорить-
ся. Зовите Саунта, и дело с концом.
Мужчины вряд ли поверили Олесю, но
его пылкая речь произвела на них впеча-
тление. Так говорят только люди, очень
уверенные в себе. Даже если чужак и бле-
фовал, то делал это убедительно.
— Как мы должны доложить о вас? —
немного подумав, спросил первый воин, ви-
димо, старший в группе.
— Скажите, его хотят видеть люди, с ко-
торыми Крик познакомился три года назад
на космодроме «Звездный», — быстро отве-
тил землянин.
Тасконец утвердительно кивнул, и пара
воинов бросились к городу. Глядя им вслед,
бородач проговорил:
— Вам придется дожидаться ответа
здесь. Пропустить отряд дальше я не могу.
— Никаких проблем, — доброжелатель-
но улыбнулся Храбров.
Через десять минут к Олесю подошли
Аято и Стюарт. Путешественники решили
пообедать и принесли русичу ломти вяле-
ного мяса, сушеные фрукты и флягу с клю-
чевой водой.
Расположившись на небольшой поляне,
друзья приступили к трапезе. Удивительная
выдержка чужаков, их безразличие к соб-
ственной судьбе привели противника в из-
умление. Находясь в полном окружении, не
имея шансов вырваться, воины демонстри-
ровали фантастическое высокомерие.
Прохаживаясь по просеке, оливийцы с
нетерпением ожидали гонцов. Им хотелось
побыстрее узнать, что за дерзкие наглецы
пожаловали на территорию Свободных го-
родов.
Прошел целый час, прежде чем на краю
леса показалась группа людей. Их было
трое, но Саунта среди тасконцев наемники
не увидели.
Это настораживало. Невольно Пол потя-
нулся к кинжалу, спрятанному под оде-
ждой. Однако Храбров его остановил.
— Еще не время, — тихо прошептал ру-
сич.
Воины быстро приближались. Впереди
гордо и уверенно ступал молодой человек с
длинными волосами в рубашке светло-се-
рого цвета и зеленых узких штанах. На поя-
се оливийца висел узкий, длинный клинок
хорошей работы.
— Где эти незнакомцы? — требователь-
но вымолвил юноша.
Первым его узнал Тино. Самурай иро-
нично улыбнулся, сделал несколько глот-
ков из фляги и довольно громко произнес:
— Присаживайся, Сол, к нашему скром-
ному столу. Мясо хорошее, свежее.
Прикрыв глаза от слепящих лучей Сири-
уса, тасконец удивленно вымолвил:
— Крик оказался прав. Это действитель-
но вы. Я, признаюсь честно, не очень верил,
что кто-то уцелел после той погони. Банди-
тов было слишком много, а вас — не боль-
ше десятка.
— Мы несколько сократили их количе-
ство, — проговорил японец.
— Знаю, — сказал юноша, садясь рядом
с землянами. — Люди арка бросили трупы
своих воинов прямо на просеке. Нашли на-
ши разведчики и тело вашего друга. Мы по-
хоронили его на городском кладбище.
— Спасибо, — поблагодарил Олесь. —
Это Асер Салах. Он первым погиб на терни-
стом пути группы. Из двенадцати человек,
отправившихся в поход, уцелело лишь пяте-
ро.
— Сожалею, — сочувственно вымолвил
Сол. — Для Лендвила эти годы тоже выда-
лись тяжелыми. Постоянные стычки с му-
тантами, длительная осада и объединение
Свободных городов в военный союз. Навер-
ное, вы помните Лизу, девушку, которая
была с нами на космодроме?
Русич утвердительно кивнул.
— Погибла год назад на стенах Лендви-
ла. В том сражении мы потеряли пятую
часть своих бойцов. Сгорела почти полови-
на города. Нам с трудом удалось удержать
врага на подступах к Лендвилу.
— Значит, перемирие с арком закончи-
лось? — поинтересовался Аято.
— Да, года полтора назад его войска пе-
решли в наступление. Два города на северо-
востоке пали, их разграбили и разрушили, а
жителей угнали в рабство. Довольно долго
Яроху сопутствовала удача. Главы Свобод-
ных городов никак не могли договориться
об общем командовании. Но теперь трудно-
сти позади. Мы отбросили противника на
запад и восстановили прежние границы.
Сейчас Лендвил является передовой базой
нашей армии. Здесь скопилось около трех с
половиной тысяч воинов.
— Недурно, — заметил Пол.
— Это все, что способна собрать коали-
ция. В некоторых городах осталось по
двадцать-тридцать воинов. Если мы будем
разгромлены, арк быстро подчинит себе
остальную территорию. Подходы к Лендви-
лу тщательно охраняются. Союзники стяну-
ли сюда значительные силы и хотят сохра-
нить в тайне данный факт, — пояснил тас-
конец.
— Боюсь, утечки информации не избе-
жать, — скептически произнес Тино. — Ни
Ярох, ни тем более его советник Коун глу-
постью не отличаются. Наверняка в лесу
есть лазутчики правителя. Я уже не говорю
о сведениях, поступающих из оставленных
городов. Слишком лакомая добыча для
сброда арка. Они могут пройтись глубоким
рейдом по вашим тылам.
— В самую точку, — восхищенно сказал
Сол. — Сразу чувствуется опыт. Жаль, у нас
в армии мало таких воинов! Ярох действи-
тельно намеревается обойти Лендвил и уда-
рить по Сорлу и Гелиолу. Это два города в
центре коалиции, самые крупные и хорошо
укрепленные. По нашим данным, против-
ник готовит к вторжению огромные силы.
Где? Неизвестно. Один из пленных банди-
тов сообщил, что у арка больше шести ты-
сяч бойцов. Если это правда — союзникам
не устоять.
— Не надо делать скоропалительных
выводов, — улыбнулся самурай. — Мы
здесь, а значит, намечается перелом в воен-
ной компании. В нашем отряде много от-
личных воинов. Главное — не пропустить
наступление Яроха. А теперь закончим о де-
лах, пора двигаться в Лендвил.
— Я проведу вас через заслоны, — кив-
нул юноша.
Олесь махнул рукой друзьям, и группа
вышла из леса. Вскоре путешественники
поравнялись с парламентерами.
Карс и Воржиха передали Храброву, Ая-
то и Стюарту оружие и рюкзаки. Это не
ускользнуло от бдительного внимания оли-
вийцев.
Солдаты союзников удивленно и насто-
роженно посматривали на Дойла и власте-
лина пустыни. Темно-коричневый цвет ко-
жи нубийца буквально шокировал местных
жителей. Таких людей тасконцы раньше
никогда не видели.
Что касается мутанта, то лендвильцы
его просто побаивались. В армии арка слу-
жило несколько подобных монстров, и все
они проявляли в бою отчаянную смелость,
гигантскую силу, непомерную жестокость и
кровожадность.
В возможность дружбы с мутантами
оливийцы не верили. Однако, увидев, как
спокойно люди общаются с властелином,
воины успокоились.
С любопытством и восхищением таскон-
цы разглядывали оружие чужаков. Удиви-
тельно, но мечи и арбалеты интересовали
их гораздо больше, чем автоматы и караби-
ны.
Впрочем, наемников это вполне устраи-
вало. Местным жителям не нужно знать о
наличие у путешественников огнестрельно-
го оружия. У Олеся уже появились кое-ка-
кие мысли о его применении.
— Как тут дела? — спросил де Креньян.
— Мы успели как раз вовремя, — иро-
нично заметил японец. — Драка только-
только намечается.
— Тогда я умываю руки, — отрицатель-
но покачал головой француз. — Это не мои
проблемы. Война, сражение, кровь — надо-
ело до ужаса. Мы с Линдой немного отдох-
нем в Лендвиле и двинемся дальше.
— Говори только за себя, — неожиданно
возразила Салан. — В битву я, конечно, не
полезу, но и раненых без медицинской по-
мощи не брошу. Работы здесь предстоит не-
мало.
— Именно так, — подтвердил Аято. —
Счет солдат идет на тысячи. Крови про-
льется много. Вопрос поставлен ребром —
либо Свободные города, либо Ярох. Пере-
мирия больше не будет.
Маркиз бессильно махнул рукой и заша-
гал вслед за Солом. Отряд, вытягиваясь в
колонну, направился к городу. Шли не спе-
ша, изредка переговариваясь и делясь впе-
чатлениями об услышанном.
С одной стороны, предстоящее участие в
новой войне никого не радовало, а с дру-
гой — лучше решить все проблемы сразу и
прожить оставшиеся годы спокойно.
Вряд ли аланцы доберутся до них в бли-
жайшее время. Осуществлять экспансию
материка сразу в нескольких направлени-
ях — рискованное дело. Великий Коорди-
натор очень предусмотрителен и действует
весьма осторожно.
Путешественники вышли из леса и не-
вольно замерли. Они не ожидали увидеть
подобной картины.
На огромном поле вокруг Лендвила рас-
кинулось море палаток и шалашей. Солда-
ты союзников были повсюду. Костры, го-
мон, песни — режим секретности тасконцы
не соблюдали. Огромное воинство без ма-
лейших признаков дисциплины.
— Теперь я точно знаю, что арк в курсе
всех приготовлений, — осуждающе прого-
ворил Тино. — Этот шум слышен на рассто-
янии нескольких километров, а дымы вид-
ны и того дальше.
— У любой проблемы есть отрицатель-
ные и положительные стороны, — благо-
душно улыбнулся русич. — Нам бы встре-
титься с Саунтом и детально разобраться в
ситуации.
— Никаких сложностей, — вымолвил
Сол. — Я провожу группу прямо в штаб. Ду-
маю, Крик сумеет убедить союзное коман-
дование в вашей компетентности.
— А могут возникнуть трудности? — по-
интересовался Олесь.
Юноша заметно смутился. Отвечать на
конкретно поставленный вопрос он не ре-
шался. Лишь спустя некоторое время, все
тщательно обдумав, оливиец тихо произ-
нес:
— Трения среди лидеров по-прежнему
существуют. Каждый город выдвигает свое-
го человека на должность командующего
армией. Естественно, остальным это не
нравится. После длительных споров был
создан единый штаб. В его состав вошли
семь представителей самых сильных родов.
Именно они осуществляют сейчас управле-
ние многотысячным войском.
От удивления Стюарт даже присвист-
нул.
— Теперь понятно, почему вы топчетесь
на месте, — усмехнулся шотландец. — Вот
уж действительно — у семи нянек дитя без
глазу.
В ответ Сол бессильно развел руками.
По всей видимости, он придерживался та-
кого же мнения. Но от него мало что зави-
село.
Путешественники миновали полевой ла-
герь союзников и подошли к стенам города.
Сразу бросался в глаза широкий, заполнен-
ный водой ров. Значит, Саунт прислушался
к их совету. В уме ему не откажешь.
За прошедшие три года в Лендвиле мно-
гое изменилось. Стены стали на полтора
метра выше, появились земляной вал и ча-
стокол.
Впрочем, не ускользнули от внимания
наемников и обгоревшие столбы. Внутри
города исчезли целые кварталы. И хотя они
постепенно застраивались, страшные следы
сражения будут еще долго напоминать о се-
бе.
Оставив друзей возле чудом уцелевшего
барака, Храбров, Аято и Стюарт направи-
лись за юношей по широкой улице.
Пол заменил де Креньяна, который ка-
тегорически отказался участвовать в любых
совещаниях. Уговаривать француза никто
не собирался.
Миновав несколько домов, путники по-
вернули на запад и вышли к двухэтажной
постройке со странным флагом на крыше.
Его никак не удавалось разглядеть, но си-
ний фон и белую полосу по середине Олесь
видел отчетливо.
Возле двери расположились четыре
охранника. Службу они несли безобразно.
Двое дремали на скамейке, прислонившись
к стене, а еще двое — болтали с девушками.
— Кошмар, — недовольно покачал голо-
вой самурай.
— Что поделаешь, — попытался оправ-
даться тасконец. — Мы ведь солдаты поне-
воле. Кто-то всю жизнь был крестьянином,
кто-то техником, кто-то строителем или ле-
сорубом. Только отчаянное положение за-
ставило нас взять в руки оружие.
— Это не оправдание, — возразил ру-
сич. — Армия союзников напоминает мне
стадо конов. Каждый гуляет сам по себе и
лишь изредка пастух перегоняет бестолко-
вых животных на новое место выпаса. Нет
ни дисциплины, ни подготовки к сраже-
нию, ни системы охраны. Вас спасает пре-
красное знание леса и нерешительность
Яроха. Но стоит ошибиться, и противник
без труда просочиться в Лендвил. Послед-
ствия будут ужасными.
— Объясните это Саунту, — смущенно
вымолвил юноша. — Я не решаю столь важ-
ных вопросов.
Путешественники задержались у входа,
а Сол исчез за дверью.
Между тем, часовые вспомнили о своих
обязанностях и с неподдельным интересом
стали рассматривать чужаков. Светло-ко-
ричневая форма, начищенные до блеска де-
тали экипировки и великолепное оружие
вызывали зависть у оливийцев.
Это созерцание длилось недолго. Через
пару минут из здания быстрым шагом вы-
шел Крик Саунт.
Одного взгляда хватило, чтобы понять,
как тяжело дались тасконцу последние три
года. Его роскошная шевелюра и борода по-
крылись обильной сединой, на лбу появи-
лись глубокие морщины, возле правого уха
виднелся красноватый шрам.
Земляне двинулись ему навстречу. Руко-
пожатие было долгим и крепким. Неожи-
данно для себя Храбров почувствовал к
лендвильцу какое-то теплое, дружеское
чувство. Он встретился с человеком, кото-
рого очень уважал. А ведь их знакомство
длилось чуть больше суток.
Тем не менее, общение с оливийцем на-
ложило на Душу русича огромный отпеча-
ток. Почему? Вряд ли Олесь сейчас мог от-
ветить на подобный вопрос.
Скорее всего, потому что тогда ему
только-только исполнилось двадцать лет.
Землянин находился во враждебном мире,
вдали от Родины, с плохо знакомыми ему
спутниками. Здесь же, в городе, Храбров
ощутил теплоту дома, дружелюбное отно-
шение людей.
Здесь юноша впервые познал женщину.
Где она? Что с ней случилось? Вихрь собы-
тий, любовь к Кроул, сражения и походы
заслонили ее образ. За минувшие годы
Олесь почти не вспоминал об этой скром-
ной, тихой тасконке. Сейчас же вопросы
так и вертелись на языке.
Однако русич понимал — еще не время.
Есть дела куда поважнее.
Впрочем, как и всегда. Человек постоян-
но куда-то спешит, торопится, стремится к
заоблачным вершинам, не замечая, что сча-
стье — вот оно, лежит рядом, его надо лишь
поднять. Увы, осознание ошибки приходит
слишком поздно, когда жизнь уже позади и
ничего изменить нельзя.
— Я рад вас видеть, — с добродушной
улыбкой сказал лем. — Надеюсь, не торо-
питесь как в прошлый раз?
— Нет, — ответил самурай. — Но и
Лендвил сейчас мало напоминает место для
отдыха. Вооруженных людей здесь гораздо
больше, чем мирных жителей.
— Превратности войны, — развел рука-
ми Крик. — Признаюсь честно, у меня по
отношению к вам есть корыстный интерес.
Мы нуждаемся в помощи опытных воинов,
а вы — солдаты от Бога. Удержать город во
время осады и штурма нам помогло осуще-
ствление некоторых ваших советов. Я уже
оповестил представителей штаба союзни-
ков о прибытии отряда. Через десять минут
они будут готовы выслушать делегацию
дружественного нам народа.
— Саунт, ты смелый человек, — рассме-
ялся Тино. — А вдруг мы откажемся помо-
гать лендвильцам? Война — дело рискован-
ное и неблагодарное, могут ведь и убить!
— Армии Свободных городов важно не
столько ваше личное участие в боях, сколь-
ко познания в данной области. В конце кон-
цов, пятнадцать бойцов, даже самых уме-
лых, растворятся в рядах многотысячного
воинства, — возразил тасконец.
— Логично, — согласился японец. —
Правда, при одном условии, что эти люди
не обладают мощным оружием. Но о дета-
лях поговорим позднее.
Пока длилось ожидание, Саунт расска-
зывал о событиях произошедших в районе
Лендвила за три года.
После возвращения из похода советник
арка Коун развернул кипучую деятельность.
Разведчики докладывали о десятках вер-
бовщиков, разосланных по разным горо-
дам.
Уже через несколько декад в армию Яро-
ха потянулись сотни наемников. Весь
сброд, начиная от маньяков-каннибалов и
заканчивая мутантами-одиночками, встал
под знамена арка.
В столице царства — Наске — даже воз-
никли проблемы с продовольствием. За
полтора года Линк набрал не меньше двух
тысяч добровольцев и без объявления вой-
ны перешел границу Свободных городов.
Лемы и другие народы были готовы к
вторжению, но удар оказался слишком си-
лен. Головорезы Коуна уничтожали на сво-
ем пути все живое.
Складывалось такое впечатление, будто
арк хочет полностью подчинить себе Цен-
тральную Оливию.
Наверное, так бы и случилось, если бы
Свободные города не объединились. После
ряда тяжелых поражений тасконцы сумели
отбросить противника на исходные пози-
ции.
Наступило тревожное затишье, своего
рода — великое противостояние. Обе вою-
ющие стороны копили силы для решающей
битвы. Кто в ней победит, тот и будет вла-
деть этой территорией.
В какой-то момент беседы к Крику подо-
шел Сол.
— Все собрались, — тихо произнес юно-
ша. — Скажу сразу — вождь Сорла недово-
лен тем, что чужаков хотят посвятить в се-
креты союза Свободных городов. Осталь-
ные более лояльны.
— Нелауна не изменишь. Его претензи-
ям нет конца. Он постоянно кричит о том,
что его любимый Сорл притесняют и
оскорбляют, — усмехнулся мужчина.
— Это крупный город? — поинтересо-
вался Храбров.
— Самый крупный в коалиции, — уточ-
нил Саунт. — В нем проживает около пят-
надцати тысяч жителей. Город сохранился
еще со времен Великой Цивилизации. Лю-
ди продолжают жить в тех же домах, в кото-
рых обитали их предки более двухсот лет
назад. Правда, возникает одна большая
проблема — Сорл разбросан на четырех
холмах. Его очень трудно защищать. Оборо-
нительная стена растянулась на несколько
километров. По той же самой причине го-
род дал союзной армии лишь восемьсот
бойцов, хотя мог прислать в два раза боль-
ше.
— Тем не менее, это крупнейшая груп-
пировка, — догадался Олесь.
— Да, — кивнул лем.
— Ничего не поделаешь, с такими людь-
ми придется считаться, — вымолвил ру-
сич. — Сейчас сила союзников — в един-
стве. При малейшем разладе поражение
станет неминуемым. Кстати, члены штаба
знают, с кем им придется иметь дело?
— Я рассказывал о вас, — проговорил
Крик. — Та история трехлетней давности
стала почти легендой. Никто не верил, что
отряд когда-нибудь вернется.
Собеседники проследовали мимо за-
стывших часовых и вошли в здание. В не-
большом полутемном коридоре Храбров с
трудом различил узкую лестницу на второй
этаж. Но Саунт точно знал, где она нахо-
дится, и уверенно вел спутников.
Два десятка ступеней, массивная дере-
вянная дверь — и земляне оказались в про-
сторном светлом помещении. Широкие
оконные проемы свободно пропускали лу-
чи Сириуса. Посреди комнаты стоял длин-
ный прямоугольный стол.
За ним сидели шестеро мужчин, уму-
дренные опытом, много повидавшие на сво-
ем веку вожди родов. Всем оливийцам дав-
но перевалило за сорок. С некоторой долей
недоверия и снисходительности они раз-
глядывали молодые лица чужаков. Пожа-
луй, лишь возраст японца вызывал уваже-
ние тасконцев.
— Рад вам представить моих друзей, —
указав рукой на воинов, сказал Крик. —
Свои имена пусть они назовут сами.
— Тино Аято, — без промедления про-
изнес самурай.
— Олесь Храбров.
— Пол Стюарт.
— Сток Нелаун, — вымолвил чуть лысе-
ющий оливиец в темно-синей куртке и бе-
лой рубашке с высоким воротом.
Следом за ним назвали себя и остальные
члены штаба. Знакомство произошло бы-
стро и обыденно.
Наемники сели за стол, а Саунт напол-
нил высокие бокалы холодным освежаю-
щим напитком. Удержаться земляне не су-
мели. Они с наслаждением пригубили слег-
ка пьянящую жидкость. Чувство жажды тот-
час исчезло.
— Отличный квас, — похвалил русич.
— Еще бы, — иронично усмехнулся Не-
лаун. — Этому рецепту — сотни, а может, и
тысячи лет. Мы обнаружили его в одной
древней книге и теперь постоянно им поль-
зуемся. Соры никогда не забывают, что
они — потомки некогда могущественной
цивилизации.
На реплику вождя воины не ответили. В
ней сквозили тщеславие и высокомерие.
Сток попытался завести спор о том, ко-
му больше досталось в наследство от рух-
нувшей державы. Вместо этого Тино еще
раз демонстративно наполнил бокалы, чем
вызвал на устах лема едва уловимую улыб-
ку.
— Члены штаба много слышали о вашей
смелости и навыках ведения боевых дей-
ствий, — после некоторой паузы продол-
жил Нелаун. — Сейчас для нас важна любая
поддержка. Но пора раскрыть карты. Кто
вы? Зачем явились сюда после трехлетнего
отсутствия? Какие планы у вашего народа?
— Довольно-таки прямолинейные во-
просы, — съязвил Стюарт.
— Да, — резко произнес лидер соров, в
его глазах появилась жесткость. — Мы хо-
тим получить честные и конкретные отве-
ты.
Сделав пару больших глотков напитка,
Храбров взглянул на тасконца и смело
спросил:
— А вы готовы услышать правду?
— Молодой человек, я немало пережил,
меня трудно чем-нибудь удивить или напу-
гать, — презрительно проговорил Сток.
— Хорошо, пусть будет по-вашему, —
кивнул Олесь.
Аято сильно толкнул товарища в бок.
Самурай пытался хоть как-то спасти ситуа-
цию. Но было уже поздно. Храбров принял
решение и отступать не собирался.
— Перестань, Тино, — вымолвил ру-
сич. — Рано или поздно они все равно узна-
ют. Где-то недалеко бродит Коун. Так пусть
лучше они услышат правду из наших уст.
Нелаун прав — перед большой игрой карты
следует открыть.
Осушив бокал до дна, Храбров громко
произнес:
— Кое-что вы слышали от Саунта, а те-
перь я скажу то, чего в Лендвиле никто не
знает. Мы действительно представители
многочисленного, гордого народа. И назва-
ние его — земляне!
Несколько человек тотчас вскочили с
мест и потянулись к оружию. Однако и
Крик, и Сток остались совершенно спокой-
ными.
Мало того, вождь соров поднял руку
вверх, успокаивая своих товарищей. Сразу
чувствовалось, что этот человек обладает
среди оливийцев огромным авторитетом.
Сейчас он брал всю ответственность на се-
бя.
— Рискованное заявление, молодой че-
ловек, — проговорил Нелаун. — Здесь си-
дят далеко не невежды. И хотя мы не мо-
жем восстановить былую инфраструктуру
страны, теоретические знания не утеряны.
В Сорле любой подросток знает: Земля ди-
кая, варварская планета. Цивилизация там
находится на очень низком уровне, и до по-
летов в космос им предстоят еще тысячи
лет развития.
— Спорить о перспективах бессмыслен-
но, — улыбнулся Храбров. — А в остальном
все верно. Безжалостная, воинственная пла-
нета, населенная сотнями племени наро-
дов. У них разные нравы, религии и даже
цвет кожи.
Для сравнения русич взял руку японца и
приложил к своей. После секундной паузы
он продолжил:
— На Земле идут бесконечные войны.
Жестокие завоеватели разрушают и сжига-
ют города, уничтожают страны, истребляют
целые народы. Постоянно развивается и со-
вершенствуется одна немаловажная нау-
ка — наука убивать. В этой области мы до-
стигли великолепных результатов. Долгое
время внутренние конфликты были нашим
личным делом. Но ситуация изменилась. У
далекой планеты Таскона неожиданно по-
явилось странное излучение. Самая совре-
менная точная аппаратура выходит из
строя за несколько минут. А потому на по-
верхность не мог сесть ни один космиче-
ский корабль. Обидно и досадно. Особен-
но, когда могущественная цивилизация за-
дыхается от перенаселенности. Для осуще-
ствления великих целей надо найти всего
лишь один уцелевший после катастрофы
космодром. Казалось бы — простая задача.
Отправляется одна разведывательная груп-
па, за ней — вторая, третья… И каждый
раз — неудача. Объяснение банально: пла-
нета населена ордами бандитов, которые не
прочь завладеть хорошей одеждой, снаря-
жением, оружием. А тут еще среди поиско-
виков оказался предатель. Его имя Линк
Коун. Да-да, тот самый Коун, который те-
перь служит советником у арка. Он — ала-
нец и очень хорошо образован и подгото-
влен. И вот тогда Великая Цивилизация
вспоминает о варварском мире, что враща-
ется вокруг крохотной желтой звезды. Уче-
ные разрабатывают сложную программу, и
маховик истории начинает новый отсчет.
На Земле подбирают восемь солдат, находя-
щихся в коме после ранения. Мы все долж-
ны быть давно мертвы. Нас воскресили, но
уже в качестве наемников-рабов. Задача
предельно проста — провести
специалистов-аланцев по территории Оли-
вии от одного космодрома к другому за
тридцать дней. Вот почему группа так спе-
шила три года назад.
— Довольно маленький срок для столь
ответственной миссии, — удивился Крик.
— Это длина цепи, на которой держали
воинов, — вымолвил Олесь. — Перед де-
сантированием землянам ввели в кровь спе-
циальный препарат. Без противоядия мы
бы умерли через три декады. Выбор, как ви-
дите, невелик.
— Но вы до сих пор живы. Вывод напра-
шивается сам собой — цель достигнута, —
задумчиво произнес вождь Сорла. — Алан
получил космодром и начал колонизацию.
— Совершенно верно, — кивнул Хра-
бров. — Рассказывать о наших приключе-
ниях я не буду. Из двенадцати человек уце-
лели лишь пятеро: трое землян и две алан-
ки. Мы пробирались сквозь дикие джунгли,
плыли по реке, в которой водятся стаи кро-
вожадных рыб, чудом уцелели во время пес-
чаного урагана. Дьявол посылал нам на-
встречу гигантских червей, пауков-убийц,
одичавших волосатых тварей. Наконец на-
ша группа достигла города Морсвил, где
мутантов больше, чем обычных людей.
Страшное и удивительное место! Мы обре-
ли там верных друзей и нашли непримири-
мых врагов. Но самое главное, рядом с го-
родом имеется пригодный для посадки кос-
модром.
— Кто же вы сейчас? Передовой отряд
аланской армии? Разведчики? — спросил
Сток.
— Ни то, ни другое, — спокойно возра-
зил русич. — Мы — беглецы, свободные
люди.
— Сомневаюсь, что ваши хозяева добро-
вольно расстались с умелыми, хорошо под-
готовленными воинами. Они потратили не-
малые средства, — недоверчиво прогово-
рил Нелаун.
— Справедливые сомнения, — сказал
Олесь. — Алан колонизирует материк стре-
мительными темпами. Сдерживает захват-
чиков лишь не очень удачное расположе-
ние центральной базы. Тем не менее за три
года захвачено больше десяти оазисов. Му-
танты безжалостно истребляются, а люди
подлежат принудительной ассимиляции.
Нередко у родителей отбирают детей и от-
правляют их на космические базы.
На планету постоянно прибывают тыся-
чи поселенцев. Среди наемников-землян
стало попадаться слишком много отъявлен-
ного сброда. Кровь невинных оливийцев
полилась рекой.
Мы не захотели мириться со своим уни-
зительным положением и восстали. Тогда
аланцы решили нас уничтожить, но они не-
много просчитались. Отряд нанес ответный
удар. Потеряв немало товарищей, мы доби-
лись цели и захватили большую партию
противоядия. Теперь мы имеем в запасе
около трех лет.
— Это время пролетит как одно мгнове-
ние, — философски заметил Саунт. — Да и
где гарантия, что захватчики не доберутся
до Лендвила раньше?
— Гарантий нет, — вставил долго мол-
чавший Тино. — Экспедиционный корпус
находится примерно в пятистах километрах
отсюда. По местным меркам — гигантское
расстояние. Пустыня, лес, джунгли. Кроме
того, у противника большие потери среди
наемников, а без них освоение новых тер-
риторий немыслимо. Продвижение на се-
вер сейчас значительно замедлилось.
— И вы пришли сюда в надежде полу-
чить мир и спокойствие, — догадался
вождь Сорла.
— Согласитесь, мы имеем на это пра-
во, — произнес самурай. — Три года непре-
рывных сражений, битв, походов. Наши те-
ла покрыты шрамами, а души зачерствели.
Нам хочется обыкновенной любви, тепла,
домашнего очага. Любой солдат нуждается
в отдыхе.
— Но здесь далеко не рай, — вымолвил
Сток. — Арк собрал огромную армию и вот-
вот обрушится на Свободные города. Мы
находимся на грани уничтожения. Война
измотала народы.
— Земляне готовы вам помочь, — гордо
проговорил Аято. — У нас есть огнестрель-
ное оружие, гранаты и главное — знания.
Вековые навыки ведения войны, опыт не-
скольких цивилизаций.
— Зачем вам это надо? — хитро прищу-
рив левый глаз, спросил Нелаун. — Ушли
бы дальше на север и жили в глуши…
— Кое-кто в отряде именно так и хотел
поступить, — честно признался японец. —
Мы же сторонники решительных действий.
Рано или поздно отряд столкнется с банда-
ми убийц. Мир тесен. Так не лучше ли сразу
связать свою судьбу с сильным, дружеским
народом? Объединение сил — вот залог об-
щей безопасности.
— Разумно, — благожелательно сказал
тасконец. — Но есть еще один вопрос, кото-
рый очень важен. В качестве кого вы видите
себя в предстоящем сражении с арком?
Храбров иронично улыбнулся и спокой-
но ответил:
— Мы и не претендуем на командные
должности. Здесь будут сражаться ваши лю-
ди, и только вы можете нести за них ответ-
ственность. Однако армии союзников нуж-
ны опытные военные советники. Разработ-
ка операций, планирование, обучение
войск, ведение разведки… В любом случае
принятие решения остается за штабом.
В комнате воцарилась томительная ти-
шина. Семеро тасконцев слушали рассказ
Олеся, затаив дыхание. Они даже предста-
вить не могли, что космические корабли,
вездеходы и артиллерийские орудия — не
слух, а реальность.
Книги двухсотлетней давности читались
как сказки, как несбыточная фантастика.
Но жизнь часто преподносит неприятные
сюрпризы. Еще не миновала одна опас-
ность, а уже надвигается новая, более гроз-
ная.
Люди, сидящие напротив являются
представителями далекой чужой планеты.
Землян специально привезли на Таскону
для покорения ее народов. Ненавистный
коварный Алан! Великий Координатор про-
тянул свои щупальца, и нет от них спасе-
ния.
Что могут противопоставить сильной
высокоразвитой цивилизации одичавшие,
разрозненные племена Оливии? Ничего!
Удивительно, но именно наемники Ала-
на продемонстрировали местным жителям,
как следует бороться. Ведь сумели они ра-
зорвать оковы рабства. Успех маленький,
временный, однако очень важный.
Патриотизм, самопожертвование, свобо-
да — не пустые слова. Человек, в душе кото-
рого поселилась боль за родную страну,
способен на любой подвиг.
Вожди родов смотрели на воинов и ре-
шали их судьбу. Впрочем, не исключено,
что и свою собственную.
Никто не знал, насколько правдивы и
искренни земляне. Они могут оказаться
обычными шпионами и уже спустя какое-то
время приведут в Лендвил войска Алана.
Хотя… какой, в таком случае, был смысл в
том, чтобы раскрывать свое происхожде-
ние?
— Я знаю этих людей не понаслышке, —
заговорил первым Саунт. — Я обязан им
жизнью. Но дело в другом. Подобных сол-
дат в нашей армии нет. Мы остро нуждаем-
ся в опытных советниках. Давайте призна-
емся честно — союз Свободных городов ве-
дет войну без четкого плана, наугад. У нас
нет ни стратегии, ни тактики. Три года на-
зад судьба преподнесла лемам подарок, и я
не собираюсь упускать его сейчас.
— Ну-ну, не так резко, — с усмешкой
вымолвил вождь Сорла. — Никто не соби-
рается выгонять землян из Лендвила. Пе-
ред угрозой покорения арком мы не вправе
отвергать подобную помощь. Хотя вопросов
у меня еще осталось много.
После выступления Стока стало ясно —
благодаря своей откровенности Храбров
добился цели. Правда оказалась настолько
шокирующей, что члены штаба так и не
пришли в себя. Даже Нелаун, постоянно
оспаривающий любые решения, безропот-
но согласился со всеми предложениями.
Обвинить наемников было не в чем.
Они являлись рабами Алана и выполняли
приказы своих хозяев. Разве это преступле-
ние? Каждый человек имеет право на
жизнь.
После Стока выступили остальные тас-
концы. Все оливийцы, кроме вождя Гелио-
ла, поддержали назначение чужаков. Мне-
ние высокого седовласого мужчины лет пя-
тидесяти уже никого не интересовало.
Впрочем, веских доводов он не привел и
предпочел отмолчаться.
Обрадованный Крик снова наполнил бо-
калы.
— Выпьем за удачу! — громко провоз-
гласил лем.
Воины тут же встали со своих мест.
— За победу! — уточнил Стюарт.
Спустя десять минут Олесь разложил на
столе карту местности. Несмотря на двух-
сотлетнюю давность, сориентироваться на
ней не составило большого труда.
Вожди родов после некоторого раздумья
отмечали места расположения городов и
основные дороги. Постепенно карта при-
обретала реальный вид.
По настоянию Аято, в комнату пригла-
сили лучших разведчиков союзной армии.
Они совершали рейды в глубь территории
Яроха и знали, где находятся захваченные
арком поселения. Точность полученных
данных оставляла желать лучшего, но лю-
бая информация о противнике необходима.
Примерно через пять часов работа была
завершена. Судя по карте, военные дей-
ствия охватывали пространство в восемьсот
километров. Немало, учитывая медлитель-
ность передвижения войск. Фронт достигал
двухсот километров, и перекрыть его пол-
ностью не в состоянии ни союзники, ни
арк.
— Впечатляет, — удивленно произнес
Сток. — Я даже представить себе не мог,
что наша территория так велика. Защитить
ее будет непросто.
— Именно этого понимания мы и доби-
вались, — задумчиво вымолвил Тино. — Те-
перь становятся ясны замыслы Коуна. В
том, что именно он управляет армией Яро-
ха, я не сомневаюсь. Лендвил и Меллуол на-
ходятся на юго-западе союза, границы их
земель выступают вперед. Именно здесь со-
средоточены основные силы нашей армии.
Вывод прост — врагу остается лишь обойти
заслон чуть севернее и ударить по незащи-
щенным городам. В результате их ждет бо-
гатая добыча. А войска противника будут
отрезаны от своих баз. Легкая, быстрая по-
беда.
— Значит, мы обречены? — с дрожью в
голосе спросил Саунт.
— Вовсе нет, — улыбнулся самурай. —
Если союзники сумеют навести порядок в
армии, начнут обучение новобранцев и вы-
ставят должное охранение, мы сумеем пре-
подать Линку хороший урок.
— На что вы намекаете? — поинтересо-
вался Торн, вождь Гелиола.
— Хотите знать правду? — проговорил
Тино.
— Естественно, — твердым голосом ска-
зал Нелаун.
— Тогда слушайте, — произнес япо-
нец. — Эпитеты смягчать не буду. Никакой
армии у Свободных городов нет. Есть три
тысячи людей с оружием. Они смелы, му-
жественны, готовы умереть за свободу, но
воевать абсолютно не умеют. К сожалению,
для победы одной храбрости мало.
— Тем не менее, год назад мы отброси-
ли врага от своих границ, — надменно воз-
разил Торн.
— Возможно, — кивнул Аято, — Но ка-
ково было соотношение сил в тех сражени-
ях?
— Три к одному не в пользу арка, —
вмешался в спор Крик. — И союзники до-
рого заплатили за тот успех. На поле боя
наших убитых оказалось вдвое больше. Ти-
но прав, пока что армия союзников сра-
жаться не умеет. Самоотверженностью бре-
ши в обороне не закроешь.
— Я согласен с такой оценкой, — вы-
молвил вождь Сорла. — Но хотелось бы
услышать конкретные предложения.
— Никаких проблем, — проговорил са-
мурай. — Начинать надо с головы. Штаб
необходим для принятия общих решений, в
бою от него толку нет. В любой армии дол-
жен быть один командир. Все его приказы
выполняются беспрекословно. Любое не-
подчинение карается смертью. Только в
этом случае будет обеспечено выполнение
сложных задач.
Далее. Необходимо навести жесткий по-
рядок среди солдат. Пока же нет ни малей-
шей дисциплины. Воины бесцельно бродят
по лесу, разводит костры, поют песни. Ча-
совые спят на постах, болтают с женщина-
ми. Хорошим лазутчикам вырезать подоб-
ную охрану не составит никакого труда.
Сносно несут службу лишь внешние дозо-
ры. Сохранить в тайне скопление войск не
удалось. Клубы дыма видны издалека. О
шпионах я даже не упоминаю. А они навер-
няка есть в лагере.
Теперь об обучении… Армия бездельни-
чает около шести месяцев. Солдаты обле-
нились и зажирели. Пора за них браться
всерьез. Многокилометровые пробежки,
поднятие тяжестей, тренировки на дере-
вянных мечах.
Срочно надо менять систему охраны.
Нападать на Лендвил никто не собирается.
Самое опасное направление — северо-во-
сток. Значит, отправьте туда мобильные
группы по три-четыре человека. Неважно
сколько их будет — двадцать, тридцать,
пятьдесят. Главное, чтобы они предупреди-
ли союзников о выдвижении войск Яроха.
Только тогда мы успеем выставить заслон.
Задумчиво потирая подбородок, Нелаун
громко сказал:
— Ввести столь строгие порядки в ко-
роткий срок будет очень тяжело. Наши лю-
ди не привыкли к жесткой дисциплине. Об-
учить три тысячи крестьян, впервые взяв-
ших в руки оружие, дело и вовсе непростое.
— Для достижения победы придется
пойти на любые жертвы. Подумайте о жен-
щинах, детях, стариках, которые остались в
городах. Какая судьба ждет их в случае ва-
шего поражения? — вставил Храбров.
— Против такого довода не поспо-
ришь, — покачал головой Сток. — Я думаю,
мы должны согласиться с предложениями
воинов. Кроме того, советники просто обя-
заны помочь нам в сложившейся ситуации.
— Разумеется, — усмехнулся Аято. —
Девять опытных бойцов в вашем распоря-
жении.
— Как это — девять?! — изумленно вы-
молвил Крик. — А мне доложили, что от-
ряд состоит из пятнадцати человек.
— Правильно, из пятнадцати, — уточ-
нил Олесь. — Но землян всего девять. В
группе собрались представители разных
цивилизаций. Три аланца, один тасконец, и
два мутанта. Девушка из племени гетер, а
мужчина когда-то был вождем целого рода
властелинов пустыни. Все они наши друзья.
Мы вместе пережили нелегкие испытания.
— Среди вас есть настоящие аланцы? —
не удержался от возгласа вождь города Ал-
суол, мужчина лет сорока пяти, с огромным
шрамом на правой щеке.
Наемники невольно рассмеялись. Уди-
вление и испуг оливийца были столь ис-
кренними, что удержаться воины не смо-
гли. После небольшой паузы японец пояс-
нил:
— Не стоит относиться к этой расе, как
к монстрам. Они — обычные люди и ничем
не отличаются от нас. Да, более интеллек-
туальны, более образованны, более разви-
ты… Но пороки и слабости у них те же: тще-
славие, зависть, жадность, властолюбие.
Аланцы ведь потомки цивилизации правив-
шей Тасконой двести лет назад. Физиологи-
чески — тот же вид. Вы с ними совершенно
одинаковы.
— Как получилось, что они оказались
среди наемников? — спросил Торн.
— Превратности судьбы, — развел рука-
ми Тино. — Салан была с нами еще в пер-
вой экспедиции. С Троулом и Белауном мы
познакомились позже. После нескольких
кровавых боев они поняли — внешняя по-
литика Великого Координатора преступна.
Тысячи убитых мутантов, вырезанные до
единого человека оазисы, дети, отрывае-
мые от родителей… Это может пережить и
принять далеко не каждый.
— Веская причина, — согласился Не-
лаун. — Но ведь аланцы тоже солдаты. Зна-
чит, и их опыт пригодится.
— Десантники обладают несколько
иными навыками, — проговорил русич. —
Линда — великолепный хирург, Вилл от-
лично разбирается в технике, а Рон — спе-
циалист по оружию. Привлекать их для об-
учения новобранцев нецелесообразно. Мог
бы помочь Карс, властелин пустыни, но, бо-
юсь, ваши люди не готовы к работе с ним.
Не скрою, когда-то он был нашим врагом,
занимался каннибализмом. С тех пор мину-
ло немало времени. Карс дал клятву верно-
сти отряду. Мутант скорее умрет, чем ее на-
рушит. У него тоже есть своеобразный ко-
декс чести.
— Вы много повидали за прошедшие
три года, — заметил Саунт.
— Слишком много, — возразил саму-
рай. — Большинству людей не испытать по-
добного и за всю жизнь. Десятки погибших
товарищей, израненные тела и души, моря
пролитой крови. Никому на свете не поже-
лаю такой судьбы! Порой мне в голову при-
ходит крамольная мысль: лучше бы я умер
там, на Земле.
— Не все в нашей власти, — философ-
ски вымолвил Сток.
Спустя десять минут в штабе началось
тайное голосование. По взаимной догово-
ренности, выборы командующего решили
не откладывать.
Впрочем, результат был известен зара-
нее. Авторитет Нелауна, поддержка круп-
нейшей группировки в войсках обеспечили
ему безоговорочную победу. Пять голосов
против двух. Это соответствовало реально-
му раскладу сил.
Оппонентом вождя Сорла являлся Торн.
Между двумя городами шло постоянное со-
перничество, и недовольной реакции лиде-
ра Гелиола никто не удивился.
Через три часа после начала перегово-
ров у союзников появился полноправный
командующий.
.

Глава 4. В ОЖИДАНИИ
БУРИ
момента прибытия путешественни-

С ков в Лендвил минуло два месяца. За


этот период времени в армии Сво-
бодных городов произошли кардинальные
изменения.
Все отряды были разбиты на десятки,
сотни, тысячи. У каждого подразделения
появился свой командир, который отвечал
за доверенных ему людей.
Земляне установили жесткий режим па-
трульной службы, выставили постоянные
дозоры на северо-востоке страны.
Ежедневно наемники проводили с ново-
бранцами занятия. Сотни солдат бегали по
лесу, словно дикие звери, под грозными
окриками Карса и Воржихи.
После кроссов за дело принимались спе-
циалисты в области владения оружием.
Тасконцы крушили чучела деревянными
мечами, метали копья по мишеням, учились
точно стрелять из луков и арбалетов.
Спустя четыре декады, когда намети-
лись определенные сдвиги в подготовке во-
инов, земляне приступили к изучению так-
тики боя. Выстраиваясь ровными рядами,
сдвинув массивные щиты, солдаты перехо-
дили в атаку или под натиском противника
учились грамотно отступать.
Порой во время учебной битвы возника-
ли серьезные потасовки, и тогда приходи-
лось разнимать разгорячившихся драчунов.
Количество шишек, ссадин, ушибов не под-
давалось исчислению.
Тогда приходила на помощь Салан. Из
местных девушек аланка сформировала
группу медицинских сестер. Именно они и
занимались пострадавшими во время поле-
вых сражений.
Впрочем, не все оливийцы встретили
введение жесткой дисциплины одобритель-
но. В некоторых сотнях вспыхнули беспо-
рядки, кое-где назревал настоящий бунт.
Пришлось вмешаться Стюарту. Именно на
Пола возложили организацию службы без-
опасности. Зачинщики были схвачены и
предстали перед судом.
Аято требовал смертной казни, но Не-
лаун решил по-другому. Четверых винов-
ных на глазах у всей армии уложили на де-
ревянные помосты и выпороли.
Эффект превзошел самые смелые ожи-
дания. Больше не слышалось ни резких ре-
плик, ни негативных обсуждений приказов,
никто не отлынивал от службы. Оливийцы
не хотели позорить себя и свой город.
Как бы там ни было, но через шестьде-
сят дней войска Свободных городов стали
действительно напоминать армию. Запра-
вленная одежда, вычищенное оружие, за-
стывшие на постах, словно памятники, ча-
совые. Не хватало лишь боевого опыта, а
его можно получить только в реальном сра-
жении.
Храбров, Аято и де Креньян, разложив
карту на столе, тщательно планировали
маршруты передвижения союзных войск.
Рассматривались различные варианты раз-
вития событий.
Наблюдательные посты были расставле-
ны так, чтобы армия противника ни при ка-
ких обстоятельствах не сумела незаметно
проникнуть вглубь территории Союза.
Но предупредить об опасности мало, на-
до успеть выставить надежный заслон.
Пока с северным направлением возни-
кали серьезные трудности. Переброска сил
требовала времени. Защитить два дальних
города союзники не могли при всем жела-
нии.
Просчитывались десятки возможных пу-
тей, но найти решение по-прежнему не уда-
валось.
Рядом с задумчивым видом сидели Не-
лаун и Саунт. У них появились другие, не
менее важные проблемы. Как обеспечить
продовольствием трехтысячную армию, ко-
гда война идет уже почти полтора года?
Резервы городов полностью истощены.
Охота в ближайших лесах результата не
приносит. Эту местность покинули даже
вечно голодные тапсаны.
Отрывать же на сельскохозяйственные
работы солдат было крайне рискованно.
Ярох может перейти к активным действиям
в любой момент. Задача казалась неразре-
шимой.
Тяжело ступая, без доклада в помещение
штаба устало ввалился Стюарт. На улице
несколько часов лил ливень, и шотландец
промок до нитки.
— Похоже, тебя прибило к нашему бере-
гу великим потопом. Строить ковчег еще не
пора? — рассмеялся Жак.
— Не пора, — не отреагировал на шутку
Пол. — У меня неприятная новость. В шта-
бе есть предатель.
— Этого не может быть, — недоверчиво
воскликнул Сток. — Нас всего семеро, и ка-
ждый является главой крупного города. Ты-
сячи людей доверили лидерам свою судьбу.
Я требую доказательств!
— Хорошо, — вымолвил Стюарт.
Он неторопливо подошел к столу и вы-
ложил на него небольшой, аккуратно свер-
нутый листок бумаги.
Одного взгляда хватило, чтобы по-
нять — Пол говорит правду. На скромном
документе была изображена точная схема
постов у Лендвила и на северо-востоке Со-
юза.
Видели карту лишь двенадцать человек:
члены штаба, Храбров, Аято, Стюарт, де
Креньян и Дойл. Последние сомнения в
предательстве исчезли.
Вход в комнату запрещен всем воинам
под страхом смерти. Охрану несли сразу во-
семь часовых, причем они подбирались из
разных городов. Вероятность сговора пол-
ностью исключалась.
— Попади эта бумажка к Коуну — и все
наши расчеты коту под хвост, — недоволь-
но покачал головой француз.
— К кому? — удивленно спросил Крик.
— Чисто земное выражение, — пояснил
Тино. — Означает бессмысленность всех
предшествующих действий.
— Как она к тебе попала? — произнес
Олесь.
— Очень просто, — с чувством испол-
ненного долга сказал шотландец. — Я при-
менил метод работы аланской службы без-
опасности. Помимо армейских постов, вы-
ставил несколько своих. О них не знал ни-
кто, кроме меня.
— Хитрец! — усмехнулся самурай. — Но
победителей не судят.
— Именно, — проговорил Пол. — При-
мерно два часа назад, под покровом темно-
ты, обходя дозоры, из Лендвила начал про-
бираться подозрительный человек. Систему
охраны он знал великолепно. Мои наблю-
датели заметили его просто чудом. Выско-
чив из кустов, воины осуществили захват.
— Так, значит, перебежчик жив! — ра-
достно воскликнул вождь Сорла.
— Само собой, — вымолвил Стюарт,
усаживаясь на скамью. — Я долго трениро-
вал своих людей, и, надо признать, сработа-
ли они отменно. Мерзавца удалось застать
врасплох. Предатель не успел ни уничто-
жить улики, ни покончить с собой. Хотя со-
противлялся отчаянно.
— Давай его сюда! — потребовал Тино.
Разочарованный столь быстрым оконча-
нием триумфа, шотландец направился к
двери. Громко крикнув в проем, Пол ото-
шел в сторону.
В комнату, таща под руки испачканного
грязью пленника, ввалились два рослых
парня. Держался изменник уверенно и на-
гло. С ненавистью озираясь по сторонам,
оливиец процедил сквозь зубы какое-то ру-
гательство. Один их охранников замахнул-
ся на него кулаком, но Крик остановил вои-
на.
— Не надо, — произнес лем. — Вы оба
свободны. И об этом случае никому ни сло-
ва.
Выучка людей Стюарта действительно
была неплохой. Парни исчезли, как будто
провалились сквозь землю. Ни звука, ни
шороха, ни единого слова, лишь движение
закрывающейся двери.
Руки пленника были связаны за спиной,
и он время от времени потирал затекшие
ладони.
Шесть человек, расположившиеся во-
круг перебежчика, внимательно его разгля-
дывали. На вид тасконцу не больше двадца-
ти пяти лет. Среднего роста, плотного тело-
сложения, с длинными, заплетенными в ко-
сичку темными волосами.
Непромокаемая куртка, высокие проч-
ные ботинки и серого цвета штаны говори-
ли о благосостоянии этого человека. Такую
одежду в Союзе мог позволить себе далеко
не каждый.
Пауза явно затягивалась, и предатель
начал нервничать. Его взгляд заметался по
лицам воинов, ища хоть какую-то поддерж-
ку. Но он всюду натыкался на жесткие, про-
ницательные и беспощадные глаза.
Не выдержав напряжения, мужчина от-
чаянно закричал:
— Вы обречены! Ярох сметет любые за-
слоны! Его войска уже готовы к наступле-
нию. Дни Свободных городов сочтены.
— Не слишком ли трагично? — улыб-
нулся самурай. — У нас есть, что противо-
поставить армии арка. Победа легкой це-
ной ему не достанется.
— Безумцы! — покачал головой пере-
бежчик. — Неужели кто-то действительно
думает, что три тысячи плохо обученных
крестьян сумеют устоять против превосхо-
дящих сил мутантов и хорошо обученных
воинов? Надо сдаваться, пока еще не позд-
но! Мы можем договориться о приемлемых
условиях…
— Замолчи, мерзавец! — резко оборвал
изменника Нелаун. — Ты подумал о том,
какие условия выдвинет Ярох? Арк потре-
бует рабов, женщин, бойцов в свою армию.
Его бандиты будут хозяйничать в наших го-
родах, издеваясь и глумясь над жителями. Я
лучше погибну в бою, чем увижу все это! А
теперь говори, кто передал тебе план по-
стов? Какую информацию ты собирал для
Яроха?
Предатель движением головы откинул
волосы назад и надменно вымолвил:
— Этого вы никогда не узнаете. Можете
меня бить, пытать, пороть хоть сотню раз, я
ничего не скажу.
— Ах так, гнида! — сорвался на крик
Саунт. — Корчишь из себя героя? Твое имя
будут проклинать все жители Центральной
Оливии! И поверь мне, легко с жизнью ты
не расстанешься. Таких выродков надо ве-
шать, чтобы другим было неповадно.
— Не надо меня пугать, — иронично
усмехнулся пленник. — Я готов к смерти и
жду приговора. Только трусы казнят безо-
ружного человека.
Вождь Лендвила вскочил со своего ме-
ста и хотел наброситься на наглеца, но Хра-
бров удержал Крика. Между тем, к перебеж-
чику приблизился Аято. На устах японца
застыла зловещая улыбка. Друзья знали —
это не к добру. Тино явно что-то задумал.
— Какой смелый человек! — с притвор-
ным восхищением вымолвил самурай. —
Он ничего не боится, даже смерти. Потря-
сающе! И ведь отчасти ублюдок прав. Не-
льзя его просто так взять и казнить. У меня
есть другое предложение. Мы устроим по-
единок между ним и Карсом. Призом будет
жизнь. Уцелеет мерзавец — пусть идет на
все четыре стороны, а если победит власте-
лин пустыни, ему достанется тело жертвы.
В виде исключения мы разрешим мутанту
нарушить клятву.
— Ради такого случая чего не сдела-
ешь! — подыграл русич.
— Правда, существует одна проблема, —
тихо добавил Аято. — Карс редко убивает
свою добычу, он предпочитает, съедать ее
живой.
Расчет оказался безошибочным. Все тас-
концы побаивались мутантов, а о властели-
не по лагерю ходили целые легенды. Его
внешний вид, мощь, сила и жестокость при-
водили в трепет любого солдата.
Все приказы Карса оливийцы выполня-
ли быстро и беспрекословно. Спорить с
ним никто не решался.
Вот и сейчас в глазах перебежчика по-
явился страх. Он пытался понять, не блефу-
ет ли землянин? Но на каменном лице
японца прочесть что-либо еще никому не
удавалось.
— Вы… вы не сделаете этого! — заика-
ясь, выдавил предатель.
— Еще как сделаем! — зловеще рассме-
ялся Тино. — Солдатам следует привыкать
к кровавым зрелищам.
— А как же милосердие? — воскликнул
пленник. — Монстр разорвет меня на ча-
сти! Нелаун, неужели вы позволите мутанту
пожирать живого человека…
Сток быстро сориентировался и с равно-
душным видом произнес:
— А почему бы и нет? Необычный, свое-
образный вид казни. Причем довольно гу-
манный, ведь осужденному дается реаль-
ный шанс остаться в живых.
В тот же миг самурай схватил перебеж-
чика за шею и сдавил ему горло железной
рукой. Глядя в глаза тасконцу, Аято с нена-
вистью вымолвил:
— Заговорил о человечности, скотина?
А ты думал о ней, когда предавал женщин и
детей? Нет! Ты заботился лишь о собствен-
ной шкуре. Даю пять секунд на размышле-
ние — либо свидание с Карсом, либо имя
вождя, пославшего бумагу арку.
Зрачки пленника испуганно заметались.
Впрочем, на подобные мелочи японец не
обращал внимания. Он методично, громко,
словно метроном отсчитывал:
— Пять!.. Четыре!.. Три!.. Две!.. Одна!..
— Торн, — отчаянно закричал преда-
тель и рухнул на колени.
По щекам мужчины текли слезы, тело
колотила нервная дрожь, плечи вздрагива-
ли от рыданий. Тино кивнул головой Стю-
арту, и тот снова позвал своих людей. Они
без лишних слов взяли перебежчика под
руки и поволокли к выходу.
— Спрячьте пленника в надежное ме-
сто, — вымолвил Храбров. — О нем в лаге-
ре не должна знать ни одна живая душа.
— Я лично займусь этим, — сказал Пол,
покидая комнату.
Как только дверь закрылась, командую-
щий растерянно проговорил:
— Невероятно! Подобного предатель-
ства Свободные города еще не знали! Лидер
Гелиола, одного из крупнейших центров
Союза!.. Почему?
— Очень странно, что вы задаете этот
вопрос, Сток, — с горечью произнес
Олесь. — Ответ очевиден — борьба за
власть. Гелиол и Сорл всегда были сопер-
никами. Теперь Нелаун — командующий
армией, а Торн — лишь член штаба. Подоб-
ную обиду тяжело пережить, особенно че-
ловеку с болезненным самолюбием. Вот он
и решил пойти другим путем. Предав Союз,
лидер Гелиола хотел выторговать для свое-
го города особый статус в империи Яроха.
Думаю, арк пообещал бы ему все что угод-
но.
— Проклятье! — выругался Саунт. — Из-
за мелочных дрязг и интриг мы потеряли
половину страны, еле удерживаем оставшу-
юся территорию, а распри все равно про-
должаются. Природу человека невозможно
изменить. Торна надо немедленно схватить.
Но, боюсь, взбунтуются четыре сотни ге-
лийцев.
— Мы их быстро успокоим, — вставил
де Креньян.
— Какой ценой? — мгновенно отреаги-
ровал русич. — Потерять полтысячи солдат
накануне ответственного сражения равно-
сильно самоубийству. Нет, Торна сейчас
трогать нельзя. Пусть все остается по-преж-
нему. Само собой, о пленнике вождю Ге-
лиола не скажем.
— Что ты придумал? — спросил со свой-
ственной ему проницательностью Аято.
— Использовать ситуацию нам во благо.
У армии истощены ресурсы, где нападет
противник — неизвестно. Теперь эти про-
блемы можно решить. Союз ускорит собы-
тия и сам выберет место предстоящей би-
твы.
— Хочешь послать к Яроху своего чело-
века? — догадался француз.
— Не совсем так, — отрицательно пока-
чал головой Храбров. — Мы не знаем, ка-
кие меры предосторожности предпринял
Коун. Возможно, у связника есть пароль, о
котором он умолчал. В таком случае провал
будет неизбежен. Создадим другую леген-
ду. Группа бродяг натыкается на мертвеца в
лесу, а при нем оказывается карта располо-
жения постов. Узнав в ближайшем городе о
войне арка с союзниками, путники решают
продать ценную информацию. По-моему,
ситуация вполне реальная.
— Очень интересно, — похвалил Не-
лаун. — Но план рискованный. Воинов мо-
гут взять в плен, сделать заложниками или
просто убить. Я уже не говорю о пытках…
Разведчики должны быть смелыми и на-
дежными людьми.
— Правильно, — согласился Олесь. — А
потому я сам возглавлю отряд. Со мной от-
правятся Воржиха, Эриксон, Саччи и Карс.
В землянах никто не сомневается, и власте-
лин не подведет. Надо провести небольшую
рекогносцировку.
— Нет, так не пойдет, — возмутился Ая-
то. — Группа слишком мала для подобной
вылазки. Предлагаю добавить меня, Дойла
и Саттона.
— Перестань, — остановил друга ру-
сич. — Кто-то должен остаться в Лендвиле.
Стюарт и де Креньян со всеми проблемами
здесь не справятся. Если наша затея удаст-
ся, сражение состоится уже через несколько
декад. Вы обязаны подготовить оливийцев.
Тренировки нельзя прекращать ни при ка-
ких обстоятельствах.
Споры длились не меньше получаса, но
ни к чему не привели. Тино остался в мень-
шинстве и не смог изменить расстановку
сил.
Не теряя времени, Жак приступил к со-
ставлению дезинформации. На небольшом
листе бумаги появилась схема расположе-
ния войск и постов, имеющая довольно от-
даленное сходство с реальностью.
Все было сделано так, чтобы противник
не сомневался — лучшее место для проры-
ва — у космодрома «Звездный». Именно на
его широкой посадочной площадке земляне
и рассчитывали дать решающую битву вой-
скам арка.
Шпионы Коуна, находящиеся в лагере
союзников, наверняка сообщат советнику
об отправке гонца Торном. А потому Олесь
решил двинуться в путь этой же ночью.
Очень тихо, быстро русич собрал всех
членов группы. Им вкратце объяснили суть
легенды и дали двадцать минут на подго-
товку. Никто из наемников от участия в по-
ходе не отказался.
Страха перед бандитами Яроха воины не
испытывали. Долгие месяцы однообразных
учений утомили землян. Они были, рады
новым приключениям. От успеха их миссии
зависит судьба тысяч мирных людей.
За два часа до рассвета, когда ливень не-
много стих, отряд тронулся в дорогу. Чтобы
избежать случайностей и внезапного про-
вала, до последнего рубежа охраны отряд
сопровождал Стюарт.
Шотландец был возмущен не меньше
Аято тем, что его не взяли в поход. Он вор-
чал в течение всего пути и лишь когда поза-
ди остался последний пост, Пол немного
утих. На прощание Стюарт крепко пожал
друзьям руки и неторопливо зашагал к
Лендвилу.
Тем временем, разведчики двинулись в
северо-западном направлении. Их цель —
это Кардуэл, один из крупнейших городов
Центральной Оливии, По слухам, именно
там Коун предпочитал проводить свое сво-
бодное время.
Где-то неподалеку скапливала силы ар-
мия Яроха. Расчет Храброва предельно
прост: дезинформация быстро и без по-
средников достигнет Линка. А он не любит
долго ждать.
Расстояние в шестьдесят километров
Олесь рассчитывал преодолеть за двое су-
ток. Спешить он не собирался. В город надо
прийти свежими и бодрыми.
Вдобавок ко всему в планы наемников
вмешалась погода. Снова возобновился
дождь, и после трехчасовых мучений пут-
ники решили остановиться. Они насквозь
промокли и хотели обогреться и обсохнуть.
Карс и Воржиха быстро соорудили на-
вес, а Саччи и Эриксон разожгли костер.
Земляне устроились под большими, разве-
систыми деревьями, с наслаждением жуя
вяленое мясо конов и запивая его холод-
ным квасом.
Вокруг стояла удивительная тишина.
Свежий воздух пьянил, а размерный стук
капель о полотно навеса клонил в сон.
— Господи, как дома, — вымолвил Вац-
лав. — С детства люблю теплые, летние до-
жди. Земля от них так и парит, а цветы бла-
гоухают сладким, терпким ароматом. А как
душисто пахнет свежескошенная трава! Что
еще нужно человеку для счастья?
— Ты непритязателен, — усмехнулся Гу-
став. — А я вот всю жизнь в латах и кольчу-
ге. Турниры, бои, войны. Долгое время на-
деялся, что мой суверен даст мне землю и
надел. Хотел, дурак, получить дворянство и
основать свой род.
— И как удалось? — спросил Карс.
— Нет, — с горечью ответил Эрик-
сон. — Мой господин отплатил мне за дол-
гую и верную службу предательством. Что-
бы не отвечать перед королем за учинен-
ный разбой, он обвинил наш отряд в свое-
волии. Началась охота. Мы бились отчаян-
но, но врагов было намного больше. Так я
оказался на Тасконе.
— Типичная история, — проговорил по-
ляк. — Господа вечно дерутся между собой:
то землю не поделят, то урожай, то вспо-
мнят старые обиды. Я все думаю, неужели
так на роду написано людям — убивать
друг друга? Ладно, мы жили в варварском
мире, ладно, Карс боролся за власть в пу-
стыне, за сохранение своего племени… Но
ведь и аланцы не брезгуют кровопролити-
ем! Ради захвата дикой планеты они готовы
уничтожить сотни тысяч ее обитателей.
Нет, без дьявола тут не обошлось.
— Наверное, ты прав, — вставил Хра-
бров. — Это происки дьявола. Только сидит
он в нас самих, в виде пороков, привычек и
желаний. Мы молимся Богу, просим Все-
вышнего о лучшей доле, а сами нарушаем
основные заповеди. Чем больше у человека
возможностей, тем страшнее и опаснее его
грехи. На Земле в войнах гибнут тысячи
солдат, Таскона потеряла целую цивилиза-
цию. Обладая мощным оружием, люди не-
вольно приближают судный день.
— И новые расы повторяют старые
ошибки, — задумчиво сказал Карс. — Круг
замкнулся. Выхода нет.
— А вот тут я не соглашусь, — возразил
Олесь. — Разумные существа могут и долж-
ны жить в мире. Примеров тому достаточ-
но. Мы нормально уживались с гетерами,
трехглазыми, а теперь и с тобой. Дело не в
цвете кожи, внешнем виде или физиологи-
ческих различиях. Все проблемы исходят от
нескольких беспринципных индивидуумов,
желающих получить власть над остальными
людьми. Ради своей цели они готовы на
любое преступление. Человек — существо
общественное и часто поддается убеждени-
ям и уговорам. Амбициозные лидеры поль-
зуются этим и в конечном итоге приводят
собственный народ к катастрофе. Я не
знаю, как бороться с подобным злом. На-
верное, необходимо создать такую модель
управления, при которой властолюбцы бу-
дут находиться под жестким Контролем…
— Это ерунда, — отрицательно покачал
головой мутант. — Управлять сотнями, ты-
сячами, а тем более миллистами людей
можно лишь железной рукой. Любое посла-
бление приводит к хаосу и беспорядкам.
Человек не любит подчиняться, он призна-
ет лишь силу.
— В этом есть доля истины, — произнес
русич. — Закон должен существовать в лю-
бом государстве. Преступников следует ка-
рать безжалостно. Но пусть их участь реша-
ет специальный орган, наделенный особы-
ми полномочиями и подконтрольный об-
ществу.
Властелин пожал плечами, однако спо-
рить не стал. Он предпочитал смотреть на
мир проще. Смерть за смерть, кровь за
кровь. Пощада и жалость унижают челове-
ка.
В дальнейший путь отряд двинулся
только после полудня. Небо просветлело,
из-за туч выглянул Сириус, радостно заще-
бетали птицы.
Огромная влажность приводила к тому,
что воины задыхались и шли довольно ме-
дленно. Пробираясь по звериным тропам,
разведчики за пять часов преодолели чуть
более двадцати километров.
Пока они не встретили ни одного дозо-
ра противника. Это радовало. Значит, арк
недооценивает союзников. В предстоящей
битве данный фактор может сыграть клю-
чевую роль.
Идти в Кардуэл вечером Храбров не ре-
шился. Ночью легко наткнуться на засаду, и
тогда выполнение задачи окажется под
большим вопросом. Риск в такой ситуации
неуместен.
Разбив лагерь, воины легли отдыхать.
Как обычно, один из разведчиков постоян-
но находился в охранении.
Первым дежурил Олесь. Его смена про-
шла спокойно, и вместо русича на пост за-
ступил Эриксон. Но уже через полчаса он
поднял группу по тревоге.
Где-то в кустах громко завыл тапсан, по-
слышалось грозное рычание. Мгновенно
вскочив на ноги, воины схватились за ору-
жие. Как и три года назад, Храбров ожидал
нападения хищников, но, видно, животные
побоялись связываться с опасным врагом.
Спустя десять минут шум в кустах затих.
На всякий случай Саччи бросил в лес
несколько зажженных веток. Ни малейшего
движения.
— Наверное, ушли, — предположил
Вацлав. — Это зверье, как наши волки —
предпочитает нападать стаей на ослаблен-
ную жертву. Сильный противник им не по
зубам.
— Будем надеяться, — вымолвил Ари-
го. — А ты, Густав, смотри внимательнее. У
меня нет желания умереть от клыков какой-
то гнусной твари.
Остаток ночи прошел без приключений.
Вместе с первыми лучами звезды группа
свернула одеяла и приступила к завтраку.
На этот раз все делалось предельно бы-
стро. Храбров хотел передать дезинформа-
цию и уйти обратно в течение одного све-
тового дня. Задержка в городе грозила се-
рьезными осложнениями.
Взвалив рюкзаки на плечи, разведчики
двинулись в путь. Примерно через три часа
они обнаружили хорошо утоптанную доро-
гу. Судя по следам, ею пользовались не
только люди, но и коны.
Олесь не ошибся в расчетах — отряд на-
ходился в непосредственной близости от
Кардуэла. Наступал самый ответственный
момент.
Воины внимательно осмотрелись по сто-
ронам и неторопливо зашагали по шоссе на
север. Наемники на ходу поправляли мечи,
кинжалы и копья. Огнестрельное оружие
разведчики с собой не взяли. Оно привле-
чет внимание бандитов, а Коун хорошо зна-
ет аланские образцы автоматов.
Лес оборвался как-то резко и даже не-
ожиданно. Отряд тотчас остановился.
Перед землянами раскинулись бескрай-
ние, уходящие за горизонт сельскохозяй-
ственные поля. Ничего подобного на Таско-
не наемники еще не встречали.
Справа от дороги на зеленом лугу па-
слись многочисленные стада конов. Слева
сотни мужчин, женщин и подростков обра-
батывали мотыгами землю. Возле них про-
хаживались надсмотрщики с копьями и би-
чами в руках.
— Это же рабы! — изумленно вымолвил
Эриксон.
— Проклятье! — выругался русич. —
Здесь цивилизация развивается не вперед, а
назад. Все самое худшее, дикое, варварское
она впитывает, словно губка.
— А по-моему, вполне нормальное явле-
ние, — проговорил Карс. — Арк имеет
огромную армию, которую необходимо
кормить. Его головорезы работать никогда
не будут, значит, надо использовать труд
других. Закон общества.
— Откуда ты такой умный? — язвитель-
но заметил Храбров.
— Я же говорил, вожди властелинов пу-
стыни получали хорошее образование, —
дружелюбно улыбнулся мутант. — У нас
был доступ к лучшим библиотекам древней
страны. Увы, книги сгорели во время штур-
ма оазиса аланцами.
На реплику Карса никто не отреагиро-
вал. Внимание разведчиков привлекла при-
ближающаяся к ним группа вооруженных
людей.
Они остановились в трех метрах от пут-
ников и с подозрением разглядывали чужа-
ков. В свою очередь, земляне пытались оце-
нить силу потенциального противника.
Несмотря на наглые физиономии, угро-
жающие татуировки на обнаженных плечах
и бряцание оружием, должного впечатле-
ния оливийцы не производили. Грязная,
рваная одежда, обувь из грубой кожи, мечи
без ножен.
— Кто вы такие? — выдавил из себя не-
бритый мужчина лет двадцати восьми.
— Путники, — спокойно ответил
Олесь. — Идем на север в поисках заработ-
ка и легкой жизни. Мы слышали, здесь на-
бирают добровольцев…
— Да, арк собирает армию для похо-
да, — кивнул тасконец. — Но не в Кардуэле,
а в другом месте. Тем не менее, вы можете
найти вербовщиков в любом кабаке. Не-
большая проверка — и получите указания
куда идти дальше.
В этот момент воин разглядел среди на-
емников властелина. Его глаза расшири-
лись от удивления. Бандит даже сделал шаг
вперед.
— С вами мутант? — настороженно
спросил он.
— А что здесь удивительного? — снис-
ходительно усмехнулся русич. — На юге их
уже больше, чем обычных людей. Мы при-
выкли к ним и относимся как к равным.
— Но они ведь каннибалы! — прогово-
рил оливиец. — В войсках Яроха две сотни
мутантов. Эти уроды всегда держатся об-
особленно. Никто не хочет иметь дело с су-
ществами, которые в любой момент могут
тебя сожрать.
— Дело привычки, — возразил Хра-
бров. — Для нас Карс — обычный воин и
товарищ. В бою мутант представляет собой
грозную силу. Его помощь никогда не по-
вредит.
— Что, верно, то верно, — согласился
невысокий воин лет сорока с арбалетом в
руках. — Такие бойцы пригодятся Коуну.
Двигайтесь в Кардуэл, там отыщете гости-
ницу «Звериный оскал». Найдете человека
по имени Клинч, он поможет решить лю-
бые проблемы. Разумеется, за особую пла-
ту.
Тасконец махнул своим людям, и па-
трульный отряд не спеша зашагал по шоссе
на юг.
Только теперь наемники поняли, что пе-
реговоры с ними вел простой солдат. Ко-
мандир же стоял в стороне и внимательно
наблюдал за чужаками. Лишь выяснив их
цели, оливиец вступил в беседу и направил
к вербовщику.
— Парни арка не так просты, как кажет-
ся на первый взгляд, — произнес Карс. — С
виду полные болваны, но один жест — и
показная расхлябанность тотчас исчезла.
Мало того, все это время воины держали
нас в прицеле арбалетов.
— Я не заметил, — честно признался
Олесь.
— Они спрятались за бойцами первой
шеренги, — пояснил властелин. — Сразу
видно, ситуация продумана и отточена до
мелочей. Неказистый внешний вид — ло-
вушка для дураков. В любой момент банди-
ты могли напасть на чужаков.
— И все же эти солдаты хлипковаты, —
с улыбкой вымолвил Эриксон. — Хорошей
выучки у них нет.
— Наверное, ты прав, — проговорил
Храбров. — Но недооценивать врага не-
льзя. Его надо ненавидеть, но вноситься к
нему следует уважительно. Малейшая рас-
терянность будет дорого стоить в бою.
Разведчики миновали поле и подошли к
городу, они были поражены увиденным.
Кардуэл принципиально отличался от
Лендвила. Отсутствовала компактность, ни-
каких стен, рвов и других защитных укре-
плений.
Здешние здания сильно отличались друг
от друга — материалом, и цветом, и фор-
мой. Жалкие лачуги первого квартала име-
ли вид шалашей из деревянных жердей и
веток с густой листвой. Далее располага-
лись более солидные строения — бревенча-
тые дома с высокими лестницами и широ-
кими окнами. Центр города сохранился с
древних времен. Тут в изобилии стояли
здания из камня, бетона и пластика. И даже
эти неказистые трехэтажные постройки на
фоне общего убожества выглядели впеча-
тляюще.
Кардуэл оказался довольно грязным го-
родком. Улицы никогда и никем не убира-
лись. Старая одежда, битая глиняная посу-
да, ветки, солома валялись прямо на дороге.
Впрочем, как пьяные жители. Несмотря
на ранний, утренний час несколько мужчин
уже находились в состоянии полной невме-
няемости. Прислонившись к стенам домов,
мутным пустым взглядом оливийцы смо-
трели на чужаков.
— Похоже на очередной вертеп, —
усмехнулся мутант. — С Нейтральным сек-
тором Морсвила, конечно, не сравнишь, но
есть нечто общее. Странно, почему люди
так любят создавать злачные места? Ведь в
них собираются все отбросы общества!
— Ты сам ответил на свой вопрос, —
сказал Олесь. — Где-то должны жить убий-
цы, воры, разбойники, продажные женщи-
ны. Здесь царят другие законы и правила.
Хотим мы того или нет, притоны существо-
вали всегда и будут существовать до скон-
чания века. Чем больше мерзавцев и пре-
ступников, тем чаще мы с ними сталкива-
емся.
Найти гостиницу «Звериный оскал» не
составило труда. Первый же прохожий по-
дробно объяснил путникам дорогу. Как вы-
яснилось, она находилась на западной
окраине города.
Место для разведчиков не очень подхо-
дящее. Но выбирать не приходилось.
Преодолев несколько кварталов, отряд
подошел к трехэтажному зданию с поблек-
шими серыми стенами. На остатках штука-
турки виднелись многочисленные надписи
весьма характерного содержания.
Пластиковые двери были давно замене-
ны деревянными. Открыв их, посетитель
сразу попадал в общий зал.
Судя по планировке, строение и двести
лет назад служило в той же роли. Войдя во
внутреннее помещение, земляне сразу по-
няли, почему их направили именно сюда.
«Звериный оскал» на самом деле являл-
ся не столько гостиницей, сколько борде-
лем. Полупьяные воины громко горланили
непотребные песни и обнимали девиц из
обслуживающего персонала. Многим их
этих красоток уже давно перевалило за
тридцать, но разве на подобные мелочи
мужчины обращают внимание!
Выбрав место в самом углу, наемники
деловито расположились за столом. Тотчас
к ним подбежала немолодая оливийка. Ей
было не меньше сорока, белый фартук при-
брел странный землистый оттенок, блузка
едва закрывала грудь, а юбка оказалась на-
столько коротка, что позволяла обозревать
ее нижнее белье.
— Что желаете? — поинтересовалась
тасконка.
— Чего-нибудь выпить и закусить, — де-
ловито ответил Саччи.
— А как будете рассчитываться? —
спросила женщина.
— Понятия не имеем, — честно при-
знался итальянец. — Мы пришли издалека
и не знаем, что здесь в цене. Как платят
остальные посетители?
— По-разному, — изобразила улыбку
оливийка. — Оружием, вещами, рабами, зо-
лотом. Наш хозяин не брезгует ничем.
— Тем лучше, — вымолвил Ариго и вы-
ложил на стол небольшую золотую пласти-
ну. — Этого хватит?
— Вполне, — заискивающе проговорила
тасконка. — Девочек не желаете? Наверху
есть отличные комнаты. Можно неплохо
развлечься.
В другой ситуации воины наверное не
отказались бы от услуг местных красоток,
но сегодня не их день. В ответ Саччи лишь
отрицательно покачал головой.
Женщина игриво вильнула бедрами и
исчезла за обшарпанной, грязной дверью.
Спустя пару минут она принесла пять боль-
ших кружек, наполненных темно-коричне-
вой дурно пахнущей жидкостью.
Еда на вид оказалась более привлека-
тельной. Больший кусок жареного мяса, зе-
лень, странный желтоватый соус и краюха
хлеба грубого помола.
Оливийка еще раз стрельнула глазками
на Ариго, но реакции со стороны итальянца
не последовало. Поджав губы, перезрелая
куртизанка проследовала к другим посети-
телям.
Те изрядно опьянели, и жаждали плот-
ских удовольствий. Тасконка довольно бы-
стро нашла клиента и в обнимку с длинно-
волосым, худым воином двинулась к лест-
нице.
— Хитра, бестия, — усмехнулся Гу-
став. — Судя по всему, в городе много сол-
дат, и работы у девиц легкого поведения
явно прибавилось.
— И, соответственно, выросли заработ-
ки, — добавил Саччи.
— Если им вообще что-то перепадает от
хозяев, — возразил Храбров.
Между тем изголодавшийся Воржиха
приступил к трапезе. Он жадно жевал мясо,
макая его в подливу. В какой-то момент по-
ляк решил запить пищу и приложился к
кружке. Тотчас раздался его громогласный
кашель. Глаза Вацлава в ужасе расшири-
лись. Бедняга с трудом пришел в себя.
— Господи, ну и пойло! — вырвалось у
гиганта. — Подобным зельем травят мух и
тараканов. От одного глотка можно сдох-
нуть.
Друзья осторожно пригубили вино. Ни-
чего хуже наемники никогда не пробовали.
Горький, тошнотворный, обжигающий
вкус. Наверное, оно давало сильное опьяне-
ние, но решиться на его употребление мог
только сумасшедший.
Земляне отставили кружки в сторону и
приступили к еде. Она, к счастью, оказа-
лась пригодной.
Утолив голод, разведчики принялись
осуществлять свой план. Олесь и Саччи на-
правились к стойке, за которой располо-
жился хозяин заведения.
Сев на длинную, высокую скамью, вои-
ны с интересом рассматривали выставлен-
ные на полках фигурные бутылки с красоч-
ными этикетками. Подобные напитки вряд
ли производились в современном Кардуэле.
Вскоре их догадка подтвердилась.
— Чего уставились? — грубовато прого-
ворил тасконец с редкой бородкой. — Этим
бутылкам больше двухсот лет. Они стоят
целое состояние. Каждая капля вина на вес
золота. У вас денег не хватит это попробо-
вать.
— Сейчас — да, — согласился италья-
нец, — но все меняется. Мы хотели бы уви-
деть человека по имени Клинч.
Мужчина резко поднял голову и посмо-
трел на чужаков более внимательно. Ему в
глаза бросилась их отличная одежда, плот-
но пригнанное снаряжение, приторочен-
ные за спиной ножны и торчащие из-за
плечей рукояти. Парни явно не новички.
— Я и есть Клинч, — вымолил оливи-
ец. — У вас есть какое-то дело?
— Возможно, — пожал плечами Ари-
го. — Лучше я расскажу маленькую исто-
рию. Небольшая компания людей в поисках
веселой и разгульной жизни отправилась
странствовать. Их путь лежал на север. Од-
нажды они вошли в темный, густой лес и
наткнулись на бездыханное тело. Труп был
еще теплый. Бедняга умер пару часов назад.
Они обыскали мертвеца и обнаружили у
него в кармане странный листок бумаги. На
нем была зарисована какая-то карта с обо-
значением постов.
— И что из того? — равнодушно произ-
нес тасконец, в самообладании этому чело-
веку явно не откажешь, но Храбров заме-
тил, как вспыхнули алчным огнем глаза
Клинча. Пройдоха прекрасно знал, о чем
идет речь. Мало того, оливиец уже просчи-
тывал в уме, сколько получит от Яроха за
столь ценную информацию.
— Ничего, — усмехнулся Саччи. — Но
если найдется покупатель, то мы задержим-
ся здесь еще часа на три.
Тасконец кивнул головой и не спеша
отошел от землян. Всем своим видом он де-
монстрировал полное безразличие к данно-
му делу, но стоило разведчикам отвернуть-
ся, как Клинч бросился на третий этаж.
Именно там сейчас находился Линк Ко-
ун. Советник арка не пожалеет средств за
этот листок бумаги.
Ждать Олесю и Ариго пришлось недол-
го. Через пятнадцать минут на лестнице
раздались учащенные шаги. В общей зал
спустилось шестеро воинов.
Впереди уверенный в собственной силе
и могуществе ступал личный телохрани-
тель Коуна Хиндс. Оглядев чужаков с ног
до головы, бандит нагло проговорил:
— Это вы приволокли карту?
— А тебе есть, чем заплатить? — спо-
койно поинтересовался итальянец.
— Да ты знаешь, с кем говоришь,
тварь? — воскликнул воин. — Гони бумаж-
ку и проваливай отсюда, пока цел.
Саччи посмотрел на Хиндса и, выдержав
паузу, произнес:
— Каков хам! У нас на юге таким обреза-
ли языки.
— Что? — в ярости взревел телохрани-
тель. — Клод, Шарк прикончите ублюдка!
Два здоровенных бойца обнажили мечи
и бросились на землянина. Казалось, его
уже ничто не спасет от смерти.
Но, как и предполагалось, в дело всту-
пил Храбров. Неуловимое движение руки,
блеск клинка — и воины с грохотом пова-
лились на столы. По бетонному покрытию
растеклась большая лужа крови. Все посе-
тители в зале удивленно вскочили со своих
мест. Растерялся даже Хиндс. Телохрани-
тель Коуна непонимающе озирался по сто-
ронам, еще не веря, что его помощники
мертвы.
Но это было так. Чужак же по-прежнему
беззаботно сидел на скамье.
Надо отдать должное тасконцу, он при-
шел в себя довольно быстро. Взмах руки,
резкий окрик — и три десятка воинов дви-
нулись на разведчиков.
Тотчас в драку вступили Карс, Воржиха
и Эриксон. Вот-вот могла начаться общая
схватка.
Земляне сгруппировались в районе
стойки и приготовились к обороне. Ощети-
нившись копьями и мечами, наемники ре-
шили принять бой.
Полупьяные солдаты арка медленно
приближались к противнику. Но в тот мо-
мент, когда Хиндс хотел отдать команду на
атаку, с лестницы раздался громкий воз-
глас:
— Стоять!
Оливийцы мгновенно замерли и обер-
нулись. В зал спускался Коун. Он неторо-
пливо проследовал мимо телохранителя и
подошел к землянам. Небрежный взгляд на
трупы и уважительная реплика:
— Хорошая работа. Такие бойцы нужны
Яроху.
— Боюсь, наши отношения безнадежно
испорчены, — возразил Ариго. — Мы при-
шли с деловым предложением, но его никто
не принял.
— Ну-ну, не надо так поспешно, — вы-
молвил аланец, Разглядывая оружие раз-
ведчиков. — Мои люди немного погорячи-
лись, за что и наказаны. Баланс сохранен,
можно приступать к торгу.
Итальянец изобразил задумчивость и
после паузы произнес:
— Хорошо. Сколько вы предложите за
карту?
— Все зависит от ценности докумен-
та, — усмехнулся Линк.
Он явно не собирался переплачивать, а
заодно хотел получше изучить чужаков. Что-
то в их поведении и внешнем виде настора-
живало Коуна.
Прежде всего — оружие. Великолепные
клинки тончайшей работы, острые, как
бритва. Воины легко и непринужденно уло-
жили двух хороших бойцов. Сразу чувству-
ется — профессионалы высочайшего клас-
са.
Вызывала подозрение и форма чужаков.
Уж очень она похожа на аланские образцы.
Хотя нельзя исключать, что странникам до-
сталась одежда с какого-нибудь древнего
армейского склада.
В голове крутилась крамольная мысль,
но советник ее отогнал. Совсем не так он
ожидал прихода соотечественников. И все
же на душе было неспокойно. Слишком све-
жи воспоминания о походе в пустыню
Смерти.
— Три килограмма золота и пять буты-
лок хорошего вина, — наконец сказал Сач-
чи, указывая на фигурные емкости двухсот-
летней давности.
— Дорогая цена, — скорчил гримасу не-
довольства Коун.
— Согласен, — вымолвил землянин. —
Но информация стоит того. Мы неплохо
разбираемся в военном деле и знаем, как
важны сведения о системе дозоров и по-
стов. Все затраты окупятся быстро и спол-
на. Лишние жертвы армии Яроха ни к чему.
— Хорошо. Пусть будет по-вашему, —
махнул рукойi аланец, понимая, что торго-
ваться бессмысленно. — Давайте карту, зо-
лото сейчас принесут, а вино получите от
Клинча.
— Неужели мы так похожи на идио-
тов? — вмешался в разговор Густав. — Сто-
ит нам отдать бумагу, как твои головорезы
бросятся в бой. Без дополнительных мер
предосторожности тут не обойтись. Отряд
произведет обмен только тогда, когда вый-
дет из города. Это устроит всех.
— А если я не соглашусь на подобные
требования? — поинтересовался советник.
— План превратится в пепел, — спокой-
но ответил Ариго.
— Вы умеете убеждать собеседника, —
рассмеялся Линк.
Он подозвал к себе Хиндса и отдал ему
необходимые распоряжения.
Постепенно толпа оливийцев расходи-
лась. Кто-то покинул заведение, а кто-то
решил продолжить обильное возлияние.
Драки не получилось, и многие были ис-
кренне разочарованы. Исчезла отличная
возможность ограбить мертвецов.
О возможности собственной гибели во
время кровавой схватки воины арка даже не
задумывались. Их алчность превосходила
все разумные границы.
Спустя двадцать минут пятеро разведчи-
ков, Коун, его телохранитель и группа со-
провождавших советника воинов вышли из
«Звериного оскала». Они проследовали на
северную оконечность Кардуэла и остано-
вились у последних строений.
— Пора осуществлять сделку, — нетер-
пеливо вымолвил аланец.
Воржиха уже потянулся к карману, когда
Олесь сделал резкое движение вперед и
приставил кинжал к горлу Линка. Охрана
советника замерла в нерешительности. Раз-
вернув аланца к себе спиной, Храбров не-
громко произнес:
— Нехорошо обманывать честных лю-
дей. Сейчас же убери с крыш арбалетчиков.
Только теперь земляне заметили спря-
тавшихся наверху тасконцев. Они целились
в чужаков и были готовы в любой момент
обрушить на противника град стрел.
Осознав реальность угрозы, Коун прика-
зал:
— Всем немедленно уйти!
Арбалетчики быстро покинули свои
укрытия.
— Ты пойдешь с нами до леса, — твердо
проговорил русич. — И учти, если твои лю-
ди сделают хоть шаг, я перережу тебе глот-
ку.
— Как насчет карты? — не теряя само-
обладания, спросил советник.
— Уговор остается в силе. Золото в об-
мен на бумагу.
Группа стремительно двинулась по до-
роге. На всякий случай Эриксон проверил
содержимое мешка в руках у Хиндса. Там
действительно оказались золотые предме-
ты.
Довольно присвистнув, Густав закинул
его на плечо и побежал догонять отряд. Те-
лохранители Линка остались стоять на ме-
сте.
Расстояние в два километра земляне
преодолели на одном дыхании. Вскоре
сельскохозяйственные поля остались поза-
ди. Кинув карту Коуну, воины скрылись в
лесу.
Все прекрасно понимали — погони не
избежать. Такие обиды советник Яроха не
прощает. Учитывая сложность ситуации и
пытаясь скрыть следы, Олесь повел отряд
на северо-запад в глубь территории арка.
Между тем, устроившись на придорож-
ном камне, Линк рассматривал схему по-
стов союзников. Это было действительно
то, что он ждал. Торн выполнил обещание.
Смущал лишь способ получения инфор-
мации. Уж очень притянутой за уши выгля-
дела легенда чужаков. Хотя чего только не
бывает в жизни? Порой чудеса выглядят го-
раздо правдоподобнее, чем подлинные со-
бытия. Особенно это касается Тасконы.
— Господин, с вами все в порядке? —
воскликнул подбежавший Хиндс.
— Разумеется! — грубо ответил ала-
нец. — Мне следовало бы казнить вас за
глупость и бестолковость, да смысла нет.
Ваше место займут еще более ограничен-
ные создания.
— Я разорву мерзавцев в клочья! — в
ярости зарычал гигант. — Они далеко не
уйдут.
— Правильно, — кивнул Коун. — Но ты
мне нужен здесь. А потому чужаками зай-
мется Финк.
Вперед выступил высокий плечистый
воин. Ему было около сорока, и он считался
самым опытным десятником в армии арка.
— Возьми всех наших людей и догони
наглецов, — приказал советник. — Не дол-
жен уйти ни один. Желательно захватить
кого-нибудь живым.
Склоненная голова, короткая коман-
да — и одиннадцать воинов бросились в
лес. Разрыв между беглецами и погоней со-
ставлял около десяти минут. Это полтора-
два километра.
Приличное расстояние. Однако у пре-
следователей есть одно существенное пре-
имущество — они превосходно знают тер-
риторию возле Кардуэла.
Хитрости и уловки разведчиков легко
читались хорошим проводником. А Финк
был именно таким. Тасконец служил Яроху
уже пятнадцать лет. Прошел с ним от за-
падного побережья до центральных райо-
нов Оливии. Штурмовал десятки городов,
грабил, убивал, насиловал.
Его карьера неуклонно поднималась
вверх. Все изменилось в одну минуту. Во
время очередной пьяной оргии в Наске
Финк повздорил с приближенными арка.
Возникла драка. В ней опытный боец убил
двух любимчиков Яроха.
Гнев правителя не заставил себя долго
ждать. Арк приказал повесить наглеца. Спа-
сло десятника вмешательство Коуна. Линк
буквально выпросил помилование у Яроха
и увел строптивого воина из столицы.
Теперь Финк — вечный должник совет-
ника. Он беспрекословно выполнял любое
желание Коуна.
Между тем, Линк и Хиндс приближа-
лись к городу. Мысль о странных чужаках
по-прежнему беспокоила аланца. Слишком
много знакомого и подозрительного: фор-
ма, клинки, манера говорить. Советник по-
вернулся к телохранителю и негромко
спросил:
— Ты ничего странного не заметил в
этих воинах?
— Нет, — пожал плечами гигант. —
Обычные земляне. Три года назад мы с ни-
ми уже дрались. Непонятно только, как в их
компании оказался мутант.
— С чего ты взял, что они наемники? —
не удержался от возгласа Коун.
— Как — с чего? — недоуменно произ-
нес Хиндс. — Парень, прикончивший Кло-
да и Шарма, был в той группе, за которой
мы гнались до Морсвила. Я думал, ты его
узнал.
Трудно передать, какие эмоции отрази-
лись на лице советника. Телохранитель ис-
пуганно отошел на пару шагов.
— Кретин! — заорал Линк. — Почему не
сказал об этом раньше?
— Ты не спрашивал, — глуповато отве-
тил воин.
— Болван! — не унимался аланец. — По
твоей милости мы отправили Финка на вер-
ную смерть…
— Но их же вдвое больше, чем зе-
млян! — возразил тасконец.
— А ты разве не знаешь, как наемники
владеют оружием?! — закричал Коун.
Спустя полминуты более спокойным то-
ном он произнес:
— Немедленно обойди все ближайшие
кабаки и бордели. Если через десять минут
здесь не будут стоять тридцать воинов, на-
зад лучше не возвращайся. Тех, кто отка-
жется выполнять приказ, можешь убить на
месте.
Уже мгновение спустя Хиндс исчез из
виду. Оливиец знал, что в минуты гнева со-
ветник способен на самые решительные и
жестокие поступки. Оказаться крайним те-
лохранитель не желал.
Проводив взглядом тасконца, Линк еще
раз взглянул на схему. Его подозрения уси-
ливались.
Пару месяцев назад лазутчики доложи-
ли о больших изменениях в военном лагере
свободных городов. Там началось обучение
новобранцев. Коун отнесся к этим сообще-
ниям скептически. У союзников нет хоро-
ших специалистов.
Но теперь донесения шпионов приобре-
ли другую окраску. Земляне обладали и
опытом, и навыками ведения войны. Во-
прос только в том, как они оказались в
Лендвиле.
Алан никогда не отпустит наемников на
свободу. Слишком опасный противник, со
своей моралью и принципами. Может, ко-
мандование экспедиционного корпуса ре-
шило помочь Свободным городам? Вряд ли.
При этой мысли советник даже отрица-
тельно покачал головой. У Великого Коор-
динатора другие цели. И Коун понял их од-
ним из первых. Мировое господство — вот
что движет помыслами могущественного
правителя.
В таком случае загадка остается неразре-
шимой. Прояснить ее может только плен-
ный землянин.
Линк нетерпеливо взглянул на часы.
Прошло восемь минут. Хиндс неплохо по-
работал. На дороге, поправляя оружие и
упорно пытаясь протрезветь, стояли два-
дцать пять человек.
Вскоре подбежал и сам телохранитель.
Вместе с ним было еще несколько воинов.
— Отлично, — хлопнул гиганта по пле-
чу аланец.
Коун повернулся к толпе и громко вы-
крикнул:
— Солдаты! Нам предстоит нелегкая за-
дача. Пятеро лазутчиков с ценной инфор-
мацией бежали из Кардуэла. Они уходят на
север. Врагов преследует Финк с небольшой
группой бойцов. Им необходимо помочь.
Взглянув на кислые физиономии и заме-
тив презрительные усмешки на устах оли-
вийцев, советник понял, что толку от такой
погони не будет. Хищникам нужна хорошая
дичь. И Линк мог ее предложить.
— У беглецов есть мешок с тремя кило-
граммами золота. Первому, кто догонит
шпионов — половина. Вторая достанется
воину, взявшему в плен хоть одного чужа-
ка, — вымолвил аланец.
В долю секунды с тасконцами произо-
шли удивительные изменения. Мгновенно
исчезла апатия и безразличие, алчно
вспыхнули глаза, бандиты начали взволно-
ванно топтаться на месте, словно голодные
коны перед выгоном в поле. Теперь воинам
не терпелось броситься в погоню.
Коун довольно рассмеялся и махнул ру-
кой:
— Вперед!
***
Разведчики на максимальной скорости
уходили на северо-запад. Несмотря на бе-
шеный темп, все понимали: если противник
не ошибется в направлении, он догонит
группу. Слишком мал отрыв от преследова-
телей.
Отряду то и дело приходилось преодо-
левать завалы и буреломы. А это — драго-
ценное время.
Кроме того, существовала постоянная
опасность нарваться на скрытый дозор.
Храбров был вынужден периодически оста-
навливаться и проводить короткую реко-
гносцировку.
Преодолев около пяти километров, Карс
неожиданно замер.
— Я слышу приближающиеся шаги, —
проговорил властелин. — Они уже рядом.
Человек десять, не меньше.
— Тогда чего мы бежим! — воскликнул
Густав. — Нас пятеро, и этого вполне доста-
точно, чтобы остановить бандитов.
— Не так высокомерно, — восстанавли-
вая дыхание, произнес Олесь. — Воины ар-
ка — не дилетанты и сражаться умеют. Мы
взяли всего три арбалета, и на дальнем рас-
стоянии у врага преимущество.
— Ерунда! — усмехнулся мутант. —
Здесь довольно широкие стволы деревьев,
позволяющие легко спрятаться. Нападение
будет неожиданным.
— Пожалуй, у нас нет другого выхода, —
согласился русич.
Земляне выбрали подходящее место для
боя и, приготовив оружие, терпеливо жда-
ли противника. Наступил самый тяжелый и
ответственный момент.
Мысли о смерти, словно ядовитые змеи,
так и заползают в душу. Ты отчетливо осо-
знаешь, что время, как вода, утекает сквозь
пальцы. Задержать, остановить его уже не-
возможно.
И для кого-то это последние секунды
жизни. Все надежды, планы, чувства рассы-
плются в прах от одного удара клинка, или
метко выпущенной стрелы.
В такие мгновения даже у самого смело-
го воина появляется дрожь в коленях, а
пальцы нервно перебирают край одежды.
Чтобы избавиться от страха один начи-
нает молиться, второй сильнее сжимает ру-
коять меча, а третий вспоминает родных и
близких.
Прислонившись спиной к стволу дерева,
Храбров закрыл глаза. В сознании сразу по-
явился образ матери, тихой, скромной, ре-
лигиозной женщины. Именно от нее Олесь
получил в наследство душевную теплоту и
человеколюбие. Она всегда учила сынов-
ней, что в каждом живом существе есть до-
брое начало. Надо лишь разглядеть его.
Увы, реальный мир оказался жесток и
несправедлив. Юноша слишком рано встал
перед дилеммой: либо ты убьешь врага, ли-
бо он уничтожит тебя. Времени на разгово-
ры о чистом и светлом нет.
Вот и сейчас: одно неверное движе-
ние — и противник нанесет удар первым.
Вспомнил Храбров и Олис. Его первая
настоящая любовь! Он много выстрадал,
три года ждал новой встречи. И когда, каза-
лось, судьба смилостивилась над ними, со-
единив два влюбленных сердца, обруши-
лась новая беда.
Стоун добился своей цели, разлучив де-
вушку с землянином. Кроул считает Олеся
погибшим и вряд ли когда-нибудь вернется
на Таскону. Эта планета принесла девушке
слишком много горя и разочарований.
Русич хотел забыть ее лицо, волосы, гу-
бы, объятия и поцелуи. Но разве такое
можно забыть? Каждый вечер он засыпал с
мыслями об Олис. Надежда не покидает че-
ловека никогда.
Где-то хрустнула ветка, послышался
грозный окрик. Учащенные шаги раздава-
лись все ближе и ближе. Теперь Храбров
уже слышал дыхание бегущих воинов, бря-
цание оружия.
Мышцы напряглись словно струны,
Олесь крепко сжал рукоять арбалета. Сол-
даты арка проскочили мимо засады. Они
еще не чувствовали нависшую над ними
опасность.
Громко вскрикнув, русич поднял оружие
и спустил тетиву. Стрела со свистом уне-
слась к цели. Расстояние было столь ма-
лым, что стальной наконечник пробил вои-
на насквозь.
Оливиец беззвучно рухнул в заросли ку-
старника. Не промахнулись и Саччи с Эрик-
соном. Теперь силы выровнялись.
Отбросив в сторону арбалет, Храбров
обнажил меч и устремился к ближайшему
врагу. Завязалась рукопашная схватка.
Тасконцы сопротивлялись отчаянно, од-
нако внезапность нападения и мастерство
землян сказались довольно быстро.
Через пять минут все было кончено.
Карс, проламывая черепа и дробя кости
своей огромной палицей, буквально сметал
преследователей.
Не меньший ужас на оливийцев нагонял
и Воржиха. Поляк разрубил одного из бан-
дитов пополам.
И все же Финк не зря считался лучшим
десятником в армии арка. Он бежал в цен-
тре группы, а потому уцелел после первой
атаки разведчиков. Быстро разобравшись в
ситуации, воин вскинул арбалет и выстре-
лил в грудь Густаву.
Бронежилет смягчил удар, но землянина
отбросило далеко в сторону. Получив се-
рьезное ранение и истекая кровью, Эрик-
сон попытался подняться.
Он допустил ошибку. Считая наемника
мертвым, Финк собирался напасть на Вац-
лава, но теперь изменил свое решение.
Взмах клинка — и Густав повалился в траву.
Впрочем, и десятник развернуться не
успел. Саччи пронзил тасконца мечом, но
помочь товарищу уже не мог.
Осмотрев поле боя, Храбров подобрал
арбалет и двинулся к Воржихе. В пылу
схватки русич потерял из виду друзей, и те-
перь кого-то явно не хватало. Беглый
взгляд по сторонам — и все стало ясно.
Метрах в пятнадцати от Олеся, склонив-
шись над лежащим на земле телом, стояли
Ариго и Карс. Храбров и поляк подошли к
товарищам почти одновременно.
— Как он? — с тревогой спросил Вацлав.
— Хуже некуда, — покачал головой Сач-
чи. — Мертв.
— Проклятье! — выругался гигант. —
Еще одна глупая смерть!
— Глупых смертей не бывает, — возра-
зил властелин. — Недооценка противника,
ошибка при нападении, удачливый и уме-
лый враг… Одной роковой оплошности до-
статочно, чтобы проститься с жизнью. Бед-
няга Густав стал жертвой обстоятельств.
— Надо его похоронить по-христиан-
ски, — вымолвил Воржиха, становясь на ко-
лени.
— Боюсь, у нас нет на это времени, —
проговорил мутант. — Мы находимся на
вражеской территории. В любой момент
преследование может возобновиться. Заби-
райте ампулы — и уходим отсюда.
— Бросить его на растерзание диких
тварей? — возмущенно воскликнул по-
ляк. — Бог не простит нам подобного по-
ступка!
— Сожалею, Вацлав, но Карс прав, —
опустив голову, произнес Олесь. — Коун не
дурак и обязательно отправит в погоню го-
раздо более значительные силы. Мы солда-
ты и знали, на что шли. Душа Густава уже
далеко, а тело бренно. Линку не должно до-
статься ничего ценного.
После секундного замешательства Сач-
чи и Храбров приступили к работе. С Эрик-
сона сняли бронежилет, колчан со стрела-
ми, ножны от меча, часы и мешок с золо-
том.
После непродолжительных поисков в
нагрудном кармане куртки Ариго обнару-
жили коробку с двумя ампулами. Это тот
минимум, который брали с собой разведчи-
ки.
Накрыв лицо покойника одеждой, зе-
мляне оттащили тело в сторону и спрятали
в кустах.
Последние слова прощания. Воржиха
прочитал молитву, а Карс забрал арбалет и
меч наемника.
Теперь группа уходила на запад. Олесь
решил обогнуть Кардуэл со стороны владе-
ний арка. Такой вариант казался самым
безопасным. Там разведчиков никто не
ждал. Восточное направление легко пере-
крывалось передовыми постами и дозора-
ми, о местоположении которых земляне
ничего не знали.
***
Коун подоспел к месту сражения спустя
час. Бандиты разбрелись в разные стороны,
пытаясь обнаружить следы чужаков. К со-
жалению, поиски не дали нужного резуль-
тата. То ли противник умело скрыл путь от-
ступления, то ли воины были недостаточно
опытны.
Советник больше склонялся ко второму
мнению, не разве это что-нибудь меняло?
Линк обернулся к Хиндсу и негромко ска-
зал:
— Похоже, мы опять упустили землян!
— Да, советник, — согласился телохра-
нитель. — Они покинули место боя около
сорока минут назад. При хорошем темпе бе-
га разрыв составляет километров пять-
шесть. Преследовать их уже не имеет смы-
сла.
— Проклятье! — выругался аланец. —
Эти мерзавцы уничтожили десять хороших
воинов и ушли совершенно безнаказанно.
— Не совсем так, — возразил гигант. —
Четверо наших бойцов хоть и тяжело ране-
ны, но жить будут. А вот один из чужаков
мертв. Судя по характерному направлению
удара, здесь поработал Финк. Перед смер-
тью он выполнил свое обещание.
— В самом деле? — удивленно вымол-
вил Коун. — На покойника стоит взглянуть!
Линк и Хиндс прошли мимо трех оли-
вийцев, бесцеремонно грабивших трупы
своих товарищей, обогнули густой куст и
оказались перед невысоким развесистым
деревом. Возле ствола лежало полуобна-
женное тело Эриксона. Ветки, укрывавшие
его, были разбросаны в разные стороны.
— Вот ублюдки, — презрительно усмех-
нулся советник. — Уже успели раздеть бед-
нягу. И когда они только успевают?
— В этом искусстве воинам Яроха нет
равных, — почтительно рассмеялся тело-
хранитель. — Я видел мастеров, которые за
пару минут умудрялись полностью обо-
брать трех мертвецов. Законы арка справед-
ливы и великодушны. Вся добыча достается
первому нашедшему труп. Остальные пре-
тендуют лишь на жалкие крохи. Вот люди и
стремятся побыстрее урвать свой кусок.
Подойдя к убитому вплотную, Коун без
труда узнал светловолосого парня. Именно
он забрал золото у Хиндса. Теперь оно ему
не понадобиться.
Впрочем, не это сейчас интересовало
аланца. Действительно ли чужаки являются
землянами?
Найти ответ на поставленный вопрос
оказалось не так-то легко. Линк склонился
к трупу, внимательно рассматривая его бе-
дра. Лишь спустя несколько минут, он об-
наружил на коже едва заметный след от
укола.
Последние сомнения исчезли. Наемни-
ки Алана вернулись в Центральную Оли-
вию. Оттолкнув ногой мертвое тело, совет-
ник нервно произнес:
— Прекратить поиски. Мы возвращаем-
ся в Кардуэл. Хиндс, подними по тревоге
все северные и восточные дозоры! У нас
еще есть шанс перехватить чужаков, если
они задержатся на территории арка. Шанс
небольшой, но нельзя пренебрегать даже
им.
Тасконцы неторопливо двинулись к го-
роду. Погоня не увенчалась успехом, хотя
кое-кто из бандитов все же получил ряд
трофеев. Хоронить погибших воинов оли-
вийцы не собирались. Тапсанам будет чем
поживиться сегодня ночью.
.

Глава 5. ВЕЛИКАЯ БИТВА


азведчики благополучно обогнули

Р вражеский город, заночевали в лесу


и рано утром двинулись к Лендвилу.
Их миссия была завершена и можно возвра-
щаться назад.
Группа потеряла товарища, а потому на-
строение у всех было подавленное. Кроме
того, передача дезинформации прошла не
так гладко, как предполагалось. Никто не
подумал о Коуне как о возможном партнере
в переговорах.
На встречу с аланцем земляне не рас-
считывали. Ведь он знал Храброва в лицо.
Линк — слишком умный и опасный про-
тивник. В военных вопросах Коун разбира-
ется великолепно и наверняка засомневает-
ся в правдивости легенды.
Не окажется ли жертва Густава напрас-
ной? Теперь присутствие землян в лагере
союзников уже не тайна для противника.
Это подтолкнет советника Яроха к реши-
тельным действиям, что значительно обо-
стрит и без того сложную ситуацию.
Был и еще один существенный промах.
Разведчики слишком рано столкнулись с
солдатами арка, а значит, провести рейд по
тылам врага в поисках основного лагеря им
не удастся. Линк наверняка усилил его
охрану и ждет появления лазутчиков. Идти
на бессмысленный риск никто не собирал-
ся.
Совершив стремительный марш-бросок,
воины подошли к передовым постам Ленд-
вила. Их с нетерпением ждали Стюарт и
Аято.
Они сразу заметили, что одного челове-
ка в группе не хватает. Взглянув в глаза
Олесю, японец произнес лишь одно слово:
— Густав?
В ответ русич печально кивнул. Слова
застряли в горле. От многочисленного от-
ряда, покинувшего космодром, их осталось
всего восемь человек.
Кто-то погиб в секторе Непримиримых,
кто-то пал при штурме «Песчаного», кого-
то похоронили в дюнах пустыни Смерти.
Географию Оливии земляне могли изучать
по могилам своих друзей.
Эриксон добавил еще одну точку на
мрачной карте материка. Невольно каждый
задумывался и о собственной судьбе.
Сколько ему осталось жить на этом свете?
День, неделю, месяц, год?
До штаба наемники шли молча. И хотя
Пол и Тино сгорали от любопытства, ждать
они умели. Среди встречающих много лю-
дей, не посвященных в цель рейда. Поэтому
приходилось соблюдать максимальную
осторожность.
Наконец впереди показался Лендвил.
Земляне миновали ворота, несколько узких
улочек, городскую площадь. Возле знакомо-
го двухэтажного здания наемники увидели
большую группу воинов.
Охрана штаба значительно увеличилась.
На вопросительный взгляд Храброва шот-
ландец спокойно сказал:
— Приказ Нелауна. Он хочет полностью
пресечь утечку информации.
Часовые в знак приветствия приподняли
копья и отступили на шаг назад, пропуская
землян в штаб.
Олесь невольно улыбнулся. За прошед-
шие месяцы армия союзников изменилась
неузнаваемо. Если раньше это была разно-
шерстная толпа земледельцев, то теперь по-
добными солдатами мог гордиться любой
военачальник.
У тасконцев появилась выправка, уве-
ренность в собственных силах, они научи-
лись неплохо владеть оружием. И главная
заслуга в преобразовании войск без сомне-
ния принадлежала наемникам.
В верхнем помещении штаба собрались
все члены Совета. Они с нетерпением жда-
ли возвращения разведчиков.
Стоило русичу переступить порог, как к
нему тотчас бросился Саунт. Пожимая зе-
млянину руку, вождь Лендвила с тревогой
спросил:
— Как прошел поход?
— Не очень удачно, — покачал головой
Олесь, подходя к Нелауну.
Он поздоровался с командующим и
остальными оливийцами. В том числе и с
Торном.
Храбров сел за стол, налил себе вина,
сделал пару глотков и устало сообщил:
— Мы попали на самого Коуна. Трудно
сказать узнал он меня или нет, но пробле-
мы у нас возникли сразу. Из Кардуэла при-
шлось спасаться бегством. В лесу завязался
бой. Как это ни прискорбно, но группа по-
теряла Эриксона. Мы не сумели даже похо-
ронить его. О поиске вражеского лагеря не
могло идти и речи.
— Вы передали план постов? — поинте-
ресовался Сток. Русич видел, как вздрогнул
вождь Гелиола, его глаза испуганно забега-
ли по сторонам, руки потянулись к поясу.
Землянин не знал, как себя вести, и уди-
вленно взглянул на Нелауна. Командующий
разрешающе опустил веки.
— Я отдал карту Линку, — вымолвил по-
сле паузы Олесь. — Но он чертовски хитер.
Боюсь, советник Яроха не поверил в леген-
ду. В любом случае, Коун будет проверять
информацию. Надо обязательно выставить
ложные дозоры.
— Уже сделано, — вставил Стюарт. — Я
решил вас подстраховать и еще вчера вы-
двинул на посты полсотни бойцов. Если
бандиты не станут забираться далеко на юг,
они не обнаружат подвоха.
— Отлично, — похвалил товарища Хра-
бров. — Лишь бы нас никто не предал.
Нервы у Торна не выдержали. Двое по-
следних суток оливиец не находил себе ме-
ста. От гонца не поступало никаких изве-
стий, и вождь начал сомневаться в правиль-
ности своего поступка.
Намеки землянина были слишком от-
кровенны. Пытаясь выйти из трудного по-
ложения, Торн решил сам перейти в атаку.
— Здесь собрались надежные люди, —
подчеркнуто громко произнес он. — В от-
личие от разных скитальцев и бродяг,
мы — представители тысячи людей и отве-
чаем за их судьбу. А вам ведь терять нечего.
— Верно, — согласился Аято. — Наш
родной дом находится очень далеко. По-
следние три года мы были вынуждены
жить на Тасконе, а это немалый срок. Мно-
гие из моих друзей хотели бы обосноваться
на земле Свободных городов. Так что наем-
ники заинтересованы в победе над арком
ничуть не меньше вашего. А вот амбиции
некоторых вождей подчас затмевают их ра-
зум. Ради увеличения своей власти подоб-
ные лидеры способны продать Яроху в раб-
ство собственный народ.
— Подлая ложь! — яростно воскликнул
тасконец, пытаясь выхватить кинжал.
К немалому удивлению военачальника,
сделать это ему не удалось. Сильные руки
соседей схватили Торна за запястья и уса-
дили гелийца на место. Окончательно поте-
ряв контроль над собой, вождь в отчаянии
закричал:
— Это заговор! Хотите избавиться от
меня? Никто не поверит в мое предатель-
ство!
— Напрасно ты так думаешь, — спокой-
ным голосом сказал Нелаун. — У нас есть
неопровержимые доказательства.
Командующий достал из кармана измя-
тый листок с планом постов и положил его
на стол. Вожди племен внимательно посмо-
трели на документ. В глазах оливийцев
вспыхнула ненависть.
— Вы не докажете, что это писал я, —
зло усмехнулся Торн.
— Докажем, — твердо вымолвил
Сток. — Мы перехватили твоего гонца к Ко-
уну. Люди Стюарта взяли его живым. Двое
суток он просидел в тайном подземелье. До
окончания рейда мы не хотели тебя тро-
гать. Мерзавец! Но теперь пришел твой че-
ред. Лазутчик готов дать показания.
Удар оказался ошеломляющим, и все же
вождь сопротивлялся. В хитрости и изво-
ротливости гелиец мог потягаться с кем
угодно.
Выдержав небольшую паузу, предатель
трясущимися пальцами взялся за бокал с
вином. Он пытался тянуть время, чтобы
найти выход, но давать ему передышку ни-
кто не собирался.
— Что скажешь в свое оправдание,
Торн? — спросил Саунт.
— Ничего, — отрицательно покачал го-
ловой военачальник. — Без моих людей ва-
ша армия проиграет любое сражение. А ге-
лийцы доверяют только мне. Я же скажу,
что все это происки Сорла, что это грязная
борьба за лидерство в Союзе городов. По-
смотрим, кому поверят воины!
В комнате раздался истеричный смех
предателя. Однако он не произвел должно-
го впечатления на присутствующих.
Мало того, Нелаун, скрестив руки на
груди, снисходительно улыбался. Чуть по-
медлив, сор проговорил:
— Ты чересчур самоуверен, Торн. Не-
льзя недооценивать собственный народ.
Люди не настолько глупы, как ты думаешь.
Сутки назад я встретился с сотниками-ге-
лийцами и разъяснил им сложившуюся си-
туацию. К моему удивлению, оказалось, что
воины давно подозревали тебя в измене.
Встречи со странными людьми, излишняя
раздражительность, замкнутость, постоян-
ные отлучки в лес — все это не ускользнуло
от внимания солдат. После короткого сове-
щания твои сородичи выбрали нового во-
ждя.
Командующий сделал жест рукой, и из-
за тонкой перегородки в северном крыле
комнаты вышел невысокий, но достаточно
крепкий молодой человек.
— Пран? — удивленно вымолвил преда-
тель.
— Да, — твердо сказал воин. — Теперь я
являюсь предводителем армии Гелиола. И
если еще вчера у нас были какие-то сомне-
ния, то теперь они полностью исчезли. Не-
лаун убедительно доказал, что ты опозорил
наш город.
Торн попытался вскочить с места, но его
вновь удержали. С ненавистью и злобой ге-
лиец смотрел на Стока.
Теперь и земляне поняли, зачем коман-
дующему понадобился этот спектакль. Ме-
жду двумя городами существовало давнее
соперничество, и так просто, на слово, ли-
деру Сорла никто не поверит. Нужны не-
опровержимые факты. Признание измен-
ника решило дело.
— Как мы поступим с мерзавцем? —
спросил де Креньян.
— А чего тут думать? — воскликнул
вождь Фелиола. — Повесить его на цен-
тральной площади! Пусть все знают — по-
щады предателям не будет, сколь бы высо-
кое положение они не занимали…
— Неплохое решение, — с задумчивым
видом произнес Аято. — Доходчиво и нази-
дательно. К сожалению, исполнить его не-
льзя.
— Почему? — удивленно проговорил
Саунт.
— Потому что тогда рухнет весь план
операции, — пояснил самурай. — Шпионы
Коуна тотчас сообщат ему о казни изменни-
ка. Это станет доказательством того, что мы
подбросили арку дезинформацию.
— Но оставлять подлеца в лагере тоже
рискованно, — задумчиво сказал команду-
ющий.
Неловкую паузу нарушил новый вождь
Гелиола. Неуверенно, с волнением в голосе,
воин произнес:
— По мнению гелийцев, Торна нужно
судить не здесь, а в родном городе. Люди
должны взглянуть бывшему лидеру в глаза.
Пусть объяснит женщинам, старикам, де-
тям, почему он их предал. Мы бы хотели от-
править Торна в Гелиол. Я уже назначил в
сопровождение пятерых преданных мне
бойцов. Они умрут, но приказ выполнят.
Всем остальным завтра утром объявят о се-
рьезной болезни вождя.
Земляне тотчас переглянулись. После
случившегося доверять гелийцам наемники
не решались. Вдруг это хитрый ход, чтобы
спасти своего предводителя? Нелаун ведь
не знает, сколько людей замешано в загово-
ре.
В какой-то момент командующий расте-
рялся. Портить отношения с Праном он не
хотел, но и соглашаться с сотником опасал-
ся.
Неловкая пауза затянулась. Инициативу
проявил Олесь.
— Интересное предложение, — вымол-
вил русич. — Однако в лесу сейчас стало
очень опасно. Пять человек для охраны яв-
но недостаточно. Надеюсь, вы не будете
возражать, если вместе с отрядом пойдет
Жак де Креньян и четверо лемов?
На лице воина появилась ироничная
улыбка. Он прекрасно понимал, что ему не
доверяют.
— Я думаю, это упростит нашу зада-
чу, — заметил гелиец. — Мы выступаем че-
рез два часа. Так что поторопитесь со сбо-
рами. Уйти надо незаметно.
Все дальнейшее происходило буднично
и спокойно. Нелаун позаботился обо всем
заранее.
В комнату вошли два охранника внуши-
тельных размеров. Они связали Торну руки
за спиной, сунули ему в рот кляп и вывели
из штаба. Следом за ними двинулся и Пран.
Но стоило закрыться двери, как Жак
вскочил со скамьи и негодующе восклик-
нул:
— Почему я? Олесь, ты мог отправить
кого угодно! В конце концов, с этой задачей
легко справятся и сами тасконцы.
— Подожди, не горячись, — вмешался
Тино. — Ты уже несколько месяцев подряд
твердишь, что отвоевался и проливать
кровь больше не намерен. Это так?
— Да! — ответил маркиз. — К чему ты
клонишь?
— Все очень просто, — пояснил япо-
нец. — В любой момент Ярох может дви-
нуть свою армию на союзников. Будет слав-
ная битва, в которой каждый боец на вес
золота. Отправить кого-нибудь другого —
значит, потерять стрелка. В сложившейся
ситуации непозволительная роскошь. Про-
контролировать же доставку предателя не-
обходимо. Выбор Храброва — единственно
верный.
— А ну вас! — махнул рукой француз и
направился к двери.
Внешне импульсивный, де Креньян тем
не менее понял правоту друзей и больше
спорить не стал. У него осталось слишком
мало времени, а еще предстояло попро-
щаться с Линдой и собрать вещи. Путь не-
близкий.
— И что теперь? — спросил Нелаун. —
Поверил ли Коун в полученные от чужаков
сведения?
— Скоро мы получим ответы на все во-
просы, — произнес Аято. — Пока же нам
остается только ждать и готовить армию к
сражению. Оно будет тяжелым и кровопро-
литным. Боюсь, уцелеют немногие.
— Свобода того стоит, — вымолвил
Саунт.
***
В лагере Коуна с утра начался настоя-
щий переполох. Еще бы! Впервые за послед-
ние два года арк покинул свой дворец в На-
ске и решил лично возглавить поход на
Свободные города.
Больше двухсот километров шестна-
дцать носильщиков-рабов несли его палан-
кин из столицы в Кардуэл, Яроха сопрово-
ждала свита из пятидесяти приближенных
и сотни телохранителей.
Это была гвардия арка. Все воины — вы-
ше двух метров, с крепкими, стальными
мышцами и отличным вооружением. Пре-
даннее солдат у правителя нет. Ради Яроха
бойцы готовы растерзать кого угодно. Одно
движение руки повелителя — и противник
арка обречен.
Телохранители, среди которых было не-
мало мутантов, не знали жалости и поща-
ды. Очень часто их жертвы разрубались на
куски, а потом останки людей насажива-
лись на колья возле городской стены На-
ски.
Увидев солдат в ярко-красной одежде,
местные жители тотчас в ужасе разбега-
лись.
Телохранители обладали безграничны-
ми правами. Они кого угодно могли убить
ради минутной потехи, изнасиловать лю-
бую женщину, попавшуюся на пути, огра-
бить и избить торговца или лавочника.
Ярох покрывал все грехи своих любимцев.
И вот вся эта процессия приближалась к
лагерю. По подсчетам Коуна и донесениям
гонцов, арк должен был прибыть через пол-
часа.
Настроение у Линка ухудшалось по мере
приближения правителя. Назревали боль-
шие неприятности. Верные люди сообщали,
что Ярох недоволен медлительностью со-
ветника.
Война с непокорными городами раздра-
жала арка. Ему хотелось новых рабов, бо-
гатства и развлечении.
Кроме того, доходили слухи, будто арк
погряз в распутстве и пороках.
Его пристрастия кардинально измени-
лись, и потому весь гарем правитель отдал
телохранителям. Бедные женщины! Часть
из них зверски замучили и съели канниба-
лы, часть служила для утех сотни отъявлен-
ных мерзавцев.
Линк потерял влияние при дворе. Ала-
нец слишком долго находился вдали от сто-
лицы. Походы и сражения приносят славу,
но они же вызывают зависть и злость у ли-
цемеров и трусов.
Коун не сомневался, что у Яроха на него
сотни доносов. Наглого выскочку-чужака
никогда не любили в Наске. К чему гото-
виться конкретно советник не знал. Ожи-
дать следовало самого худшего.
Колонна показалась у леса на западной
дороге, и Линк приказал воинам строиться.
Несмотря на то, что здесь собрался весь
сброд из центральных районов Оливии, Ко-
ун поддерживал в армии жесточайшую дис-
циплину. Малейшее неподчинение — и ви-
новный мог запросто очутиться на висели-
це, или того хуже — на кресте. Человека
ждала ужасная, мучительная смерть. В тече-
ние нескольких дней бедняга умирал от жа-
жды и кровотечений.
Аланец не без гордости поглядывал на
ровные ряды солдат. И хотя одеты и воору-
жены они по-разному, армия представляет
собой огромную силу. Пять с половиной
тысяч бойцов.
У Яроха еще никогда не было такого
войска. Стоит дать приказ, и орды голово-
резов сметут со своего пути любого против-
ника. Ради добычи, ради возможности по-
грабить бандиты готовы на все.
Линк стоял посреди дороги. Рядом с
ним находились четыре телохранителя,
включая Хиндса, и шесть тысячников. С
легкой дрожью в ногах тасконцы поджида-
ли процессию.
Первыми в колонне арка двигались со-
рок воинов. Они обошли группу Коуна и
выстроились в ряд вдоль дороги. Непрони-
цаемые лица, жесткий взгляд, тяжелое ко-
пье у ноги и меч на поясе.
Все ближе подходили носильщики. На-
конец, один из телохранителей Яроха оста-
новил рабов. Боковая занавеска паланкина
отдернулась в сторону.
Зрелище, представшее перед Линком,
вызвало у него отвращение и презрение од-
новременно. Слухи оказались верны.
Среди мягких подушек и одеял располо-
жился арк, а рядом с ним лежал обнажен-
ный юноша лет шестнадцати. Догадаться,
чем они занимались, труда не составляло.
За год, что аланец не появлялся в Наске,
правитель сильно изменился. Полнота пре-
вратилась в отвратительное ожирение, на
голове образовалась значительная лысина,
некогда волевой подбородок обрюзг и по-
крылся слоем жира.
Но дело было даже не в этом. На Коуна
смотрели совершенно другие глаза. Куда
подевались его знаменитые целеустремлен-
ность, энергичность, ум и хитрость?
В былые времена перед битвой в темных
зрачках Яроха всегда вспыхивали возбу-
жденные огоньки. Он был воином, жажду-
щим пролить кровь врага.
Теперь же Линк окунулся в бездну опу-
стошенности, пресыщенности и подозри-
тельности.
Только сейчас советник осознал, что мо-
мент, которого он так долго ждал, безна-
дежно упущен. Коун хотел стать арком с по-
мощью силы. Увы, аланец просчитался.
Приближенные правителя развратили Яро-
ха, сделали жалким старым гомосексуали-
стом. Все мысли некогда могущественного
владыки заполнила похоть. Подобный че-
ловек уже не мог управлять захваченной
страной.
Значит, это делает свита, прикрываясь
личиной арка. Ярох стал обыкновенным пу-
галом, которым стращали народ.
И если сместить отупевшего болвана
сравнительно легко, то уничтожить скрыва-
ющихся в тени реальных вождей практиче-
ски невозможно. Власть между ними давно
поделена и за свой кусок они перегрызут
глотку любому.
Одно плохо — такие государства долго
не живут. Если не появится новый сильный
лидер, страна разделиться на враждующие
кланы и падет под ударами захватчиков. Та-
ковы законы истории! Линк знал их превос-
ходно. К сожалению, он в переделе власти
не участвует.
В голове мелькнула крамольная
мысль — отдать приказ армии атаковать
колонну и тем самым совершить переворот.
Вопрос только в том, сколько солдат его
поддержит. Две сотни, три, четыре? Тыся-
ча? Рисковать аланец не хотел.
Ярох медленно повернул голову, внима-
тельно взглянул на советника и хриплым
голосом проговорил:
— Хорошо выглядишь, Линк.
— Я нахожусь в постоянном движе-
нии, — ответил Коун. — Разведка, смотр
войск, стычки с противником. Жизнь бьет
ключом.
— Завидую тебе, — искренне вымолвил
правитель.
— А что мешает Великому арку сменить
носилки на меч и копье? — с легкой ирони-
ей спросил аланец.
Ярох не успел еще ответить, как из-за
спин телохранителей выскочил худощавый
невысокий мужчина лет сорока. Крючкова-
тый нос, впалые щеки, скользкий, бегаю-
щий взгляд — противнейшая личность!
Несмотря на свою неказистую внеш-
ность, одет этот человек был превосход-
но — в белую рубаху из тончайшего мате-
риала, легкие голубого цвета штаны и сан-
далии из мягкого синтетического материа-
ла. Все из древних складов Тасконы, а пото-
му стоит очень дорого.
Линк знал коротышку. Нок Злаун —
придворный лекарь. При упоминании его
имени в принадлежащих арку городах жен-
щины падали в обморок, а дети начинали
плакать.
За невзрачной наружностью оливийца
скрывался жестокий убийца и садист. При
проведении своих опытов Злаун уничтожил
сотни людей. Его пытки отличались изу-
верской изощренностью и нечеловеческой
изобретательностью. Он получал удоволь-
ствие, причиняя боль живым существам.
И хотя сам Коун чужих жизней тоже не
жалел, со злодеяниями Нока аланец срав-
ниться не мог. Тасконец по своей натуре
был прирожденным палачом.
— Нашему господину вредно много дви-
гаться, — бесцеремонно вставил подошед-
ший лекарь. — У него слишком больное
сердце.
От удивления аланец растерялся. Еще
год назад за подобную наглость арк отру-
бал головы подданным.
Но в нравах двора видно изменилось
многое, Вместо гнева Коун услышал жало-
стливую тираду:
— И так каждый день, Линк! «Это не-
льзя, туда не ходи, громко не кричи»… Всю-
ду ограничения. Что же девать? Старость
добралась и до меня.
Советник смотрел на Яроха и поражался
произошедшим с ним переменам. Вместо
железной воли — податливость и мягкость,
вместо властолюбия — безразличие и апа-
тия, вместо энергичности — лень и похоть.
А ведь тасконцу едва перевалило за пятьде-
сят!
— Очень сожалею, — наконец сказал
Линк. — Но стоило ли тогда отправляться в
такой длинный путь? Пыль, жара, тряска —
все это не улучшает самочувствия.
Арк искоса взглянул на аланца. В его
глазах мелькнуло подозрение. В какой-то
момент Коун увидел прежнего Яроха, хи-
трого и коварного. Но это длилось лишь
мгновение. Пелена вновь окутала сознание
оливийца.
— Я был вынужден решиться на подоб-
ный шаг, — произнес правитель. — Мои
приближенные докладывают, что ты про-
являешь поразительную медлительность.
Обладая столь огромной армией, давно по-
ра покончить со Свободными городами.
Жалкие людишки совершенно обнаглели.
Их следует жестоко наказать. Центральная
Оливия должна принадлежать только мне!
В конце своей речи арк повысил голос,
но выглядело это как фарс. Власть над стра-
ной его уж мало интересовала.
Между тем к носилкам подошла группа
высокопоставленных сановников из свиты.
Из шести человек аланец знал лишь двоих.
Темноволосый мужчина с мясистым но-
сом и шрамом на левой щеке являлся вер-
ховным судьей. Три года назад Ярох решил
ввести такую должность, чтобы придать
своей империи вид цивилизованного госу-
дарства.
Фолон — так звали новоявленного су-
дью — развернул кипучую деятельность.
Он взял на службу преданных ему людей.
Словно паук, судья опутал города сетью до-
носчиков и шпионов.
Приговор, как правило, принимался
только один — смерть. Все имущество пре-
ступника конфисковалось в пользу арка.
Начался узаконенный грабеж порабо-
щенного населения. Фолон не забывал и се-
бя. Он богател буквально на глазах.
Чрезвычайно достойная личность для
свиты!
Вторым оказался Рой Граунт. Человек,
который всегда стоял за спиной Яроха. Го-
ворили, что лет десять назад Рой спас
жизнь будущему правителю. Они были дру-
зьями.
В какой-то момент Граунт стал тенью
своего господина. Темная, зловещая фигу-
ра, но арк полностью доверял ему.
Невольно Линк усмехнулся. У Роя нема-
ло веских причин, чтобы отправить Яроха к
праотцам. Зависть толкает людей и на го-
раздо более чудовищные преступления.
Аланец поднял глаза на правителя и
твердо проговорил:
— Я соглашусь с подобными обвинения-
ми, но только отчасти. Да, я действительно
медлю и объясню, почему. Противник со-
брал значительную, довольно боеспособ-
ную армию. По моим сведениям, у союзни-
ков около трех тысяч бойцов. Атаковать их
в лоб неразумно. Надо предпринять обход-
ной маневр и отрезать врага от баз снабже-
ния. Кроме того, так мы подорвем мораль-
ный дух защитников.
— И что же тебе мешает осуществить
столь блестящий план? — иронично спро-
сил высокий воин, одетый в серый комби-
незон и старый, двухсотлетней давности
бронежилет.
Выскочке было не больше тридцати.
Умом он вряд ли отличался, а вот силой
природа его не обделила. Судя по округлым
бицепсам, даже Хиндс не смог бы оказать
такому сопернику достойное сопротивле-
ние. Сам за себя говорил и длинный тяже-
лый меч, висящий на его поясе.
— Имеется одна серьезная проблема, —
ответил Коун. — Мы не знаем, где находят-
ся посты союзников. А вся операция рас-
считана на внезапность.
— Ерунда! — воскликнул оливиец. —
Такая армия сметет любые заслоны. Кого
ты боишься? Нескольких сотен крестьян,
вооруженных чем попало? По-моему, это
смешно.
— Кроме того, — вмешался в спор тол-
стый лысоватый тасконец, — схема дозоров
у тебя есть. Нехорошо лгать Великому арку,
Линк.
— Вижу, доносчиков у вас немало, —
усмехнулся аланец. — Да, у меня есть план,
но я ему не доверяю. На предательство со-
гласился вождь Гелиола Торн. Властолю-
бие — прекрасная черта характера, если на
ней умело играть. Так вот, уже ровно сутки,
как Торн отсутствует в Лендвиле. Он не-
ожиданно заболел и отправился в родной
город.
— Что же здесь удивительного? — вы-
молвил Фолон. — Очень умный человек.
Он знает, что мы скоро разгромим армию
союзников, и решил обезопасить свою
жизнь. Тем самым Торн избежит обвине-
ний в измене или трусости. Думаю, мы до-
стойно оценим его поступок. Твои подозре-
ния, Коун, беспочвенны.
— Может быть, — кивнул Линк, — но
меня настораживает еще одно обстоятель-
ство. Схему постов принесли в Кардуэл зе-
мляне, за которыми я гонялся три года на-
зад. В свое время лемы им помогли спа-
стись. А долги, как известно, принято отда-
вать.
— Уже наслышаны о твоих походах, —
грубо оборвал советника воин. — Как и все,
что ты делаешь, они закончились неудачей.
Вот и теперь твои люди бездарно упустили
группу в пять человек. Погиб Финк — луч-
ший десятник армии. Как объяснить подоб-
ные промахи? Может, изменой?
Обнажая меч, вперед бросился Хиндс.
Коун вовремя удержал своего телохраните-
ля. Такое развитие событий будет лишь на
руку свите. Воины арка прикончат их, и
проблемы с аланцем исчезнут сами собой.
Ошибок натворили уже немало, и еще
один подарок подхалимам правителя совет-
ник не сделает.
Линк повернулся к Яроху, и громко, что-
бы слышали все тысячники, сказал:
— Господин, я верно служу тебе четыре
года и не заслужил столь грязных обвине-
ний! Тем более, от сопливых крикунов.
Если ты действительно недоволен моим ко-
мандованием армией, то отстрани меня.
Всегда можно найти более достойную кан-
дидатуру. Я считаю, что наступать сейчас
нельзя.
Советник не сводил глаз с правителя.
Он должен принять решение самостоятель-
но. Вопрос поставлен ребром, и оттягивать
его дальше нельзя.
Тысяч глаз внимательно смотрели на
Яроха. О конфликте между советником и
приближенными арка уже знал каждый
солдат. Слухи в армии быстро распростра-
няются.
Стоит Яроху проявить малодушие, не-
уверенность, и бандиты начнут расползать-
ся в разные стороны. Подчиняться слабому
правителю никто не будет. Владыка коле-
бался довольно долго. Его взгляд метался,
ища поддержки у стоящего рядом окруже-
ния. И он ее нашел.
Коун отчетливо видел, как Граунт кив-
нул. Значит, подобный вариант предусмо-
трен заранее. Мастера придворных интриг
знали свое дело отменно.
— Я принимаю отставку, — вымолвил
арк. — Никто не сомневается в твоей пре-
данности, Коун. Но время неумолимо. Ты
уже не тот, что прежде, следует честно при-
знать это. Пусть воюют молодые. Они энер-
гичны, целеустремленны и жаждут славы.
О своей доле добычи можешь не беспоко-
иться. Тебя не обделят.
После жеста Роя, аланец был уже готов к
такому повороту событий. Хотя объяснение
правителя рассмешило Линка. Ведь совет-
нику недавно исполнилось всего тридцать
восемь лет. Он находится в отличной фор-
ме и даст фору многим молодым. Но что
сделано, то сделано.
— Кто займет мое место во главе ар-
мии? — поинтересовался Коун.
— Винс, — опустив глаза, словно изви-
няясь, очень тихо проговорил Ярох.
— Я не знаю такого, — чуть удивленно
сказал аланец.
— Это я! — выдвинулся вперед воин в
бронежилете. Назначение нового команду-
ющего произвело на Линка гораздо боль-
шее впечатление, чем собственная отставка.
Советник неплохо разбирался в людях и
сразу понял, что оливиец еще не бывал в
настоящих боях.
А для того, чтобы драться на ристалище,
много ума не надо. Тем более, что под таких
молодцов всегда подставляют еле живых
пленников. Позорить честь арка нельзя.
— Ну-ну, — иронично улыбнулся Ко-
ун. — Я слагаю с себя все полномочия. Но у
меня есть одна маленькая просьба. Наде-
юсь, милость великого арка не обойдет пре-
данного слугу.
— Говори, — доброжелательно махнул
рукой правитель.
— Среди местных жителей у меня нема-
ло врагов. Я нуждаюсь в надежной охране.
Пятьдесят человек вряд ли ослабят столь
могущественную армию. А с таким инициа-
тивным командиром и подавно, — произ-
нес аланец. — Ведь я еще советник, не прав-
да ли?
— Да-да, — поспешно сказал Ярох. —
Моему советнику нужны телохранители.
Можешь взять любых людей.
— Премного благодарен, — вымолвил
Линк, склоняясь в полуиздевательском по-
клоне.
Аудиенция закончилась. Все, что требо-
валось свите, уже свершилось. Неугодного
человека отстранили от командования и за-
менили его преданным болваном. В победе
над Свободными городами никто из при-
ближенных арка не сомневался.
Возникшей паузой немедленно восполь-
зовался Злаун.
— Господин, вы очень устали, — прого-
ворил лекарь, — а до Кардуэла еще двигать-
ся два часа. Столь длительное нахождение
на жаре вредит вашему здоровью.
На лице правителя появилась благодуш-
ная, глупая улыбка. Он был рад закончить
этот тяжелый разговор и уединиться со
своим фаворитом.
Кивнув охране, Ярох задернул занавеску.
Носилки медленно двинулись по дороге на
юго-восток. Рабам предстояло пройти око-
ло десяти километров.
Со скептической улыбкой на устах Коун
провожал взглядом удаляющуюся колонну.
Рядом с советником осталась свита прави-
теля и около тридцати солдат.
— Пора отдать схему постов, — нагло
произнес Винс и протянул руку.
— В самом деле? — с усмешкой спросил
Линк, поворачиваясь к военачальнику.
— Не стоит нарываться на неприятно-
сти, Коун, — вмешался Граунт. — Твое вре-
мя закончилось. Теперь ты не обладаешь
реальной властью. Одно мое слово — и те-
лохранители арка вас прикончат.
— Это верно, — согласился аланец. — В
последние годы я допустил слишком много
ошибок. Не стоило покидать Наску. Но кто
мог знать, что ближайшее окружение сде-
лает из Яроха марионеточную куклу? Кста-
ти, как вы добились столь блестящего ре-
зультата?
— Какая тебе разница? — отозвался
Нок.
— Любопытство, — натянуто рассмеял-
ся Коун. — Я ведь уже не опасен. К арку вы
меня больше не подпустите. Да и толку от
него немного. Армия мне не подчиняется.
Потешьте собственное тщеславие, раскрой-
те секрет.
Лекарь взглянул на Граунта. Чуть поко-
лебавшись, тот сделал разрешающее движе-
ние глазами. Теперь советник точно знал,
кто возглавляет заговор.
Рой слишком долго находился в тени и
терпеливо ждал своего часа. Его время при-
шло.
— Пару лет назад я нашел рецепт препа-
рата по лечению шизофрении, — вымолвил
Злаун. — Он успокаивал больного, делал
его послушным и терпеливым. Все осталь-
ное придумали Граунт и Фолон. Ярох давно
использовал наркотики для поднятия на-
строения. Мы слегка изменили состав и
стали ждать результатов. Они появились
примерно через год. Что происходило с
мозгами арка, не знаю, но глупел он бу-
квально на глазах. Вдобавок ко всему, у не-
го появились интересные склонности. Не
использовать такой шанс — преступление.
Постепенно мысли правителя переключи-
лись исключительно на удовлетворение по-
хоти. Нам оставалось лишь подбрасывать
ему соответствующий материал. В столь
сложный момент кто-то должен управлять
страной. И мы решили возложить эту тяже-
лую ношу на себя.
— Мужественное решение! — съязвил
Линк.
— Хватит болтать, — оборвал его
Рой. — Сейчас мы сильны, как никогда. Ты
знаешь правду, но это не принесет тебе
пользы. Отдай план, и можешь наслаждать-
ся жизнью. Мы не кровожадны, как Ярох, и
не убили тебя, хотя подобные мысли возни-
кали.
— Большое спасибо, — зло ответил ала-
нец.
Коун понял, что бороться бесполезно.
Он понадеялся на власть арка и упустил
инициативу.
Вытащив из нагрудного кармана куртки
схему, советник протянул ее Винсу. Взгля-
нув на довольное лицо нового командую-
щего, Линк не сумел удержаться от еще од-
ной реплики:
— Желаю удачного сражения, генерал.
И советую не торопиться. План может ока-
заться фальшивкой.
Не дожидаясь ответа, аланец повернулся
к Хиндсу.
— Собирай людей, — приказал он —
Мы уходим из Кардуэла. Здесь больше де-
лать нечего. Пусть с этим сбродом управля-
ются другие.
— Вот и отлично, — вырвалось у тело-
хранителя. — У нас будет время повесе-
литься. Золота хватит и на вино, и на раз-
влечения.
***
Хиндс ошибся. Коун не успел спустить
еще и четверти награбленного состояния,
как в кабак прибежал его осведомитель.
Оливиец сообщил, что Винс начал выдви-
жение на восток.
Разведка обнаружила дозоры союзников
именно в тех местах, где они были указаны
на схеме. Последние сомнения исчезли. Ар-
мия арка перешла в наступление.
С трудом, преодолевая хмель, аланец
прошептал:
— Болван! Он двинул в поход войска
спустя два дня после вступления в долж-
ность. Этот глупец даже не знает, на что
способны его солдаты. А о противнике во-
обще не имеет никакой информации!
— Винс никого не боится. Он очень
сильный боец, — пролепетал пьяным голо-
сом сидящий рядом телохранитель.
— Еще один кретин, — хмыкнул
Линк. — Сражаться самому и командовать
тысячами людей — разные вещи. Я уверен,
союзники ждут нашего удара.
— А как же посты? — спросил Хиндс.
— Страна идиотов! — воскликнул совет-
ник. — Если земляне подбросили нам лож-
ный план, они наверняка позаботились и о
том, чтобы сведения подтвердились. А где-
то в лесу у них спрятаны настоящие заста-
вы.
— Слишком сложно, — возразил таско-
нец.
— Война — непростая штука, — прого-
ворил Коун поднимаясь из-за стола. — Ма-
хать мечом может любой дурак. А ты по-
пробуй обмануть врага!
— У лемов или гелийцев не хватит на
это мозгов, — не успокаивался телохрани-
тель.
— У тасконцев — да, а у землян есть
большой опыт. На их планете происходят
сражения, в которых участвуют сотни ты-
сяч солдат. Подобное не забывается. А те-
перь поднимайся. Нам предстоит увидеть
занимательное зрелище.
Спустя полчаса группа в пятьдесят чело-
век покинула город и направилась на север.
Многие из воинов Линка еле передвигали
ноги, но он пока никого не торопил.
Колонна Винса растянется на несколько
километров и догнать ее будет несложно.
Участвовать же в самой битве аланец не со-
бирался. У него не так много людей, чтобы
бросать их в мясорубку.
Коун не сомневался в том, что армию
арка ждет достойная встреча.
***
Сириус медленно клонился к горизонту.
В воздухе чувствовалась влага от длитель-
ного испарения, потихоньку смолкало ще-
бетание птиц. На Лендвил опускалась тем-
нота.
Стояла тихая, мирная ночь. Влюбленные
парочки прохаживались по узким улочкам,
изредка скрываясь в укромных местах, по-
дальше от посторонних глаз.
Эту идиллию нарушали лишь окрики
часовых и вооруженные патрули. Основная
часть армии союзников находилась в поле,
за стеной города, здесь же располагался
штаб и сотни лемов. В их преданности ни-
кто не сомневался.
Сидя на маленькой деревянной скамей-
ке, Олесь любовался закатом. Могучее ог-
ненное светило постепенно уходило за край
планеты. Лес на западе, казалось, был охва-
чен пожаром. В багряных лучах звезды при-
рода выглядела какой-то нереальной.
В такие минуты Храброву с трудом вери-
лось, что он находится на Тасконе, на
огромном расстоянии от Земли. Все вокруг
казалось родным и близким.
За прошедшие годы русич полюбил
Оливию. Да, это был суровый, жестокий,
беспощадный к слабым мир. Но и здесь, как
и везде, живет немало хороших людей.
Многие из них погибли, спасая жизнь
Олесю. Разве выбросишь из памяти друзей,
похороненных в песчаных барханах пусты-
ни Смерти! Разве забудешь несчастную Ве-
сту, подарившую воину немало прекрасных
ночей… Таскона стала второй Родиной для
землян.
К Храброву подошли и сели рядом Аято
и Дойл.
— Как там? — спросил русич.
— Ничего, — отрицательно покачал го-
ловой Мануто. — После проведенной раз-
ведки — полная тишина. Может, заподо-
зрили что-нибудь?
— Вряд ли, — вставил Тино. — Коун хи-
тер и не будет спешить. Линк даст команду
идти в наступление лишь после того, как
полностью убедится в подлинности полу-
ченного от нас плана. Нам необходимо тер-
пение. Мы должны его пересидеть…
— Тогда пошли спать, — вымолвил
Олесь, вставая. — Завтра предстоит прове-
рить южные посты. Это километров трид-
цать. Работа несложная, но длительная…
Друзья направились к предоставленно-
му им дому. Дойл уже взялся за ручку две-
ри, когда земляне услышали на дороге то-
ропливый топот чьих-то шагов. Кто-то бы-
стро бежал по улице.
Наемники мгновенно обернулись. Из
полумрака вынырнул молодой воин-лем.
Он тяжело дышал и призывно размахивал
руками. С трудом переведя дыхание, таско-
нец вымолвил:
— Меня послал Стюарт. Он просил пе-
редать всего одно слово: «Началось».
— Слава Богу! — вырвалось у Храбро-
ва. — Нет ничего хуже ожидания.
Отпустив посыльного, земляне вошли в
здание и начали собираться.
Делали наемники это неторопливо,
основательно, профессионально. Плотно
застегнутая куртка, бронежилет, подсумок с
заряженными магазинами, притороченные
за спину ножны.
Спустя пятнадцать минут воины вышли
на улицу. Лендвил было не узнать: сотни
зажженных факелов, бегущие к месту сбора
солдаты, полуодетые женщины и громкий
плач детей.
— Вот они, признаки войны, — с гру-
стью сказал самурай. — Ненавижу эти сце-
ны. В бою все легко и просто. Времени на
раздумье нет. Видеть же слезы матерей и
жен — дело не из приятных. Бедные жен-
щины прекрасно понимают, что большин-
ство мужчин уже никогда не вернется до-
мой.
— А каково самим лемам? — прогово-
рил Мануто. — Ведь если мы проиграем
сражение, Лендвил падет первым. Тридцать
бойцов защитить его не в силах.
— Постараемся, чтобы этого не случи-
лось, — произнес русич, закидывая автомат
на плечо.
Возле штаба бурлило настоящее столпо-
творение. На площади в ожидании приказа
Саунта скопилось около двухсот солдат.
С трудом протиснувшись к зданию, зе-
мляне миновали посты охраны и поднялись
на второй этаж. Все члены Совета оказался
в сборе. Пол ждал лишь прихода друзей.
— Рассказывай, — прямо с порога по-
требовал Аято.
— Армия арка покинула лагерь и двину-
лась на восток. Судя по направлению, они
поверили в переданную им дезинформа-
цию. Замысел бандитов прост: ночью мино-
вать Лендвил на безопасном расстоянии и
ударить в тыл союзным войскам, — доло-
жил шотландец.
— Значит, они клюнули на наживку! —
радостно воскликнул Саттон.
— Похоже на то, — кивнул Стюарт. —
Теперь им осталось уничтожить ложные
посты и на предельной скорости устре-
миться в глубь нашей территории. Мы
встретим противника на космодроме.
— А как же люди на заставах? Их там че-
ловек сорок, — удивленно спросил Пран.
— Очень сожалею, но они обречены, —
ответил японец. — Предупреждать воинов
об опасности нельзя. Коун сразу догадается
о подвохе. Аланец должен быть уверен в
том, что это основные посты.
Вождь гелийцев скорбно опустил голо-
ву. Почти половина солдат, находившихся в
обреченных дозорах, происходила из его
города. Но так распорядилась судьба. У
этих воинов нет ни единого шанса на спасе-
ние.
— Я поднял по тревоге весь лагерь, —
продолжил Пол. — О предстоящей битве
никто не знает. Речь пока идет только о
ночных учениях.
— Неплохо придумано, — вымолвил
Олесь. — Времени на сборы у нас немного.
Через полчаса должно начаться выдвиже-
ние первой сотни. Порядок и последова-
тельность установит Нелаун.
Храбров повернулся к Стоку.
— Вступайте в свои права, командую-
щий. Теперь вся ответственность ложится
на вас. Операция детально проработана,
остается лишь ее осуществить. И да помо-
жет нам Бог!
Армия союзников покинула лагерь в
точно установленные сроки. Первыми шли
лемы, за ними соры и гелийцы.
Опытные проводники вели войска к
космодрому кратчайшими дорогами. Факе-
лы с трудом разгоняли ночную тьму, но
местные жители знали маршрут наизусть.
Многие солдаты уже догадались, что это
не учения. Зачем же, в противном случае,
брать с собой все оружие, а воду и продо-
вольствие оставлять в городе? Почему такая
спешка?
Ответ напрашивался сам собой — бан-
диты арка перешли границу. Решающее
сражение состоится через считаные часы.
Кто из них уцелеет? В глубине души ка-
ждый надеялся выжить в кровавой битве.
Но старуха Смерть не ведает жалости и со-
страдания.
Спустя шесть часов первый отряд оли-
вийцев ступил на поросшую травой поса-
дочную площадку «Звездного». Переход
дался союзникам нелегко. Требовалось вре-
мя на восстановление сил.
Выставив надежную охрану, Нелаун раз-
решил воинам сделать привал. Постепенно
подходили все новые и новые сотни.
Стоя на западном шоссе, Храбров тре-
вожно всматривался в туманную утреннюю
дымку. Именно с этого направления дол-
жен появиться враг.
Невольно Олесь подумал о превратно-
стях судьбы. Где бы он ни жил, в Новгороде
или Лендвиле, опасность всегда приходила
с запада.
— О чем задумался? — спросил подо-
шедший Тино.
— О совпадениях, — ответил русич, не
оборачиваясь. — Прошло больше трех лет с
момента высадки, и вот мы опять здесь, на
том же самом месте. Тогда наша группа
вступила в бой с бандитами и помогла
Саунту. Кто знает, чем бы закончился по-
ход, прояви ты и я безразличие?
— Нас прикончили бы на втором космо-
дроме, — уверенно сказал самурай.
— Наверное, — кивнул Олесь. — Но я о
другом. У меня такое предчувствие, что мы
вновь стоим на распутье. Наша жизнь в оче-
редной раз круто изменится. Это судьбо-
носное для нас место, указывающее на оче-
редную веху в истории. Я часто вижу раз-
вилку дорог в своих снах. И теперь я знаю,
почему.
Аято надолго задумался. Минуты через
две самурай вымолвил:
— Есть только два пути. Первый — по-
ражение и смерть, второй — победа и не-
сколько лет мира и покоя. Алан продвига-
ется не настолько быстро.
— В том-то и дело, что существует еще и
третья дорога. Пока она призрачна, едва
различима, но я ее чувствую, — возразил
Храбров. — Надеюсь, после сражения что-
нибудь прояснится.
Между тем к друзьям подошли Стюарт,
Дойл, Саттон, Мелоун и Карс.
— Войска арка будут здесь часа через
полтора, — проговорил шотландец. — Раз-
ведчики только что вернулись с передовых
застав. Почти все ложные посты уничтоже-
ны. Воины Коуна окружили их и неожидан-
но напали. Гелийцы дрались отчаянно, но
силы были слишком неравны.
— К Лендвилу противник не свернет? —
с тревогой поинтересовался Храбров.
— Нет, не должен, — произнес Пол. —
Они идут точно по предусмотренному нами
коридору. Удивительно, но Линк даже не
выставил боковые дозоры, только незначи-
тельный авангард.
— На него не похоже, — мгновенно от-
реагировал Тино. — Может, эта колонна
является лишь отвлекающим маневром, а
основные силы ударят в другом месте?
— Я не настолько наивен, — обиделся
Стюарт. — Мои люди произвели пример-
ный подсчет сил. У арка около пяти с поло-
виной тысяч бойцов. Не думаю, что Ярох
способен собрать еще одну такую армию.
— Тогда пора занимать позиции, — ско-
мандовал Олесь. — Действуем по плану: я,
Тино, Крис, Троул и Мелоун на левом флан-
ге; Дойл, Стюарт, Воржиха, Саччи, Белаун и
Карс — на правом. Выдвигаемся к месту боя
через десять минут после начала битвы.
— Олесь, — вымолвил мутант, — я не
пойду с вами. Стрелять из засады — не по
мне. Настоящая работа для властелина пу-
стыни — в гуще сражения. Моей палицы не
будет в рядах союзников.
— Хорошо, — согласился русич. — С мо-
ральной точки зрения — разумное предло-
жение. Твое присутствие на поле брани
придаст бойцам силы.
Небо на востоке начало медленно розо-
веть. На Оливии наступал новый день. Для
многих солдат он станет последним.
Выстроившись ровными рядами, союз-
ники терпеливо ждали врага. Нелаун имел
в своем распоряжении три тысячи триста
человек. Они встали в шесть шеренг и заня-
ли по фронту почти шестьсот метров.
Первая линия держала в руках большие
деревянные щиты и длинные копья. Вторая
и третья вооружилась арбалетами, луками и
дротиками.
Последовательность действий отрабаты-
валась до автоматизма. Но одно дело —
учения, а другое — реальное сражение.
Страх, словно змея, заползает в душу, и ко-
лени начинают предательски трястись.
Многие воины тихо молились, хотя в по-
вседневной жизни тасконцы религиозно-
стью не отличались.
Перед строем взволнованно прохажива-
лись члены Совета. Время от времени Саунт
и Нелаун перебрасывались короткими фра-
зами.
Армия арка находилась всего в двух, ки-
лометрах от космодрома. Пожалуй, лишь
Карс сохранял невозмутимое спокойствие.
Мутант стоял в сотне метров от рядов союз-
ников, скрестив руки на груди и терпеливо
дожидаясь появления врага.
Авангард, состоящий из полусотни отъ-
явленных головорезов, выскочил на поляну
«Звездного» и изумленно замер. Тысячи
солдат с обнаженными, сверкающими в лу-
чах Сириуса мечами производили сильное
впечатление. Кроме того, их присутствие
здесь стало полной неожиданностью для
бандитов.
Они специально двигались ночью, что-
бы незаметно обойти армию противника, а
в результате вышли точно на нее. Не пони-
мая, что происходит, воины растерянно
озирались по сторонам.
Между тем на космодром постепенно
втягивалась основная колонна. Завидев вра-
га, сотники и тысячники начали перестраи-
вать войска.
Коун изучал древнюю историю и решил
использовать полученные из книг знания
на практике. После долгих и мучительных
тренировок аланцу удалось превратить не-
управляемую орду бандитов в достаточно
дисциплинированную армию.
Вскоре четырнадцать квадратов на рав-
ных промежутках друг от друга по фронту и
в глубину приготовились к атаке. В любой
момент эти группы по четыреста человек
могли сдвинуться в единую стену. Прорвать
такой строй почти невозможно. Он гибко
реагирует даже на удары с флангов и в тыл.
Стоя позади войск в окружении верных
телохранителей, Коун с гордостью взирал
на результат своей работы. Тем временем к
нему подошли Винс, Граунт и Фолон.
— Что это значит? — гневно выкрикнул
Рой. — Твой план был рассчитан на внезап-
ность, на захват тыловых городов! А в ре-
зультате мы оказались лицом к лицу с ар-
мией союзников.
— Я вас предупреждал, — злорадно ух-
мыльнулся аланец. — Схема постов, доста-
вленная землянами, была ложной. Пока мы
уничтожали известные нам заставы, наблю-
датели врага сообщали в Лендвил о каждом
нашем шаге. Скажу больше: армию арка за-
манили сюда неслучайно. Я чувствую какой-
то подвох. Противник хочет решить исход
войны одним ударом, одним сражением.
Как они собираются победить, имея почти
вдвое меньше солдат, для меня загадка.
— Да ты просто трус! — воскликнул
Винс. — Мы сейчас раздавим это сборище
крестьян и сразу двинемся на ближайший
город. Я прикажу сжечь его дотла, в назида-
ние другим кланам.
— Ну - н у, — с к епт и ч е ски за м е т и л
Линк, — п о в о ю й, м а л ь ч и к.
Воины советника прыснули от смеха.
Красный от гнева и обиды, Винс схватился
за рукоять меча, но достать его не успел.
Граунт взял юношу за локоть и взволнован-
но произнес:
— Что ты предлагаешь, Коун?
— Я? — притворно развел руками ала-
нец. — Ничего. Кто я, собственно, такой?
Опальный советник великого арка. У меня
имеются кое-какие мысли по поводу пред-
стоящей битвы. Но они дорого стоят.
— Похоже, он хочет поторговаться, —
вставил Фолон.
— А почему бы и нет? — рассмеялся
Линк. — Победа в сражении открывает до-
ступ к неограниченной власти и богатству,
а поражение приводит к неминуемой гибе-
ли. По-моему, ставка очень высока.
— Чего же ты хочешь? — откровенно
спросил Рой.
— Должности командующего, — твердо
проговорил советник.
— Да как ты смеешь? — закричал Винс,
вновь пытаясь обнажить клинок.
Граунт остановил воина движением ру-
ки. Взглянув в глаза аланцу, телохранитель
Яроха уверено сказал:
— Нет. Это чересчур большая плата. Ка-
кие существуют гарантии, что сразу же по-
сле сражения ты не расправишься с нами?
— Никаких, — покачал головой Коун.
— Вот потому я и не согласен. Имея не-
сколько тысяч разгоряченных битвой, гото-
вых выполнить любой приказ солдат ты
станешь неуправляем. Все, к чему мы стре-
мились последние два года, рухнет в один
миг.
— Тогда пусть моей армией командует
юный параноик, — подвел итог Линк.
— Я уничтожу союзников и докажу, что
ты просто трус и болтун! — не удержался от
реплики новый командующий. — И даже
не воспользуюсь твоим дурацким строем.
Вскоре свита Яроха удалилась.
Спустя десять минут войска арка сби-
лись в кучу и медленно двинулись вперед.
Раздраженно махнул рукой, аланец с го-
речью произнес:
— Полный болван… Он сам не понима-
ет, что делает.
— Зато может выиграть сражение, — ре-
шился на реплику Хиндс.
— Может, — согласился Коун. — Имея
опытных бойцов и двойное преимущество в
численности — это реально. И все же что-
то меня беспокоит.
Между тем, армии постепенно сближа-
лись. Их уже разделяло не более пятисот
метров. Еще немного — и враждующие сто-
роны сойдутся в кровавом сражении.
Но вместо этого войска союзников и
войска Яроха вдруг остановились. Поначалу
Линк даже не понял, почему.
Лишь когда советник поднялся на со-
оруженный его людьми деревянный по-
мост, ему все стало ясно. Предстояло уви-
деть поединок силачей.
Удивительно, но Свободные города вы-
ставили на бой мутанта. Ошибиться совет-
ник не мог. Такую форму черепа и пропор-
ции тела имели только властелины пусты-
ни.
Гигант был с землянами и в Кардуэле.
Коун приложил к глазам бинокль. Его уси-
лия оказались тщетны — наемников в ря-
дах оливийцев он не обнаружил.
Навстречу Карсу также выдвинулся
огромный мутант. Он, пожалуй, весил боль-
ше, чем властелин, но заметно уступал ему
в подвижности. Вместо одежды бандит но-
сил набедренную повязку, а это означало,
что воин пришел из диких северных пле-
мен.
В армии арка эти племена отличались
особой жестокостью и кровожадностью. Та-
кой тип мутантов совершенно не имел во-
лосяного покрова. У них почти отсутство-
вал нос, а глаза казались ярко-красными от
постоянно раздувающихся капилляров в
белках.
Одинаковым у бойцов было лишь ору-
жие. Каждый держал в руках массивную па-
лицу, весившую не меньше двадцати кило-
граммов. Один удар подобной дубиной лег-
ко проламывал человеческий череп.
Воины сошлись на середине площадки.
Без лишнего обмена любезностями против-
ники набросились друг на друга.
Палицы проносились со свистом над их
головами, повергая в шок зрителей. В какой-
то момент все забыли, что и они скоро всту-
пят в смертельную схватку. Сейчас каждый
переживал за своего представителя.
Спустя пару минут сказалась ловкость
Карса. Увернувшись от дубины врага, он на-
нес мощный боковой удар по позвоночнику
бандита. Кости бедняги не выдержали. С
душераздирающим криком тасконец рухнул
на землю. Закончить дело для властелина
не составило труда.
Тысячи голосов в едином порыве при-
ветствовали победителя. В армии арка ца-
рило трагическое молчание.
— Плохая примета, — тихо заметил
Линк.
Понимая, что моральный дух войск па-
дает, Винс отдал приказ начать наступле-
ние. Пять с половиной тысяч солдат, разма-
хивая оружием, с дикими воплями устреми-
лись на врага.
Не доходя ста метров до противника,
лучники и арбалетчики обрушили на союз-
ников град стрел. Повалились на землю
первые убитые, застонали первые раненые,
пролилась первая кровь.
Закрываясь щитами, воины Свободных
городов пытались сохранить строй. Удава-
лось это плохо. Все новые и новые люди па-
дали на влажную от росы траву.
Но вот прозвучала долгожданная коман-
да. Первая шеренга опустилась на колено, а
вторая и третья дали ответный залп. Сотни
врагов, пронзенные стрелами, образовали
вал из трупов и раненых. Наступательный
порыв бандитов захлебнулся.
Перепрыгивая через тела погибших то-
варищей, воины арка старались максималь-
но сократить расстояние. Они спотыкались,
ругались, безжалостно затаптывали еще
живых людей.
Воспользовавшись задержкой противни-
ка, союзники успели выпустить по второй
стреле. Первые ряды наступавших были бу-
квально сметены.
Неожиданно для Винса армия Свобод-
ных городов сама начала двигаться навстре-
чу врагу. Тридцать метров воины преодоле-
ли на одном дыхании. Страх за собствен-
ную жизнь куда-то исчез, ненависть и бое-
вой пыл гнали людей вперед.
Что происходит вокруг, оливийцы уже
понимали с трудом. Перед глазами лишь
мелькали лица и оружие врагов. Наноси
удар, увертывайся, помогай товарищу! Ни-
каких других мыслей больше не существо-
вало. Две многотысячные армии столкну-
лись со страшной силой. Отчаянные, ярост-
ные крики, треск ломающихся копий, звон
мечей слышались над полем боя. К удивле-
нию солдат арка, их противник сражался
мужественно и умело. Быстрой победы и
преследования спасающихся бегством со-
юзников не получилось.
Наоборот, все новые и новые сотни втя-
гивались в сражение. У Винса почти не
осталось резервов. Битва шла по всему
фронту, потери ужасали.
И все же, несмотря на героизм защитни-
ков городов, чаша весов начала клониться в
сторону врага. Сказывалось значительное
превосходство в численности.
Чтобы добиться окончательного перело-
ма, командующий Яроха бросил последние
восемь сотен бойцов на фланги.
Решение Винса выглядело разумным и
логичным и понравилось Коуну. До победы
оставалось совсем немного. Один хороший
маневр — и противник будет окружен.
И тут произошло то, чего так опасался
советник. В сражение вступили наемники.
Из леса в тыл и фланг армии арка ударили
автоматы и карабины. С расстояния в сто —
сто пятьдесят метров пули выкашивали
солдат словно траву.
В первые же минуты почти полностью
полегли введенные в бой резервы. В рядах
бандитов началась паника. Грохот выстре-
лов, непонятно почему падающие замертво
товарищи, мощный натиск союзников… В
битве наконец произошел коренной пере-
лом.
— Идиот! — воскликнул Линк. — Я дол-
жен был сразу догадаться! Алан вторгся на
планету и для покорения местных племен
использует технику и огнестрельное ору-
жие. Земляне сумели получить не только
свободу, но и ценные трофеи. Это же ясно,
как белый день! Они заманили войска Яро-
ха на открытое пространство, заставили
втянуться в сражение и теперь в упор раз-
ряжают магазин за магазином…
— И что дальше? — спросил потрясен-
ный увиденным Хиндс.
— Дальше — полный разгром, — зло-
радно усмехнулся аланец. — Через пятна-
дцать минут армия арка перестанет суще-
ствовать. Пора убираться отсюда. И чем бы-
стрее, тем лучше. Скоро снайперы примут-
ся за нас.
Группа Коуна первой обратилась в бег-
ство. Вслед за ней отступили телохраните-
ли Яроха, Фолон, и Граунт. Лишь Винс пы-
тался остановить мечущихся в панике сол-
дат.
Вскоре командующего настигли сразу
две пули, и он рухнул на груду окровавлен-
ных трупов. Как и предсказывал Линк, че-
рез четверть часа все было кончено.
Вырваться из-под шквального огня уда-
лось примерно тысяче воинам арка. Но и
они, полностью деморализованные, уже не
представляли реальной силы.
Многие бандиты бежали в лес, пытаясь
укрыться от справедливого гнева местных
жителей. По полю бродили толпы испуган-
ных, сдающихся в плен тасконцев.
Побросав оружие, с поднятыми руками,
они с ужасом ждали решения своей участи.
Отдельные очаги сопротивления легко
уничтожаюсь. Стоило кому-то из землян
дать очередь возле ног, как на траву тотчас
летели кинжалы, копья, мечи. Шум боя по-
степенно затихал. В центре космодрома
стояли Нелаун, Саунт и Пран. Наемники
неторопливо направились к ним. Переша-
гивая через тела убитых и раненых, Хра-
бров болью и горечью смотрел по сторо-
нам. Огромное поле было завалено трупа-
ми. Капли росы на листьях приобрели ха-
рактерный алый оттенок. Ноги почти до
колен оказались испачканы кровью.
Пожалуй, только сейчас Олесь по-насто-
ящему понял де Креньяна. Побывав один
раз в подобной мясорубке, человек запоми-
нает это навсегда. А сколько ночей он будет
просыпаться в холодном поту кошмаров?
— Вы очень вовремя вступили в сраже-
ние, — произнес командующий. — Призна-
юсь честно, я уже стал сомневаться в успе-
хе. Не думал, что бывает столь грозное ору-
жие.
— Все так и было задумано, — ответил
Аято. — Мы хотели не просто победить,
нам требовалось полностью уничтожить ар-
мию Яроха. Теперь арку и Коуну не удастся
собрать и полторы тысячи бойцов.
— По законам военной науки, врага по-
сле разгрома надлежит преследовать, —
вставил Стюарт. — Он находится в панике
и не сможет оказать сопротивление даже в
городах.
— Увы, — развел руками Сток. — Сего-
дня день не только великой победы, но и
великой скорби. Мы понесли в битве ги-
гантские потери. Сейчас в строю не больше
двух тысяч воинов, многие из которых ну-
ждаются в лечении. Армия должна полу-
чить передышку.
Между тем, к «Звездному» подходила
группа женщин из Лендвила во главе с Са-
лан. Аланка немедленно приступила к ока-
занию медицинской помощи.
Саунт организовал поиск и вынос ране-
ных с поля боя. Почти беспрерывно из раз-
ных мест доносились слабые стоны умира-
ющих.
Разбирая завалы из трупов, солдаты из-
влекали на поверхность еле живых товари-
щей. Для ускорения процесса Нелаун ис-
пользовал пленных. Их было почти восемь-
сот человек.
Оливийцы рьяно взялись за работу, на-
деясь хоть как-то искупить свою вину.
Различий между ранеными союзниками
и воинами арка никто не делал. Всех несли
в полевой госпиталь, созданный Линдой.
Десятки женщин перевязывали истекаю-
щих кровью солдат.
Предвидя огромное количество ране-
ных, Салан уже целый месяц готовила бин-
ты. Сейчас это спасло жизнь сотням людей.
Воины, избежавшие серьезных повре-
ждений, занимались другой скорбной рабо-
той. В выкопанных в лесу глубоких ямах
тасконцы хоронили тела убитых.
Сириус неуклонно приближался к зени-
ту. Становилось все жарче и жарче, а зна-
чит, трупы скоро начнут разлагаться.
Где-то завыли почуявшие запах крови
тапсаны. Однако близко подходить к лю-
дям хищники боялись.
Покинув друзей, Храбров не спеша дви-
нулся на запад. Повсюду лежали еще не-
убранные тела бандитов. Глядя на
обезображенные лица, на остекленевшие
глаза, на гримасы предсмертного ужаса,
юноша проклинал жестокий мир, куда за-
несла его судьба.
Многие солдаты, лежащие здесь в раз-
ных позах, убиты именно им, Олесем. Пять
магазинов, двести патронов, двести пуль,
сеющих смерть. Нет, Олесь не обвинял себя
в содеянном. Поступить именно так его за-
ставила жизнь. Но как же дорого достается
мир и свобода! Ради спасения женщин, де-
тей, стариков пришлось уничтожить тыся-
чи воинов. Радость победы и честно выпол-
ненного долга смешивались со странным
чувством горечи.
Смерть преследовала русича по пятам.
Справедливое наказание изуверов Яроха
превратилось в безжалостную, кровавую
бойню. Храбров не понимал и не хотел по-
нимать, почему ради благого дела непре-
менно приходится лишать жизни других
людей.
— Задумался о бренности человеческого
существования? — спросил подошедший
Тино.
— Нет, — отрицательно покачал голо-
вой русич. — К смерти я давно привык. Пу-
гает другое: почему разумные существа все
спорные вопросы решают силой оружия?
Неужели нельзя договориться без крово-
пролития?
— Наверное, можно, — пожал плечами
японец. — Но я почему-то сомневаюсь в
этом. Люди, облеченные властью, как пра-
вило, амбициозны, самолюбивы и корыст-
ны. Преследуя собственные интересы, они
без раздумий жертвуют жизнями поддан-
ных. Война — самый простой и быстрый
способ добиться желанной цели. Вот откуда
все беды. Добавь к вышеперечисленному
еще лень, жадность, зависть… Человек по-
рочен и несовершенен.
— Ну, а как же доброта, милосердие, по-
мощь ближнему?
— Светлая сторона нашего бытия, —
улыбнулся Аято. — Я же говорил тебе о
темной. Меня всегда учили: свет и тьма не-
разрывно связаны между собой. Одно без
другого не бывает. Разве знал бы ты, что та-
кое добро если бы не сталкивался со злом?
Душа, приходящая в этот мир, всю жизнь
идет по лезвию клинка. По одну сторону —
свет, по другую — тьма. И порой трудно ра-
зобраться, что есть что! Сегодня мы убили
много людей. Это ужасно. Но ведь тем са-
мым были спасены тысячи ни в чем не по-
винных тасконцев! Разве смог бы ты смо-
треть, как мерзавцы глумятся над безза-
щитным ребенком? А значит, совершив зло,
мы сделали доброе дело.
— Сложная философия, — скептически
заметил Олесь.
— Я ее никому не навязываю, — ответил
самурай. — В моей стране гораздо проще
относятся к смерти. Главное — принять ее
достойно, а когда и где ты умрешь, не име-
ет значения.
***
Все работы закончились лишь к вечеру.
Только тогда стали ясны истинные масшта-
бы трагедии, произошедшей на поляне кос-
модрома. В могилы легли почти две тысячи
солдат арка и тысяча сто союзников. В лесу
появились огромные высокие холмы.
Все раненые после операций и перевя-
зок отправлялись в лагерь возле Лендвила.
Туда же двинулась и колонна пленных. Что
с ними делать, не знали ни Нелаун, ни
Саунт. Такое большое количество людей тя-
жело прокормить.
Проблем много, но решаться они будут
завтра, а пока войска Свободных городов
праздновали победу. Сток, впервые за по-
следние месяцы, разрешил выкатить не-
сколько бочек вина и пива.
Впрочем, общее веселье никак не отра-
зилось на несении службы часовыми. Про-
являя необходимую требовательность, Стю-
арт приказал десятникам проверять посты
каждый час. Зная крутой нрав землянина,
солдаты не допускали вольностей.
Нерадостным было настроение и в неко-
торых домах Лендвила. В них пришло горе.
Кто-то не дождался отца, кто-то мужа, кто-
то — брата. Голосили овдовевшие женщи-
ны, громко плакали осиротевшие дети.
Вот они, последствия войны! Даже побе-
да приносит боль и страдание. За успех
приходится платить кровью, а порой — и
жизнью.
.

Глава 6. ПОХОД НА ЗАПАД


анним утром Храбров, Аято, Дойл и

Р Саттон двинулись в обход лагеря.


Всюду были видны следы ночного
гуляния: разбитая посуда, опустошенные
бочки и кувшины, разбросная одежда… Тем
не менее, наемники остались довольны
осмотром. Они нигде не обнаружили забы-
того воинами оружия.
Заглянув под навесы, Олесь и Тино в
предрассветной мгле разглядели спящих
вповалку солдат. Мечи, копья, арбалеты ле-
жали у каждого под рукой.
— Приятно сознавать, что мы трудились
не зря, — тихо вымолвил Мануто.
— Согласен, — произнес Тино. — Те-
перь это действительно настоящая армия.
Тасконцы получили неоценимый опыт, по-
верили в собственные силы и при необхо-
димости сломят сопротивление любого
врага. А мы им поможем.
Друзья неторопливо направились к го-
роду. Предстояло еще осмотреть два очень
важных места — лазарет и бараки с плен-
ными.
Первый располагался под открытым не-
бом, возле городской стены внутри Лендви-
ла. Всю ночь здесь горели десятки факелов.
Работы Салан и ее девушкам хватало. На
попечении Линды оказалась почти тысяча
человек. Многие из них вчера вечером на-
ходились в крайне тяжелом состоянии.
А грань между жизнью и смертью так
тонка…
Найти Линду большого труда не соста-
вило. Изможденная женщина, словно тень,
бродила среди лежащих людей. Иногда она
склонялась к кому-нибудь и с тревогой щу-
пала пульс. Жест — и одна из оливиек тот-
час бежала к раненому.
— Как дела? — поинтересовался Олесь.
— Плохо, — покачала головой алан-
ка. — За ночь умерло шестьдесят семь чело-
век. Наших — двадцать шесть, остальные —
люди арка. С пулевыми ранами я еще кое-
как справляюсь, а вот с рублеными и коло-
тыми приходится повозиться. Заканчивает-
ся запас медикаментов. У некоторых бедняг
ужасные переломы. Сразу видно, поработа-
ла палица Карса.
— Что, верно, то верно, — вставил
Дойл. — Я видел властелина в бою. Страш-
ное зрелище. Он буквально сметал со свое-
го пути врагов! Одним ударом мутант сби-
вал с ног двух, а то и трех бандитов. Никто
из оливийцев после этого уже не поднимал-
ся. Но и ему хорошо досталось. Пару раз ар-
балетчики в упор стреляли в гиганта.
— Властелин заходил сюда, — устало
произнесла Салан. — Множество скользя-
щих ранений и порезов, которые он не стал
даже перевязывать. А вот стрела в левом
плече доставила ему немало неприятно-
стей. Порой я удивляюсь живучести Карса.
Ведь в конце сражения мутант дрался од-
ной рукой.
— Карс — великий воин, — вымолвил
Храбров. — Он прекрасно понимал, что на
него смотрит вся армия союзников. Видя
впереди грозную фигуру властелина, и ле-
мы, и гелийцы, и соры сражались с удвоен-
ной энергией. Покинь мутант поле боя — и
моральный дух бойцов сразу бы упал.
— Справедливое замечание, — поддер-
жал товарища Аято. — А теперь Линда по-
прощается с нами и пойдет спать. И сделает
это немедленно.
— Нет, нет, — замахала руками женщи-
на. — У меня еще масса дел.
— Дела не закончатся никогда, — жест-
ко возразил самурай. — Зато я вижу у тебя
круги под глазами, дрожащие пальцы рук, и
коробку со стимуляторами в левом карма-
не. Если не выполнишь приказ, то мы при-
меним силу.
Салан пыталась сопротивляться, но все
оказалось бесполезно.
Оставив старшим в лазарете Саттона, зе-
мляне двинулись на юго-западную окраину
города.
Вместе с ними брела и измученная алан-
ка. За последние двадцать часов Линда сде-
лала не меньше тридцати сложных опера-
ций.
Это явный перебор. Порой окружающие
предметы начинали двоиться, расплывать-
ся и тогда приходилось прибегать к уколам.
Впрочем, хватало стимуляторов ненадолго.
Организму требовался отдых.
Убедившись, что Салан легла спать, дру-
зья отправились дальше к лагерю пленных.
Вскоре они увидели часовых. Вооруженные
длинными копьями воины стояли по всему
периметру ограждения. В каждой смене
ровно пятьдесят человек.
Но и такого количества бойцов было яв-
но недостаточно, чтобы в случае бунта
усмирить бандитов. Поэтому вместе с тас-
концами несли дежурство Воржиха и Троул.
Вид карабинов и автоматов успокаивал да-
же самых отчаянных оливийцев.
С размещением воинов арка возникли
серьезные трудности, и Саунт предложил
единственно верное решение: загнать плен-
ников в сараи для конов. Удобств там, есте-
ственно, нет, но за грехи надо расплачи-
ваться сполна. Местное население относи-
лось к солдатам Яроха с ненавистью и пре-
зрением. На улицах Лендвила в них кидали
камни и гнилые фрукты. Женщины и ста-
рики не стеснялись в выражениях.
Понять лемов нетрудно. Город выдер-
жал несколько осад, его поджигали, морили
голодом. А сколько мужчин не вернулось из
рейдов в лес! Об ужасах правления арка
рассказывали бежавшие с запада крестьяне.
Перед Советом стояла сложная пробле-
ма — что делать с пленниками? Их дей-
ствительно чересчур много. Подойдя к по-
ляку, Олесь негромко спросил:
— Все нормально?
— Пока да, — ответил Вацлав. — Одна-
ко эти ублюдки постепенно приходят в се-
бя. Четыре мутанта предприняли ночью по-
пытку побега. Напали на охранника и хоте-
ли завладеть оружием.
— Оливиец жив? — взволнованно про-
говорил русич.
— Отделался сломанной челюстью и
вывихнутой рукой. Хорошо, что вовремя за-
кричал, а не то…
— А бандиты? — перебил Воржиху
Дойл.
— Двоих пристрелил Рон, еще двое —
висят, — гигант указал рукой на юг.
Земляне обернулись и только сейчас
увидели наспех сооруженную виселицу.
Огромное бревно было закреплено на го-
родской стене. Именно на нем и болтались
два уродливых трупа. Тут же рядом лежали
тела застреленных мутантов.
— Какого черта! — выругался Хра-
бров. — Вацлав, ты спятил? Я же предупре-
ждал — никаких казней. Нам еще мятежа
внутри города не хватало.
— Я тут ни при чем, — развел руками
поляк. — Это тасконцы. Они словно обезу-
мели, когда увидели окровавленное лицо
сора. Остановить их ни мне, ни Троулу не
удалось. Да и, честно говоря, я понимаю со-
юзников. Цена победы оказалась слишком
высока.
— Проклятие! — никак не мог успоко-
иться русич. — Надо что-то делать!
— Здесь мы ничего не решим, — вста-
вил Аято. — Пошли в штаб. В конце концов,
это прежде всего проблема оливийцев. Вой-
на еще не закончилась.
Земляне быстрым шагом двинулась в
центр Лендвила. Спустя десять минут по-
сыльные разбежались за лидерами родов.
Наемники брали инициативу в свои руки.
Нелаун был неглупым человеком и, хотя
его выбрали командующим, он быстро по-
нял, что в военных вопросах разбирается
очень слабо. Сток лишь выполнял задуман-
ное Храбровым, Аято, де Креньяном и Стю-
артом. Управляя войсками непосредственно
в сражении, вождь Сорла в разработке опе-
раций никакого участия не принимал.
Спустя четверть часа в комнату для со-
вещаний вошел Саунт. Он тихо поздоровал-
ся и сел в дальний угол. Глядя на серый
цвет лица тасконца и мешки под его глаза-
ми, Олесь без труда догадался, что этой но-
чью Крик не спал.
— Что-то случилось? — вымолвил Хра-
бров.
— Да, — кивнул лем. — Сегодня утром я
потерял старшего сына. Ему недавно испол-
нилось девятнадцать. «Проникающее ране-
ние в области живота» — так сказала Лин-
да. Она сделал операцию, но все оказалось
напрасно. Блан умер вместе с первыми лу-
чами Сириуса.
— Сочувствую, — произнес русич.
— Спасибо, — утер скупую слезу
Саунт. — Эта битва принесла горе во мно-
гие дома Лендвила. Мы потеряли убитыми
сто семь — сто восемь человек. Почти треть
всех наших сил. Признаюсь честно — город
истощен.
Между тем в штаб начали подтягиваться
остальные члены Совета. Одного из них
Олесь не знал. Это был новый вождь Мел-
луола. Его предшественник навсегда остал-
ся на поле брани.
Во время сражения лидеры кланов за
спинами своих солдат не прятались. Почти
все из них получили ранения разной тяже-
сти.
Досталось даже командующему. Стрела
из арбалета пробила Нелауну бок. К сча-
стью, стальной наконечник внутренние ор-
ганы не задел.
Лидер Стоквила лишился кисти левой
руки и сейчас сидел с побелевшим лицом.
Сказывалась большая потеря крови.
— В связи с чем такая спешка? — поин-
тересовался Пран. — Я с удовольствием
поспал бы еще несколько часов. Часовые
несут службу добросовестно, посты можно
не проверять.
— Есть два вопроса, которые мы долж-
ны обсудить немедленно, — твердо прого-
ворил самурай. — Извините за подобный
тон, но никто не выйдет из комнаты, пока
ситуация не прояснится. Среди солдат, де-
сятников и сотников царит полное благоду-
шие. А по сути дела одержана лишь победа
в одном сражении.
— Но ее вполне достаточно, чтобы от-
бить охоту у Яроха соваться в наши зе-
мли, — вставил новый лидер Меллуола
Алок.
— Сомневаюсь, — возразил Стюарт. —
Зверь загнан в нору, но еще очень опасен.
Если будем долго медлить, арк наберет но-
вую армию. И тогда одному Богу известно,
чем закончится война.
— Что вы предлагаете? — спросил ко-
мандующий.
— Двинуть войска на запад, — произнес
Аято. — Надо добить Яроха в его логове.
Сейчас у правителя осталось очень мало
сил, оказать серьезное сопротивление бан-
диты не сумеют. Десятки городов, тысячи
людей будут освобождены в течение не-
скольких декад. Кроме того, мы перенесем
военные действия на территорию врага,
тем самым обезопасив собственные земли.
Я уже не говорю о помощи со стороны по-
рабощенных родов. Они давно ждут благо-
приятного момента, чтобы сбросить ярмо
рабства. Одним ударом союзники могут раз
и навсегда покончить с арком.
— Заманчивое предложение, — вымол-
вил Сток, прохаживаясь вдоль стола. — Но
у меня есть немало доводов против подоб-
ной спешки. Армия устала и сильно обес-
кровлена. В строю сейчас от силы полторы
тысячи солдат. Этого явно недостаточно
для длительного похода. А ведь еще при-
дется оставить людей для охраны городов.
Есть серьезные проблемы со снабжением.
Да и, признаться честно, умирать за кого-то
никому не хочется.
— Ошибочное мнение, — вмешался
Храбров. — Вы победили только благодаря
единству. Новые города значительно уси-
лят Союз. Я уверен, по мере продвижения к
армии будут присоединяться добровольцы.
Среди рабов немало желающих свести сче-
ты со своими угнетателями. Упускать такой
шанс уничтожить Яроха нельзя. Мне в голо-
ву пришла рискованная мысль. У нас возни-
кли трудности с пленными. Их много,
слишком много. Здесь находится сброд со
всей Центральной Оливии. Они промыш-
ляли разбоем и грабежом. Толку на сель-
скохозяйственных работах от них немного.
И учтите, скоро эта банда станет неупра-
вляемой.
— Тогда мы уничтожим мерзавцев! —
жестко сказал Пран.
— Тысячу человек? — иронично прого-
ворил японец. — Сомневаюсь. Или вы хоти-
те устроить в Лендвиле еще одно побоище?
— Тино прав, — вставил Саунт. — Я ду-
мал о том же. Долго пленных в бараках мы
не удержим. Да и чем их кормить? Наши за-
пасы продовольствия очень ограничены.
Рано или поздно воины арка поднимут
бунт. Что ты придумал, Олесь?
— Использовать бандитов в качестве на-
емников, — произнес русич. — Ведь им все
равно, за кого воевать, лишь бы хорошо
платили. Так почему бы не привлечь этих
бойцов на свою сторону?
— Но нам нечего предложить вои-
нам, — возразил Нелаун.
— А вот тут ты не прав, — усмехнулся
Аято. — Самая дорогая плата — жизнь. Ра-
ди нее эти люди арка выполнят любой при-
каз.
— Но где гарантия, что, получив ору-
жие, они не повернут его против нас? —
проговорил Алок.
— Гарантия — автоматы и карабины, —
вымолвил самурай. — Бандиты будут по-
стоянно чувствовать смерть за спиной. Ме-
чи, палицы и копья мы выдадим им перед
самым сражением.
— Неплохая мысль, — откликнулся
вождь Стоквила. — Решим сразу обе про-
блемы. Я знаю этих выродков. Они согла-
сятся на подобное условие. Но в армии Яро-
ха были и случайные люди. Что делать с
ними?
В ответ Олесь лишь развел руками.
— Это ваши трудности, — проговорил
он. — Как решите, так и будет. Используйте
их на восстановлении разрушенных горо-
дов, на полевых работах, на лесозаготовках.
Когда закончится война, можете их отпу-
стить. Кто-то наверняка останется в горо-
дах. В кланах очень много женщин, не име-
ющих мужей. Семья, дети способны изме-
нить человека, заставить взглянуть на мир
другими глазами.
— Рискованно, — задумчиво произнес
командующий. — Не оказаться бы между
двух огней. Вдруг все эти воины фанатично
преданы Яроху?
— Нет, — отрицательно покачал голо-
вой Стюарт. — Я допросил некоторых плен-
ных. Гвардия арка в сражение не вступала.
Основную часть армии Коун набрал в тече-
ние последнего года. И еще одна немало-
важная деталь: незадолго до битвы Линка
отстранили от командования. Аланец поте-
рял влияние при дворе и сейчас находится
в опале.
— Интересная новость, — удивленно
произнес русич.
— Коун участвовал в сражении как на-
блюдатель. Он был не в силах что-либо из-
менить, — проговорил шотландец.
— Это многое объясняет, — вымолвил
Тино. — Поспешность действий, отсутствие
разведки и дозоров, неумелое управление
войсками. Налицо явные признаки смены
командования. Значит, нам повезло.
— Тогда тем более надо наступать, —
твердо произнес Храбров.
В комнате воцарилась томительная ти-
шина. Все лидеры прекрасно понимали, что
поход принесет новые, многочисленные
жертвы и расходы. Обрабатывать поля и
так уже некому. Но как же хочется покон-
чить с арком раз и навсегда!
Лишь спустя пять минут Нелаун объ-
явил о голосовании. Земляне внимательно
следили за вождями. После долгих разду-
мий большая часть тасконцев подняла ру-
ки.
Решение о наступлении было принято.
Сток повернулся к наемникам и громко ска-
зал:
— Я пойду в поход вместе со своими
людьми, но управлять войсками должен кто-
то из вас. Повторять приказы не имеет смы-
сла. Мои познания в данной области слиш-
ком малы, а цена ошибки чересчур велика.
Но вы будете обязаны прислушиваться к
мнению Совета.
— Разумеется, — ответил самурай. —
Армию возглавит Храбров. Он опытный и
умелый военачальник.
— Сколько бойцов вы хотите взять с со-
бой? — поинтересовался вождь Сорла.
— Сложный вопрос, — проговорил ру-
сич. — Многое будет зависеть от решения
пленников. Но в любом случае, не меньше
тысячи. Все воины должны быть здоровы и
готовы к длительным, тяжелым переходам.
Нам понадобится подвижная группа снаб-
жения. Заниматься поисками продоволь-
ствия времени нет.
— Когда планируете выступить? —
спросил Саунт.
— В ближайшие три дня. Подготовим
солдат к походу — и в путь. Мы не позво-
лим Яроху набрать новую армию. Пока его
бойцы деморализованы, у нас остается
большое преимущество.
Возражать никто не стал. Союзники
смирились с тем, что земляне захватили
определенную часть власти.
Осуществить переворот они все равно
не смогут. Кланы верны лишь своим горо-
дам. Никто не поддержит чужаков.
Так что бояться не имело смысла. Зато
наемники сумеют довести войну с Ярохом
до победного конца.
Уже в полдень Олесь приказал постро-
ить пленных, не имеющих серьезных ране-
ний. Их оказалось около восьми сотен. Че-
тыре шеренги отъявленных головорезов.
Прохаживаясь мимо солдат, землянин
внимательно смотрел в их глаза. В одних
читалось раскаяние, в других — страх и
растерянность, но гораздо чаще русич на-
тыкался на злобу и ненависть.
В один миг воины лишились и свободы,
и оружия, и возможности грабить. У них от-
няли то, что они действительно ценили в
своей жизни.
Именно сейчас Храбров осознал на-
сколько рискован его план. У солдат Яроха
нет ни принципов, ни идеалов, ни морали.
Только жажда наживы и развлечений.
Выйдя на середину, землянин сделал па-
узу и выкрикнул:
— Воины! За время своей службы у арка
вы принесли много горя жителям Свобод-
ных городов. Вы убивали, насиловали, жгли
и грабили. Сегодня наступил час расплаты.
Многие настаивали на вашей казни.
Ряды пленных взволнованно заколыха-
лись. Раздался шум, послышались отдель-
ные реплики. Сотня охранников подняла
арбалеты, а земляне передернули затворы
автоматов. Глядя на направленное на них
оружие, воины быстро стихли.
— Но мы не будем никого убивать, —
спокойно продолжил Олесь. — Мы предо-
ставим всем желающим возможность иску-
пить свою вину. Смыть ее надо либо потом,
либо кровью. Есть два варианта. Первый —
остаться в городах союзников и целый год
помогать жителям во всех хозяйственных
работах. За побег или неподчинение —
смерть. По истечении срока вы уходите до-
мой или остаетесь на правах равных гра-
ждан. Вариант второй — в ближайшие дни
армия союзников начинает поход на арка.
Нам нужны смелые воины. Оплата —
жизнь. Как только Наска падет, все наемни-
ки свободны. Но я предупреждаю: перебеж-
чиков, грабителей, насильников ждет суро-
вое наказание. Мародерство категорически
запрещено.
Храбров замолчал. Бандитам нужно вре-
мя на принятие решения. Оно может круто
изменить их дальнейшую жизнь.
Захотят ли они этого? Оливия приучает
людей к жестокости.
Вперед вышел Аято и громко скомандо-
вал:
— Кто не желает воевать — возвращает-
ся в бараки. Завтра вас распределят по го-
родам. Через несколько дней будете уже на
месте. Остальные делают два шага вперед и
плотно сдвигаются.
Огромная масса пленных зашевелилась,
словно развороченный муравейник. Ряды
менялись местами, шеренги распались, ве-
реница людей медленно потянулась к стро-
ениям.
Оливийцев ушло несколько больше, чем
предполагал русич. Через пять минут дви-
жение замерло. На площади осталось около
шести сотен воинов.
И, конечно, здесь присутствовали все
пленные мутанты. Жить среди людей они
не хотели. Многие надеялись при первой
возможности сбежать, но Олесь предусмо-
трел подобное развитие событий.
Земляне разработали жестокий прово-
кационный план. Он был необходим для
наведения порядка среди пленных банди-
тов.
Всех наемников вывели за черту Ленд-
вила и разместили в полевом лагере. Внеш-
няя охрана составляла тридцать человек.
Но была это лишь видимость. Четыре
сотни лучших воинов спрятались в лесу. Их
задача состояла в том, чтобы вести поиск и
поимку беглецов.
День прошел спокойно. Солдаты арка
вели себя тихо и отсыпались перед пред-
стоящим походом.
Но как только наступила ночь, оливий-
цы попытались под покровом темноты
обойти посты и скрыться в густых зарослях.
Их усилия не увенчались успехом.
К утру удалось перехватить семьдесят
восемь человек. Ни одному из тасконцев
проскочить не удалось.
Вновь, как и сутки назад, Храбров при-
казал построить пленных. Перебежчиков
вывели на центр поляны. У них были связа-
ны руки и завязаны глаза.
На этот раз говорил Стюарт:
— Наши посты очень надежны, а слов на
ветер мы бросать не привыкли, — зло ска-
зал Пол. — Некоторые мерзавцы позволили
себе в них усомниться. А за ошибки надо
платить. На первый раз будут казнены не
все, а только каждый пятый. В следующий
раз поблажек не дождетесь!
Из толпы охранников вышел невысокий
темноволосый мужчина с густой бородой.
Два года назад бандиты отрезали ему язык
и уши. Теперь лем безжалостно мстил сво-
им мучителям. Он выполнял в Лендвиле
обязанности палача.
Не спеша, двигаясь за спинами бегле-
цов, оливиец отсчитывал каждого пятого и
ударял его по плечу. Вскоре скорбная про-
цессия из пятнадцати человек двинулась в
направлении наспех сделанной виселицы.
Спустя десять минут все закончилось. Бан-
диты молча смотрели на безжизненные те-
ла.
Они привыкли к такому виду наказаний
и воспринимали его как должное. За нару-
шение приказа в армии Коуна солдат под-
вергали страшной и мучительной смерти.
Благодаря этому среди тысяч мерзавцев и
негодяев поддерживалась строжайшая дис-
циплина.
За последующие двое суток было еще
семнадцать побегов. Держать постоянно в
лесу четыреста солдат Стюарт не мог, и
двум мутантам удалось проскочить. Все
остальные разделили участь своих предше-
ственников.
Храброву не нравились показательные
казни, но друзья оставались непреклонны.
Они настаивали на жестоких мерах. Самое
неприятное заключалось в том, что Олесь
понимал их правоту.
На третий день армия двинулась в по-
ход. Из вождей кланов с колонной шел
лишь Нелаун. Он являлся номинальным ко-
мандующим, и тасконцы доверяли ему.
В отличие от войск арка, земляне на
марше соблюдали все меры предосторож-
ности. Впереди, на расстоянии километра,
двигался авангард. Его возглавляли Дойл и
Карс.
В их распоряжение поступила лучшая
сотня союзников. Главная задача отряда —
дать возможность колонне развернуться
при внезапном нападении противника.
Параллельно авангарду шли боковые за-
ставы. Каждая насчитывала по двадцать
бойцов.
Командовать ими поручили Воржихе и
Саттону. От их зорких взглядов не укроется
ни одна засада.
Дальше следовали основные силы ар-
мии. Учитывая потенциальную опасность
наемников, русич разместил пленников в
самом центре колонны.
Сразу за ними шли Храбров, Аято и
Стюарт. В случае бунта автоматы и караби-
ны быстро наведут порядок.
Завершал движение войск арьергард, за
которым присматривал Саччи. Вместе с
Ариго ехал обоз с оружием и Салан с оли-
вийками.
Примерно через двое суток Олесь наде-
ялся достигнуть Кардуэла. Именно этот го-
род был выбран первым объектом для
штурма.
***
Огромная, с трудом собранная армия
перестала существовать в считаные часы.
Кое-как добравшись до границы, Коун с
ужасом и разочарование смотрел на жалкие
остатки некогда грозного воинства. Все его
усилия пропали даром.
Самолюбивые, тщеславные интриганы
из свиты Яроха бездарно проиграли важ-
нейшее сражение. В глубине души Линк по-
нимал, что и он бессилен против огне-
стрельного оружия, но многих ошибок уда-
лось бы избежать.
Винс оказался чересчур самоуверен и
привел армию в расставленную западню.
Как и предупреждал Коун, схема постов, пе-
реданная землянами, являлась фальшив-
кой. Но разве надменный юнец его послу-
шал? Говорить об управлении войсками во
время битвы и вовсе бессмысленно. Коман-
дующий проявил личное мужество и пал на
поле брани. Поступок, достойный уваже-
ния, однако не являющийся признаком ума.
Мимо советника брели израненные, де-
морализованные солдаты. Они направля-
лись в Кардуэл, надеясь там отдохнуть и
подлечиться.
Немало воинов по пути уйдет в лес и
двинется на север. Сражаться на стороне
слабого императора никто не хочет.
Взглянув на своих людей, аланец громко
скомандовал:
— Возвращаемся в город. Часов через
десять в Кардуэле соберутся уцелевшие
остатки армии. Надо посмотреть в каком
состоянии войска после столь «блестяще-
го» сражения.
К вечеру подтвердились самые худшие
прогнозы Коуна. В условленное место при-
шло всего шестьсот солдат. То есть десятая
часть от общей численности.
Такова судьба любой наемной армии по-
сле поражения. Две трети спасшихся банди-
тов разбежались в разные стороны.
Понимая, что нужно срочно перехваты-
вать инициативу, Линк начал формирова-
ние собственной гвардии.
На открытый бунт он пока не решался и
потому агитацию проводил очень осторож-
но.
К началу следующего дня отряд аланца
состоял уже из двухсот человек. Теперь со-
ветник мог диктовать свои условия прави-
телю.
Ровно в полдень остатки разгромленной
армии достигли Кардуэла. Уже на подходе,
выстроившись в ряд, воинов поджидала
охрана арка. Здесь же разместилась и его
свита.
Коун не сомневался, что Граунт отпра-
вил гонца к владыке, но, признаться честно,
был удивлен, увидев здесь самого Роя и Фо-
лона.
Это означало лишь одно: они без сна
двигались всю ночь. Подобная оператив-
ность делал им честь.
Линк остановил своих солдат в трехстах
метрах от гвардии Яроха и построил их в
две шеренги.
Между противоборствующими сторона-
ми расположились ни к кому не присосе-
дившиеся сотни.
Ничего не понимая, бандиты удивленно
смотрели на советника.
Между тем из города вышла колонна ра-
бов, несущих носилки с великим арком.
Аланец презрительно усмехнулся — какое
убожество! Еще пару лет назад Ярох себе
подобные нежности не позволял.
Тем не менее Коун в сопровождении
Хиндса и четырех телохранителей, двинул-
ся навстречу правителю. Преодолев поло-
вину расстояния, Линк замер. Это было
проявлением неуважения, но советник не
без оснований опасался за свою жизнь. В
случае внезапного нападения гвардии его
бойцы не успеют прийти на помощь.
Свита арка медленно приблизилась к
Коуну. Соблюдать приличия больше никто
не собирался. Заговорщики со злобой и не-
навистью смотрели на аланца.
— Что все это значит? — решился на во-
прос Граунт. — Мятеж?
— Ну почему же, — снисходительно
усмехнулся Линк. — Я всего лишь собираю
разрозненные группы уничтоженной ар-
мии. Вы славно повоевали. Теперь люди хо-
тят служить мне.
— Ты очень рискуешь, — вставил Фо-
лон. — Мы можем объявить тебя предате-
лем. В нашем распоряжении около двух ты-
сяч бойцов. Они уничтожат любых бунтов-
щиков.
— Глупец! — искренне рассмеялся со-
ветник. — Ты до сих пор не понял, что им-
перия арка рухнула? Все ваши силы разбро-
саны по трем десяткам городов. Для сбора
войск потребуется время, а союзники ждать
не будут. В течение одной декады они пере-
группируют армию, отдохнут и двинутся на
запад.
— Чепуха! — возразил Злаун. — Кре-
стьяне никогда не решатся вторгнуться на
территорию Яроха. Одержанная победа —
предел мечтаний Свободных городов. Со-
юзники добились нескольких лет мира и не
пойдут на новые жертвы.
— Возможно, — кивнул Коун. — Но вы
не знаете землян, а именно они возглавля-
ют армию противника. Этих воинов доста-
вили на Таскону аланцы. Мы имеем дело с
профессиональными наемниками, которые
обязательно доведут войну до логического
конца. Вопрос в том, где и когда ударит
враг.
— У тебя есть предложения? — прими-
рительным тоном сказал Рой.
Поглаживая щетину на подбородке, со-
ветник с нагловатой ухмылкой вымолвил:
— Почему бы и нет? Я знаком с такти-
кой действий землян, знаю их сильные и
слабые стороны. Наконец, я единственный
из вас умею пользоваться огнестрельным
оружием. Сегодня все козыри в моей коло-
де.
— Чего ты требуешь? — прямолинейно
спросил Граунт.
— Должности командующего над всеми
силами арка, включая его гвардию и тело-
хранителей. Очень скоро каждый предан-
ный солдат будет на счету. Указ должен
подписать лично Ярох. Кроме того, вы в
присутствии правителя поклянетесь выпол-
нять мои приказы. Изменники будут ка-
раться смертью без суда и следствия.
— А ты наглец! — захлебываясь от гне-
ва, воскликнул Фолон. — Если мы согла-
симся с такими требованиями, то Линк Ко-
ун станет диктатором Центральной Оли-
вии. И первыми отправятся на виселицу
люди, подписавшие указ. Разве я не прав,
советник?
— Не совсем, — ответил Линк. — Я дей-
ствительно требую неограниченных полно-
мочий. Но это вынужденная мера. Вы сами
довели империю до краха. Впрочем, я могу
дать гарантии личной безопасности и не-
прикосновенности награбленного имуще-
ства. Если, конечно, никто не будет совать-
ся в мои дела.
— Не слишком ли высока плата? —
ехидно произнес один из неизвестных чле-
нов свиты. — Ведь у тебя сейчас от силы
две сотни воинов.
— Хотите поторговаться? — усмехнулся
аланец. — У вас бойцов ненамного больше.
Еще неизвестно, кого поддержат четыре
сотни израненных болванов, находящиеся
здесь. Набирал-то их я!
Наступила томительная тишина. Тас-
концы задумчиво и тревожно переглядыва-
лись.
Они не верили ни единому слову совет-
ника. Все знали о коварстве и жестокости
Коуна.
Свита арка пребывала в растерянности.
Вдруг союзники и вправду двинутся на за-
пад? Кто тогда возглавить армию Яроха?
Терять свое положение, власть и богатство
оливийцы не хотели.
— Нам надо обсудить твое предложе-
ние, — наконец проговорил Рой.
Придворные поспешно отошли в сторо-
ну. Как только они удалились на приличное
расстояние, Линк подозвал к себе Хиндса.
— Беги к сотням и приведи их в долж-
ный вид, — скомандовал советник. — В лю-
бой момент может начаться драка. Если
увидишь, что гвардия арка сдвинулась с ме-
ста, немедленно следуй ко мне на помощь.
Опоздаешь — шкуру спущу.
Гигант не отличался большим умом, но
был крайне исполнителен. Уже через не-
сколько секунд он находился перед отря-
дом Коуна и отдавал необходимые распоря-
жения.
Между тем аланец направился к носил-
кам арка. Рядом с Линком шли два телохра-
нителя с обнаженными клинками.
Охрана арка, еще декаду назад надмен-
ная и самоуверенная, теперь беззвучно рас-
ступилась. Кто знает, может, перед ними —
будущий правитель империи?
Советник приблизился к рабам, взгля-
нул в печальные, уставшие глаза оливий-
цев. Коун не увидел в них ни страха, ни от-
чаяния. Затаенная ненависть, ярость, готов-
ность в любой момент скинуть тяжелую но-
шу и взяться за оружие.
Сейчас он, как никогда, понял, что госу-
дарство Яроха обречено. Сотни, тысячи не-
вольников поднимут восстание при первых
же слухах о наступлении союзников. Ни
казни, ни обещания не сдержат порыв лю-
дей к свободе.
Миновав носильщиков, Линк добрался
до паланкина и бесцеремонно отбросил за-
навеску. Перед ним предстала жалкая кар-
тина.
Среди множества подушек лежал в забы-
тьи некогда могущественный правитель
Центральной Оливии. Чтобы он не мешал в
сложных переговорах, Злаун накачал его
большой дозой наркотиков.
Как же изменился человек всего за один
год! Вместо волевого подбородка —
обрюзгшие щеки и жирная толстая шея.
Стальные мышцы ослабли, ноги опухли, у
Яроха появился массивный, бесформенный
живот.
Но наибольшее отвращение у Коуна вы-
звала обильная слюна, текущая из открыто-
го рта арка. Мозг владыки почти уничто-
жен. Правитель превратился в убогого де-
била.
Ужасное и печальное зрелище. Чудо-
вищный конец честолюбивым планам…
Задернув занавеску, советник вернулся
на свое место. Боковым зрением он следил
за приближенными Яроха.
Тасконцы бурно спорили, активно же-
стикулировал Фолон. Судья хитер, его сле-
дует опасаться больше всех.
Наконец оливийцы приняли решение и
направились к Линку. Обсуждение длилось
около десяти минут.
Скрестив руки на груди, аланец иронич-
но заметил:
— Ваши дебаты несколько затянулись.
Неужели так трудно согласиться с моими
деловыми предложениями? Выбора все рав-
но нет!
— Наверное, ты прав, — произнес
Граунт. — Но и твои условия неприемлемы.
Никто из нас Линку Коуну не доверяет. Су-
ществует компромиссный вариант. Арк на-
значает тебя командующим восточными
провинциями. Мы отдаем тебе половину
страны: семнадцать городов и около семи-
сот солдат. Это хорошая сделка.
— Вы считаете меня идиотом? — возму-
тился Линк. — Подобный бред предложите
Яроху! Я же препараты Злауна не глотал и
глотать не собираюсь. Ваш замысел читает-
ся легко и просто. Коун с тысячью бойцами
станет заслоном. При любом исходе воен-
ной компании вы остаетесь в выигрыше.
Победят союзники — избавитесь от конку-
рента, получите время для сбора армии, да
и противник ослабеет. Если же фортуна
улыбнется мне, гвардия арка тотчас набро-
сится на мятежные провинции. Обескро-
вленные войска не сумеют оказать достой-
ное сопротивление. Меня вздернут, а лавры
победителей достанутся вам. Нет! Такой ва-
риант не пройдет. Либо все, либо каждый
остается при своем.
Коун неплохо разбирался в людях и по
выражениям лиц оливийцев понял, что по-
пал в самую точку. Придворные интриганы
хотели использовать его для собственной
защиты.
Ни о каком разделе страны речь не шла.
В любой момент они нанесут ему удар в
спину. Впрочем, и советник не брезговал
подобными методами.
Но сейчас решалась судьба огромной
державы Яроха. Империя просуществовала
чуть больше семи лет и дрогнула при пер-
вых же серьезных неудачах.
Хотя этого следовало ожидать. Держать
в подчинении разбросанные на огромном
расстоянии друг от друга города станови-
лось все труднее и труднее.
Гарнизоны в пятьдесят — семьдесят
солдат уже не справлялись со своими обя-
занностями. Крестьяне и рабы постоянно
бунтовали, побеги превратились в настоя-
щее бедствие.
Обостряли ситуацию и сами воины ар-
ка. Пьяные оргии, грабежи и бесчинства бу-
доражили и злили народ. Справиться с без-
удержным разгулом бандитов свита Яроха
оказалась не в состоянии. Государство ну-
ждалось в твердой руке.
— Значит, ты не согласен? — уточнил
Рой.
— Нет, — отрицательно покачал голо-
вой аланец. — Такое решение не приведет к
нужному результату. Остановить армию со-
юзников можно только собрав все силы в
единый кулак. Вы не поняли этого.
— Что делать? — произнес Граунт. —
Ты вынуждаешь нас прибегнуть к крайним
мерам.
Тасконец поднял руку.
— Не советую, — мгновенно отреагиро-
вал Линк. — Если хоть один солдат двинет-
ся с места, мои люди бросятся в атаку.
Хиндс уже получил соответствующие указа-
ния.
В глазах Роя мелькнула тревога. Не
опуская руки, он взглянул на отряд Коуна.
Обнаженные мечи, выставленные впе-
ред копья, решительные лица… Скорее все-
го, Линк не лжет.
Граунт медленно обернулся и отрица-
тельно покачал головой.
— Ты предусмотрителен, — заметил Фо-
лон.
— У меня не было другого выхода. Сде-
лано чересчур много ошибок, — ответил
аланец. — Вы — хищники, но и я умею
больно кусаться.
— Что же теперь будет? — истерично
спросил Злаун. — Мы так и не пришли к
общему мнению. А вдруг угроза союзников
реальна?
— Еще как реальна! — усмехнулся Ко-
ун. — Но я умываю руки. Теперь защищай-
тесь сами. Мне здесь больше делать нечего.
Скорее всего, именно Кардуэл первым под-
вергнется нападению противника.
— Ты считаешь, надо скапливать си-
лы? — спросил Граунт.
— Ах, Рой, Рой, — снисходительно вы-
молвил советник. — За советы надо пла-
тить. Впрочем, легкая победа нашего обще-
го врага меня не устраивает. Я помогу вам.
Советами, конечно. Сейчас в городе около
пятисот бойцов. Многие из них напуганы и
разбегутся при одном виде армии союзни-
ков. Бросить в бой гвардию арка вы не ре-
шитесь, да это и неразумно. Кардуэл надо
просто отдать. Мало того, придется по-
жертвовать еще несколькими восточными
городами.
— Он спятил! — воскликнул один из
членов свиты. — При штурме стен против-
ник потеряет сотни воинов! Мы получим
выигрыш во времени и успеем набрать но-
вых наемников. Города — основа обороны.
— И откуда берутся такие кретины? —
развел руками Линк. — Объясняю для
глупцов: рабы и крестьяне только и ждут
удобного момента для восстания. Стоит
врагу пересечь границу, как гарнизон тут
же вырежут. В результате вы потеряете
пятьдесят человек, а союзники получат со-
вершенно нетронутый город и запасы про-
довольствия.
— Надо все сжечь! — догадался Рой.
— Правильно, — подтвердил аланец. —
Мы применим тактику выжженной земли.
Перебейте мужчин и подростков, способ-
ных носить оружие. Тем самым противник
лишится пополнения. Сделать это надо бы-
стро. Города должны запылать почти одно-
временно, иначе местные жители поднимут
мятеж. Главные силы собирайте в районе
Орлуэла. Он закрывает путь к Наске, обой-
ти его практически невозможно. Собрав
полторы тысячи бойцов, думаю, вы удержи-
тесь за стенами города.
— А как же новое оружие? — поинтере-
совался Фолон.
— В нем нет ничего страшного, — отве-
тил Коун. — Тот же принцип, что и у арба-
лета. Преимущество в дальности стрельбы
и большой скорострельности. Способ защи-
ты довольно прост — не высовывайтесь по-
напрасну. Во время массового сражения зе-
мляне побоятся использовать автоматы. Ве-
лик риск перестрелять своих.
— Спасибо за ценные советы, — искрен-
не поблагодарил Граунт. — Жаль, что мы
не можем принять твое предложение. Ты
просишь слишком многого.
— Трон рассчитан только на одного, —
рассмеялся советник. — Такой толпой на
нем не усидеть. Рано или поздно вы переде-
ретесь. Злаун кого-нибудь отравит, Фолон
отправит на виселицу, а ты, Рой, прибег-
нешь к старому доброму кинжалу. На что
способны остальные двое, я не знаю. В лю-
бом случае, уцелеет кто-то один. Но помни-
те — стоит вам ошибиться, как я тотчас
окажусь рядом. И тогда не ждите пощады.
Этот мир признает лишь силу. Пока вы бу-
дете сражаться с союзниками, некий Линк
Коун начнет набирать новую армию. Я уда-
рю в самый неподходящий момент.
— Смелая откровенность, — заметил су-
дья.
— А чего мне вас бояться? — произнес
аланец. — Сейчас наши силы равны. Кроме
того, я свободен, как ветер. Найти подходя-
щую базу не составит труда. За минувшие
годы я хорошо изучил Центральную Оли-
вию. В ней немало укромных уголков.
— Тогда прощай! — с металлическими
нотками в голосе сказал Фолон. — И учти,
теперь ты — чужак! При первой же возмож-
ности мы тебя уничтожим.
— Надеюсь, я сумею вас опередить, —
возразил Линк.
Противоборствующие стороны верну-
лись к своим войскам.
Вскоре колонна арка двинулась на запад.
К ней присоединилась и большая часть раз-
громленной армии.
Бандиты хотели подальше уйти от гра-
ницы, надеясь отсидеться в Наске.
В Кардуэле свита Яроха не оставила ни
одного человека. Город перешел в полное
распоряжение Коуна. Советник вниматель-
но посмотрел на тасконцев. Отъявленные,
жаждущие крови головорезы… Аланец пре-
красно знал, какую реакцию вызовет его
речь. Невольно ему представились гряду-
щие картины: сотни трупов, истерзанные
женщины, дети-сироты и сожженные дотла
дома. Участь нейтрального Кардуэла реше-
на.
— Солдаты! — громко проговорил Ко-
ун. — В этот трудный час вы поддержали
меня, проявили преданность и смелость.
Подобного я не забываю. В качестве награ-
ды я отдаю вам город.
Советник указал рукой на Кардуэл, на-
ходящийся в Полукилометре от бандитов.
— Все его богатства теперь принадлежат
вам. Вино, золото, женщины — берите что
хотите. Кардуэл больше не находится под
покровительством арка, он — военный тро-
фей. Любой человек, оказывающий сопро-
тивление, должен быть убит. Через сутки
мы уйдем отсюда. А теперь не медлите, впе-
ред!
Две с половиной сотни обезумевших во-
инов бросились к городу. Их дикие вопли и
крики еще долго разносились над полем.
Рядом с Коуном остались Хиндс и десять
верных телохранителей. С завистью глядя
на удаляющихся солдат, гигант тихо спро-
сил:
— Что будем делать дальше?
— Для начала выставь передовые дозо-
ры, — вымолвил советник. — Я не хочу,
чтобы союзники застали нас врасплох. Зав-
тра Кардуэл исчезнет с лица Тасконы. Про-
тивник найдет здесь лишь мертвое пепели-
ще. Мы заберем все ценное, часть рабов и
двинемся в путь. Я знаю тропу, которая вы-
ведет нас к Солиулу, самому северному го-
роду империи Яроха.
Отряд доберется до него суток через
пять. Это тихое, спокойное место среди
огромных топких болот. К Солиулу ведут
всего две дороги, которые легко контроли-
руются.
Там и отсидимся, переждем смутное
время. Обязательно позаботься и о продо-
вольствии. Конов надо угнать с собой.
Спустя два часа Линк неторопливо дви-
нулся к городу. Признаки погрома были
видны уже издалека.
Прямо на дороге лежала немолодая
женщина. На спине тасконки расплылось
огромное, кровавое пятно.
Чуть в стороне, в поле валялся труп под-
ростка лет четырнадцати с арбалетной
стрелой в сердце.
Возле первых домов лежали разбросан-
ные вещи и три мертвых тела. В руке муж-
чины оказался зажат нож, но вряд ли он
успел им воспользоваться.
— Ребята веселятся от души, — рассме-
ялся Хиндс.
— Боюсь, если они будут резать населе-
ние такими темпами, у нас не останется ра-
бов, — возразил аланец. — они нам еще по-
надобятся. Пройди по городу и утихомирь
особо рьяных. Телохранитель тотчас скрыл-
ся в ближайшей улочке.
Впрочем, на быстрое выполнение прика-
за Коун не очень-то рассчитывал. Воины
вымещали на несчастных кардуэльцах свою
злость за поражение в битве. Их уже не
остановить, да и вряд ли Хиндс станет
усердствовать. Наверняка под шум разбоя
гигант изнасилует пару девиц и ограбит
какого-нибудь зажиточного торговца. Он
нашел отличный повод, чтобы исчезнуть с
глаз господина.
Постепенно советник продвигался к
«Звериному оскалу». То и дело мимо пробе-
гали солдаты. Кто-то тащил барахло, кто-то
догонял очередную жертву.
На протяжении двухсот метров Линк на-
считал не меньше сорока трупов. Бандиты
не жалели никого: ни женщин, ни детей, ни
стариков. Изредка местные жители оказы-
вали убийцам отчаянное сопротивление.
Возле большого бревенчатого дома ле-
жали сразу три мертвых воина. По всей ви-
димости, они наткнулись на семью, в кото-
рой было много взрослых мужчин. Четыре
изрубленных расчлененных тела валялись
тут же поблизости.
Повидавший многое аланец невольно
отвернулся, нет, Коун не испытывал угры-
зений совести и не жалел этих несчастных.
Советник привык, что на Тасконе выживает
только сильнейший.
Милосердие, доброта — признаки сла-
бости и неуверенности. Линк презирал
слюнтяев, неспособных вонзить клинок в
тело беззащитной жертвы или отрубить го-
лову ни в чем не повинному человеку.
Три года назад по этой причине он по-
ругался с Алонсом Вилауном. Сразу после
погони за группой разведчиков, армия Яро-
ха захватила нескольких нейтральных горо-
дов. Для усмирения жителей пришлось каз-
нить десять детей.
Очень эффективная мера, но следопыт
бурно возмущался. Мало того, он попытал-
ся помешать советнику.
Тогда Коун приказал убрать Алонса.
Оливиец становился чересчур опасен. К
удивлению аланца, Вилаун убил трех сол-
дат и исчез.
Длительные поиски не принесли ни ма-
лейшего результата. Тасконец как сквозь
землю провалился.
Вот и сейчас Линк смотрел на происхо-
дящие в Кардуэле события с безразличным
видом. Его душу не трогали ни детские кри-
ки, ни стоны женщин, ни вопли раненых.
Пару раз советнику даже пришлось за-
кончить начатое его солдатами дело. В пер-
вом случае Коун добил мужчину, истекав-
шего кровью от полученных ран, во вто-
ром — девочку лет двенадцати, изнасило-
ванную большой группой бандитов. Меч
аланца оборвал их страдания.
Перешагнув через груду трупов, Коун
неторопливо направился к выломанной
двери «Звериного оскала». Телохранители
неотступно следовали сзади.
Перед аланцем предстала довольно не-
приглядная картина. Сломанные столы и
стулья, разбитая посуда, лужи крови и че-
тыре мертвеца, лежащие на полу в разных
позах.
Одной из несчастных являлась женщи-
на. Советнику она показалась знакомой, и
он подошел ближе. Линк не ошибся.
Жертвой убийц оказалась Шила, девуш-
ка, услугами которой не раз пользовался
сам Коун. У бедняжки была высоко задрана
юбка, оголяя красивые полные бедра. Мер-
завцы прикончили ее сразу после изнаси-
лования.
— Уроды! — зло выругался советник. —
Зачем же убивать хорошеньких женщин?
Наложницы нам еще приводятся. Боюсь, в
Солиуле придется сидеть долго, а развлече-
ний там немного. Хотел бы я знать, кто
этим занимается.
Словно в ответ на поставленный вопрос
на втором этаже раздались истеричные
женские крики и издевательский смех не-
скольких мужчин. Спустя минуту на лест-
нице послышался странный шум.
Вниз по ступеням, прямо к ногам тело-
хранителей скатилось безжизненное обна-
женное тело молодой брюнетки. Судя по
всему, ей сломали шейные позвонки.
Линк знал бедняжку. Стила считалась
лучшей куртизанкой в заведении.
— Эти скоты перебьют всех красоток! —
недовольно покачал головой аланец и
яростно выкрикнул: — Эй! Какая сволочь
убивает женщин? Неужели нет другого за-
нятия?
Хохот на втором этаже резко оборвался.
Мгновение спустя раздались грязные руга-
тельства.
Вскоре на лестнице послышались тяже-
лые неуверенные шаги. В зал спустились
пятеро мутантов. Они изрядно напились и
с трудом соображали, кто стоит перед ни-
ми.
Коун всегда ненавидел уродливых тва-
рей. Мало кто из них отличался большим
умом, зато физической силой природа ни-
кого не обделила. Советник с трудом тер-
пел их выходки.
Высокомерные, надменные мутанты
плохо выполняли приказы и часто станови-
лись абсолютно неуправляемыми. Сейчас
наступил тот момент, когда Линк мог себя
не сдерживать. Потеря пяти воинов для его
отряда — сущий пустяк.
Осмотревшись вокруг и презрительно
взглянув на худосочных людей, один из му-
тантов подошел вплотную к аланцу. От не-
го ужасно воняло, и советник невольно от-
ступил на шаг назад.
Приняв брезгливость за испуг, оливиец
снисходительно рассмеялся. Впрочем, вряд
ли ужасную гримасу можно было принять
за настоящую улыбку. Огромный рот от-
крылся, обнажая четыре острых звериных
клыка.
Широкий, провалившийся нос, малень-
кие остроконечные уши и треугольные жел-
товатые глаза придавали существу вид
злобного монстра. Каковым тасконец и
являлся.
— Ты оскорбил нас, Линк, — раздра-
женно прохрипел мутант. — Но я прощаю
тебя. А теперь проваливай отсюда. Мы пер-
вые захватили «Звериный оскал» и хотим
здесь немного повеселиться. Наверху еще
пять живых девчонок, и одну я обязательно
съем сегодня на ужин. Обожаю теплую
кровь!
Воин откровенно бросал вызов советни-
ку. С такой наглостью аланец не сталкивал-
ся уже давно.
Отчасти Коун даже обрадовался кон-
фликту с оливийцем. Он должен получить
разрядку за неудачи последних дней, и хо-
рошо, что под горячую руку подверглись
именно мутанты. Свернуть шею кому-ни-
будь из уродов советник хотел уже давно.
— Довольно грубо с твоей стороны, —
иронично залетал Линк. — Армия арка
ушла, в Кардуэле единственный хозяин —
я! Вы получили город на разграбление, мо-
жете убивать, насиловать, но при этом обя-
заны выполнять мои приказы. Бунта я не
потерплю! Ни одна из оставшихся здесь
женщин не умрет!
Последние слова аланец произнес очень
жестко. Взгляды Коуна и монстра встрети-
лись.
Внутренняя борьба длилась пару минут.
Первым не выдержал мутант. Он резко от-
вернулся и сплюнул на пол.
Не поднимая головы, убийца прибли-
зился к телу брюнетки и легко поднял ее за
волосы. Ноги жертвы безжизненно болта-
лись над полом.
Посмотрев на советника, гигант скорчил
ехидную гримасу:
— Плевать я хотел на твои приказы,
Линк! Командуй своими недоносками. Для
меня и моих друзей война с союзниками за-
кончена. Мы здесь немного развлечемся,
запасем мяса в дорогу и двинемся на запад.
Там настоящее раздолье для наемников. И
не советую стоять у меня на пути. Иначе те-
бя ждет та же участь.
Мутант небрежно встряхнул труп. Руки
и ноги бедняжки дернулись в разные сторо-
ны.
Продолжая издеваться над людьми, чу-
довище демонстративно откусило часть уха
Стилы. Губы и подбородок тасконца окра-
сились кровью. Откинув тело далеко назад,
монстр с чавканьем жевал человеческую
плоть.
— Впечатляет, — кивнул головой Ко-
ун, — Но, боюсь ты переоцениваешь соб-
ственные силы.
Аланец медленно повернулся к одному
из телохранителей и взял в руки висевший
за спиной у воина арбалет. Резкий разво-
рот — и стрела со свистом пробила череп
мутанта насквозь.
Он не ожидал нападения и среагировать
не успел. Тело оливийца беззвучно рухнуло
на пол.
Пьяные товарищи мутанта так и не по-
няли, что произошло. Десять воинов, с об-
наженными мечами бросились на недавних
союзников и стремительно их перебили.
— Так-то лучше, — спокойным голосом
сказал советник. — Терпеть не могу выско-
чек. Приберите здесь! Трупы — на улицу,
ломаную мебель — туда же, да и кровь надо
смыть. Ночевать в таком бардаке мне не хо-
чется.
Телохранители давно служили у Коуна и
прекрасно чувствовали настроение своего
господина. Линк выплеснул на мутантов
накопившуюся за несколько дней злобу, те-
перь его можно о чем-либо просить.
После эмоциональной разрядки аланец
как правило не отказывал воинам. Вперед
выдвинулся Моск.
— Советник, после того, как мы выпол-
ним приказ, позвольте нам немного… —
Солдат сделал паузу. — …расслабиться? На-
верху есть женщины, а проблем с вином в
заведении Клинча никогда не было.
— Хитрецы, — понимающе усмехнулся
Коун. — Хорошо, Моск. Но помните — до
невменяемости не напиваться. В любой мо-
мент мне могут понадобиться верные бой-
цы. Возле двери оставишь пару часовых. И
пусть внимательно следят за близлежащи-
ми домами. Через несколько часов Кардуэл
запылает. Я не собираюсь здесь зажариться.
— Спасибо, господин, — громко вос-
кликнули образованные бандиты.
— Эй, болваны! — снисходительно про-
изнес аланец. — Приведите всех девок сю-
да. Не обессудьте, но одну я заберу себе.
Спустя пару минут в заведении закипела
работа. Шестеро оливийцев вытаскивали
трупы на улицу, двое разбирали разгро-
мленную мебель, а Моск и Луск отправи-
лись на второй этаж.
Оттуда донесся истеричный визг. Он
быстро стих, и вскоре на лестнице раздался
учащенный топот ног. В зал спустились по-
луобнаженные куртизанки. Они с ужасом
смотрели по сторонам. Увидев на полу труп
Стилы, тасконки вскрикнули и отошли по-
дальше от мертвой подруги. Женщины да-
же не пытались скрыть свою наготу. Воины
невольно замерли, с жадностью разгляды-
вая их прелести.
— Хватит пялиться! — грубо скомандо-
вал Моск. — Еще успеете ими попользо-
ваться, а сейчас — работать, живо!
Бандиты нехотя двинулись в глубь зала.
Между тем Линк приказал выстроить оли-
виек в ряд. Он и сам был не прочь раз-
влечься и сейчас получал истинное удо-
вольствие.
К сожалению, уцелел не лучший товар.
Всем куртизанкам было около тридцати и
девичьей свежести у них уже не осталось.
Зато они прекрасно знали, как обращаться
с мужчинами, и недостатки внешнего вида
с лихвой восполняли умением.
Рассматривая их пышные формы, любу-
ясь выпуклой линией бедер, советник по-
чувствовал непреодолимое желание. Сдер-
живать себя он не мог, да и не хотел.
— Это все? — поинтересовался Коун.
— Увы, — развел руками десятник. — В
первой и третьей комнате мы нашли еще
двух мертвых женщин. Остальные помеще-
ния пусты.
Аланец медленно приблизился к таскон-
кам и небрежно провел ладонью по щеке
ближайшей из них.
— Милые красотки, — вымолвил
Линк. — Вам не следует нас бояться. Самое
страшное уже позади. Надеюсь, вы хорошо
выполните свои обязанности и сумеете по-
радовать моих людей.
Солдаты дружно рассмеялись. Настрое-
ние у них значительно улучшилось. Они
предчувствовали приближение пьяной ор-
гии. А что еще нужно наемнику после не-
удачного сражения?
Советник остановился возле невысокой
грудастой шатенки, приподнял ее голову за
подбородок и тихо произнес:
— Ты пойдешь со мной.
Обхватив женщину за талию, Коун на-
правился к лестнице. И тут его осенило. Он
резко обернулся и громко спросил:
— А где этот кретин, Клинч? Я хочу хо-
рошего вина.
— Не знаю, — пожал плечами Моек, —
мы нигде его не нашли.
— Вы не там искали.
Аланец прошел за стойку и резко рас-
пахнул шкаф в стене. От неожиданности
Линк отпрянул назад.
— Проклятье! — выругался советник. —
Никогда не, любил мутантов. Эти уроды че-
ресчур кровожадны. Уберите отсюда остан-
ки.
Бедного хозяина заведения воины изру-
били на куски. По всей видимости, после
«веселья» на втором этаже мутанты намере-
вались съесть оливийца. Чтобы мясо не ис-
портилось, его обильно засыпали солью.
Найдя три бутылки вина, Коун отпра-
вился развлекаться с куртизанкой. Как
только шаги аланца на лестнице стихли, те-
лохранители буквально набросились на
оставшихся женщин.
Погром продолжался всю ночь. В свете
озаривших небо пожаров убийцы вершили
свое кровавое дело. Спаслись только те жи-
тели Кардуэла, которые успели своевремен-
но покинуть дома и спрятаться в лесу.
Счастливчиков оказалось не так уж ма-
ло, но помогать своим согражданам таскон-
цы боялись. К утру в разграбленном городе
не осталось ни одного живого мужчины
или юноши.
Воины Линка безжалостно истребили
всех. Даже тех, кто не пытался сопроти-
вляться.
Та же участь постигла стариков и ма-
леньких детей. В походе такие пленники
стали бы обузой.
Ровно в семь часов утра Коун приказал
трубить сбор. На северную окраину Кардуэ-
ла начали стекаться солдаты.
Наемники были еще разгорячены устро-
енным побоищем и бурно обменивались
впечатлениями.
Сюда же пригнали стадо конов и захва-
ченных рабынь. Всех оливиек в эту кошмар-
ную ночь обесчестили. Избитые, в разо-
рванной одежде или нагишом, бедняжки с
ужасом смотрели на воинов.
Большинство женщин догадывались о
страшной судьбе, которая их ждет. По ще-
кам тасконок текли бессильные слезы.
— Сколько у нас пленников? — поинте-
ресовался советник у появившегося на рас-
свете Хиндса.
— Около двухсот женщин и мальчишек
человек тридцать, — ответил гигант, поче-
сывая волосатую грудь. — Для развлечения
в самый раз.
— Я тебе развлекусь! — оборвал его
Линк. — Если до Солиула увижу хоть одну
пьяную рожу — прикончу лично. Всех не-
вольников связать! Не должно быть ни од-
ного побега. Конов погоним сами. Не хочу,
чтобы по нашим следам направилась армия
союзников.
Спустя час огромная колонна медленно
двинулась на север. Впереди шла лучшая
сотня Коуна, за ней следовали рабы, коны и
остальная часть отряда. Сам советник и его
телохранители завершали процессию.
Линк обернулся назад и увидел сплош-
ное зарево пожаров. Его люди отлично по-
работали. Кардуэл был охвачен огнем сразу
с нескольких сторон.
К полудню город перестанет существо-
вать. А это значит, что враг не получит ни
нормального ночлега, ни продовольствия.
Довольный содеянным, аланец ускорил
шаг.
.

Глава 7. РАЗГРОМ
а марше сбежало около тридцати

Н солдат арка, еще двадцать были каз-


нены. Земляне не испытывали жало-
сти к пленным. Законы войны суровы. Тру-
сов и предателей всегда ждала смерть.
Олесь не являлся сторонником крайних
мер, но другого способа заставить выпол-
нять приказы полтысячи головорезов не су-
ществовало. В армии союзников их удержи-
вал лишь страх смерти. Любое послабление
приведет к бунту и многочисленным жер-
твам.
Первые беженцы попались примерно в
двадцати километрах от Кардуэла. Люди
шли целыми семьями. Они жили в юго-за-
падной части города и вовремя поняли, ка-
кая им грозит опасность.
Поспешное бегство в лес спасло таскон-
цам жизнь. Многие из них потеряли в Кард-
уэле родственников. О страшной судьбе ма-
терей, отцов, сестер и братьев оставалось
только догадываться.
Люди стремились на восток, в Свобод-
ные города, надеясь найти там кров и защи-
ту. Слух о разгроме армии Яроха уже раз-
несся по Центральной Оливии.
К вечеру поток переселенцев уменьшил-
ся. Войска союзников приближались к
Кардуэлу. Авангард во главе с Карсом и
Дойлом ушел далеко вперед и провел необ-
ходимую разведку.
Спустя час Мануто вернулся. Его лицо
пылало от гнева и ненависти.
— Что случилось? — спросил Хра-
бров. — Коун создал серьезную оборону?
— Нет, — отрицательно покачал голо-
вой нубиец. — Там нет ни Линка, ни горо-
да. Беженцы, которых мы встретили, гово-
рили лишь о погроме. Они не знали главно-
го — советник вырезал всех оставшихся в
городе жителей и сжег Кардуэл дотла. Вме-
сто большого города — только мрачные ру-
ины и обугленные тела. Мы обнаружили
там группу людей, которая уже целый день
хоронит трупы.
— А ты не слишком сгущаешь крас-
ки? — остановил друга Аято. — Войны без
жертв не бывает.
Колонна союзников, ускорив шаг, на-
правилась к Кардуэлу. Несмотря на преду-
преждение Дойла, увиденное привело оли-
вийцев в состояние шока.
Жестокость аланца поразила даже бан-
дитов. Грабить, насиловать, убивать муж-
чин — это привычное занятие. Но в чем ви-
новаты младенцы? Ответа никто не нахо-
дил.
По рядам солдат прошел недовольный
гул. Воины схватились за оружие и с нена-
вистью в глазах смотрели на пленников.
Только теперь союзники до конца осозна-
ли, какая участь ожидала их города в случае
поражения.
Успокоить тасконцев удалось с большим
трудом. Разрядить ситуацию помог Нелаун.
Вождь Сорла пользовался огромным авто-
ритетом, и спорить с ним никто не решал-
ся.
Зрелище действительно ужасало. Цвету-
щий, красивый городок с пятью тысячами
жителей перестал существовать.
Особенно тягостное впечатление пепе-
лище произвело на Олеся. Ведь он с развед-
чиками был здесь совсем недавно! И хотя
русич знал Кардуэл лишь по нескольким
злачным местам, внешний вид города ему
понравился.
Помимо солдат арка, надсмотрщиков и
рабов здесь проживало немало свободных
граждан. Они исправно платили налоги
Яроху и рассчитывали на его защиту. Пере-
шагивая через еще дымящиеся головешки,
Храбров то и дело натыкался на человече-
ские останки. В некоторых местах кости ле-
жали целыми кучами.
Все говорило о том, что жители не ока-
зывали сопротивления убийцам. Их, как ба-
ранов, безжалостно забивали на бойне.
— Да… — задумчиво протянул Стю-
арт. — Коун совсем спятил. Такой резни я в
своей жизни еще не видел. Всякое бывало в
родной Шотландии, но это переходит все
границы!
— Зато я видел, — спокойно сказал Ти-
но. — В моей стране враждующие кланы ча-
сто уничтожают целые деревни. Убивают
всех! Начиная от грудного младенца и за-
канчивая самым дряхлым стариком. У про-
тивника не должно остаться ни подданных,
ни продовольствия, ни места для ночлега.
Русич резко обернулся и посмотрел в
глаза самураю. В них читалась смертельная
тоска и раскаяние.
Тем не менее Аято выдержал взгляд
Храброва. За грехи молодости человек, как
правило, платит муками души в старости.
— Хочешь сказать, советник так же по-
ступит и с другими городами? — вымолвил
Олесь.
— Не знаю, — развел руками японец. —
Линк редко поступает импульсивно. Он
очень тщательно просчитывает каждый
свой шаг. Поджог Кардуэла — не случай-
ность. Развлечься армия арка могла и без
резни. Без сомнения, бандиты получили
приказ.
— Значит, скоро запылает вся Централь-
ная Оливия, — догадался Пол. — Армия со-
юзников будет идти к Наске по пепелищам
и трупам. Перспектива не самая радужная.
— Ему надо помешать, — произнес ру-
сич. — Наш план рассчитан на массовый
приток добровольцев, на восстание в горо-
дах, на помощь местного населения. Дви-
гаться по выжженной земле мы не в состоя-
нии. Кроме того, чем дальше войска углу-
бляются на территорию арка, тем больше
проблем будет возникать с пленниками.
Эту местность они знают гораздо лучше
нас.
— Выход только один, — проговорил
Тино, склоняясь над трупом ребенка. — Мы
должны опережать врага. Коун ушел из
Кардуэла несколько часов назад, а города
разбросаны на большом расстоянии друг от
друга. Чтобы провести погромы одновре-
менно, арку придется распылить оставшие-
ся силы. Это серьезная ошибка. Наша зада-
ча упрощается. Разобьем противника по ча-
стям.
— Но тогда и мы должны разделить-
ся, — вымолвил Храбров.
— Правильно, — кивнул самурай. — И
сделать это надо как можно быстрее. Сол-
даты Яроха ждать не будут. От решительно-
сти союзников сейчас зависят жизни тысяч
людей.
— А как же обоз? — поинтересовался
Дойл.
— Он чересчур медлителен, — ответил
Аято. — Его придется бросить. Пусть доби-
раются сами. К сожалению, и оружие при-
дется раздать наемникам прямо сейчас. Тя-
нуть дальше не имеет смысла.
— Опасно, — возразил Стюарт. — Бан-
диты только и ждут момента, чтобы вце-
питься нам в глотку.
— Придется рискнуть. Другого варианта
нет, — вымолвил японец, доставая из на-
грудного кармана куртки, аккуратно свер-
нутый лист бумаги. — Я немного поработал
с пленниками и составил примерную карту
владений Яроха. Она, конечно, неточна, но
зато дает представление об общей картине.
От Кардуэла на запад отходят три доро-
ги. Центральная, минуя четыре города, ве-
дет непосредственно к Наске. Остальные,
соответственно, — в северные и южные
территории.
Двадцать два поселения образуют свое-
образный мешок с горловиной на юго-запа-
де у Орлуэла. Я почти уверен, что именно
там, арк сосредоточит основные силы.
Обойти этот город невозможно — вокруг
сплошные болота.
— Ты предлагаешь разделиться на груп-
пы и трезубцем ударить по противнику! —
воскликнул Воржиха. — Я готов выступить
хоть сейчас.
— Не торопись, Вацлав, — остановил
поляка Олесь. — План хорош, но над ним
надо поработать. Операция приведет к
успеху только в том случае, если мы будем
действовать согласованно. Иначе враг вос-
пользуется благоприятной для него ситуа-
цией.
Споры длилось больше двух часов. В об-
суждении участвовали не только земляне,
но и сотники союзников, а также, есте-
ственно, Нелаун.
Тасконцы согласились с планом Аято.
Армию разделили на три части, определив
для каждой точный маршрут похода.
В общей сложности предстояло освобо-
дить восемнадцать городов. На северные и
южные поселения не хватало времени.
График продвижения был определен
очень жестко. У Орлуэла, то есть в ста ше-
стидесяти километрах от Кардуэла, войска
должны соединиться ровно через две дека-
ды.
А ведь еще предстояли тяжелые сраже-
ния, штурмы городов, набор пополнения!
Однако затягивать компанию никто не хо-
тел.
Раним утром, вместе с восходом Сириу-
са, колонны солдат отправились в путь.
Северную группировку возглавил Тино,
вместе с ним ушли Воржиха и Мелоун. В
подчинении самурая находилось триста че-
ловек: сто наемников и двести союзников.
На юг двинулись Стюарт, Саттон и Сач-
чи. Численность их отряда была точно та-
кая же, как у Аято. Командовал воинами
Пол.
Основные силы армии остались в распо-
ряжении Храброва. Наибольшее сопроти-
вление врага ожидалось на центральном
направлении.
Для охраны обоза Салан Олесь выделил
пятьдесят солдат. В лесах бродили толпы
мародеров, и беззащитные девушки пред-
ставляли для мерзавцев легкую добычу.
Группировки союзников разошлись в раз-
ные стороны и исчезли в дебрях девствен-
ного леса. За двести лет обжитые и цивили-
зованные районы Оливии превратились в
настоящие джунгли. О некогда величе-
ственной, высокоразвитой цивилизации
напоминали лишь изредка попадавшиеся
полуразрушенные постройки и линии за-
росших травой транспортных коммуника-
ций. Природа не терпит пустоты. Вместо
камня, бетона, стекла и пластика появились
деревья, кустарники и цветы. И что лучше,
лес или цивилизация — еще очень большой
вопрос.
Армия Храброва двигалась по широкой
древней магистрали. Точно такую же Олесь
видел три года назад, когда они впервые
высадились на Тасконе. Высокая насыпь,
ровное покрытие со слоем нанесенной за
два века почвы и густой короткой травой.
Идти по такой дороге — одно удоволь-
ствие.
Несмотря на жару, солдаты двигались в
очень быстром темпе. Тридцать киломе-
тров до первого города оливийцы преодо-
лели меньше, чем за шесть часов.
Увы, союзников ждало полное разочаро-
вание. Сожженные дома, обугленные тела
людей и два десятка виселиц вдоль шоссе.
На них покачиваясь из стороны в сторону,
болтались сотни трупов.
Сжав в гневе кулаки, русич приказал
снять покойников и дал воинам на отдых
полтора часа. К вечеру он надеялся достиг-
нуть еще одного города, находящегося чуть
севернее трассы.
Устроившись в тени деревьев, тасконцы
приступили к обеду. Лишь Карс молчаливо
прохаживался по пепелищу. Мутант вер-
нулся через двадцать минут и задумчиво
произнес:
— Это не Коун. Другой почерк. Погрома
здесь не было. Все люди угнаны на запад.
Казненных — не больше трехсот человек.
Город сожжен уже пустым. Местных жите-
лей солдаты арка застали врасплох, поэто-
му сбежать почти никто не успел. Я не на-
шел ни одного мертвого ребенка.
— Хорошая новость, — заметил Мануто.
— Но есть и плохая, — вымолвил вла-
стелин. — Город уничтожен двое суток на-
зад. Мы значительно отстаем от войск Яро-
ха.
— Придется поторопиться, — прогово-
рил Храбров.
Через семь часов уставшая армия дости-
гла Блоска.
На этот раз союзников ждал сюрприз.
Город был совершенно не тронут бандита-
ми. Мало того, в нем не оказалось ни одно-
го солдата противника.
Объяснялось это просто. Свита арка
стремилась как можно быстрее вернуться в
Наску и отклоняться от маршрута не реша-
лась. В Блоск Граунт направил двадцать
гвардейцев правителя. Им и воинам гарни-
зона предстояло разрушить город.
Но Рой не смог реально оценить ситуа-
цию. Многие солдаты ассимилировались с
местными жителями и сжигать собствен-
ные дома не собирались.
В полуторатысячном городе начался
бунт. Сотни мужчин бросились на гвардей-
цев, проданные за долги рабы убили своих
хозяев. Блоск стал независимым.
Как только союзники появились в зоне
видимости, сразу в нескольких местах
вспыхнули сигнальные костры. Густой чер-
ный дым устремился к небу.
Оливийцы ждали карателей и к сраже-
нию готовились очень тщательно. За про-
шедшие сутки они углубили ров вокруг го-
рода, укрепили деревянные стены и воору-
жились, чем могли.
Из-за трехметрового частокола на сол-
дат противника сейчас выглядывало не
меньше двухсот бойцов. Они намеривались
достойно встретить врага.
Чтобы избежать бессмысленного крово-
пролития, Олесь и Нелаун двинулись к
Блоску вдвоем. На всякий случай русич
держал в руках белый флаг.
Мужчины остановились возле подъем-
ного моста. С ответными действиями горо-
жане не спешили. Лишь спустя полчаса во-
рота осторожно открылись, и к союзникам
вышли трое мужчин.
Всем тасконцам было уже далеко за со-
рок. Судя по телосложению и походке, они
являлись воинами местного гарнизона.
— Что вам надо? — грубо спросил высо-
кий бородач с длинными темными волоса-
ми.
— Ничего, — пожал плечами Хра-
бров. — Мы преследуем армию арка и осво-
бождаем города из-под его власти. Если вы
являетесь сторонниками правителя, пред-
лагаем сдаться без боя. Я гарантирую со-
хранить солдатам жизнь и свободу. В про-
тивном случае…
Договорить землянин не успел.
— Уже сутки Блоск не подчиняется Яро-
ху, — перебил Олеся оливиец. — Наш го-
род независим. И мы будем защищать свою
свободу до последнего дыхания.
— Похвально, — скептически улыбнул-
ся русич, глядя на узкие места рва, его по-
логие склоны и не очень крепкие ворота. —
Но мне кажется, воевать против сильного
врага в одиночку очень опасно. Вы рискуете
превратиться в Кардуэл и Денвил.
— А что с ними случилось? — взволно-
ванно поинтересовался второй солдат.
— Они перестали существовать, — спо-
койно ответил Олесь. — Воины арка со-
жгли дома, убили мужчин, а женщин и де-
тей угнали в рабство. Сейчас на месте этих
городов — дымящееся пепелище и сотни
могильных холмов.
На несколько минут воцарилось тягост-
ное молчание. Горожане обдумывали полу-
ченную информацию и сопоставляли ее с
дошедшими до них слухами. Наконец боро-
дач произнес:
— В твоих словах есть доля истины. Я
думаю, мы присоединимся к Союзу горо-
дов. Только они сумеют нас защитить.
— Правильное решение, — кивнул зе-
млянин. — И не стоит с этим тянуть. Рядом
со мной — командующий войсками союз-
ников вождь Сорла Сток Нелаун. Договор
можно подписать прямо сейчас.
На лицах блосканцев застыло немое из-
умление. Они никак не ожидали увидеть
войска освободителей так быстро.
В городе считали, что после победы над
правителем союзники вряд ли двинуться на
запад. Собственная безопасность им гораз-
до дороже. К счастью, пессимисты в оче-
редной раз ошиблись.
— Чем вы докажите правдивость своего
утверждения? — недоверчиво вымолвил во-
ин.
Его спутники тотчас начали толкать то-
варища в спину. Они боялись обидеть со-
юзников и тем самым лишиться их дружбы.
Готовившиеся к смертельной битве с ка-
рателями горожане вдруг поняли, что Блос-
ку больше ничего не угрожает. А верить в
лучшее всегда так хочется!
Но бородач не унимался.
— Я надеюсь, вы понимаете мою настой-
чивость, — продолжил он. — Сейчас идет
война, по лесу бродят толпы мародеров и
убийц. Когда перед стенами твоего города
стоит мощная армия, невольно задумаешь-
ся о безопасности. Я хочу получить веские
доказательства.
Упрямство оливийца Храброву понрави-
лось. Настоящий лидер должен верить фак-
там, а не словам и рассуждениям. Одежда
союзников, горожан Блоска и гвардии Яро-
ха почти ничем не отличалась. Перепутать
армии не составляло ни малейшего труда. В
таких условиях предусмотрительность вои-
на была не лишней.
— Хорошо, — согласился землянин. —
Мы сумеем это доказать. Вам придется по-
дождать несколько минут.
— Конечно, конечно, — мгновенно вы-
молвил товарищ бородача.
Олесь не спеша вернулся в расположе-
ние армии.
Сириус уже клонился к горизонту, и
многие бойцы, уставшие после длительного
перехода, дремали прямо. на земле.
Навстречу русичу вышел Дойл.
— Как переговоры? — спросил Ману-
то. — Люди здорово вымотались и не гото-
вы сегодня идти в атаку. Придется дожи-
даться утра и выставлять усиленное охране-
ние.
— Штурма не будет, — ответил Хра-
бров. — Сутки назад жители Блоска подня-
ли восстание и перебили гвардейцев арка.
Город объявил себя независимым и желает
присоединиться к Союзу.
— Так в чем проблемы? — удивленно
спросил нубиец.
— Надо доказать горожанам, что мы —
действительно те, за кого себя выдаем.
— Задача не такая простая, как кажется
на первый взгляд, — задумчиво вымолвил
Дойл. — Мы взяли с собой наемников, а
среди них много мутантов. Никаких внеш-
них атрибутов у союзников тоже нет.
— Я кое-что придумал, — улыбнулся
Олесь. — Дай мне твой карабин.
Спустя пару минут землянин вернулся
на мост. Блосканцы с интересом погляды-
вали на странный предмет в руках Храбро-
ва. Пока тасконцы еще ничего не понима-
ли.
— Я думаю, вы слышали об оружии, ко-
торое помогло союзникам победить в сра-
жении? — без предисловий задал вопрос
русич.
— Да, солдаты говорили о невидимых
стрелах и ужасном звуке. В древних книгах
есть упоминание о нем. Тогда его было
много, — произнес бородатый оливиец.
— Его и сейчас немало, — с горькой
иронией заметил Олесь. — Теперь я покажу
вам, на что оно способно.
Землянин передернул затвор и внима-
тельно осмотрелся по сторонам. Подходя-
щую цель он нашел довольно быстро.
Примерно в ста метрах, возле рва торчал
кол, на котором висел глиняный кувшин.
Идеальная мишень для демонстрации.
Храбров показал рукой на кувшин и
тщательно прицелился. Плавный спуск кур-
ка, звук выстрела — и черепки разлетелись
на нескольких метров в разные стороны.
Реакция тасконцев поразила землянина.
Один из воинов спрыгнул с моста в воду,
второй упал на траву, и лишь бородач с по-
белевшим лицом остался стоять на месте.
Русич не смог удержаться от смеха.
Улыбнулся даже Нелаун, хотя, признаться
честно, он и сам лишь недавно привык к
грохоту огнестрельного оружия.
— Убеждает? — весело спросил Олесь.
— Более чем! — с трудом проговорил
горожанин. — Мы думали, это только слу-
хи…
— В нем нет ничего страшного, — спо-
койно пояснил землянин. — Карабин чем-
то напоминает арбалет, только пуля гораз-
до меньше стрелы. Ее не видно, и летит она
гораздо дальше и быстрее.
— Удивительно! — восхищенно сказал
солдат.
Между тем, его товарищ поднялся с зе-
мли. С ужасом в глазах он смотрел по сто-
ронам, не веря тому, что до сих пор жив.
Спустя минуту выбрался на берег и вто-
рой парламентер. Его состояние было ни-
чуть не лучше. Мокрая грязная, прилипшая
к телу одежда придавала оливийцу еще бо-
лее комичный вид. Бедняга испуганно тряс
головой не в силах что-либо вымолвить.
Выждав пару минут пока тасконцы не при-
шли в себя, Храбров произнес:
— Очень сожалею, но пора переходить к
более серьезным делам. Наша армия дви-
жется к Наске. Мы хотим покончить с ар-
ком раз и навсегда. При этом приходится
очищать захваченную территорию от вся-
кой мрази.
— Да, сейчас кого только нет в лесу, —
подтвердил бородач. — Мы уже целую де-
каду не выгоняем скот на пастбище и не вы-
пускаем женщин и детей из города.
— Предусмотрительный шаг, — с уваже-
нием вымолвил русич.
Блосконец нравился ему все больше и
больше. Не глуп, смел и очень осторожен.
Но самое главное — он ни при каких обсто-
ятельствах не теряет чувство собственного
достоинства.
Оливиец скорее умрет, чем встанет на
колени. Именно при таких вождях племена
и народы выживают в сложных, критиче-
ских ситуациях.
— Завтра утром войска союзников дви-
нутся дальше, — продолжал Олесь. — Мы
будем рады, если в наших рядах появятся
солдаты из Блоска. В каком количестве —
не имеет значения. Уничтожение Яроха — в
ваших собственных интересах. И еще одна
просьба. В моем подчинении сейчас тысяча
человек. Чтобы ускорить темп, мы бросили
обоз и все продовольствие несем с собой.
Его запас очень ограничен.
К этому времени бородач окончательно
обрел уверенность. Гордо подняв голову, он
громко проговорил:
— Я, Монк Виланд, избранный команду-
ющим армией Блоска, заверяю вас, что мы
выполним все ваши просьбы. Совет старей-
шин не станет возражать. Завтра сто солдат
вольются в армию союзников. Продоволь-
ствие будет предоставлено нашим друзьям
в любом количестве.
— Спасибо, — растроганно сказал Не-
лаун и пожал горожанину руку. — Сегодня
вечером мы обсудим условия вашего всту-
пления в Союз. Я имею все полномочия для
подписания договора. Земляне поддержат
меня.
— Так это правда? — удивленно вос-
кликнул Виланд.
— Что? — не понял вопроса Сток.
— Что в войсках союзников есть люди с
другой планеты, — уточнил Монк. — Какие
они? Сильные, страшные, жестокие? В
древних книгах часто упоминается Земля и
ее жители. Но нигде нет описания их внеш-
ности.
Нелаун и Храбров дружно рассмеялись.
Горожане недоуменно смотрели на воинов.
С чего это они так развеселись?
Наконец вождь Сорла остановился. Ути-
рая слезу, Сток добродушно произнес:
— Простите. Дело в том, что Олесь и
есть землянин.
Блосканцы недоверчиво повернулись к
русичу. Несколько секунд они внимательно
его рассматривали.
— Но ведь он обычный человек! — не-
ожиданно вырвалось у промокшего на-
сквозь солдата — того, что упал в ров.
— Само собой разумеется, — улыбнулся
Нелаун. — Земляне ничем не отличаются
от тасконцев и аланцев.
— Невероятно! — выдавил Монк. — Не-
ужели природа так однообразна?
— Меня это тоже удивляет, — согласил-
ся Храбров. — У нас есть еще одна важная
просьба. В армии союзников много наемни-
ков из числа плененных солдат арка. При
первой же возможности они пытаются бе-
жать. Не помогают ни уговоры, ни казни.
На привалах мы вынуждены выставлять
усиленную охрану. Эта местность нам со-
вершенно незнакома, и ваши люди на по-
стах значительно упростили бы задачу.
— О чем речь! — развел руками Ви-
ланд. — Это даже не услуга.
Переговоры завершились удачно. Вожди
Сора и Блоска ушли заключать договор, а
землянин отправился к друзьям.
Вводить армию в город не имело смы-
сла, поэтому союзники разбили лагерь на
пастбище.
Уже через полчаса толпа мужчин, жен-
щин и детей принесла солдатам продукты.
Несколько конов были зарезаны прямо на
поле.
От запаха жареного мяса кружилась го-
лова, и предательски урчал желудок. Олесь
категорически запретил вино, и солдаты с
горечью наблюдали, как гигантские бочки
закатывались обратно в город. Уставшим
солдатам пришлось ограничиться квасом и
кисловатым настоем из фруктов.
Длительный переход многим дался не-
легко, и вскоре лагерь уже спал.
Вместе с восходом Сириуса армия вновь
двинулась в путь. Как и обещал командую-
щий Блоска, к союзникам присоединились
сто добровольцев.
Во главе отряда шел сам Виланд. У него
были свои счеты с арком.
До следующего города предстояло прой-
ти около шестидесяти километров. Храбров
надеялся преодолеть это расстояние к кон-
цу дня. Воины уже не так свежи, и темп их
передвижения значительно упал.
***
Спустя четырнадцать дней центральная
группировка вышла к Орлуэлу. Нельзя ска-
зать, что поход выдался трудным.
Как и предполагалось, союзники осво-
бодили шесть городов. К сожалению, два из
них, располагавшиеся на магистрали, были
полностью сожжены.
Гвардия Яроха хорошо знала свое дело.
Вдоль всей трассы то и дело попадались ви-
селицы. С рабами и пленниками солдаты
арка не церемонились.
С остальными поселениями больших
проблем не возникло. Они находились в
стороне от основной дороги, и выполнить
приказ Граунта малочисленные гарнизоны
не сумели.
В Шолдле — так же, как и в Блоске —
горожане подняли восстание. Этот по мест-
ным меркам крупный город увеличил ар-
мию союзников сразу на двести пятьдесят
человек.
За несколько лет правления Яроха жите-
ли изрядно натерпелись, многие лишились
родственников, а потому желающих свер-
нуть шею арку оказалось немало.
Определенные сложности появились с
Карном и Лендлом. Оба города находились
очень далеко от магистрали. Группировка
Храброва добиралась к каждому их них
больше суток.
Гонцы правителя прибыли туда раньше,
но уничтожить поселения они не сумели.
Тем не менее, когда союзники достигли
Карна, город еще подчинялся наместнику
арка.
В его распоряжении находилось семьде-
сят бойцов. Провести принудительный на-
бор и раздать оружие горожанам тасконец
не решился.
Мало того, он высокомерно отверг уль-
тиматум о добровольной сдаче. Его посту-
пок граничил с безумием. Чтобы избежать
лишних жертв, земляне дали залп из авто-
матов и карабинов поверх голов защитни-
ков города. Эффект превзошел все ожида-
ния. Уже через десять минут гарнизон сдал-
ся.
На центральной площади был устроен
суд над наместником. Жители требовали
казни ставленника Яроха и трех его ярых
сторонников.
Как оказалось, эти люди являлись кан-
нибалами. Год назад они ввели в Карне
ужасающий по своей жестокости и бесчело-
вечности закон. Каждый месяц горожане
отдавали им одного новорожденного ре-
бенка. Изверги съедали несчастного малы-
ша.
Но рано или поздно преступников на-
стигает справедливое возмездие. Огромная
толпа разъяренных мужчин и женщин на-
бросилась на убийц. Через минуту все было
кончено. На пыльной площади осталось
лишь непонятное кровавое месиво и обрыв-
ки одежды.
Больше всего армию изматывали дли-
тельные переходы. После Карна пришлось
возвращаться на основную магистраль,
пройти еще около двадцати километров и
углубиться на юг, то есть в совершенно про-
тивоположную сторону от предыдущего го-
рода.
Дорога постоянно петляла, густая ли-
ства деревьев ухудшала видимость, от жары
у людей подкашивались ноги. Лучшего ме-
ста для засады не придумать. В таком лесу
можно спрятать целую армию.
Храбров усилил авангард и выслал впе-
ред разведку, но угроза внезапного нападе-
ния держала воинов в постоянном напря-
жении.
Лишь к заходу Сириуса армия достигла
Лендла. Ситуация развивалась по тому же
сценарию, что и в Карне. Один залп — и
гарнизон с поднятыми руками и брошен-
ным на землю оружием открыл ворота со-
юзникам.
И вот перед русичем Орлуэл — ключ к
западной Оливии. Он во многом отличался
от других городов. Высокий, шестиметро-
вый частокол, глубокий ров, вал по всему
периметру. Сразу видно, к строительству
оборонительных сооружений приложил ру-
ку Коун.
Опытным взглядом Мануто обнаружил
несколько замаскированных ловушек. Сто-
ит наступить на них — и тут же провалишь-
ся на заостренные колья. Это препятствие
не позволяло штурмующим войскам развер-
нуться полным фронтом.
— Хорошая работа, — одобрительно за-
метил Карс. — Взять такой город непросто.
Здесь все сделано серьезно и основательно.
— И гарнизон вряд ли намерен сдавать-
ся, — произнес Дойл. — Арк наверняка
оставил в Орлуэле крупные силы.
— А если его обойти? — предложил Не-
лаун.
— Это невозможно, — возразил Ману-
то. — Я специально интересовался у мест-
ных жителей. Вокруг на сотни километров
тянутся непроходимые топи. Путь только
один — через узкий перешеек. Но именно
на нем и стоит поселение. Более удачного
места для крепости не найти.
— В любом случае, нам придется ждать
остальных, — подвел итог Храбров. — Без
соратников нечего и думать о штурме.
Примерно через сутки наблюдатели за-
метили колонну на юге. Во главе воинов бо-
дро шагали трое землян. Олесь приложил к
глазам бинокль и сразу увидел, что у Саччи
забинтована левая рука, а у Стюарта — по-
вязка на голове. Их поход не был легкой
прогулкой.
Спустя полчаса две армии союзников
соединились. К удивлению русича, в груп-
пировке Пола почти не осталось наемни-
ков.
— Рейд выдался тяжелым, — заметил
Храбров.
— Какое там! — устало махнул рукой
шотландец. — Ни один из шести городов
даже не оказал сопротивления. В четырех
гарнизоны давно ушли в Орлуэл, а в двух
оставшихся солдаты арка сразу сдались при
виде огромной армии.
— Тогда откуда ранения? Где наемни-
ки? — удивился русич.
— Бунт, — ответил Стюарт. — Уже на
первом ночном привале. В моем отряде ока-
залось слишком много мутантов, и действо-
вали они организованно. Судя по всему,
восстание планировалось несколько дней.
Мерзавцы сняли большую часть охраны,
нас спасли только секретные посты. В лаге-
ре развернулось настоящее сражение. Мы
истратили половину патронов.
Так как свое слово сдержали только два-
дцать наемников, наши потери оказались
огромны. К утру продолжить путь могли
лишь сто тридцать человек. Хорошо, что
нам не пришлось штурмовать города. Тяже-
лораненые воины значительно замедлили
продвижение колонны. Я был вынужден
оставить их в Вилсуоле.
— Как с пополнением и продовольстви-
ем?
— Никаких проблем, — проговорил
Пол. — Ты бы знал, что творили выродки
арка в городах! Рассказывая об этом кошма-
ре, мужчины зверели и рвались прикончить
Яроха. Мы набрали около четырехсот до-
бровольцев. Прятаться в бою за чужие спи-
ны они не будут. Оливийцы устали бояться,
и смерть их больше не пугает.
Колонна Аято появилась лишь через че-
тыре дня. У нее был самый сложный и
длинный маршрут, поэтому задержка уди-
вления не вызвала.
Храброва поразила численность войска,
насчитывающего не меньше полутора ты-
сяч солдат. Армия Тино превосходила даже
центральную группировку. Выйдя ей на-
встречу, русич пожал руку другу и восхи-
щенно вымолвил:
— Молодец! Как ты умудрился собрать
столько людей?
— Очень просто, — рассмеялся саму-
рай. — Главное — правильно подойти к
данному вопросу. В первом же освобожден-
ном городе я создал из местных жителей
подвижный отряд, усилив его выносливы-
ми и проверенными бойцами. Возглавил
группу Воржиха. Зная все тропы, оливийцы
устремились к отдаленным поселениям. Я
бы туда не добрался ни при каких обстоя-
тельствах. Пока основная армия двигалась
по намеченному маршруту, разведчики до-
полнительно прошли еще три крупных го-
рода.
— Рискованно, — покачал головой Хра-
бров.
— Ничуть, — возразил Аято. — Уже в
Хорее я понял, что гарнизоны в городах
полностью деморализованы. Наместники
арка либо бежали, либо беспрекословно
выполняют требования горожан. Восстания
начались сразу после поражения Яроха в
битве. Кое-где для мятежа был нужен толь-
ко слабый толчок. И я дал городам этот
толчок. Добровольцы потекли в мою ар-
мию, как ручейки в полноводную реку. В
пятидесяти километрах от Орлуэла отряды
слились, и получилась значительная сила.
— Отлично сработано, — проговорил
Олесь. — Но вот что меня удивляет. Арк
строил империю почти десять лет, он дер-
жал в подчинении тридцать городов, уда-
ленных друг от друга на значительные рас-
стояния, и вдруг эта махина рухнула. Рухну-
ла всего лишь от одного сильного удара.
Почему?
— Найти ответ несложно, — произнес
японец. — Десять лет — слишком малень-
кий срок, большинство людей еще помнят
свободные времена. Да и страх — не луч-
шая основа для строительства крепкого го-
сударства. Когда он исчезает, все мгновен-
но рушится. И, наконец, не надо забывать о
личности правителя. Кто такой Ярох? Сме-
лый, жестокий, решительный воин. Он на-
брал банду головорезов и огнем и мечом
прошел по Центральной Оливии. На это
много ума не надо. Местные жители не су-
мели оказать сопротивления захватчикам.
Потерпев поражение, арк тут же остановил
продвижение на восток. Он создал импе-
рию, но как управлять ею — не знал. Уби-
вать, насиловать, грабить, жечь Ярох умеет
в совершенстве, а остальное — не для его
мозгов.
— И тогда появляется Коун, — догадал-
ся русич.
— Именно, — подтвердил Тино. — Че-
ловек из другой цивилизации, хорошо зна-
комый с государственным аппаратом вла-
сти, знающий, как управлять страной. Я
предполагаю, что Линк, готовя побег, спе-
циально изучал подобную информацию. Он
сразу создает гарнизоны в городах, назна-
чает наместников, обкладывает население
налогами.
Предвидя сложные времена, советник
строит систему обороны. Частоколы, рвы,
ловушки — все это его рук дело.
Мало того, Коун набирает сильную ар-
мию для вторжения на восток. Не преду-
смотрел аланец лишь одного — придвор-
ных интриг. Пока он находился вдали от
Наски, там произошел дворцовый перево-
рот. Линка отстранили от власти.
В управлении государством свита прави-
теля ничего не смыслила. Результат не за-
медлил сказаться. Связи между городами,
налаженные с таким трудом, начали рвать-
ся. Гарнизоны ассимилировались с мест-
ным населением, представители арка тво-
рили все, что хотели, воины обдирали кре-
стьян до нитки.
Империя еще до поражения в битве рас-
сыпалась изнутри. По сути дела, это было
творение не столько Яроха, сколько Коуна.
— Значит, нам повезло, — усмехнулся
Храбров. — Теперь осталось взять Орлуэл,
и путь на Наску открыт.
— Кстати, я знаю, где укрылся Линк, —
произнес самурай.
— Разве он не столице? — удивился
Олесь.
— Нет, — вымолвил Аято. — Судя по
всему, его пути с Ярохом окончательно ра-
зошлись. Аланец не глуп и понимает, что
дни арка сочтены. Разделять незавидную
участь правителя Коун не собирается.
— И где же он? — поинтересовался ру-
сич.
— В Солиуле, — ответил японец — Это
самый северный город Центральной Оли-
вии. Находится в полном окружении болот.
К нему ведет узкая, плохо проходимая по-
сле дождей дорога. Наверняка Линк прис-
мотрел себе убежище давно. Всех пленни-
ков из Кардуэла советник угнал туда. Уни-
чтожить мерзавца будет непросто, Аланец
готов к штурму.
— Сейчас не до него, — покачал голо-
вой Храбров. — Надо сначала покончить с
Ярохом. Длительная военная кампания не
устраивает союзников. Многие солдаты
окинули родные города полгода назад. Мо-
ральный дух армии с каждым днем падает.
Я уж не говорю о наемниках. Постоянно
следить за ими, охранять — занятие бес-
смысленное и опасное. В группе Стюарта
мутанты подняли восстание. Нет, пусть по-
ка Коун сидит в берлоге. Главная цель на-
ступления — Орлуэл.
***
На следующее утро Олесь, Тино и Пол в
сопровождении десяти бойцов отправились
к городу. Идущий впереди солдат нес бе-
лый флаг, предлагая обороняющимся вый-
ти для переговоров. Союзников ждали.
Парламентеры не успели дойти до моста,
как к ним навстречу выдвинулась группа
тасконцев.
Первым шел высокий широкоплечий
мутант. Маленькие, заостренные кверху
уши, зеленые глаза, длинные бесцветные
волосы и на удивление красивый правиль-
ный рот отличали этого воина.
Гигант имел четыре руки. Две верхние,
которыми он пользовался, находились на
привычном месте. А еще две, маленькие и
недоразвитые, бессильно висели вдоль ту-
ловища.
Мутант абсолютно не стеснялся своего
уродства и не прятал под одежду лишние
конечности. На обнаженной груди оливий-
ца красовалась вытатуированная пасть зу-
бастого чудовища.
— Я — Зорк, наместник Орлуэла, — без
всякого вступления начал гигант. — Вы
вторглись на мою территорию. Я требую,
чтобы ваша армия немедленно убралась от-
сюда.
— Суровый подход, — усмехнулся Стю-
арт. — Но мне кажется, наместник не впол-
не представляет себе реальную расстановку
сил. У нас по меньшей мере четырехкрат-
ное преимущество в численности.
— В самом деле? — высокомерно сверк-
нул глазами мутант. — Так вот, мне на это
наплевать! Город неприступен. У меня вер-
ные солдаты, которых не напугать грохотом
оружия. Хотите штурмовать? Пожалуйста.
Ярох будет рад увидеть на кольях головы
врагов.
— Если я правильно понял, на капитуля-
цию вы не согласны? — спросил русич.
— На что? — не понял Зорк.
— Сдаться в плен, — пояснил шотлан-
дец.
— Конечно, нет, — натянуто расхохо-
тался гигант. — Обойти мой город невоз-
можно. Готовьтесь к смерти, жалкие лю-
дишки!
Вместе с последними словами мутант
резко выбросил левую руку вперед, пытаясь
оттолкнуть Храброва. Но землянин вовремя
заметил движение тасконца и успел увер-
нуться. В тот же миг Олесь вытащил клинок
из ножен и положил лезвие на плечо на-
местнику, едва касаясь шеи.
— Не надо со мной шутить, — раздра-
женно вымолвил русич. — В следующий
раз твоя голова окажется на траве.
Зорк отшатнулся назад и попятился. Бы-
строта реакции человека его поразила. Уве-
ренный в своей силе и ловкости, мутант не-
ожиданно встретился с достойным против-
ником. В глазах оливийца мелькнул страх.
— Мы даем вам на раздумья ровно сут-
ки, — продолжал Храбров. — Потом не
ждите пощады. Любой воин, захваченный с
оружием в руках, будет уничтожен.
Парламентеры развернулись и неторо-
пливо направились к лагерю.
***
На то, что наместник испугается и сдаст
союзникам город, никто не рассчитывал.
Армия серьезно и основательно готовилась
к штурму.
Тысячи людей делали лестницы, шесты,
мостки для преодоления ловушек. Атака
должна идти по всему фронту, заставляя за-
щищающихся распылять силы.
Трое суток в лесу непрерывно раздавал-
ся стук топоров. Солдаты рубили деревья,
таскали бревна, связывали фашины.
И вот теперь войска стоят на небольшом
холме в ожидании приказа. Одно слово, од-
но движение — и тасконцы устремятся на
штурм.
Со стен на них обрушится град камней,
дротиков, стрел. Сотни людей распластают-
ся на земле, заливая кровью траву и цветы…
— Отставить! — громко выкрикнул ру-
сич. — Всем в лагерь! Выставить усиленную
охрану! Сегодня была последняя трениров-
ка.
Удивленные солдаты положили лестни-
цы и двинулись к палаткам. Сотники и де-
сятники отдавали необходимые распоряже-
ния по рядам четырехтысячной армии.
Вскоре ровный строй рассыпался на от-
дельные группы. Штурм был отменен.
— Что все это значит? — раздраженно
воскликнул Нелаун.
— План никуда не годится, — ответил
Олесь. — Мы положим под стенами Орлуэ-
ла половину людей, и неизвестно, возьмем
ли город. У Зорка в армии — отчаянные го-
ловорезы, они будут драться до последнего.
Нельзя забывать, что западные ворота го-
рода постоянно открыты. Пополнения, про-
довольствие и вода поступают без малей-
ших затруднений.
— Долго топтаться на месте тоже не-
льзя, — возразил Дойл. — Арк наверняка
сейчас собирает со всех окрестностей му-
тантов и разный сброд. Через пару декад
гарнизон Орлуэла удвоится.
— Все так, — согласился Храбров. — Но
потерять две тысячи солдат на радость Яро-
ху и Коуну я не могу. Это чревато непред-
сказуемыми последствиями.
Осознав правоту землянина, вождь Сор-
ла спросил более спокойным голосом:
— Что ты предлагаешь?
— Пока не знаю, — покачал головой ру-
сич. — Нужна какая-то хитрость.
— А если использовать наемников-му-
тантов? — неожиданно вмешался Карс. —
Их в армии не меньше пятидесяти. Внуши-
тельная сила.
— Каким же образом мы можем вос-
пользоваться этим? — поинтересовался
Пол.
— Создадим видимость бунта и побега.
Зорк прекрасно знает, что союзники взяли
в поход пленных солдат арка. Он обязатель-
но поверит мутантам. В этом случае глав-
ное — добраться до ворот. Как только их
откроет, вы начнете штурм. Минут десять
мы продержимся.
— Ты сказал «мы»? — Олесь смотрел
властелину прямо в глаза.
— Я возглавлю отряд, — не отводя
взгляда, бесстрастно вымолвил оливиец. —
Кто-то ведь должен командовать этой бан-
дой.
— Тебе мы доверяем, — с сомнением в
голосе произнес Нелаун, — но остальные
мутанты? Где гарантия, что они не убьют
тебя и не перейдут на сторону Зорка? В от-
ряде Стюарта уже случился один мятеж
пленников. И зачинщиками являлись имен-
но мутанты!
— Гарантий, естественно, нет, — вымол-
вил Карс. — Но не рискуя войну не выигры-
вают. Пятьдесят бойцов если и усилят Ор-
луэл, то незначительно. А вот успешный
прорыв сохранит сотни жизней. Есть еще
один немаловажный факт, которого вы не
учитываете. Я — тоже мутант и быстрее
найду общий язык с головорезами Яроха.
— Не знаю, — пожал плечами Пол. —
Предложение, заманчивое, но очень опас-
ное. Пусть решает Храбров. В конце концов,
он командующий.
— Хитрец, — скептически заметил ру-
сич.
Судьба всей кампании сейчас зависела
от того, согласится ли Олесь с властели-
ном. В любом случае больших жертв не из-
бежать. Но, без сомнения, ход событий бу-
дет развиваться иначе.
Земляне, обычно активно участвовав-
шие в обсуждении сложных ситуаций, сего-
дня молчали. Даже Аято, низко опустив го-
лову, всем своим видом показывал, что не
знает, как помочь товарищу.
Лишь Карс сохранял абсолютное спо-
койствие. Он был уверен в успехе.
— Хорошо, — наконец сказал Хра-
бров. — План надо тщательно продумать и
подготовить. У Зорка не должно возник-
нуть сомнений в реальности бунта. В каче-
стве награды можешь пообещать мутантам
полную свободу после взятия Орлуэла.
Землянин видел, как в глазах вождя
Сорла мелькнуло удивление. Но возражать
Сток не стал. Всю ответственность за исход
сражения Олесь брал на себя.
Спустя час мутантов собрали на малень-
кой поляне вдали от основных сил армии.
Чтобы сохранить секретность, воинов опо-
вещали тихо, не привлекая внимание дру-
гих наемников.
На переговорах с оливийцами присут-
ствовали только земляне и Нелаун.
Тревожно озираясь по сторонам, мутан-
ты пытались понять, почему их вывели из
лагеря. Тасконцы с опаской поглядывали
на карабины и автоматы. Не хотят ли союз-
ники избавиться от ненадежных бойцов?
Шум постепенно нарастал. Вперед вы-
ступил Карс. Многие из пленников видели
его в битве и уважали за силу и бесстрашие.
Кроме того, он был одним из них.
— Солдаты, — негромко проговорил
властелин. — Ответьте мне на простой во-
прос: хотите ли вы получить свободу?
Нестройные голоса дали утвердитель-
ный ответ.
— В таком случае, у вас будет шанс, —
продолжил гигант. — Задача несложная:
мы изображаем бунт, совершаем побег из
лагеря и устремляемся к Орлуэлу. Как толь-
ко защитники откроют ворота и опустят
мост — уничтожаем охрану и обеспечиваем
прорыв армии в город. Работа на десять ми-
нут. Вполне приемлемая плата за свободу.
— А за смерть? — раздался чей-то воз-
глас.
— Смерти боятся только трусы, — пре-
зрительно усмехнулся Карс. — Мы — хищ-
ники войны и знаем, чем рискуем. Когда вы
нанимались в армию арка, то требовали зо-
лота, женщин и вина. Сейчас ставки повы-
шаются.
В глазах многих мутантов появился воз-
бужденный блеск. Это очень тревожило
Храброва, но отступать было уже поздно.
Теперь вся надежда — на Карса. Он рожден
вождем и сумеет справиться с разношерст-
ной толпой бандитов. Властелину русич ко-
нечно доверял, но червяк сомнения преда-
тельски заползал ему в душу. А вдруг му-
тант решил нарушить клятву и перейти на
службу к Яроху? Нет! Русич яростно трях-
нул головой, отгоняя скверные мысли.
Между тем гигант продолжал свою речь.
— Некоторые из вас сейчас думают о
том, как они прибегут к наместнику Орлуэ-
ла и сообщат о плане захвата города, —
иронично вымолвил властелин. — Сразу
предупреждаю — выбросьте крамольные
мысли из головы! К предателям я беспоща-
ден. Вы даже представить себе не можете,
что ждет изменников. Меня не остановят
ни земляне, ни тасконцы. Я достану мерзав-
цев из-под земли. И не надейтесь на мою
смерть. Я — вечный ужас на вашем пути!
С каждым новым словом, с каждой фра-
зой Карс повышал голос. Теперь звучали
лишь стальные ноты. Так может говорить
только воин, всегда исполняющий свои
угрозы.
Даже Олесь почувствовал, как по телу
пробежала нервная дрожь. Ироничные
улыбки на лицах наемников тотчас исчез-
ли.
Властелин обладал огромной физиче-
ской силой и мог без труда сломать шею
любому мутанту. А решительности и смело-
сти ему не занимать.
Тяжелая палица, висевшая на поясе Кар-
са, была веским аргументом для убеждения
сомневающихся. Ни один человек не обла-
дал подобным даром убеждения.
Из шестидесяти семи бойцов участво-
вать в сражении не отказался ни один. На-
чало операции назначили на утро.
Олесь опасался утечки информации.
Шпионы и предатели могли оказаться не
только среди мутантов, но и среди добро-
вольцев, пришедших в армию союзников из
других городов.
Властелин остался вместе с воинами на
поляне, а земляне вернулись в лагерь. По
дороге они долго молчали. Речь Карса про-
извела на всех сильное впечатление.
— Бывают же чудеса! — не выдержал
первым Саттон. — Обычно из него слова не
вытянешь, а здесь — такое красноречие. Ка-
ждая фраза — точно клинок вонзается в те-
ло! Я сам чуть не бросился клясться в вер-
ности.
— Да, мы явно недооценивали Карса, —
заметил Мануто. — Теперь понятно, почему
он был вождем властелинов пустыни. Дале-
ко не каждый способен воздействовать на
людей, вызывая у них страх и трепет.
— Будем надеяться, что ему поможет это
качество, — добавил Тино. — Одна ошибка
у стен города — и они все обречены…
Из-за горизонта показался пылающий
край Сириуса. Небо на востоке окрасилось
в кроваво-красные тона. Наступало очеред-
ное оливийское утро.
Воины неторопливо двигались на исход-
ные позиции. Выставленные копья, обна-
женные мечи, заряженные арбалеты — все
свидетельствовало о готовности к бою. До
Орлуэла предстояло пробежать каких-то
восемьсот метров, но далеко не всем солда-
там суждено добраться до высокого вала.
Многие навсегда останутся на болотистой
земле узкого перешейка. Легкого штурма не
ожидалось. Неожиданно в предрассветной
тишине в передовых рядах армии союзни-
ков раздался странный шум: вопли, ругань,
звон мечей и треск ломающихся копий.
Вскоре и защитники города, и осаждаю-
щие его воины увидели, как сотня наемни-
ков отделилась от строя и устремилась к
Орлуэлу. В том, что это перебежчики, ни-
кто не сомневался.
Раздались выстрелы из карабинов, не-
сколько беглецов рухнуло в траву. Расстоя-
ние между союзниками и мутантами бы-
стро увеличивалось, а приказа о наступле-
нии до сих пор не поступало.
Бойцы нервно топтались на месте и на
все лады бранили нерадивое начальство.
Олесь внимательно наблюдал в бинокль
за «убитыми предателями». В эту группу во-
шли опытные арбалетчики, Дойл, Воржиха,
Саттон и Саччи. Стараясь не делать лишних
движений, они прицеливались в высунув-
шихся из-за стен солдат Зорка.
Наступал самый ответственный момент.
Поверит ли в легенду наместник Орлуэла?
Мутанты преодолели поле и скопились
возле рва.
Многие тасконцы истекали кровью. По-
резы воинам Карс наносил лично. Они бы-
ли поверхностными, но выглядели как
очень опасные ранения. Создавалась иллю-
зия, что отряд с боем пробивался сквозь ря-
ды союзников.
После некоторых сомнений Зорк все-та-
ки решил открыть ворота и опустить мост.
Окончательно он поверил в побег плен-
ников, когда Аято попал из карабина в ногу
одного из мутантов. Пуля насквозь проши-
ла бедро бедняги. С адскими криками оли-
виец рухнул на вал.
Не доверять себе подобным наместник
не рискнул. Его могли не понять собствен-
ные бойцы.
Тем не менее, он стянул к мосту почти
всех арбалетчиков и сотню лучших, самых
преданных воинов.
Группа властелина вступила на мост.
Мутанты миновали ворота, и в этот миг
один из них бросился к Зорку.
— Осторожно! Это ловуш…
Его крик оборвался на полуслове. В по-
следний момент Карс с огромной силой
метнул топор, и широкое лезвие раскроило
череп предателя напополам.
Лучшего подтверждения словам власте-
лина не требовалось. Взмах руки — и наем-
ники атаковали охрану.
Тут же раздался залп из всего огне-
стрельного оружия землян. Тасконцы, нахо-
дящиеся на стенах возле ворот, были уни-
чтожены.
Армия союзников двинулась в наступле-
ние. Через пять минут ее первые ряды до-
стигли моста и прорвались в город.
Следует отдать должное защитникам —
сражались орлуэлцы отчаянно, в плен ни-
кто не сдавался.
Бои шли на улицах, на площадях, на
крышах домов. И во главе атакующих не-
пременно был вождь властелинов пустыни.
Своей огромной палицей он пробивал бре-
ши в самой крепкой обороне. Устоять про-
тив него не мог ни человек, ни мутант.
Сопротивление воинов арка быстро уга-
сало. Когда большая группа союзников про-
рвалась к дому наместника и взяла его
штурмом, стало ясно, что город Зорку уже
не удержать.
Оливиец вышел на поединок с Карсом и
вскоре, обливаясь кровью, упал под ноги
разъяренной толпы.
Спустя час Орлуэл окончательно пал.
Часть армии Яроха бежала через западные
ворота, часть сдалась в плен, и лишь неко-
торые обезумевшие мутанты продолжали
драться. Чтобы избежать лишних жертв, ар-
балетчики безжалостно их расстреливали с
безопасного расстояния.
— Поздравляю, — произнес Нелаун,
подходя к Олесю. — Блестяще выигранное
сражение. И хотя по примерным подсчетам
армия потеряла около пятисот солдат, мож-
но сказать, победа далась нам малой кро-
вью. Трудно даже представить себе, что бы
было, решись мы тогда на штурм.
— Спасибо надо сказать вот этим пар-
ням, — с горечью вымолвил русич, указы-
вая на тела убитых наемников, лежащие
возле восточных ворот.
Здесь громоздились огромные кучи тру-
пов. Свободной земли почти не осталось.
Осознав допущенную ошибку, намест-
ник бросил все силы на прорвавшихся му-
тантов. Пять минут боя у моста стали под-
линным кошмаром. Кровь заливала землю,
словно обильная роса.
Если бы не Карс, воины наверняка дрог-
нули бы, но властелин возвышался над сол-
датами, как гора, вечная и непоколебимая.
В дальнейшем сражении наемники уже
не участвовали, спокойно дожидаясь реше-
ния своей судьбы. Они устроились возле
стены, помогая друг другу перевязывать ра-
ны.
Их осталось всего восемнадцать. Внеш-
ний вид тасконцев шокировал: кровь на ли-
це и теле, обрубленные конечности, выби-
тые зубы и ужасные синяки. Многие физи-
ческие уродства сейчас казались еще замет-
ней. Но именно в этот момент Храбров ис-
пытывал к воинам особое чувство теплоты
и благодарности. Они сдержали свое обе-
щание.
— Вы с честью выполнили приказ, —
сказал Олесь. — Наш уговор остается в си-
ле. В качестве дополнительной награды я
отдаю вам часть трофеев.
Два солдата развязали большой мешок и
высыпали на землю его содержимое. В нем
находилась одежда, золотые предметы и
оружие.
— Теперь вы свободны и можете идти
куда хотите, — продолжил Храбров. — На-
деюсь, на поле боя как противники мы уже
не встретимся.
— С ним сражаться у меня точно жела-
ния нет, — ухмыльнулся один из мутантов,
показывая на приближающегося Карса.
Русич обернулся и искренне пожал руку
властелину. От хватки гиганта чуть не
хрустнули кости, но разве это имело значе-
ние!
Все тело Карса было сплошь покрыто
кровоточащими ранами, но, как обычно,
мутант не обращал внимания на подобные
«мелочи».
— Я рад, что ты жив, — произнес Олесь.
— А по-другому и быть не могло. Там, в
пустыне, я обманул смерть, и она мне боль-
ше не страшна, — изобразил улыбку вла-
стелин.
Несмотря на все предпринятые меры,
избежать грабежа не удалось. Причем маро-
дерствовали не столько наемники, сколько
солдаты союзников. Война делает людей
бездушными и черствыми.
Нелауну пришлось прибегнуть к жест-
ким мерам. В честь победы казнить никого
не стали, ограничились тем, что наказали
виновных двадцатью ударами плетью.
К вечеру порядок в городе удалось вос-
становить.
Сотники проводили перекличку, вы-
являя тяжелораненых и убитых. Армия ну-
ждалась в отдыхе и пополнении. В Орлуэле
Храбров намеревался задержаться на не-
сколько суток. Чтобы отрезать все пути для
бегства Яроху и его свите, Олесь решил
окружить Наску с трех сторон. С этой це-
лью были вновь организованы северная и
южная группировки. В каждой насчитыва-
лось примерно по семьсот солдат. Они по-
кинули город на следующее утро.
Империя арка доживала последние дни.
.

Глава 8. ВЗЯТИЕ НАСКИ


римерно через сутки в Орлуэл при-

П был большой обоз. Появление Салан


и ее помощниц-оливиек было как
нельзя кстати. Из-за жары и недостатка ме-
дикаментов раны у многих бойцов загнои-
лись. У некоторых появлялись первые при-
знаки гангрены.
Поэтому аланка немедленно приступила
к выполнению своих обязанностей. В горо-
де развернули большой лазарет. Вместе с
Линдой к армии присоединились Троул,
Белаун, Олан и де Креньян. Они с нескры-
ваемым интересом рассматривали укрепле-
ния Орлуэла.
Кое-где во рву до сих пор лежали трупы.
Чтобы ускорить работы, Олесь приказал хо-
ронить мертвецов в замаскированных ло-
вушках. Но в них помещалось не больше пя-
тидесяти тел, а местные жители то и дело
сообщали об очередных найденных трупах.
Около ста замученных тасконцев обна-
ружили в подвале дома наместника. Не-
счастные горожане были разрублены на
куски.
Складывалось такое впечатление, что в
империи Яроха каннибализм процветал по-
всеместно. Во всяком случае, известие о
жуткой находке уже никого не удивляло.
— Славная, наверное, была битва? —
чуть уязвленно поинтересовался Жак.
— Да, гарнизон города бился отчаянно.
Мы взяли в плен всего сорок человек, — от-
ветил Мануто.
— Но я не видел мертвецов на валу. Не-
ужели успели убрать? Их там должно быть
много, — удивился француз.
— А мы не штурмовали в лоб, — усмех-
нулся Дойл. — Сработал план Карса. Он и
мутанты-наемники имитировали побег, за-
хватили ворота и позволили армии проник-
нуть в Орлуэл через подвесной мост.
— Гениально! — воскликнул де Кре-
ньян. — Вот подлинное искусство ведения
войны! Победа достигается минимальными
жертвами.
— Расскажи лучше, как доставил Торна
в Гелиол, — спросил подошедший Не-
лаун. — Проблем не возникло?
В словах Стока явно чувствовались иро-
ния и неприязнь. Постоянная борьба за ли-
дерство мешала двум родственным племе-
нам жить нормально.
В трудную минуту разногласия между
Сорлом и Гелиолом удалось сгладить, но
после победы над арком они обязательно
вспыхнут вновь.
— Нет, — пожал плечами маркиз. — Его
судили на Центральной площади, в присут-
ствии почти всех горожан. Торн пытался
как-то смягчить свою вину, но приговор
оказался очень суровым. Бывшему вождю
отрубили голову и надели ее на кол возле
городской стены. Теперь каждый путник
может видеть, как Гелиол поступает с людь-
ми предавшими его.
— Достойное решение, — уважительно
заметил лидер Сорла.
Поступок соперников произвел сильное
впечатление на Нелауна. Он не ожидал та-
кой принципиальности от гелийцев.
Перегруппировка затянулась на двое су-
ток. Это очень раздражало Храброва.
Он договорился встретиться с Аято и
Стюартом через четыре дня и теперь явно
опаздывал. До Наски около семидесяти ки-
лометров, и армии придется изрядно попо-
теть, чтобы успеть вовремя.
Оставив больных и тяжелораненых в
Орлуэле, русич приказал начать выдвиже-
ние в полдень. Его решение вызвало недо-
вольный ропот среди солдат. Идти по жаре,
когда земля превращается в настоящее пе-
кло, никому не хотелось, но Олесь проявил
твердость.
Двухтысячное войско медленно, неторо-
пливо двинулось в путь. Темп набирали по-
степенно, и к вечеру союзники преодолели
больше тридцати километров.
Именно этого землянин и добивался.
Теперь оставалось сделать всего один ры-
вок.
Храбров и де Креньян стояли на высо-
ком холме и внимательно рассматривали
столицу Яроха.
Армия только-только достигла Наски и
расположилась лагерем в полутора киломе-
трах от города.
Вспыхнули сотни костров. Солдаты го-
товили ужин.
На всякий случай Олесь выставил уси-
ленное охранение. Он опасался ночной вы-
лазки противника.
Ни Аято, ни Стюарт к месту сбора пока
не подошли.
— Хорошая крепость, — негромко про-
изнес Жак, опуская бинокль. — Двенадцать
башен, глубокий ров. Часть стен построена
из камня. Высота — не меньше семи ме-
тров. Таких укрепленных городков много в
моей стране…
— Да, штурм предстоит нелегкий, — со-
гласился русич. — Ты не поверишь, но я
давно мечтал добраться до этого паучьего
гнезда. Разведчики, высадившиеся на пла-
нету и преданные Коуном, еще могут быть
живы. И хотя аланцы хотели нас уничто-
жить, ненависти к простым десантникам у
меня нет.
— Надежды мало, — отрицательно по-
качал головой француз.
— Надо верить в лучшее, — улыбнулся
Храбров. Завернувшись в плотное одеяло,
Олесь уснул возле костра.
Снаряжение, выданное в экспедицион-
ном корпусе, исправно служило до сих пор.
Менять его никто из землян не собирался.
И хотя на штанах и куртках кое-где появи-
лись дыры, воины свыклись с этой формой.
Русич провалился в бездну сна как-то
удивительно быстро. Но почему не отклю-
чилось сознание?
Неожиданно в темноте вспыхнуло яр-
кое, ослепляющее сияние. Свет стремитель-
но приближался, и Храбров невольно за-
жмурился.
Он открыл глаза через несколько се-
кунд. Вокруг была густая, липкая мгла.
Лишь где-то вдалеке различалась одино-
кая фигура старика. Аккуратная, коротко
подстриженная седая борода, длинные во-
лосы и посох в правой руке. Разглядеть ли-
цо более внимательно никак не удавалось.
Землянин хотел подойти к старцу, но
вдруг с ужасом осознал, что стоит на краю
гигантской пропасти.
Неведомая, могущественная сила под-
толкнула Олеся вперед. Русич отчаянно
упирался.
В этот миг незнакомец что-то подбро-
сил высоко вверх. Расправив крылья, ма-
ленькая серебристая птица устремилась к
Храброву, И в том месте, где она пролетала
над бездной, появлялся озаренный ее све-
чением мост.
Крохотное существо достигло Олеся и
сразу погасло. Но посланник выполнил
свою миссию.
Теперь русич видел дорогу к старцу
очень отчетливо. Тем не менее землянин
долго не мог решиться на первый шаг.
— Иди! — вдруг раздался громкий го-
лос. Храбров вздрогнул и огляделся по сто-
ронам. Олесь отчетливо ощущал рядом чье-
то незримое присутствие.
— Смелее! — настаивал незнакомец. Не-
уверенно, осторожно русич ступил на край
моста…
— Подъем, хватит спать!
Резко вскочив со своего места, Храбров
увидел стоящего перед ним Аято. Самурай
довольно улыбался. Облегченно выдохнув,
русич вытер со лба капли пота.
— Пора вставать, — вымолвил Тино. —
Сириус уже высоко. Мы с Полом взяли На-
ску в кольцо и окончательно замкнули
окружение. Теперь из города мышь не вы-
скочит.
— Это хорошо, — кивнул Олесь и сде-
лал несколько больших глотков из фля-
ги. — Очень хорошо…
— Что-то случилось? — взволнованно
спросил японец.
— Ерунда, — усмехнулся Храбров. —
Очередной странный сон.
После короткого рассказа друга Аято си-
дел минут десять в задумчивости. Наконец
самурай встал и негромко произнес:
— Сплошные загадки. Ясно одно — нам
вновь предстоит дальний путь. Покоя на
этой планете не дождаться. Я все больше
убеждаюсь, что мы оказались на Тасконе не
случайно. И аланцы тут ни при чем. Они —
такие же пешки в большой игре. Существу-
ют силы гораздо более могущественные, и
понять их замыслы трудно.
— А меня интересует птица. Что она
означает? — проговорил русич.
— Это как раз самый простой эпизод в
твоем видении, — улыбнулся Тино. — К
нам послали гонца, который и укажет даль-
нейший путь. Вопрос в том, кто его напра-
вил…
К друзьям неторопливо подошли Стю-
арт, Саттон и Воржиха. Обсуждение сна
тотчас прекратилось. Напрасно беспокоить
товарищей Храбров не хотел.
Впереди — штурм Наски. А это не про-
гулка по взбунтовавшимся городам. Реко-
гносцировка длилась почти пять часов.
Столица Яроха находилась посреди
огромного поля, отчасти естественного, от-
части искусственного.
Весь лес на западе и на севере был тща-
тельно вырублен. Окружающая местность
просматривалась во все стороны не меньше,
чем на два километра.
Отличное, хорошо простреливаемое
пространство. В армии арка служило нема-
ло великолепных арбалетчиков.
Внутрь города вели трое ворот, но вос-
пользоваться ими вряд ли удастся. Подвес-
ные мосты поднимались вертикально вверх,
надежно загораживая проход.
А ведь нападавшим еще нужно преодо-
леть шестиметровый ров. На них будут сы-
паться стрелы, камни, Дротики, обрушится
поток кипящей воды и смолы. Огромные
чаны на стенах земляне различали без тру-
да.
Основу оборону Наски составляли пят-
надцатиметровые башни, расположенные
по всему периметру столицы. Через узкие
многочисленные бойницы по врагу стреля-
ли сразу двадцать воинов.
— Черт бы побрал этого Коуна! — выру-
гался Дойл. — Он славно потрудился. За
несколько лет возвести такую крепость —
надо много сил и уменья.
— И человеческих жизней, — добавил
Жак. — На сооружении башен и стен рабо-
тали тысячи рабов и многие наверняка не
дожили до окончания строительства. Наска
стоит на костях невольников.
— Тогда тем более ее нужно разру-
шить, — заметил Стюарт.
После длительного обсуждения все со-
гласились с мнением, что штурма не избе-
жать. Другого выхода просто нет.
Имея почти пятикратное превосходство
в численности, на город надо нападать од-
новременно со всех сторон. Тогда против-
ник будет вынужден распылить свои силы,
закрывая бреши в обороне.
К сожалению, опыта взятия крепостей у
солдат не было.
Пытаясь найти выход из сложившейся
ситуации, Олесь приказал вырыть глубокий
ров и построить высокую деревянную сте-
ну.
На глазах у гарнизона Наски союзники
ежедневно тренировались до изнеможения.
Сотня за сотней, обливаясь потом, разбивая
руки в кровь, воины проходили тяжелые
препятствия.
На десятые сутки у бойцов начали по-
являться определенные навыки. Эти заня-
тия оказывали сильное психологическое
давление на защитников столицы.
С каждым днем горожане все отчетливее
осознавали неотвратимость штурма. Отси-
деться за прочными стенами им не удастся.
На шестнадцатый день осады Храбров
предложил войскам арка капитулировать.
К восточным воротам они двинулись
впятером. Впереди шел солдат с белым фла-
гом, за ним следовали Олесь, Жак, Пол и
Мануто.
Аято идти с друзьями отказался и вме-
сте с остальными землянами и аланцами
залег за небольшим холмом. В случае опас-
ности они должны прикрыть отход парла-
ментеров.
Соблюдая меры предосторожности, ру-
сич остановился в двухстах метрах от кре-
постной стены. К сожалению, Храбров не-
дооценил мастерство стрелков арка.
Мост опустился через ров, поднялись
массивные ворота, и из города выбежал от-
ряд в пятьдесят человек. В агрессивности
намерений оливийцев сомневаться не при-
ходилось.
В тот же миг засвистели стрелы, выпу-
щенные с башен Наски. Тасконец с флагом
захрипел и с пробитым горлом рухнул на
землю.
Вскоре вскрикнул де Креньян. Из его бе-
дра торчало окровавленное оперение.
— Отходим! — отчаянно закричал Дойл
и тотчас схватился за бок.
Трудно сказать, чем бы все закончилось,
но тут с холма ударили автоматы и караби-
ны.
Первым делом группа прикрытия уни-
чтожила арбалетчиков. С дикими криками
раненые оливийцы падали вниз.
Постепенно воины перенесли огонь на
врагов, решившихся на вылазку. Солдат, бе-
гущих последними они буквально выкоси-
ли.
Патронов друзья не жалели.
С передовыми рядами тасконцев дело
обстояло сложнее. Появился риск зацепить
своих, стрелять приходилось очень осто-
рожно.
Между тем Храбров, де Креньян и Стю-
арт взялись за мечи. Это был трудный бой,
и, если бы не своевременные снайперские
выстрелы, землянам пришлось бы туго.
Вскоре подоспело подкрепление. Союз-
ники быстро и безжалостно перебили вои-
нов арка.
Неся раненых Мануто и Жака, парла-
ментеры неторопливо отходили в лагерь.
— Проклятые ублюдки! — выругался
шотландец. — Такой подлости я от Яроха
не ожидал.
— И напрасно, — вымолвил подошед-
ший Тино. — Правителю терять нечего. О
чем можно вести переговоры? О сдаче в
плен? Для него это равносильно смерти.
Поступок арка легко объясним. Скажите
лучше, что с де Креньяном и Дойлом!
— Ничего страшного, — ответила Лин-
да, первая прибежавшая к возлюбленно-
му. — У Жака пробиты мягкие ткани бедра,
а у Мануто сломано ребро и большая поте-
ря крови. Он мог бы и сражаться, вместо
того чтобы валяться на земле.
— Я же потерял сознание, — резонно
возразил Мануто.
— Ладно, ладно, шучу, — улыбнулась
аланка, утирая набежавшую слезу.
Салан очень испугалась, увидев, что
француз ранен и самостоятельно передви-
гаться не в состоянии.
В первые секунды женщина стреляла
только по врагам на башне, так как руки ее
сильно тряслись.
— Штурма не избежать, — устало про-
изнес Олесь, вытирая кровь с клинка. — Но
в момент боя мне пришла в голову одна ин-
тересная мысль. Это станет сюрпризом для
солдат Яроха.
Подготовка длилась еще полторы дека-
ды. Навыки в преодолении рва и штурме
стены отрабатывались до автоматизма.
Первоначальный страх перед препят-
ствием сменился раздражением и злостью.
Утомительные бесконечные тренировки
прекратятся только после падения Наски.
Армия пребывала в нетерпении.
К исходу месяца осады Храбров объявил
о штурме. Лагерь союзников опустел задол-
го до рассвета.
По плану предусматривалась одновре-
менная атака с пяти направлений. В каждой
группе насчитывалось по семьсот бойцов.
Чтобы арбалетчики врага не стреляли
прицельно, со штурмовыми отрядами по-
стоянно следовали два автоматчика.
Друзья разбились на пары: Троул и Бе-
лаун, Мелоун и де Креньян, Саччи и Дойл,
Стюарт и Воржиха.
Русич, вместе с Аято и Саттоном двигал-
ся с юго-запада. С этой стороны город за-
щищали старые деревянные стены.
Из-за горизонта показался огненный
диск Сириуса. Его лучи коснулись верхушек
башен, окрасив их в оранжево-розовые цве-
та.
Олесь взволнованно посмотрел на часы.
Без одной минуты пять. Осталось всего
шестьдесят секунд. Как это мало! Стрелка
словно цепляется за цифры и ползет еле-
еле.
Последние мгновения тянутся ужасно
долго… Храбров поднял автомат и выстре-
лил.
Тотчас над полем разнесся громовой
раскат. Тысячи солдат с яростным криком
устремились к городу.
Земляне бежали в передовых рядах ар-
мии. Расстояние до столицы арка быстро
сокращалось.
Теперь уже без труда можно было раз-
глядеть стрелков, занимающих свои места у
бойниц. Ярче вспыхнули костры, разогрева-
ющие кипяток и смолу.
Четыреста метров, триста, двести…
Засвистели первые стрелы, раздались пер-
вые крики, упали первые убитые.
Именно в этот момент наемники оста-
новились. Короткая команда, — и бегущие
впереди солдаты дружно рухнули на траву.
Положив на плечо гранатометы, Олесь, Ти-
но и Крис тщательно прицелились. Залп
был почти одновременным.
Три гранаты с адским шипением полете-
ли к городу. Ужасные взрывы потрясли
укрепления противника.
Результат превзошел все ожидания. Сте-
на обвалилась на протяжении шести ме-
тров.
Вниз рухнули чаны с горячей водой и
смолой. Вспыхнул стихийный пожар.
Из пролома с душераздирающим воплем
выскочил объятый пламенем человек и
бросился в воду.
Между тем штурмующие уложили мост-
ки через ров. Десятки бойцов прорвались
внутрь города.
Оторопевшие в первые секунды арба-
летчики пришли в себя и возобновили
стрельбу, но было поздно. Союзники вели
бой уже на стенах и внутри башен.
Им активно помогали земляне. Попасть
в человека из автомата с расстояния двух-
сот метров не составляет ни малейшего
труда.
Постепенно сопротивление на юго-за-
падной окраине Наски было сломлено. Без
больших потерь группировка проникла в
столицу.
Бои теперь шли за каждый дом, за ка-
ждый перекресток…
Чтобы ускорить победу, Храбров напра-
вил два отряда к восточным и западным во-
ротам. Но пробиться туда оказалось нелег-
ко. Плотная застройка в городе делала
улочки очень узкими.
Группы мутантов надежно перекрывали
их, не давая союзникам продвинуться даль-
ше. Они дрались отчаянно, до последнего
бойца.
Лишь когда в Наску прорвались солдаты
с северо-восточной окраины, сопротивле-
ние противника удалось сломить. Воины
атаковали врага с двух сторон, и обороняю-
щиеся оказались в кольце окружения.
В южной части города происходило на-
стоящее избиение бандитов арка. Превос-
ходство в численности здесь достигало де-
сятикратной величины.
Стараясь избежать лишних потерь, Аято
поджег одну из деревянных башен. Тушить
огонь земляне не давали, и минут через де-
сять пламя охватило все сооружение.
С ужасными криками оливийцы выпры-
гивали оттуда и падали с огромной высоты.
Они ломали ноги, разбивались насмерть,
тонули во рву.
Тех, кто случайно уцелел, добивали ко-
пья и мечи союзников. Разгоряченные кро-
вавой схваткой воины не знали жалости.
Оставив две сотни для зачистки захва-
ченной территории, земляне двинули все
силы на помощь трем другим группиров-
кам. У них дела шли не так блестяще.
Теряя бойцов, армия безуспешно штур-
мовала высокие каменные стены. Удар в
тыл защитникам был страшен.
Тысячи солдат атаковали врага по всему
фронту. В такой ситуации дрогнули даже
мутанты.
Около сотни гигантов открыли запад-
ные ворота, опустили мост и попытались
вырваться из окружения. В чистом поле они
стали легкой добычей арбалетчиков и луч-
ников союзников. Стрелы дождем обруши-
лись на бандитов.
Вскоре отряд перестал существовать.
Кое-кто еще стонал и умолял о пощаде, но
надежд на спасение было мало.
Люди хорошо помнили, что творили
изверги-каннибалы последние годы в Цен-
тральной Оливиии. Сброд со всего матери-
ка собирался под знамена Яроха. И, нако-
нец, пришла расплата! Кинжалы и мечи до-
вершили начатое дело.
К полудню башни и крепостные стены
Наски окончательно перешли под контроль
союзников. В городе осталось лишь одно
место, принадлежащее арку — его дворец.
И хотя в столице еще шли бои, исход
сражения ни у кого не вызывал сомнений.
Автоматы землян, арбалеты и копья таскон-
цев истребляли последних сторонников
правителя.
В центральной части столицы свиреп-
ствовали пожары. Зачастую их виновника-
ми являлись штурмующие дома союзники.
Таким способом воины заставляли забарри-
кадировавшихся врагов покинуть здания.
Но в большинстве случаев деревянные
строения поджигали солдаты Яроха. От от-
чаяния и злобы они уничтожали дома ни в
чем не повинных горожан.
По улицам метались сотни испуганных
женщин, детей и стариков. Пламя пожира-
ло их жалкие лачуги и пожитки. То и дело
раздавались стоны и плач. Пожары распро-
странялись с катастрофической быстротой.
Огонь двигался сплошной стеной, уни-
чтожая все на своем пути. Над Наской по-
явилось огромное черное облако дыма. Ста-
ло трудно дышать.
Чтобы предотвратить трагедию, Олесь
бросил на борьбу со стихией около тысячи
бойцов. Они поспешно разбирали деревян-
ные постройки, создавая перед пламенем
полосу разряжения.
После этого началось тушение отдель-
ных пожаров. Воды не хватало, и солдаты
выстроились в цепочки, доставляя воду из
рва.
Тем временем остальные силы армии
окружили дворец. Массивное каменное со-
оружение высотой около двенадцати ме-
тров не произвело впечатления на землян.
Вход в него закрывали огромные дере-
вянные двери. Сейчас они были заперты
изнутри.
Арбалетчики с крыши активно обстре-
ливали союзников, не подпуская их к лест-
нице. На площади пред зданием лежало
полтора десятка трупов.
Солдаты в нерешительности топтались
за стенами домов.
— Опять проблемы? — весело спросил
Саттон, утирая пот с лица.
— Дверь, — лаконично ответил Стюарт
и указал на дворец.
— Пара пустяков, — усмехнулся англи-
чанин, доставая из-за спины гранатомет.
Он присел на одно колено, положил
оружие на плечо и плавно нажал на спуск.
Спустя мгновение прочная преграда разле-
телась в щепки.
— Прошу, — иронично вымолвил Крис.
Впрочем, особого приглашения не тре-
бовалось. Огромная толпа высыпала на
площадь и устремилась к зданию. Остано-
вить воинов уже не могли никакие стрелы.
Во дворце развернулось настоящее побои-
ще. Гвардия арка сражалась с необычайным
упорством.
Телохранители правителя умело исполь-
зовали ограниченность пространства и,
прежде чем расстаться с жизнью, успевали
убить трех, а то и четырех врагов.
Тронный зал был сплошь усеян мертвы-
ми телами союзников, на полу образова-
лись огромные лужи крови. Но силы даже
самых мощных бойцов не беспредельны.
И вот последние мутанты медленно от-
ходят к спальне Яроха. Все изранены, в гла-
зах отчаяние, но сдаваться никто из них не
собирался.
На какое-то мгновение противники за-
мерли, переводя дух перед последней, ре-
шающей схваткой.
В этот миг из будуара выскочил обна-
женный юноша. Испуганным взглядом он
осмотрелся по сторонам и бросился к одно-
му из ковров.
После того, как оливиец нажал на какой-
то потайной рычаг, в сторону начала ме-
дленно отодвигаться скрытая доселе дверь.
Но убежать фаворит арка не успел. Раз-
дался шорох летящего дротика, и пробитый
насквозь юноша беззвучно повалился на
пол.
— Трус, — выдохнул один из гвардей-
цев, опуская руку. — Вы никогда не получи-
те нашего господина!
Воин откинул занавеску и взмахнул ме-
чом. Раздался глухой удар. Телохранитель
для верности вонзил оружие еще два раза.
Когда тасконец обернулся, в его глазах
застыла сама смерть. С ужасным криком
гвардеец бросился на врагов. Воина встре-
тили сразу три копья. Оцепенение спало, и
союзники ворвались в спальню. Впрочем,
после гибели Яроха гвардейцы почти не
оказали сопротивления и были заколоты
довольно легко. Они совершили своего ро-
да ритуальное самоубийство. Разъяренная
толпа устремилась в тайное подземелье
правителя. Вскоре оттуда послышались
истеричные вопли. На белый свет вытащи-
ли крючковатого, пышущего ненавистью и
злобой, коротышку.
Вслед за ним вывели еще несколько че-
ловек. Большинство из них покорно следо-
вало за победителями.
Союзники плохо знали, кем являются
эти люди, и потому жесткие меры пока не
применяли. Но стоило пленникам пока-
заться на улице, как тысячи голосов иссту-
пленно завопили:
— Злаун! Палач!
Появляется следующий оливиец и реак-
ция на него была такой же.
— Фолон! Убийца!
Стоявшие в стороне земляне удивленно
переглянулись.
— Похоже, перед нами — свита арка, пе-
рехватившая власть у Коуна, — проговорил
де Креньян. — А где же сам Ярох?
— Мертв, — вставил один из сотни-
ков. — Телохранитель заколол его соб-
ственной рукой. Не хотел, чтобы правителя
судил народ.
— Хорошо, когда у человека есть хотя
бы маленькая группа преданных сторонни-
ков, — задумчиво вымолвил Тино. — Судя
по всему, у этих мерзавцев нет ни друзей,
ни верных телохранителей.
— О Злауне я слышал много ужасно-
го, — произнес Стюарт. — Убийца и садист.
Он считался придворным лекарем, а по су-
ти дела был просто мясником. По его при-
казу у матерей отбирали новорожденных
детей. Изувер экспериментировал с кровью
младенцев. Тела несчастных жертв Злаун
скармливал мутантам-каннибалам. Количе-
ство замученных им людей не поддается ис-
числению.
— А кто второй? — поинтересовался Не-
лаун.
— Фолон, — задумчиво сказал Пол. —
Верховный судья. Прославился огромным
количеством смертных приговоров. Все
имущество «преступников», естественно,
отбиралось в пользу Яроха.
В этот момент огромная толпа ринулась
на пленников. Ценой огромных усилий сол-
датам удалось защитить приближенных ар-
ка от самосуда.
Самыми рьяными и настойчивыми ока-
зались женщины. Увидев ненавистных им
людей, тасконки совершенно обезумели.
Желание рассчитаться с убийцами было
непреодолимо. Они тянули руки к пленни-
кам, пытаясь вырвать им волосы или выца-
рапать глаза.
Чтобы хоть как-то успокоить горожан,
вперед выступил вождь Сорла.
— Друзья! — громко выкрикнул Сток. —
Я понимаю ваши чувства. Эти изверги при-
несли Оливии много горя. И поверьте мне,
они понесут суровое наказание. Но надо
провести тщательное расследование. Зав-
тра в полдень на площади состоится суд. Вы
сами вынесете приговор преступникам.
Речь Нелауна угомонила мужчин, но не
оказала почти никакого воздействия на
женщин. Они по-прежнему, с воплями и
визгом, рвались к приближенным Яроха.
Лишь когда пленников увели обратно во
дворец, а возле входа заняли оборону сол-
даты с выставленными, вперед копьями,
толпа начала понемногу расходиться.
Олесь повернулся к Стюарту:
— Пол, допроси мерзавцев. Может, рас-
скажут что-нибудь важное. О грязных делах
свиты арка мало что известно.
Шотландец утвердительно кивнул. Вме-
сте с ним ушли Воржиха и Саччи.
Русич с тревогой огляделся по сторонам.
Всюду валялись окровавленные трупы.
Среди покойников были и воины арка, и
союзники, и обычные горожане. На такой
жаре мертвые тела разлагаются быстро. Тут
же появились тучи насекомых-падальщи-
ков.
Погибших бойцов следовало немедлен-
но похоронить. Впрочем, это понимали все.
Двести человек, выделенные вождем Сорла,
копали огромные могильники за чертой го-
рода.
Но их оказалось мало. Катастрофически
не хватало инструментов, и работа продви-
галась очень медленно.
Храбров, Аято и де Креньян неторопли-
во двинулись в обход Наски. Увиденное по-
трясло землян.
Лужи крови, брошенное оружие, трупы
людей, застывшие в разных позах, умираю-
щие, беспомощно испускающие дух под па-
лящими лучами Сириуса.
В некоторых местах, там, где шли самые
ожесточенные бои, убитые лежали сотня-
ми, образуя непроходимые завалы.
По улицам бродили солдаты союзников
в поисках своих товарищей. Найденных ра-
неных немедленно несли в лазарет, развер-
нутый Салан у восточных ворот.
Боевой пыл уже угас, и бойцов арка ни-
кто не добивал, но и помощи им не оказы-
вали. Бедняги, мучаясь от жажды и потери
крови, слабо стонали.
К счастью, удалось потушить пожары.
Лишь кое-где еще дымились обугленные
бревна городской стены и руины зданий.
Тем не менее пятая часть города была
полностью уничтожена. Огромные про-
странства представляли собой сплошную
черную полосу.
Ветер поднимал в воздух облака пепла и
сажи. Они забивали рот и горло, не давая
дышать.
Среди этого ада лежали груды обгорев-
ших черных скелетов. Кем являлись покой-
ники — союзниками или гвардейцами Яро-
ха — уже не имело значения.
— Бог мой, сколько людей сегодня по-
гибло!.. — с трудом вымолвил Олесь.
— Это еще, что, — с горечью возразил
Жак. — Сходи, посмотри, что творится у се-
верной стены. Там защитники отбили
шесть наших атак.
Земляне сделали небольшой крюк, и вы-
шли к восточным воротам.
Сразу у моста расположился целый го-
родок из палаток и навесов. Количество ра-
неных шокировало.
Нескончаемой вереницей на операцион-
ные столы поступали все новые и новые во-
ины.
Заметив друзей, к ним навстречу напра-
вилась Линда. Ее белый халат приобрел гу-
стой красный цвет, по лицу текли крупные
капли пота, а руки слегка тряслись.
— Ты плохо выглядишь, — взволнован-
но сказал маркиз.
— Еще бы! Одиннадцать операций за че-
тыре часа. Я даже не зашиваю раненых, это
делают девушки, — огрызнулась аланка,
нервно сдергивая с пальцев перчатки.
Не обращая внимания на мужчин, Салан
достала из кармана шприц и вколола его се-
бе в бедро. На мгновение она замерла, за-
крыла глаза, ее руки бессильно опустились
вниз. Но вот щеки порозовели, веки резко
поднялись, в зрачках вспыхнули бешеные
огоньки.
— Опять стимуляторы! — догадался Ти-
но.
— Что делать? — развела руками Лин-
да. — На войне как на войне. Я здесь един-
ственный специалист в области медицины.
После таких сражений, что ни раненый, то
сквозная дыра от копья или раздробленные
кости. Спасти многих не удается, но бро-
сить их на произвол судьбы мне не позво-
ляет врачебная этика.
Между тем к землянам медленно при-
ближалась какая-то женщина. Длинные,
спутанные волосы разбросаны по плечам,
под глазами огромные синяки, из нижней
губы сочится кровь. Рваный, грязный бала-
хон из грубого материала почти не закры-
вал ее обнаженного тела.
Взгляд несчастной казался безумным, но
был прикован исключительно к Салан.
Больше никого вокруг женщина не видела.
Аято первым заметил странную особу и
слегка подтолкнул аланку. Врач обернулась
и замерла.
— Линда, это ты? — дрожащим голосом
прошептала незнакомка.
— Да, — еще ничего не понимая, отве-
тила Салан, и вдруг на ее лице мелькнуло
изумление. — Сали?
— Мама, мамочка, наконец-то! —
вскрикнула женщина и со слезами броси-
лась на грудь к аланке.
Она рыдала навзрыд, и постепенно силы
оставляли бедняжку. Ее ноги подкосились,
и Сали буквально рухнула на землю.
Линда немедленно схватила женщину за
руку, прощупывая пульс.
— Что с ней? — спросил де Креньян.
— Сильное нервное истощение. Сейчас
я приведу ее в чувство.
Салан подготовила новый шприц со сти-
мулятором и вколола его Сали. Через не-
сколько секунд женщина пришла в себя.
Она посмотрела на наемников, на их
форму, оружие и слабым голосом сказала:
— У этих людей армейское снаряжение,
Линда, но они не похожи на аланцев. В них
есть что-то чужое. Странный, завораживаю-
щий взгляд…
— Ты, как всегда, наблюдательна, —
улыбнулась врач, — Это земляне. Воинов
специально доставили на Таскону для вы-
полнения задания, которое оказалось не
под силу десантникам. Я была с ними в од-
ной группе.
— Вы нашли космодром? — Сали при-
поднялась на локте.
— Да, — кивнула Линда. — Вторжение
Алана на Оливию началось три года назад.
— Так где же наши? — удивленно спро-
сила женщина. — Неужели здесь больше
никого нет?
— Есть еще двое мужчин, — произнесла
Салан. — Очень жаль, но я вынуждена тебя
огорчить. Мы — вне закона. Пять месяцев
назад отряд самовольно покинул базу и от-
правился на север. Объяснять причины я не
буду.
— Неужели вы выступили против Вели-
кого Координатора? — с ужасом вымолвила
аланка. — Это же безумие!
— Наверное, — пожала плечами врач. —
Но у каждого своя судьба…
— Думаю, вы еще успеете наговорить-
ся, — вмешался. Храбров. — Скажите, Сали,
кто-нибудь из аланцев уцелел?
— Нет, — на глазах у женщины снова
появились слезы. — Мужчин убили сразу.
Их распяли на крестах в центре Наски. На
такой казни настоял Коун. Мерзавцу нрави-
лось смотреть, как мучаются его соотече-
ственники. То, что пережили мы, было во
сто крат ужаснее. Сначала все женщины
прошли через постель арка. Затем Ярох от-
дал нас своим телохранителям. Пленниц
насиловали ежедневно по пять-шесть чело-
век. И наконец настала очередь мутантов.
Даже не знаю, как я все это выдержала.
Уродливые твари съели мою лучшую по-
другу сразу после надругательства на глазах
у остальных пленниц…
— Мне очень жаль, — сочувственно про-
изнес русич. — Хочу лишь сказать, что пра-
вителю Алана абсолютно наплевать на соб-
ственных подданных. За три года с момента
массовой высадки не было ни одной попыт-
ки вас освободить. В экспедиционном кор-
пусе о разведчиках даже не вспомнили. По-
думайте о моих словах. Для родной страны
вы давно мертвы.
Земляне неторопливо двинулись к се-
верной окраине города, оставив аланок на-
едине. Впрочем, Линда вскоре ушла на оче-
редную операцию, оставив Сали на попече-
ние оливиек.
Пройдя около трехсот метров, друзья
увидели ужасную картину кровавого побои-
ща.
Всюду, где ни останавливался взгляд,
лежали обезображенные трупы союзни-
ков — на поле, на валу, в воде рва, у стен.
Их было не меньше двух сотен.
Проломленные камнями черепа, проби-
тые стрелами и дротиками тела, залитые
кипятком и смолой лица… Но даже упав,
они пытались подняться и снова броситься
в бой. Их мертвые пальцы до сих пор сжи-
мали пучки травы.
Фанатичный безумный порыв, позволя-
ющий человеку не чувствовать боли, не ве-
дать страха и усталости. Остановить воинов
могла только смерть.
— Признаюсь честно, не думал, что у
нас такие огромные потери, — с горечью
сказал Олесь. — На южных направлениях
удалось быстро прорваться в столицу, и во-
ины погибали в основном на улицах.
— Здесь события развивались совсем
иначе, — проговорил француз. — Мы с Ро-
ной истратили по четыре магазина. Убрали
со стены около тридцати арбалетчиков, но
их места тотчас занимали другие. Порой ка-
залось, что союзники вот-вот ворвутся в го-
род, но всякий раз они натыкались на отча-
янное сопротивление защитников Наски.
Этот участок столицы защищали мутанты
Яроха. И надо отдать им должное, сража-
лись гиганты гораздо лучше солдат Нелау-
на.
— На северо-западном направлении та-
кая же ситуация? — спросил Аято.
— Чуть лучше, — вымолвил Жак. — Ко-
гда вы ударили в тыл, они уже дрались на
стене. Но и там жертв немало. Возле башен
настоящие горы трупов.
— Этот штурм дорого обошелся армии
Свободных городов, — произнес японец. —
Если бы не прорыв с юга, еще неизвестно,
кто бы сегодня одержал победу. Радует од-
но — война закончена.
— Закончена? — грустно повторил Хра-
бров. — А сколько семей потеряли своих
кормильцев! Они еще не знают, что их сын,
муж, отец навсегда останется в могильнике
возле города Наска. Сколько вдов будет ры-
дать, получив страшное известие!
К месту битвы подошла большая группа
оливийцев. Не обращая внимания на зе-
млян, воины начали собирать мертвецов в
одну кучу.
Чуть в стороне два десятка солдат копа-
ли огромную глубокую яму.
— Пойдем, — хлопнул Олеся по плечу
Тино. — Здесь больше делать нечего. Тас-
концы сами позаботятся о погибших. Они
же во всех подробностях расскажут о по-
двигах героев. В городах будут складывать
легенды и песни об ужасной войне с арком.
Эти жертвы не напрасны. Теперь мерзавцы
вроде Злауна не смогут больше измываться
над женщинами и детьми.
Храбров ничего не ответил. Спорить не
имело смысла, самурай прав. Но почему же
так горько и тоскливо на душе?
Русич устал, очень устал. Вот уже три с
половиной года он воюет на Оливии. Всюду
кровь, смерть, слезы. А хочется любви, те-
плоты и покоя…
Сейчас Олесь хорошо понимал де Кре-
ньяна. Когда убийство человека становится
обычным явлением, профессией, что-то
внутри тебя ломается, сердце грубеет и
ожесточается.
Ты начинаешь воспринимать мир, как
поле боя. И в один прекрасный момент ло-
вишь себя на мысли, что не можешь об-
щаться с обычными, нормальными людьми.
Они кажутся тебе скучными, глупыми, жад-
ными.
Но на самом деле изменился ты сам.
Война стала сутью твоей жизни. И как разо-
рвать страшный, порочный круг — не знает
никто.
Друзья вновь направились к лазарету.
Там собирались все члены их маленького
отряда. Находиться в полуразрушенной, со-
жженной Наске никому не хотелось. Зрели-
ще мертвых тел вряд ли поднимет настрое-
ние воинам.
Но не успели они пройти и ста метров,
как увидели бегущего навстречу Воржиху.
Поляк был явно чем-то встревожен.
— Что случилось? — взволнованно
спросил Жак.
— Там что-то странное, необъясни-
мое, — переводя дух, вымолвил Вацлав. —
Стюарт сразу послал за вами. Сказал, Тино
и Олесь разберутся…
— Говори толком! Ничего не пони-
маю, — довольно резко вставил Аято.
Присев на корточки и кое-как восстано-
вив дыхание, поляк начал рассказ:
— Мы слегка потрясли коротышку, и он
сразу поведал обо всех своих грехах. Оказы-
вается, придворные накачивали Яроха нар-
котиками и тем самым довели правителя до
сумасшествия. Последний год арк импери-
ей уже не управлял. Это делало его свита,
отстранившая от власти Коуна.
Затем Злаун долго объяснял суть своих
чудовищных экспериментов. Но долго слу-
шать подобные мерзости мы не стали.
Наконец лекарь сообщил, что под лабо-
раторией есть темница, где содержатся са-
мые опасные преступники. Уже декада, как
их замуровали, оставив умирать от жажды и
голода.
— Сволочи! — не выдержал француз.
— Солдаты проломили пол и спусти-
лись в подземелье. Более кошмарного места
я не встречал, — продолжил Воржиха, не-
вольно передернув плечами. — Мрачные
каменные стены, ужасная влажность, бурый
мох на лестнице — и полчища крыс. Стои-
ло зажечь факелы, как мы увидели несчаст-
ных оливийцев, закованных в колодки. Тут
же валялись древние полуистлевшие скеле-
ты. Страшное зрелище, бросающее в дрожь.
К сожалению, наша помощь опоздала. Пыт-
ки, издевательства и жажда убили пленни-
ков. Их мертвые тела жадно обгладывали
мерзкие серые падальщики. То, что я пере-
жил, невозможно передать словами. Ты на-
клоняешься к человеку, а у него уже пере-
грызено горло, обглоданы нос и щеки. Вои-
ны нашли всего трех уцелевших. Бедняги
слизывали капли со стены и кое-как отби-
вались от обнаглевших хищников.
— Это действительно были крысы? —
удивился Храбров.
— Без сомнения, — ответил Вацлав. —
Могу поклясться. Я специально прикончил
парочку. У них два глаза, как на Земле. Раз-
мером, правда, гораздо крупнее. Во всем
остальном — точная копия.
— Последствие радиации, — задумчиво
произнес японец. — Но открытие довольно
интересное. Действительно стоит взгля-
нуть.
— Я ведь не сказал самого главного! —
возмутился гигант. — Один из освобожден-
ных, как только увидел Пола, еле слышно
прошептал: «Я вас ждал. У меня есть посла-
ние от старца». Мы чуть не…
Воржиха еще что-то говорил, а Олесь и
Тино уже устремились к восточным воро-
там. Им вслед недоуменно смотрел де Кре-
ньян. После ранения он быстро передви-
гаться не мог и сейчас, прихрамывая, плел-
ся сзади.
Ни Жак, ни Вацлав не понимали, почему
так вз