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TEMA: ANLISIS DE AGUAS

1. INTRODUCCIN
Pueden seguirse muchos criterios igualmente vlidos para hablar sobre
anlisis de aguas. Vamos a ir presentando las determinaciones recogidas en la
Reglamentacin Tcnico-Sanitaria para aguas potables, finalizando con un apartado
en dnde se recopilen las determinaciones ms usuales en estudios de aguas
residuales y vertidos.
Como norma general, cada parmetro recoger
informacin sobre
procedencia de la sustancia a determinar, niveles frecuentes en aguas naturales y
residuales y el fundamento de la tcnica o tcnicas analticas ms usuales para su
determinacin, con indicacin de si trata de un mtodo oficial de anlisis.
2. CARACTERES ORGANOLPTICOS
1) Olor-sabor
Fisiolgicamente, los sentidos del gusto y el olfato estn ntimamente
relacionados ya que las papilas linguales y las olfativas detectan estmulos
simultneos y complementarios. En la situacin habitual, las sustancias con
capacidad de producir olor/sabor en un agua pueden interactuar en tres formas:
Aditividad: suma simple de olores/sabores.
Sinergismo: incremento del olor/sabor con respecto a la suma simple de
los individuales.
Antagonismo: reduccin del olor/sabor resultante con relacin a lo esperado por
adicin simple.
Las fuentes de sabores y olores en un agua responden a dos orgenes:
naturales y artificiales. Respecto a las primeras incluyen gases, sales, compuestos
inorgnicos, compuestos orgnicos y compuestos procedentes de la actividad vital de
los organismos acuticos. Los compuestos productores de olor/sabor de origen
artificial pueden ser tambin orgnicos e inorgnicos y estn probablemente ms
definidos, al poder identificarse la fuente concreta productora del problema. Pasemos
revista brevemente a ambos.
Compuestos inorgnicos
El H2S con su tpico olor a huevos podridos en concentracin alta y a moho o
pantano en concentraciones bajas es suficientemente conocido. Se suele detectar
en aguas poco oxigenadas y en aguas profundas de lagos durante la estratificacin
trmica (verano/otoo). As mismo, la mayora de las sales y minerales producen
olor salado o metlico en un agua, siendo el umbral de percepcin tremendamente
subjetivo. Metales que habitualmente producen sabores en un agua son Fe, Mn y

Zn; mientras entre los aniones, deben citarse CI-, S04=, HCO3- y NO3-. Es tpico
tambin el sabor que produce en el agua el cloro o hipoclorito usado en su
tratamiento, especialmente si el agua a tratar lleva compuestos fenlicos (sabor a
clorofenoles, o "medicamentoso").
Compuestos orgnicos
De entre los de origen natural ctense a los siguientes:
Geosmina, aceite neutro de frmula C12H22O con un olor terroso o leoso, producido
por especies de Actinomicetos.
Mucidona, metabolito de frmula C12H18O2 con persistente olor a moho.
Otros odorantes tpicos pueden ser metil-isoborneol, metilmercaptanos, sulfuro de
dimetilo, etc.
Adems, benceno y sustancias afines tienen tanto origen natural como industrial y no
se perciben en un agua salvo que estn en concentraciones altas. Finalmente,
mencinese a los detergentes debido a los perfumantes que contienen.
Los organismos potencialmente productores de olor/sabor en las aguas, son
prcticamente todos los que pueden vivir en ellas, es decir, algas, hongos, bacterias,
cianofceas, organismos zooplanctnicos y en general, los encargados de llevar a
cabo la putrefaccin de materias orgnicas y su descomposicin. La cloracin de
aguas para bebida que porten cantidades apreciables de materias orgnicas
producen aguas con problemas de olor y sabor, poco apreciadas por el consumidor
que automticamente identifica estos problemas con exceso de cloro en el agua, lo
que no es la verdadera causa.
Finalmente, la incidencia y problemtica asociada a los olores y sabores en el
agua potable viene marcada por dos aspectos: pH y temperatura. Y ello es debido a
que, en general, las sustancias con incidencia organolptica suelen estar afectadas
por un equilibrio cido-base, en que slo una de las formas es la que produce el
problema. Adems, cualquier sustancia que provoque olor/sabor acenta esta
circunstancia cuando su presin de vapor y su volatilidad son mayores, es decir,
cuando la temperatura del agua es ms alta. La TABLA recoge algunos oloressabores tpicos potencialmente detectados en aguas.
La tcnica de anlisis ms usual es el mtodo de las diluciones (mtodo
oficial) que es un mtodo de lmites. Se trata de determinar el grado de dilucin
necesario para lograr la desaparicin de un determinado tipo de olor o sabor
presente en un agua. Se requieren varias personas (panel de catadores) para
conseguir unos resultados aceptables. Lgicamente, el agua utilizada en las
diluciones habr estar exenta de cualquier tipo de olor o sabor, requirindose, pues,
agua destilada sometida a algn tratamiento especfico para eliminar este problema
(como filtracin a travs de carbn activo).
Estos caracteres deben ser tomados en cuenta en el momento de la toma:
ciertos olores pueden desaparecer, por ejemplo, en el transporte.

2) Color
El color de un agua se debe, fundamentalmente, a diferentes sustancias
coloreadas existentes en suspensin o disueltas en ella. En aguas naturales el color
proviene de las numerosas materias orgnicas procedentes de la descomposicin de
vegetales, as como de diversos productos y metabolitos orgnicos que
habitualmente se encuentran en ellas (colocaciones amarillentas). Adems, la
presencia de sales solubles de Fe y Mn (aguas subterrneas y superficiales poco
oxigenadas) tambin produce un cierto color en el agua.
En aguas naturales de lagos y embalses suele existir una relacin directa
entre color y pH, de forma que cuando aumenta el segundo lo hace el primero. En
aguas de lagos y embalses, el color del agua profunda durante la poca de
estratificacin trmica es marcadamente ms alto al del agua superficial. Por otro
lado, las colocaciones rojizas observadas a veces en aguas de bebida proceden del
hierro y las negras del manganeso divalentes que se oxidan por la adicin de cloro u
otros agentes oxidantes, generndose la correspondiente precipitacin de
oxihidrxidos coloreados poco solubles. Otras veces, el color procede de la oxidacin
de las propias conducciones de agua potable, que si son de cobre provoca
colocaciones verde-azuladas. En este sentido, la importancia del color en el agua de
consumo es fundamentalmente, de carcter organolptico: cuando se toma agua
coloreada, ineludiblemente se la asocia a agua "peligrosa" para la salud. La mayor
parte de los individuos perciben niveles de coloracin de unos 15 mg/l Pt-Co.
Respecto a aguas residuales industriales, suelen presentar colocaciones en funcin
de la actividad industrial que desarrollen: fbricas de pasta de papel evacuan aguas
parduzcas debido a la lignina; las aguas de mataderos son rojizas por la sangre; las
lecheras y derivados lcteos producen aguas blancuzcas, etc...
Su medida se basa en el hecho de que el color producido por las sustancias
de carcter natural de un agua es muy similar al desarrollado por disoluciones de
mezclas de K2CI6Pt y CoCl2: la longitud de onda de mxima absorcin corresponde
entonces a 430-440 nm. Este mtodo del cloroplatinato potsico (oficial) no sera
aplicable a aguas residuales industriales fuertemente coloreadas por sustancias
inorgnicas.
3) Turbidez
La presencia de materias diversas en suspensin, arcilla, limos, coloides
orgnicos, plancton y otros organismos microscpicos da lugar a la turbidez en un
agua. Estas partculas (de dimensiones variables desde 10 nm hasta dimetros del
orden de 0.1 mm) se pueden asociarse a tres categoras: minerales, partculas
orgnicas hmicas (provenientes de la descomposicin de restos vegetales), y
partculas filamentosas (por ejemplo, restos de amiantos). Las primeras provienen de
la erosin de suelos y rocas, suelen estar revestidas de restos orgnicos, y
conforman la mayor fraccin de las materias en suspensin de la mayora de las
aguas naturales. Los aportes de aguas turbias de escorrenta en poca de lluvias
ricas en materias minerales causan aumentos de turbidez en aguas de ros y
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embalses. Las algas en poca de su floracin tambin pueden provocar incrementos


importantes de turbidez en medios hdricos naturales.
Desde el punto de vista del agua potable de consumo pblico, se suelen
correlacionar valores altos de turbidez asociados a la aparicin de bacterias y virus.
Por otro lado, los compuestos orgnicos productores de turbidez poseen un notable
efecto adsorbente sobre los posibles plaguicidas existentes en un agua dificultando
as su eliminacin, adems de formar quelatos con metales produciendo el efecto
anterior.
En aguas naturales, la turbidez suele evolucionar pareja a la del aporte de
aguas de escorrentas al medio, a su vez provocada por la existencia de lluvias,
especialmente, si stas son torrenciales o se producen en terrenos susceptibles de
fcil erosin. Si el medio hdrico es suficientemente profundo, los fenmenos de
sedimentacin natural provocan el descenso del valor turbidez con un efecto dilatado
respecto al trmino de los perodos de lluvias. En embalses y lagos, el perodo de
mezcla (invierno-primavera) viene caracterizado por alta turbidez en toda la columna
de agua, mientras durante la estratificacin trmica (verano-otoo) las aguas
superficiales presentan baja turbidez que va incrementndose con la profundidad del
agua. Cuando se trata de aguas residuales (domsticas o industriales) stas
presentan altos valores de turbidez motivados por el contenido en diferentes
sustancias en suspensin, en gran parte de carcter orgnico, que albergan estas
aguas.
Cuando incide en una muestra de agua un rayo luminoso, las partculas en
suspensin dispersan parte de la luz que penetra en la muestra. Esta luz dispersada
(medida a una longitud de onda igual a 420 nm) se recoge sobre una clula
fotoelctrica provocando una corriente elctrica en funcin de su intensidad, y por lo
tanto, del grado de turbidez de la muestra. Este es el fundamento de la nefelometra
(mtodo oficial).
Se recomienda efectuar la determinacin tan rpidamente como sea posible
despus de la toma de muestra.
3. CARACTERES FISICOQUMICOS
4)

Temperatura

La temperatura de un agua se establece por la absorcin de radiacin en las


capas superiores del lquido, estando ligada a la energa cintica media de sus
molculas.
Las variaciones de temperatura afectan a la solubilidad de sales y gases en
agua y en general a todas sus propiedades, tanto qumicas como a su
comportamiento microbiolgico. Aunque la temperatura de un agua superficial est
ligada a la irradiacin recibida, la de las aguas profundas de embalses y lagos de
nuestras latitudes experimentan una secuencia cclica caracterizada por dos
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perodos: (a) uno de "mezcla trmica" con temperatura similar en profundidad, y (b)
otro de "estratificacin trmica" con aguas ms clidas en superficie y ms fras en el
fondo e imposibilidad de mezcla vertical de capas de agua. Estos perodos rigen las
caractersticas fisicoqumicas de la masa de agua en cada caso.
La temperatura de las aguas subterrneas depende del terreno que drenan,
naturaleza de las rocas, profundidad de la surgencia y fenmenos magmticos que
puedan existir. En este sentido, segn la Ley de Minas de nuestro pas, "son aguas
termales aqullas cuya temperatura de surgencia sea superior en 4C a la media
anual del lugar donde alumbren.
La medida de la temperatura de un agua es un mtodo muy simple y slo
requiere la inmersin de un termmetro convencional o electrnico en el fluido, un
tiempo corto (generalmente, menos de 1 minuto) hasta lograr el equilibrio trmico. Es
mtodo oficial. Debe efectuarse en el momento de la toma de muestra.
5) pH
El pH de un agua se debe sobre todo al equilibrio carbnico y a la actividad
vital de los microorganismos acuticos. Respecto a lo primero, la secuencia de
equilibrios de disolucin de CO2 en un agua, y la subsiguiente disolucin de
carbonatos e insolubilizacin de bicarbonatos, alteran drsticamente el pH de
cualquier agua. Adems, la actividad fotosinttica reduce el contenido de CO2
disuelto de un agua, mientras que la respiracin de los organismos hetertrofos
produce CO2 causando un efecto contrario con respecto al pH medido. Por otro lado,
el aporte de cidos que naturalmente pueden acceder a un medio hdrico lo podra
acidificar (as, por ejemplo, el H2S formado en aguas poco oxigenadas y con fuerte
ambiente reductor o los cidos hmicos provenientes de la mineralizacin de la
materia orgnica). Efectos de alcalinizacin natural de un agua pueden detectarse
va disolucin de rocas y minerales de metales alcalinos y alcalinotrreos del terreno
drenado por un agua.
El valor de pH de aguas superficiales se encuentra en el intervalo de 6 a 8.5,
pudiendo las aguas subterrneas presentar menores valores de pH que las
superficiales. En lagos y embalses, el pH experimenta una evolucin espacial y
temporal ligada a la dinmica trmica del lago, de forma que esta variable disminuye
con la profundidad del agua. Adems, durante la mezcla la variacin es apenas de
0.1-0.15 u.pH en toda la columna de agua; en cambio, durante la estratificacin
trmica, en las aguas superficiales ricas en fitoplancton que usan CO2 como
alimento, se hallan valores de pH bastante ms altos que en profundidad. En estas
zonas profundas, pobres en O2 y con abundantes microorganismos reductores, los
valores de pH son ms bajos, del orden de 1.0 u.pH inferiores a los de las aguas de
superficie. Respecto a los vertidos de aguas residuales, los valores de pH pueden
oscilar mucho. As pues, aguas residuales domsticas exhiben valores de pH
algunas dcimas menores a los del agua potable de la que proceden; los vertidos
industriales, lgicamente, presentan diferentes valores en funcin de la actividad
industrial que los genera: aguas de minera, industrias metalrgicas, e industrias
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qumicas suelen tener carcter cido, y por contra, aguas de minas calcreas
exhiben carcter bsico. Con relacin al agua potable, el consumo de aguas con
valores extremos de pH pueden provocar irritaciones de mucosas y rganos internos,
e incluso procesos ulcerosos. Adems, aguas con pH<7 favorecen corrosiones en la
red de distribucin de aguas potables, y la aparicin de condiciones fsico-qumicas
que permiten la formacin de H2S en casos extremos mediante concurso microbiano.
Por ltimo, otro efecto asociado al pH de un agua potable es que valores altos estn
generalmente asociados a la presencia de aguas coloreadas y por tanto, no
agradables para el consumo humano.
La tcnica potenciomtrica se basa en la ya conocida capacidad de respuesta
del electrodo de vidrio ante soluciones de diferente actividad de iones H+. El
potencial en el electrodo de vidrio vara linealmente con el pH del medio. La
temperatura de la disolucin afecta al valor del pH, por lo cual habr que tenerse en
cuenta esta circunstancia cuando se proceda a medir potenciomtricamente el pH.
Se trata de un mtodo oficial. Se recomienda efectuar la medida de pH in situ.
6. Conductividad
La conductividad es producida por los electrolitos que lleva disueltos un agua
y es, lgicamente, muy baja en el agua pura (unas pocas centsimas de S/cm).
Adems, se comprende que exista una relacin entre ella y la cantidad de los
electrolitos que contiene, es decir, su residuo seco. Concretamente, en un agua
natural no muy contaminada, se cumple que el valor del residuo seco en mg/l oscila
entre 0.5 y 1.0 veces el valor de conductividad, expresada en S/cm.
La conductividad de un agua natural est mediatizada por el terreno que
atraviesa y por la posibilidad de disolucin de rocas y materiales, el tipo de sales
presentes, el tiempo de disolucin, temperatura, gases disueltos, pH y toda la serie
de factores que pueden afectar la solubilidad de un soluto en agua. A ttulo
informativo, las conductividades de las aguas de la zona mediterrnea de la
Pennsula Ibrica (terrenos fundamentalmente calizos) suelen ser estadsticamente
superiores a las que presentan las aguas del resto grantico de aqulla (>1.000
S/cm frente a <500 S/cm). Respecto a embalses y lagos, la conductividad durante
el perodo de mezcla de aguas suele ser inferior que en perodo de estratificacin
trmica, y en este caso, las aguas anxicas del fondo pueden presentar ms altos
valores de conductividad que las de superficie. Finalmente, un agua residual
presenta, lgicamente, un valor de conductividad superior al del agua de consumo de
la poblacin, en general un orden de magnitud ms alta si tiene un componente
residual domstico mayoritario frente al de los vertidos industriales. Caso contrario,
ser notablemente ms alta: por ejemplo, aguas de industrias metalrgicas y
mataderos.
El mtodo oficial se basa en el empleo de clulas de conductividad,
equipadas adems, con una fuente externa de corriente y un puente de
WHEATSTONE. Se trata de medir la razn de corriente alterna que atraviesa la

celda de conductividad para un voltaje dado. Las clulas de conductividad pueden ir


equipadas con electrodos de Pt o de otros metales. El sistema se suele calibrar con
patrones de KCI con valor de conductividad conocida en funcin de su concentracin.
7)

Residuo seco a 180C

Se lo puede definir como la cantidad total de sales, as como de materias


orgnicas de tamao muy pequeo, que contiene un agua. Los iones mayoritarios
que forman las sales disociadas en un agua suelen ser HCO3-, CO3=, Cl-, SO4=, NO3-,
Ca2+, Mg2+, Na+ y K+. Tanto residuo seco, como conductividad informan sobre el
contenido salino de un agua.
Atendiendo al valor de su residuo seco a lo largo de su recorrido un ro puede
clasificarse en tres categoras:
1) Ros en que el residuo seco no vara apenas en su recorrido. Son ros cortos
y con aguas ya muy salinas en cabecera.
2) Ros que aumentan su contenido en sales desde su nacimiento hasta su
desembocadura (se trata de la mayora de los ros).
3) Ros en que disminuye su residuo seco a lo largo de su cauce.
En general, los ros suelen presentar mayores valores de residuo seco durante
la poca seca a causa de la fuerte evaporacin experimentada en estos perodos por
las masas de agua. Las aportaciones por escorrenta pueden, por contra, operar
tanto aumentando como disminuyendo el residuo seco, en funcin de la tasa de
dilucin promovida. Esto tambin es aplicable a lagos y embalses. Las aguas
subterrneas poseen contenidos en sales disueltas en general, ms altos que los de
aguas de superficie a consecuencia del mayor tiempo de contacto entre agua y
terreno.
Desde el punto de vista del consumo humano, el uso de aguas que contengan
ms de 1.000 mg/l de slidos totales en disolucin es desaconsejable tanto por las
propias sales, como por su efecto productor de sabor salino o salobre. En este
sentido, es corriente el fenmeno del ligero incremento de la salinidad del agua
potable a lo largo de las redes de distribucin en relacin con el contenido salino del
agua a la salida de la estacin de tratamiento de aguas. Esto es debido a procesos
de disolucin de materiales en el interior de las tuberas de distribucin, que son ms
acusados a medida que el punto de la red se halla ms alejado de la estacin
potabilizadora.
La determinacin del residuo seco permite estimar la cantidad de materias
disueltas y en suspensin de un agua, pero en el resultado influyen la temperatura y
la duracin de la desecacin. Se suele determinar mediante un mtodo
gravimtrico tpico que es adems, el mtodo oficial. Consiste en evaluar por
pesada la cantidad de residuos que contiene una determinada alcuota de agua
problema, evaporada a sequedad a una temperatura constante de 180C.
8)

0xgeno disuelto
7

Gas muy relevante en dinmica de aguas, su solubilidad es funcin de varios


factores: temperatura, presin, coeficiente de solubilidad, tensin de vapor del gas,
salinidad y composicin fsico-qumica del agua, siguiendo las leyes de HENRY y
DALTON. Adems, el porcentaje de saturacin en O2 de un agua depende de la
turbulencia, de la superficie de contacto entre gas y agua y finalmente, de su
salinidad, sobre todo de su contenido en CI-.
Las aguas corrientes superficiales no polucionadas suelen estar bien
oxigenadas, e incluso sobresaturadas (>7-8 mg/l de O2). La oxigenacin en un agua
natural es mayor durante el da que en la noche, ya que en ausencia de iluminacin
la fotosntesis cesa, mientras el consumo de O2 en funciones respiratorias se
mantiene. En lagos y embalses de cierta profundidad existe una dinmica en la
evolucin espacial y temporal de O2 profusamente estudiada, y que est relacionada
con los perodos de mezcla y estratificacin trmicas experimentados por los lagos.
Durante la mezcla, la masa de agua est globalmente bien oxigenada (unos 7 mg/l
de O2 disuelto). Durante la estratificacin, las aguas de fondo estn muy poco
oxigenadas <2 mg/l) mientras las de superficie presentan altos niveles de O2 disuelto
(>7 mg/l). Esta secuencia de oxigenacin-desoxigenacin arrastra otras ligadas al
aspecto oxidante del gas respecto a las sustancias presentes en la masa de agua.
As pues, est comprobada la relacin directa entre aguas poco oxigenadas y altos
contenidos en Fe2+, Mn2+, amonio y fsforo mediante solubilizacin de compuestos
oxidados del fondo y sedimentos del lago (sales de Fe3+, Mn4+ y materias orgnicas
ricas en C, N y P) debido a accin microbiana y electroqumica. Cuando la
oxigenacin es alta, se da la precipitacin de sales oxidadas a travs de fenmenos
opuestos a los anteriores. Las aguas subterrneas suelen estar poco oxigenadas ya
que el intercambio gaseoso es nulo, la produccin fotosinttica tambin y puede
existir algn consumo del poco gas existente en fenmenos de oxidacin de materias
orgnicas presentes en estas aguas.
Respecto al agua potable, si bien es conveniente su riqueza en oxgeno para
evitar fenmenos de anaerobiosis en la red de distribucin, por contra, una alta tasa
de O2 en tuberas de distribucin puede contribuir a fenmenos de corrosin de
materiales metlicos que sirven a su vez de mecanismo de retroalimentacin para el
desarrollo de bacterias del Fe y del Mn que pueden provocar efectos de coloracin y
turbidez en el agua potable de consumo.
Es interesante sealar la evolucin de la oxigenacin de un cauce natural al
que se efecta un vertido residual rico en materias orgnicas. Aqu se pueden
distinguir tres zonas: (a) "zona de degradacin", (b) "zona de descomposicin" y (c)
"zona de recuperacin" (ver FIGURA). En (a) se inicia la descomposicin bacteriana
de la materia orgnica, decreciendo la oxigenacin del agua a un 40% de la de
saturacin. En (b) el O2 apenas existe, se producen desprendimientos de gases y las
aguas presentan aspecto pardo o negruzco. Por ltimo, en (c) (que se dilatar ms
cuanto ms polucin se aada al ro) comienza a oxigenarse el agua, ya que la
produccin fotosinttica de O2 supera al gastado en la descomposicin bacteriana de
materia orgnica.
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Sin duda, la tcnica ms empleada en la actualidad (mtodo oficial) es la que


usa una sonda sensible a la actividad del O2 disuelto provista de un electrodo
selectivo, una membrana permeable al O2 y un electrodo de referencia.
9)

Anhdrido carbnico libre

El CO2 es poco soluble en agua, si bien y pese a esto, en condiciones


normales este proceso es capaz de generar uno de los aspectos ms importantes y
ms estudiados de la Qumica del Agua, que recibe el nombre de "equilibrio
carbnico", cuya formulacin qumica global responde a:
CO2 + H2O H2CO3
H2CO3 H+ + HCO3HCO3- H++CO3=

K1=10-3
K2=10-6.35
K3=10-10.33

El CO2 disuelto en el agua proviene de la respiracin de los organismos


acuticos no fotosintticos, de la descomposicin de materias orgnicas, de la
disolucin cida de carbonatos y de la lluvia. Su eliminacin, se produce
fundamentalmente a travs de la funcin cloroflica realizada por plantas y
microorganismos fotosintticos. En un agua natural, los equilibrios anteriores son
ms complejos por la intervencin de los iones disueltos del agua, especialmente de
Ca2+ y Mg2+, cationes mayoritarios en las aguas, producindose la competencia entre
bicarbonatos relativamente solubles, y carbonatos ms insolubles, de los metales
anteriores.
De este modo y haciendo una sntesis de todo el complejo proceso, cuando en
un agua existe CO2 libre, ste tiende a reaccionar con los carbonatos presentes,
solubilizndolos a travs de su transformacin en bicarbonatos y alcalinizando el
agua. Por contra, los propios bicarbonatos pueden a su vez disociarse e
insolubilizarse rindiendo CO2 y acidificando el pH del medio. A esta dinmica se
denomina "equilibrio carbnico" de un agua.
As, un agua puede calificarse de "agresiva" si disuelve CaCO3 de las paredes
de una tubera o depsito, con lo que adems, incremento su valor de pH. Por
contra, si deposita carbonato desde el bicarbonato soluble y reduce su valor de pH,
se califica de "incrustante". Estos fenmenos tienen gran importancia, tanto en
aguas naturales, como en distribucin de aguas debido a las alteraciones de los
materiales de tuberas y canalizaciones que podran acarrear.
Por todo lo dicho, un conocimiento lo ms exhaustivo posible de las
concentraciones de especies qumicas involucradas en estos procesos es
fundamental en analtica de aguas. Para conseguirlo deben conocerse los siguientes
parmetros analticos: pH, CO3=, HCO3-, CO2 libre, CO2 total, residuo seco y
concentracin total de Ca. Se puede calcular un valor de pH, propio para cada agua

y dependiente de la temperatura, en el cual no manifiesta tendencia ni a precipitar


carbonato, ni a solubilizarlo; a esta magnitud se la denomina "pH de equilibrio" o pHe
y su clculo es fundamental en estudios de aguas.
El CO2 libre se determina mediante valoracin cido-base con disolucin de
NaOH diluida, utilizando fenolftalena como indicador de punto final (mtodo oficial).
Tambin se podra usar un mtodo potenciomtrico para la indicacin del pH final
(8.30). Se considera que el contenido en CO2 total de un agua es la suma del CO2
libre ms el que existe en forma de bicarbonatos y carbonatos.
3. DETERMINACIN DE ANIONES
La determinacin simultnea de numerosos aniones en aguas puede realizarse
mediante cromatografa inica. A continuacin se recogen los aniones ms
frecuentes en aguas naturales y los mtodos de determinacin individuales.
10) Cloruros
Especialmente abundantes en los ocanos, a donde acceden especialmente
por disolucin de depsitos minerales de sal gema (NaCI), representan hasta un
0,05% de la litosfera. La concentracin de CI- en aguas de superficie no polucionadas
se sita alrededor de 20-40 mg/l e incluso menores. En ros, es tpico su incremento
a lo largo del recorrido del cauce fluvial desde su nacimiento hasta su
desembocadura. En aguas subterrneas, las concentraciones pueden variar
extraordinariamente en funcin de episodios de intrusin marina en determinados
acuferos (el agua salada tiene hasta 19 gll del ion): as, en zonas del Levante
espaol se han medido hasta 2 gll (Valencia, Castelln); sin embargo, tambin
pueden medirse contenidos tan bajos como 5 mg/l.
Cloruros, fosfatos y nitritos son indicadores tpicos de contaminacin residual
domstica vertida a un cauce natural. Esto, adems, puede servir de seal de alerta
acerca de la probabilidad de que el agua presente contaminacin tambin de
carcter microbiolgico patgeno e indeseable. El ion CI- es altamente corrosivo y da
lugar a deterioros y picaduras en tuberas y sistemas de distribucin de aguas, as
como en equipos industriales que operen con aguas ricas en cloruros. As mismo, y
en funcin de su contenido, pH del agua y otros iones presentes en ella, puede
degradar los hormigones. Con relacin al agua potable, la principal incidencia de los
cloruros es la relativa al sabor que promueven: si bien depende del catin asociado,
en general, cantidades de 200 a 300 mg/l son perceptibles en el agua de bebida por
el consumidor medio.
Se puede emplear un mtodo volumtrico (argentometra) basado en la
reaccin de precipitacin de los iones CI- por adicin de una disolucin valorante de
sales de Ag+ en medio neutro. Como indicador del punto final se utiliza una disolucin
de K2CrO4 que precipita cromato de plata insoluble de color rojo (es mtodo oficial).

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11) Sulfatos
Los sulfatos, sales solubles en agua a excepcin de los de Pb, Ba y Sr, se
hallan profusamente repartidos en todas las aguas. El ion procede fundamentalmente
de los procesos de disolucin de yesos (CaSO4.2H2O), sin olvidar las cantidades
procedentes de la oxidacin bacteriana de sulfuros. La concentracin de sulfatos en
aguas es variable, oscilando entre 20 y 50 mg/l en ros de Amrica del Norte y del
Norte de Europa y contenidos sustancialmente mayores (>400 mg/l) en zonas
mediterrneas.
Debe hacerse ahora mencin, por su importancia, al efecto desfavorable que
producen altos contenidos de sulfatos (tanto clcicos como magnsicos) en aguas
destinadas a obras pblicas, generando la sal de CANDLOT-MICHAELIS conocida
como "cncer del cemento y que destruye irremisiblemente el hormign.
Como efecto positivo, ha de destacarse que aguas con importante contenido
en sulfatos, insolubilizan los metales pesados all presentes y minimizan su toxicidad.
Por ltimo, indquese que los sulfatos en un agua de bebida provocan sabores
amargos, estando el urnbral de gusto en funcin del catin concreto que sea
mayoritario en el agua (por ejemplo, unos 350 mg/l para sulfato sdico, y 500 mg/l
para sulfato magnsico.
El fundamento de la determinacin turbidimtrica de sulfatos (Mtodo
oficial) es la reaccin entre el anin SO4= y el catin Ba2+ para formar un producto
insoluble, que con ayuda de una suspensin de goma arbiga permanece en
disolucin un tiempo suficiente para su anlisis turbidimtrico mediante medida
espectrofotomtrica a una longitud de onda de 425 nm. Como mtodo de referencia
se considera el mtodo gravimtrico, pero su ejecucin es larga, pues implica
precipitacin con BaCl2 en medio HCl, digestin del precipitado, filtrado, lavado y
calcinacin. Adems requiere cierta destreza en su desarrollo.
12) Slice
El silicio, elemento qumico del grupo del carbono, est muy abundantemente
difundido en la naturaleza prcticamente en todas las rocas (silicatos, feldespatos,
etc). De entre todos los silicatos, los de ms alta solubilidad son los de Na y K que se
disuelven tras meteorizarse previamente el mineral origen.
La slice en un agua responde a dos estados: slice coloidal o disuelta (cido
silcico). Estas dos especies se hallan en un equilibrio de polimerizacin y
despolimerizacin como el siguiente:
n(SiO2) + 2nH2O n(SiOH)4

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siendo (a 25C) la solubilidad de la slice coloidal de unos 120-140 mg/l, y estando


afectada la del cido silcico por otros iones en disolucin (el Al3+ lo precipita) y por
su disociacin (pH>9.0) que incrementara la solubilidad.
Las concentraciones de SiO2 en aguas naturales oscilan entre 1 y 30 mg/l. En
aguas de lagos y embalses, la distribucin vertical en profundidad depende de la
actividad de los microorganismos silceos (Diatomeas) que consumen slice y de la
devolucin de sta al medio hdrico a travs de la descornposicin de sus cadveres;
lgicamente, tambin depende de la solubilizacin de las rocas silceas del vaso del
lago, de la descomposicin de los silicatos por procesos bioqumicos y de fenmenos
de coprecipitacin conjunta de SiO2 y oxihidrxidos de Fe y Mn en aguas profundas
de lagos y embalses. Por otro lado, se comprueba el incremento del contenido en
SiO2 en un lago asociado a la entrada de aguas de escorrenta turbias ricas en
silicatos (y en aluminio) tanto en suspensin, como coloidales y parcialmente
disueltos, y el progresivo descenso de las concentraciones de la sustancia en funcin
de la sedimentacin experimentada por el lago (al igual que sucede con el Al). El uso
industrial de aguas con altos contenidos en SiO2 presenta problemas por
deposiciones silceas que provocan abrasiones, grietas y roturas en elementos
metlicos de la caldera. Por contra, desde el punto de vista del agua potable parece
haberse encontrado relacin positiva entre el consumo de aguas con contenidos del
orden de 15-20 mg/l de SiO2 y bajos niveles de incidencia de enfermedades
coronarias.
La determinacin rutinaria, es el denominado mtodo del molibdato (oficial)
que sirve para determinar la slice que reacciona con el molibdato, no cuantificando
sin embargo, el contenido total de la sustancia en un agua sino slo la slice disuelta.
El mtodo se basa en la reaccin a pH=1.2 entre la slice y el cido molbdico para
formar un heteropolicido que posteriormente reducido, proporciona una coloracin
azul susceptible de medida colorimtrica a 815 nm. Cuando existe tambin slice
coloidal, puede determinarse el contenido total tratando la muestra previamente con
bicarbonato sdico y cido sulfrico.
13) Fluoruro
El flor, el ms electronegativo de los elementos qumicos conocidos, se
encuentra en la litosfera en diversos minerales, como topacio fluorita (CaF2),
fluorapatito (CaF2.3Ca3(PO4)2) etc..., as como integrante de algunas micas
(flogopita). Dada la escasa solubilidad de estas rocas y minerales, la presencia de
fluoruro en aguas es minoritaria.
As pues, la concentracin de F- en aguas naturales no suele superar en valor
medio el mg/l, pudiendo ser mucho mayor en zonas volcnicas ricas en rocas
fluoradas (hasta 20 mg/l en zonas de Kenya), y en algunas aguas minerales. En este
sentido, aguas minerales de la cornisa cantbrica espaola (hasta 6 mg/l) estn
abundantemente fluoradas. Por otro lado, los vertidos residuales procedentes de
industrias del vidrio pueden contener habitualmente hasta 100 mg/l.

12

Sin duda, el inters que el F despierta en aguas se debe a su uso para


prevenir la caries dental en la poblacin que consume agua fluorada. Esta prctica,
propugnada por la Organizacin Mundial de la Salud, est avalada por estudios que
evidenciaron correlaciones entre comunidades que consuman aguas con niveles
moderados de F (del orden de 1.5 mg/l) y menores tasas de aparicin de caries
dental. Recurdese a tal efecto que el flor es integrante del esmalte dental. Por
contra, tambin se comprob la relacin entre consumo de aguas con niveles altos
de F- y aparicin de fluorosis (enfermedad caracterizada por el moteado de los
dientes) por un lado, y probables relaciones entre consumos elevados de F- y
problemas renales y de descalcificacin de los huesos (sobre todo en personas de
edad) por "secuestro" del calcio por parte del anin F- dentro del organismo. En
sntesis, si bien es una medida implantada en muchas comunidades (por ejemplo, en
la Comunidad Andaluza, desde 1985) no est exenta de polmica.
Normalmente, en anlisis rutinario de fluoruros sigue una tcnica ionomtrica
que es mtodo oficial. Se usa un electrodo selectivo de fluoruros, cuyo elemento
sensible es una membrana de fluoruro de lantano a travs de la cual se establece
una diferencia de potencial por parte de disoluciones de fluoruro de diferente
concentracin. Se requiere un electrodo de referencia de calomelanos (o de
plata/cloruro de plata) y un voltmetro de suficiente precisin. Para que las medidas
sean ptimas se utiliza una disolucin de ajuste de fuerza inica y pH en muestras y
patrones, compuesta de cido actico y cloruro sdico a pH = 5-5.5
4. ANLISIS DE CATIONES
14) Calcio
Elemento muy frecuente, normalmente forma sales solubles con muchos
aniones (bicarbonato, sulfato, cloruro, fluoruro, etc ... ) lo que lo convierte en el catin
mayoritario en las aguas, superando como media, la veintena de mg/l. El Ca pasa al
agua por dos vas: (a) disolucin cuando proviene de sulfatos y silicatos; (b) por la
accin agresiva del CO2 disuelto en el agua cuando se trata de Ca presente en
calizas, margas y dolomitas (esto mismo puede decirse del magnesio).
En aguas, el denominado "equilibrio carbnico" establece una relacin entre el
bicarbonato clcico (soluble) de un agua y el carbonato de calcio, (poco soluble) que
se solubiliza por medio del CO2 disuelto en aqulla. El proceso qumico se puede
esquematizar como:
Ca(HCO3)2 CO2 + CaCO3
Las concentraciones de Ca en aguas varan mucho, estando asociadas al
nivel de mineralizacin; por esto mismo, las aguas subterrneas presentan
comnmente ms altos contenidos que las superficiales. La presencia de Ca en
agua potable la dota de "sabor" que depender del anin mayoritario presente. As

13

mismo, este metal posee un papel fisiolgico importante en la construccin del tejido
seo y en la transmisin nerviosa como neurotransmisor celular. Adems, parecen
existir correlaciones negativas entre consumo de aguas con contenidos elevados en
Ca y menor aparicin de enfermedades cardiovasculares.
Una tcnica muy utilizada es la de absorcin atmica con llama (mtodo
oficial). Se opera con lmpara del propio elemento a 422.7 nm y llama de aireacetileno.
Otra tcnica muy empleada como mtodo rutinario es la
complexomtrica con AEDT (tambin mtodo oficial) que se resear en el
apartado correspondiente a dureza total, por estar ntimamente relacionada con sta.
15) Magnesio
Elemento frecuente bajo forma de carbonatos, sulfatos y cloruros, as como en
silicatos. En aguas salobres puede alcanzar hasta los 1.3 g/l, mientras sus
concentraciones medias en aguas no marinas se sitan alrededor de 20-40 mg/l
(segundo catin mayoritario tras el Ca). En ros, la concentracin del metal suele
aumentar desde el nacimiento hasta la desembocadura por disolucin de rocas y
minerales del terreno.
Tambin el Mg (como el Ca) est involucrado en un equilibrio "carbonato
insoluble-bicarbonato soluble" responsable de procesos de incrustacin y agresin
en tuberas de aguas:
MgCO3 + CO2 Mg(HCO3)2
Adems, la descomposicin trmica del bicarbonato de magnesio genera hidrxido
insoluble y desprende CO2 particularmente agresivo frente a diversos materiales
metlicos y no metlicos.
El Mg (fundamental para la fotosntesis como integrante de la clorofila) es
tambin importante en ciertos sistemas enzimticos e interviene en la formacin de
los huesos. Parece que el consumo de aguas con bajos niveles del metal < 15 mg/l)
se relaciona con altas tasas de enfermedades coronarias. Por otro lado, el contenido
elevado de Mg en aguas de bebida puede provocar efectos laxantes y sabor amargo.
El mtodo oficial es el de absorcin atmica, generalmente con llama,
operando a 285.2 nm y con llama de aire-acetileno. Tambin se puede calcular el
contenido en magnesio de un agua aplicando la tcnica complexomtrica con
AEDT usada para la dureza total
16) Dureza total
Con los criterios actuales la dureza total se define como la suma de las
concentraciones de Ca y Mg, ambos expresados como carbonato clcico, en mg/l.

14

En la determinacin complexomtrica de dureza con AEDT (mtodo oficial)


existen varios equilibrios en competencia: por un lado, los iones Ca2+ y Mg2+ forman
dos complejos tipo quelato con la sal disdica del cido etilndiaminotetractico
(AEDT) de constantes de formacin ligeramente diferentes. La desaparicin de las
ltimas trazas de ambos cationes disueltos se pone de manifiesto por el viraje de un
indicador especfico (negro eriocromoT) y sensible a una mnima concentracin de
Mg2+ con l complejada lo que provoca su cambio de coloracin. Si el agua est
convenientemente tamponada en medio amoniacal (pH=10) se forman complejos
amoniacales del Ca2+ y Mg2+ presentes en aqulla de cierta estabilidad, que impiden
la precipitacin de los metales. A medida que se va adicionando AEDT al medio se
produce primero la valoracin del Ca2+ (que queda desplazado de su complejo
amoniacal) por formacin del quelato con AEDT, y una vez agotado aqul se
valorara el Mg2+ por nuevo desplazamiento del complejado con amonio. Finalmente,
el desplazamiento de una mnima cantidad adicional de Mg2+ aadida a la disolucin
y complejado desde el principio con un indicador coloreado, para formar el quelato
con AEDT, pondra de manifiesto la complejacin total de todo el Ca2+ y todo el Mg2+
existentes.
La complexometria del calcio es una complejacin selectiva del catin con
AEDT a un pH fijo (12-13) en el cual no se da la formacin del complejo AEDT-MG.
Tambin se utiliza un indicador coloreado, en este caso murexida, como punto final
de la volumetra.
17) Sodio
El Na es un elemento abundante que se encuentra en la litosfera en forma de
sales diversas (cloruros, sulfatos, silicatos y feldespatos). Dada la alta solubilidad de
las sales de Na, en muchas aguas es el catin ms frecuente despus del Ca incluso
superando las concentraciones de Mg. Si bien es especialmente importante su
contenido en aguas marinas (unos 10 g/l) en las aguas continentales es ms
modesta: entre 1 y 300 mg/l dependiendo de la composicin del terreno sobre el que
discurra el cauce hdrico. Por otro lado y en general, las aguas subterrneas y las
costeras con fenmenos de intrusin marina poseen cantidades de sodio superiores.
En este aspecto, ha de comentarse que se suele comprobar una correlacin entre
niveles altos de Na en aguas naturales y niveles as mismo elevados de fluoruro.
En aguas de bebida, el Na influye sobre su sabor estando el umbral de
percepcin asociado a la temperatura de consumo y anin presente. Como ejemplos,
son aguas spidas las que contienen ms de 20 mg/l de Na2CO3 o ms de 420 mg/l
de NaHCO3. Fisiolgicamente, es conocida la relacin entre el Na y trastornos
cardiovasculares, hipertensin, enfermedades renales, cirrosis heptica, toxemias de
embarazo, etc...
La determinacin rutinaria es por emisin atmica con llama, operando a
una longitud de onda de 589.0 nm y con llama de aire-acetileno. Tambin se podra
trabajar con absorcin atmica (mtodo oficial) a la misma longitud de onda.

15

18) Potasio
Se trata de uno de los cationes mayoritarios en aguas naturales, en
consonancia con su amplia difusin en la naturaleza bajo forma de cloruro, sulfato,
fluoruro y fosfatos, as como en arcillas y micas (en forma de K interlaminar). Pese a
las oscilaciones en su concentracin, en general, las aguas no suelen presentar
contenidos superiores a unos 15 mg/l en este elemento. Es interesante sealar que
el contenido relativo de K a lo largo de un ro suele disminuir a la vez que el de Na se
incremento a consecuencia de la tendencia del potasio a sustituir al sodio contenido
en arcillas.
Debe indicarse as mismo, la existencia de un istopo radiactivo natural del
potasio, el 40K que contribuye a la radiactividad de fondo detectada en la corteza
terrestre.
Finalmente, el K es un elemento importante en la fisiologa humana (sistema
nervioso y muscular), y corrosivo cuando se usan aguas que lo contengan en
calderas e intercambiadores de calor.
Al igual que en el anterior caso, la determinacin rutinaria suele ser por
emisin atmica con llama (aire-acetileno), operando a 766.5 mn. Opcionalmente
puede trabajarse con absorcin atmica (mtodo oficial).
19) Aluminio
El Al presente en aguas naturales proviene de la disolucin de silicatos y
filosilicatos, pudiendo encontrarse como sales solubles o compuestos coloidales: su
concentracin vara normalmente entre 0.1 y 10 mg/l. La dinmica del Al en aguas
naturales se inicia con la meteorizacin de rocas silicatadas que generan en un
principio aluminio coloidal, posteriormente convertido en aluminio disuelto. En
embalses y lagos, las concentraciones de Al aumentan en profundidad durante el
perodo de mezcla trmica debido a los aportes de aguas ricas en arcillas en
suspensin al lago. Cuando las escorrentas cesan y durante la estratificacin
trmica, la cantidad de Al se reduce en toda la masa hdrica, salvo en aguas
profundas de lagos que experimenten una situacin grave de anoxia, que exhiben,
por contra, una importante acumulacin de Al en profundidad. Dado que la
solubilidad del hidrxido de aluminio presenta un mnimo a pH=5.07, en aguas con
pHs ms cidos se encuentra el Al en forma inica (Al3+) o complejado con cloruros o
fluoruros, y a pHs bsicos (pH>9.0) debido a su anfoterismo, est como ion
aluminato de alta solubilidad (AlO2-).
La existencia de Al en aguas tratadas proviene del uso comn de sales de
aluminio en coagulacin de aguas destinadas a consumo domstico. Respecto a
esto, durante mucho tiempo se consider que exista relacin entre alta incidencia de
la enfermedad de ALZHEIMER y el uso de agua de grifo rica en Al, en procesos de
dilisis a que se someta a enfermos renales. Sin embargo, en la actualidad este
punto parece no confirmarse.
16

Se puede determinar mediante espectrofotometra de absorcin molecular:


en medio tamponado actico, el aluminn (reactivo selectivo de Al) forma con el
metal un complejo de coloracin roja, susceptible de medida colorimtrica a 525 nm
(mtodo oficial). Opcionalmente, se podra analizar aluminio en aguas mediante
absorcin atmica sin llama (cmara de grafito), operando a 309.2 nm (mtodo
oficial, as mismo). Tambin podran utilizarse otros sistemas ms avanzados de
emisin atmica sin llama como el ICP.
5. COMPONENTES NO DESEABLES
20) Nitratos
La presencia de NO3- en aguas procede de la disolucin de rocas y minerales
(muy frecuentes), de la descomposicin de materias vegetales y animales, de
efluentes industriales y del lixiviado de tierras de labor en donde se utilizan abonos
que los contienen profusamente como componentes en sus formulaciones.
En general, las aguas naturales de superficie no suelen contener ms de unos
10 mg/l e incluso con frecuencia no pasan de 1 mgl/ de la sustancia. Sin embargo,
desde hace unos 20 aos se ha comprobado un gran incremento del contenido en
NO3- en muchas aguas, sobre todo subterrneas, relacionado con el uso ya antes
comentado de fertilizantes nitrogenados. Estos aumentos han hecho que muchos
pozos y acuferos subterrneos se hayan de abandonar en su empleo para consumo
humano ante sus altos niveles de NO3- (>50 mg/l) y su evidente riesgo para la salud.
Aunque en aguas residuales la presencia de NO3- es mnima, s puede ser elevada
en las aguas ya depuradas procedentes de estaciones depuradoras, ya que el
compuesto se convierte en factor limitante del crecimiento en sistemas hdricos si
existe abundancia de fsforo, promoviendo fenmenos indeseables de eutrofizacin
de aguas naturales.
Los nitratos tambin pueden estar implicados en la "metahemoglobinemia y
en la generacin de nitrosaminas, as como en la aparicin de diversos tipos de
cnceres gstricos segn evidencias comprobadas.
Existen dos tcnicas, ambas oficiales, de aplicacin rutinaria: el mtodo
ionomtrico y el espectrofotomtrico UV. Existen adems procedimientos de
anlisis colorimtrico utilizando diversos reactivos cromognicos. Los NO3- de un
agua pueden determinarse mediante un electrodo selectivo con una membrana inerte
que desarrolla un potencial elctrico cuando se pone en contacto con un lquido
intercambiador de iones por un lado y los NO3- presentes en del agua problema por
otro. Se requiere, adems, un electrodo de referencia de doble unin y disoluciones
de ajuste de la fuerza inica de las disoluciones. Por otro lado, las medidas de
absorbancia UV a 220 nm permiten la determinacin de los nitratos, que son
absorbentes a esta longitud de onda. No obstante, dado que las materias orgnicas
tambin absorben esta longitud de onda, se debe hacer una segunda lectura a 275

17

nm, donde el nitrato no absorbe para obtener la medida relativa slo a nitratos. Es
aplicable solo a aguas con bajo contenido en materia orgnica.
21) Nitritos
Especie poco estable qumicamente, su presencia en un agua suele indicar
una contaminacin de carcter fecal reciente. As pues, en aguas superficiales bien
oxigenadas, la concentracin de NO2- no suele superar 0.1 mg/l. Sin embargo, en
ros con contaminaciones de aguas residuales urbanas e industriales apreciables
pueden medirse niveles muy superiores. Lgicamente, aguas subterrneas
sometidas a ambiente reductor y/o pobres en oxgeno, pueden contener tambin
NO2-. Las aguas profundas y desoxigenadas de lagos y embalses estratificados
presentan concentraciones de NO2- sustancialmente ms altas que las detectadas en
las aguas de superficie.
Por otro lado, desde el punto de vista fisiolgico, es importante citar que los
NO2- al igual que los NO3- pueden ser txicos debido a su poder de transformar la
hemoglobina de la sangre en metahemoglobina incapaz de fijar el oxgeno y realizar
correctamente la respiracin celular. Adems, reaccionan dentro del organismo con
aminas y amidas secundarias y terciarias formando nitrosaminas de alto poder
cancergeno.
La tcnica rutinaria (mtodo oficial) es la del mtodo de ZANMELLI: se
trata de hacer reaccionar los NO2- de un agua con el cido sulfanlico en medio HCl,
en presencia de amonio y de fenol, para formar un compuesto coloreado amarillo
susceptible de medida espectrofotomtrica a una longitud de onda de 435 nm.
22) Amonaco
Es etapa final de la reduccin de sustancias orgnicas e inorgnicas ricas en
nitrgeno. En aguas oxigenadas, el amonio se oxida a NO2- por accin de bacterias,
partiendo bien de amonaco neutro o bien de sales de amonio. Dado que existe un
equilibrio cido-base tal como el siguiente:
NH4+ + OH- NH3 + H2O
de constante de acidez Ka=5,7110-10, se deduce que el valor del pH del agua
determinar las diferentes concentraciones de amoniaco e ion amonio presentes en
cada situacin, y por lo tanto la actividad de cada tipo bacteriano concreto. De
cualquier forma, el producto final es el ion NO2- que a su vez puede ser metabolizado
para formar protenas y arninocidos. A la muerte del organismo vivo, otro tipo de
bacterias se ocupan de transformar las protenas en amonio segn un proceso
reductivo.
El agua de lluvia puede presentar algunas trazas de amonio. Por su parte, las
aguas superficiales bien aireadas, generalmente contienen poco NH3 (no ms de

18

0.100 mg/l. Por contra, las aguas contaminadas por vertidos residuales domsticos
exhiben concentraciones mucho ms elevadas (hasta 50 mg/l). En lagos y embalses,
las concentraciones de amonio siguen una secuencia regida por la de estratificacin
y mezcla trmicas de la masa de agua, suficientemente estudiadas en bibliografa:
durante la mezcla vertical y horizontal de la masa de agua coincidente con estacin
de lluvias, los niveles de amonio apenas varan en la columna de agua
mantenindose bajos <0.2 mg/l. En cambio, durante la estratificacin, las aguas del
fondo del lago poco oxigenadas presentan concentraciones de amonio muy
superiores a las aguas de superficie y ms altas, en general, que 1.00 mg/l. Las
aguas subterrneas siempre suelen contener amonio, cuya concentracin es mayor
para menores contenidos en oxgeno y un ambiente reductor ms acusado.
Por ltimo, dgase que si bien el amonio no es especialmente txico para los
organismos superiores, s lo puede ser para los peces cuando se encuentra en forma
de NH3 no inico.
Normalmente se determina mediante la tcnica de NESSLER (mtodo
oficial). Este mtodo, con o sin destilacin previa (en este caso alcalinizando a
pH=9.5 con NAOH), se basa en la reaccin coloreada producida entre el reactivo de
NESSLER (yodomercuriato potsico) y el amonio en un medio alcalino, generando
un compuesto coloreado susceptible de medida colorimtrica a 425 nm. Una
alternativa a este mtodo es el empleo de una sonda sensible al NH3 (mtodo
ionomtrico), que en condiciones bien definidas de pH y fuerza inica permite
determinar la concentracin de nitrgeno amoniacal en el agua.
23) Nitrgeno Kjeldahl
El N-Kjeldahl es una medida habitual en estudios de aguas residuales utilizada
para cuantificar la cantidad de nitrgeno orgnico y amonaco presente en aqullas.
De este modo, un agua residual domstica puede contener hasta unos 100 mg/l de
N-Kjeldahl expresado como NH3, mientras un agua natural no excede de 5 mg/l.
En el mtodo de KJELDAHL (mtodo oficial) se trata de llevar a cabo una
digestin del agua en medio sulfrico y en presencia de sulfato potsico y un
catalizador de sulfato mercrico. As, la materia orgnica se oxida a CO2 y H2O,
desprendindose NH3 que en el medio de digestin se transforma en sulfato de
amonio, no voltil. La disolucin digerida se alcaliniza con hidrxido sdico y
tiosulfato sdico volvindose a formar NH3 que se destila y se fija en una disolucin
cida. El amonio en esta disolucin se determina por valoracin por retroceso con
cido fuerte (cido sulfrico) o mediante el mtodo de NESSLER antes comentado.
24)

Sulfuro de hidrgeno

El H2S, gas muy soluble en agua y txico, se comporta como un cido diprtico
que experimenta los siguientes equilibrios de disociacin:

19

H2S H+ + HS- H+ + S=
con valores de sus dos constantes de disociacin de 9.110-8 y 10-15,
respectivamente. Esto supone, que a pH<7 existir mayoritariamente el cido libre y
a pH=7 habr aproximadamente la misma cantidad de cido y bisulfuro. Puesto que
la toxicidad del H2S es mucho mayor que la del HS-, las aguas cidas con especies
sulfuradas presentes sern ms txicas que las neutras. En la dinmica del sulfuro
en aguas es relevante citar la formacin de sulfuros insolubles con varios elementos
metlicos, pues as se estabiliza esta valencia de mximo estado reducido del S,
impidiendo o dificultando su posterior oxidacin.
La presencia de H2S libre en aguas bien oxigenadas es muy rara (ya que se
produce una rpida oxidacin por el oxgeno presente) siendo frecuente su existencia
en aguas residuales, en donde se genera por reduccin bacteriana de sulfatos. En
aguas del fondo de lagos y embalses estratificados, aguas subterrneas en
condiciones reductoras, pantanos y aguas en putrefaccin, as como en cauces
fuertemente solucionados, puede aparecer sulfuro en concentraciones superiores en
algunos casos a 0.5 mg/l. Adems, la aparicin de acumulaciones elevadas de
sulfuros en las redes de alcantarillado ha provocado, en ms de una ocasin,
intoxicaciones de diferente gravedad en los trabajadores que se encontraban en
aqullas.
Se emplea la tcnica colorimtrica (mtodo oficial) basada en la reaccin del
anin S= con FeCl3 y el dimetil- para- fenilndiamina para generar azul de metileno.
Debe aadirse al medio de reaccin fosfato amnico para eliminar la interferencia de
color debida al cloruro frrico. El complejo coloreado se mide a 664 nm. Otra
metologa igualmente aplicable de forma rutinaria es la titulacin iodomtrica de
sulfuros apoyada en la valoracin del S= mediante oxidacin con I2 que lo transforma
en azufre elemental. Este mtodo es igualmente til para la estandarizacin de los
patrones de sulfuro usados en el mtodo anterior.
25) Boro
El boro se halla en la naturaleza formando parte de granitos, pegmatitas, y
boratos. En el agua dulce, los niveles de B oscilan entre 0.01 y 0.10 mg/l, midindose
concentraciones notablemente superiores (>2,5 mg/l) en aguas residuales y en
acuferos contaminados por emisiones ricas en B (Zonas de Granada y de Catalua).
De cualquier forma, los niveles de B en aguas subterrneas son estadsticamente
superiores a los de las aguas superficiales an en ausencia de contaminaciones. En
aguas marinas se hallan entre 4-5 mg/l de B.
Elemento esencial para el correcto desarrollo de las plantas,
toxicolgicamente se demuestra su incidencia negativa sobre el sistema nervioso y
digestivo en seres humanos, (pudiendo provocar incluso la muerte a dosis muy altas)
y siendo as mismo letal a dosis altas para muchas especies pisccolas.

20

Este elemento se puede analizar fcilmente mediante una tcnica


espectrofotomtrica (mtodo oficial) basada en que en medio cido, el B forma con
el cido carmnico un complejo coloreado susceptible de determinacin colorimtrica
trabajando a una longitud de onda de 585 nm.
26) Carbono orgnico total
Este parmetro no cuenta con ningn mtodo oficial Una tcnica, no obstante,
muy empleada es la de combustin-infrarrojos. En este caso, despus de
homogeneizar y diluir la muestra, se inyecta la misma en una cmara de reaccin
caliente, rellena con un catalizador oxidante. Tras la vaporizacin del agua, se logra
la oxidacin cataltica del carbono orgnico a 950C hasta CO2 que transportado en
un flujo de gas, se determinara mediante un analizador de IR no dispersivo.
27) Sustancias extrables al cloroformo
Tcnica en cierto desuso en la actualidad ante la proliferacin de mtodos ms
precisos de anlisis, por ejemplo cromatografa de gases y cromatografa lquida de
alta resolucin, puede ofrecer una visin general de la posible presencia de
contaminantes de carcter orgnico en un agua potable, adems de poder servir
como tcnica de preconcentracin para compuestos orgnicos afines por el
cloroformo, despus investigados por las tcnicas antes reseadas.
El mtodo (oflcial) se apoya en la afinidad de una amplia gama de sustancias
orgnicas por el cloroformo. Existen dos modificaciones a la tcnica, una que usa
carbn activo como paso previo a la extraccin de los orgnicos por el lquido, y otra
que emplea directamente la extraccin lquido-lquido entre el agua y el cloroformo.
Posteriormente a la extraccin se procede a la gravimetra del residuo extrado.
28) Hidrocarburos
La tcnica oficial es mediante espectroscopa infrarroja: los hidrocarburos se
extraen con CCl4 y se determinan por espectroscopia infrarroja a la longitud de onda
correspondiente la tensin C-H a 2920 cm-1.
Para determinar el contenido en cada hidrocarburo se emplea la cromatografa
de gases, inyectando el extracto, y empleando el detector de ionizacin de llama
(FID).
Si las cantidades de hidrocarburos son importantes, un mtodo rutinario de
anlisis muy empleado es la extraccin lquido-lquido de aceites y grasas, con un
disolvente especfico como el triclorotrifluoretano (Fren 1-3), hexano, cloroformo,
CCl4 o ter seguida de la gravimetra del residuo obtenido. El total de grasas y
aceites extrados por el mtodo anterior contiene sustancias no polares y tambin
polares. Un mtodo aproximado de cuantificar el contenido en hidrocarburos y

21

aceites no polares de la muestra, se apoya en la diferente afinidad de los aceites y


grasas por un adsorbente polar debido a su distinta polaridad. Para ello se utiliza
una sustancia polar fcilmente eliminable del extractante por simple filtracin, por
ejemplo, gel de slice anhidra.
29) Aceites y grasas
Las grasas se extraen de la muestra, acidificada a pH 5, con tricloroetileno y
luego se determinan gravimtricamente despus de la evaporacin del disolvente.
30) Fenoles
Son compuestos orgnicos derivados del benceno por sustitucin de tomos
de hidrgeno por grupos hidroxilo. El compuesto tpico del grupo es el propio fenol
C6H5-OH, debiendo destacarse los cresoles o metilfenoles (CH3-C6H4-OH) y los tres
difenoles ismeros pirocatequina, resorcina e hidroquinona, de frmula general
C6H4(OH)2, as como compuestos fenlicos clorados, formados por cloracin de
fenoles originalmente presentes en aguas brutas: 1 2-clorofenol, 4-clorofenol, 2,4diclorofenol y 2,4,6-triclorofenol.
En general, los fenoles no son sustancias comnmente presentes en agua
natural, salvo en las que atraviesan o fluyen por zonas de turberas aguas ricas en
materias hmicas. Su procedencia est ligada a efluentes industriales procedentes
de pasta de papel, explotaciones mineras, refineras de petrleo, alpechines,
industrias qumicas y farmaceticas, as como a su uso en revestimientos y pinturas
bituminosas (postes de madera, tuberas y canalizaciones de aguas o de otros
fluidos).
El 2,4-diclorofenol es un intermedio de reaccin producido en el transcurso de
la fabricacin industrial del herbicida 2,4-D. El 2,4,6-triclorofenol, preservante de
maderas, es uno de los derivados fenlicos con mayor porcentaje de formacin en
aguas cloradas: en algunas aguas cloradas se han llegado a medir hasta ms de 1
g/l. Este compuesto posee poder mutagnico en algunos microorganismos. El 1
pentaclorofenol, fungicida ampliamente empleado, puede hallarse en aguas de
superficie polucionadas en cantidades de hasta 10 /l, no encontrndose ms de 1
g/l en aguas de bebida. Como en el caso anterior, tampoco est suficientemente
clara su posible accin mutagnica, ni su poder carcinognico. En general, los
contenidos de monofenoles, difenoles, tri y tetrafenoles en aguas naturales y aguas
de bebida oscilan entre 1 y 10 g/l aportando a stas un desagradable gusto
"medicamentoso" cuyo umbral de percepcin es tan bajo como 0.1-1.0 g/l.
Toxicolgicamente, niveles de 1 mg/l de fenoles en aguas naturales resultan
txicos para los peces, mientras que concentraciones menores afectan a otros
organismos acuticos, como moluscos, algas, protozoos, bacterias, con lo que el
poder autodepurador del cauce de agua disminuir de una forma muy sensible. En
general, los compuestos fenlicos pese a su poder bactericida y bacteriosttico
pueden degradarse por diversos microorganismo presentes en aguas naturales,
22

especialmente del grupo de las Pseudomononas,. Finalmente, dgase que dada la


escasa presencia de estos compuestos en aguas de bebida, su incidencia respecto
al ser humano, suele ser mnima.
El mtodo de la antipirina (mtodo oficial) se fundamenta en que los
compuestos fenlicos presentes en un agua extrados mediante extraccin lquidolquido, reaccionan con la 4-amino antipirina a pH=7.9 0.1 en presencia de
ferricianuro potsico para formar un complejo coloreado amarilloanaranjando
susceptible de medida espectrofotomtrica a 460 nm. Esta tcnica determina fenoles
orto y meta sustituidos, y fenoles parasustituidos con grupos carboxilos, halgenos,
metoxlicos o sulfnicos. En cambio, se dejan de determinar para-fenoles con
sustituyentes alquilicos, arlicos, nitro, benzoilicos, nitrosos o aldehdicos. Dada la
imposibilidad de preparar patrones especficos de cada tipo de fenol concreto, se ha
adoptado la prctica de utilizar patrones de fenol puro. As pues, el mtodo indica
del contenido "mnimo" de fenoles de un agua. Para la determinacin de fenoles
individuales se utiliza la cromatografa de gases o lquidos, generalmente previa
preconcentracin mediante extraccin lquido-lquido o extraccin en fase slida.

31) Detergentes
Pueden dividirse en tres grandes grupos, aninicos, no inicos y catinicos,
dependiendo de su grupo polar hidrfilo. El grupo polar es el componente
"tensioactivo" responsable de rebajar la tensin superficial y de este modo facilitar la
"retirada" de los compuestos grasos y en general, de la suciedad de prendas de
vestido y diferentes tiles domsticos. Las formulaciones de los detergentes son
variadas aunque suelen presentar un contenido de tensioactivos menor del 35%, con
una proporcin mayoritaria de "coadyuvantes" en el efecto limpiador: agentes
complejantes, secuestrantes, dispersantes, enzimas, aditivos, etc... Como
detergentes aninicos ctense los alquilsulfatos primarios, alquilsulfatos secundarios,
alquilsulfonatos, sulfatos de amidas grasas, alquilarilsulfonatos, y amidas grasas
sulfonadas, entre otros. Catinicos son, por ejemplo, los constituidos por sales de
amonio cuaternario conjugados con halgenos. Finalmente, detergentes no inicos
tpicos son los obtenidos por polimerizacin de xido de etileno con diferentes
alcoholes. Los primeros detergentes utilizados posean cadenas de hidrocarburos
ramificadas (detergentes "ABS") que a la postre se comprobaron poco
biodegradables, con problemas acusados de persistencia en el medio hdrico. Por
ello, la Legislacin espaola los prohibi a partir de enero de 1969 (Decreto de 20-168). Posteriormente, y hoy son los mayoritariamente utilizados, se formularon
detergentes de cadena lineal (detergentes "LAS") con lo que su carcter
biodegradable se incremento notablemente. La biodegradabilidad es la posibilidad
de transformacin del detergente en sustancias inocuas mediante accin biolgica,
con lo cual su efecto polucionante se minimiza.

23

Adems del elemento tensioactivo, el detergente contiene otras sustancias


diversas, entre las que han de destacarse los polifosfatos, carbonatos, silicatos,
sulfatos y perboratos. En este sentido, el aporte de fosfatos provenientes de
detergentes evacuados en las aguas residuales est siendo extensamente estudiado
desde los aos 80, desde la ptica de su incidencia sobre el fenmeno de la
eutrofizacin de medios hdricos. Recurdese que una alta productividad primaria
propicia a su vez la aparicin de crecimientos incontrolados de depredadores
hetertrofos, cuya dinmica vital incremento notablemente la materia orgnica de la
masa de agua, agotando el oxgeno de sta y promoviendo su trnsito hasta estados
anxicos y fuertemente "contaminados" por materia orgnica en descomposicin, en
ltimo extremo. La presencia de sales de boro en los detergentes propician el
incremento paulatino del contenido en este elemento en aquellas aguas superficiales
o subterrneas que reciben aportes de detergentes. Dada la inercia del boro en la
potabilizacin del agua, el aumento del elemento en las aguas de consumo tambin
resulta evidente. Otro efecto negativo asociado al vertido de aguas ricas en
detergentes es la formacin de espumas, que adems de un impacto esttico
negativo notable, provocan una grave perturbacin en el intercambio de oxgeno
entre el agua y la atmsfera, as como en los procesos de sedimentacin en las
estaciones depuradoras de aguas y en el propio proceso de depuracin biolgica.
En general, las concentraciones de detergentes aninicos (los ms usados) en
aguas residuales domsticas oscilan entre 1 y 20 mg/l, mientras en aguas
superficiales, las concentraciones no suelen superar 0.5 mg/l salvo en la proximidad
de vertidos de aguas residuales.
Desde el punto de vista toxicolgico, un alto contenido en detergentes de un
agua puede provocar irritaciones en piel y rganos internos, as como efectos
depresivos en el ser humano. El sabor en un agua se detecta para concentraciones
de 0.2 mg/l y la formacin indeseable de espuma, para contenidos de 0.3 mg/l en
agua potable. Por ltimo, se ha comprobado que contenidos de detergentes de 2.5
mg/l afectan al crecimiento de las plantas, y concentraciones de 5-6 mg/l son txicas
para algas y peces en general.
La metodologa tpica por excelencia para el anlisis de detergentes aninicos
(los ms frecuentes) en aguas es la tcnica del azul de metileno (mtodo oficial).
Las molculas tensioactivas aninicas del detergente, forman pares inicos con el
azul de metileno, que pueden ser extrados en cloroformo, determinndose
fotomtricamente a 650 nm. Las tcnicas cromatograficas permiten la separacin y
cuantificacin de los distintos compuestos individualmente.
32) Compuestos organoclorados
Dentro de esta categora de "compuestos organoclorados", pueden incluirse a
toda la serie de molculas orgnicas halogenadas presentes en un agua, y que son
indicativas de su contaminacin por compuestos qumicos sintticos: TEM,
disolventes orgnicos tales como tricloroetano y tetracloroetano, diversos alcanos y
alquenos halogenados, pesticidas y herbicidas clorados, PCB, compuestos
24

aromticos clorados y sustancias hmicas cloradas. Vamos a referimos en concreto


a dos grupos de organoclorados cuyo anlisis es prcticamente rutinario: THM
(trihalomentanos) y compuestos adsorbidos sobre carbn activo (tambin
denominados AOX).
Los trihalometanos (THM) son compuestos monocarbonados (o incluso
dicarbonados) con sustituyentes halogenados. Su descubrimiento en la dcada de
los aos 70 dio lugar a una importante serie de investigaciones alternativas sobre su
generacin en el agua, y acerca de su incidencia en el ser humano. Se producen por
cloracin de otros compuestos orgnicos "precursores", del tipo de sustancias
hmicas e incluso algas, presentes en las aguas brutas sometidas a potabilizacin.
Un agua rica en precursores de THM sometida a cloracin experimenta una compleja
serie de reacciones qumicas conducentes a la rotura de los anillos aromticos y a
generar compuestos monocarbonados y dicarbonados simples con sustituyentes
halogenados, en especial, cloro, bromo y iodo. El mecanismo concreto de formacin
discurre actuando el cloro por etapas como agente electrfilo que ataca la posiciones
del anillo bencnico unidas a grupos OH , a los que transforma en grupos xido,
perdiendo aromaticidad el anillo, hasta que se da la total apertura y rotura del mismo
en unidades ms pequeas.
En la formacin de THM colaboran todas las sustancias polifenlicas de un
agua. Adems, incrementos del pH del agua, de temperatura, de contenidos en
bromuros y ioduros y de las dosis de cloro aplicadas en la potabilizacin conducen a
la generacin de cantidades importantes de THM en el agua tratada. El empleo de
otros oxidantes como ozono, dixido de cloro y cloraminas da lugar a una menor tasa
de generacin de estas sustancias en el agua tratada.
Los THM ms frecuentes en aguas de bebida son cloroformo,
diclorobromornetano, dibromoclorometano y bromoformo siguiendo su proporcin
relativa el orden de cita anterior. Recientemente, se han encontrado otros
compuestos halogenados con 2 tomos de carbono, si bien con una incidencia
mnima. Las concentraciones totales de los cuatro THM ms frecuentes no suelen
superar 1.00 mg/l, estando normalmente alrededor o por debajo de 100 g/l. En
aguas tratadas de algunos paises de Europa (incluida Espaa) los contenidos de
THM no rebasaban los 90 g/l, siendo ms altos en aguas superficiales de ros con
cierto grado de contaminacin, muy salinas y con altos contenidos en cloruros y
bromuros.
Toxicolgicamente, los THM son depresores del sistema nervioso central y
pueden afectar negativamente las funciones hepticas y renales. El consumo de
aguas con altos contenido en THM puede correlacionarse positivamente con una
mayor incidencia en la aparicin de episodios de cncer heptico siendo el efecto
ms negativo el provocado por los THM bromados frente a los clorados. Sin
embargo, debe hacerse hincapi en que con los niveles normalmente muy bajos
encontrados en aguas de consumo, la correlacin causa-efecto respecto al poder
cancergeno de estos compuestos no est totalrnente clara: segn la OMS el
consumo de aguas con contenidos de 30 g/l de cloroformo presenta un riesgo
25

adicional de producir cncer cifrado en 1 por 100.000, proporcin muy exigua frente a
otros compuestos txicos habitualmente consumidos en mayores dosis por el
hombre.
El anlisis de THM aplica como tcnica ms habitual y tambin mtodo oficial
la de extraccin con disolventes adecuados (pentano, hexano o metilciclohexano)
y determinacin de cada especie en particular mediante cromatografa de gases
equipada con detector de captura electrnica.
Con relacin a los AOX se aplica normalmente una tcnica
microculombimtrica como final de un proceso complejo que requiere varias
etapas: (a) adsorcin sobre carbn activo de los compuestos halogenados; (b)
elucin de los haluros inorgnicos presentes en el carbn por desplazamiento
competitivo con iones nitrato; (c) introduccin del carbn activo con la materia
orgnica adsorbida en un horno para pirolizar el carbono orgnico a CO2 y los
haluros a haluros de hidrgeno, HX, y (d) transporte de los HX en corriente de gas
portador hacia una clula de titulacin microculombimtrica, en la cual se cuantifica el
contenido en haluro mediante la medida de la corriente generada por la precipitacin
de los haluros con sal de plata.
33) Hierro
Elemento muy frecuente, se da en forma ferrosa Fe2+ y frrica Fe3+ siendo la
solubilidad en agua de las sales ferrosas mayor que la de las frricas. Compuestos
de hierro tpicos son sus oxihidrxidos, carbonatos y sulfuros.
En aguas de superficie generalmente el Fe se encuentra en forma trivalente y
en niveles muy bajos (0.1-0.3 mg/l) ya que en las condiciones fisicoqumicas
habituales de estas aguas el ion frrico es prcticamente insoluble. Por su parte el
Fe2+ se encuentra slo si el agua est bajo condiciones anxicas, o bien en lagos o
embalses estratificados trmicamente. En este sentido, las aguas subterrneas
exhiben concentraciones de Fe algo superiores a las de las superficiales y casi
siempre en forma ferrosa, por su relativo dficit en oxgeno. Adems, el Fe2+ suele
complejarse con las materias orgnicas presentes en las aguas, dificultando su
eliminacin en la subsiguiente potabilizacin de stas.
La dinmica del Fe en un agua se mueve entre dos extremos tpicos: si
desciende la oxigenacin se puede producir el incremento de la concentracin de Fe
divalente (ms soluble) a partir de la reduccin qumica o biolgica de las sales
precipitadas de Fe trivalente presentes en el fondo de la masa de agua, pudiendo
alcanzarse ms de 1 mg/l de Fe total. Esto ocurre en aguas profundas de lagos
durante la estratificacin trmica. Cuando se da la mezcla de aguas, la oxigenacin
posibilita el descenso de los niveles de Fe (en este caso trivalente sobre todo) en
toda la columna de agua. Estos fenmenos acaso sean de los ms estudiados en
qumica de aguas.

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Desde el punto de vista fisiolgico, el Fe es muy frecuente en muchas


protenas (por ejemplo, hemoglobina, citocromos) as como en numerosos enzimas
de oxidoreduccin. Respecto a esto, los dos equilibrios de xido-reduccin en que
interviene el metal y que son importantsimos a escala bioqumica responden a:
Fe Fe 2+ + 2e- Eo=-0,44 V
Fe2+ Fe3+ + e- Eo=+0,77
Para terminar, dgase que la ingestin de cantidades altas de Fe provoca
hemocromatosis (lesiones reversibles de diversa gravedad en varios tejidos). En el
agua potable, adems, el Fe puede hallarse debido a corrosiones de tuberas de
distribucin, generando la aparicin de sabores astringentes y color, turbidez y
manchas en la ropa lavada y en los accesorios sanitarios.
Un mtodo oficial es la absorcin atmica bien con llama de aire-acetileno, o
bien mediante cmara de grafito, midiendo en ambos casos a 248.3 nm.
Otra tcnica tambin oficial es la espectrofotomtrica. Por ejemplo, el
mtodo de la ortofenantrolina basado en la formacin de un complejo coloreado entre
Fe2+ y ortofenantrolina susceptible de determinacin colorimtrica a 510 nm. Todo el
Fe presente se oxida en primer lugar con HCI caliente a Fe3+, que posteriormente se
reduce a Fe2+ con cido ascrbico.
34) Manganeso
De amplia difusin en la naturaleza, es probablemente uno de los metales ms
importantes en la dinmica de aguas naturales. As, en aguas bien oxigenadas no
presenta alta concentracin (pocas decenas como mucho de g/l) pues los
compuestos all existentes (Mn4+, Mn6+) son relativamente poco solubles. Las sales
de Mn2+ s tienen mayor solubilidad pero en medios aireados se oxidan precipitando
oxihidrxidos. El Mn en un agua puede estar disuelto, como coloide o asociado a
materias orgnicas que lo estabilizan fuertemente, implicando dificultades cara a su
posterior eliminacin en la estacin potabilizadora de aguas.
La dinmica del Mn es similar a la del Fe antes descrita. De este modo,
nicamente existen contenidos significativas de Mn en aguas subterrneas cuando
en ausencia de O2 se produce la disolucin qumica y microbiana del metal y cuando
las aguas superficiales se encuentran desprovistas de aquel gas (embalses y lagos
estratificados trmicamente) donde pueden superarse ampliamente los 2-3 mg/l.
Esta dinmica est muy estudiada en muchos sistemas naturales.
En concreto, durante la mezcla trmica de aguas del lago los niveles de Mn en
profundidad son bajos pues el medio est suficientemente aireado. Por contra, en
las aguas profundas desoxigenadas durante la estratificacin trmica, las
concentraciones aumentan mucho por redisolucin en ambiente reductor de los
compuestos oxidados de Mn presentes en el lodo y sedimentos slidos del fondo del
vaso del lago. El Mn se considera como metal traza "esencial" fisiolgicamente

27

interviniendo en el correcto funcionamiento de las flavoproteinas y en la sntesis del


colesterol, de la hemoglobina y actuando como catalizador enzimtico.
En aguas potables, pequeas cantidades del metal (< 0,2 mg/l) propician la
vida de bacterias mangansicas en la red de aguas, lo que acarrea problemas de
color, turbidez y mal sabor en el agua consumida.
Por ltimo, es interesante comentar la aplicacin de permanganato potsico
en tratamiento de aguas como oxidante y floculante, y para eliminar olores/sabores
del agua a tratar.
Tambin aqu existen dos mtodos oficiales de buenas prestaciones: el
primero es el de absorcin atmica con llama (aire-acetileno) o con cmara de
grafito, operando a 279.5 nm. La otra tcnica, la espectrofotomtrica, puede seguir
el mtodo del peryodato potsico o del persulfato amnico, ambos basados en la
oxidacin del Mn a permanganato y posterior medida colorimtrica de las
disoluciones as obtenidas a 525 nm.
35) Cobre
Se encuentra en la naturaleza, tanto como elemento nativo, o bien integrando
numerosos compuestos como xidos o hidrxidos, sulfato de hierro y cobre o
carbonato cprico. En aguas naturales no suele superar 1 mg/l, sobre todo en
asociacin con materias orgnicas coloidales.
El Cu es un oligoelemento esencial para el hombre estando involucrado en la
formacin de hemoglobina, junto al cobalto, y en la de los eritrocitos que a su vez
intervienen en el desarrollo de los sistemas seo y nervioso central. Tambin se
encuentra combinado con algunas protenas del plasma sanguneo y dentro de
ciertas enzimas.
El Cu es importante en tratamiento de aguas siendo eficaz en la lucha contra
las algas en depsitos de almacenamiento de aguas, lagos, embalses y piscinas. En
distribucin de aguas potables, debe tenerse en cuenta que las tuberas de este
metal pueden corroerse por el oxgeno del agua, acidez de sta, temperatura,
corrosiones electroqumicas, etc...
Finalmente, en concentraciones del orden de 3-5 mg/l puede aportar sabor
amargo, coloracin y turbidez al agua de consumo, asi como provocar manchas en
los sanitarios domsticos para niveles superiores a 1 mg/l.
La normativa oficial establece la tcnica de absorcin atmica, con llama o
sin llama y operando a 324.7 nm, la tcnica espectrofotomtrica y la
polarogrfica. Respecto a la segunda, el mtodo de la oxalildihidrazida se basa
en la formacin de un complejo entre el cobre y la oxalildihidrazida-acetaldehido, en
medio tamponado a pH=9.3, de color violceo, susceptible de determinacin

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espectrofotomtrica midiendo a 540 nm. Por ltimo, la determinacin polarogrfica


de cobre, slo o conjuntamente con otros metales se puede realizar cmodamente
mediante preelectrolisis previa a -200 mV durante unos 90 segundos y redisolucin
andica posterior, utilizando como tcnica determinativa, por ejemplo, la
voltamperometra diferencial de pulsos. El "pico" del cobre aparece a +51 mV.
36) Zinc
Abundamentemente distribuido en la naturaleza asociado a sulfuros de otros
metales (Fe, Cu, Cd, Pb) tambin se encuentra como sulfuro de Zn puro en la
blenda. Su presencia en aguas naturales (superficiales y subterrneas) es rara,
pudiendo encontrarse en forma inorgnico, inica o coloidal, siendo las especies ms
frecuentes Zn2+, Zn(OH)+ y ZnCl3-. Sus compuestos poco solubles (hidrxidos y
carbonatos) tienen capacidad de adsorberse fuertemente sobre sedimentos y Iodos
del fondo del lecho de los cauces hdricos. En aguas de consumo, su presencia
indica disolucin parcial de las tuberas galvanizadas de distribucin de aguas.
Elemento muy esencial para el hombre, se encuentra en aminocidos, y en
numerosos enzimas que intervienen en digestin de protenas, metabolismo del
etanol, metabolismo del Ca y P, etc... El Zn influye adems, en el crecimiento,
desarrollo enceflico, conducta, reproduccin, funciones sensitivas, inmunoresistencia, acta potenciando la insulina, etc... Sin ser txico a dosis altas y dado
que se suele dar asociado al Cd (elemento muy txico) su incremento en un acufero
puede informar sobre una potencial presencia indeseable del segundo en el agua.
Se puede proceder a su determinacin mediante absorcin atmica (mtodo
oficia) con llama o sin llama, trabajando a 213.9 nm, o bien aplicar un mtodo
espectrofotomtrico como el del ferrocianuro. Este segundo se basa en la
formacin de un precipitado coloidal de ferrocianuro de zinc, susceptible de posterior
determinacin colorimtrica operando a 650 nm. Por ltimo, otra tcnica opcional es
la polarogrfica. Aqu se realiza una preelectrlisis previa a -1.200 mV, y
posteriormente se lleva a cabo una redisolucin andica utilizando por ejemplo, la
tcnica de voltametra diferencial de pulsos. El potencial de "pico" del metal es a 1.000 mV.

37) Fsforo
El P, elemento esencial para la vida al igual que carbono, nitrgeno y azufre,
est implicado en un complejo ciclo bioqumico que implica el trnsito del elemento a
travs una serie de estados inorgnicos y orgnicos, que lo transforman
fundamentalmente va microbiana. El P de un agua puede poseer una procedencia
triple: (a) disolucin de rocas y minerales que lo contienen; (b) lavado de suelos en
los que se encuentra como resto de actividades ganaderas o agrcolas; (c)aguas
residuales domsticas vertidas a las aguas naturales. A este particular, ctese una

29

fuente de primera magnitud cual es la de los detergentes utilizados en limpieza


domstica, causantes del 50% del P presente en aguas polucionadas por vertidos
urbanos.
A su vez, el P de un agua se reparte entre compuestos inorgnicos, orgnicos
(disueltos o en suspensin) y P en tejidos vivos. Por ltimo, el P inorgnico (sobre
todo bajo forma qumica de fosfato) est implicado en los tres equilibrios de
disociacin cido-base que experimenta el cido fosfrico:
H3PO4
HPO4HPO4=

HPO4- + H+
HPO4= + H+
PO43- + H+

que posibilitan, segn el valor de pH del agua, diferentes proporciones de las


especies fosforadas. Respecto a los detergentes, los compuestos fosforados que
contienen son los tripolifosfatos que experimentan hidrlisis rindiendo al final fosfato
monocido:
P3O10 5- + 2H2O

3HPO4= + H +

El P es factor limitante para el crecimiento del fitoplancton, pero su provisin


en un agua se agota si no se renueva, dada la imposibilidad de su fijacin desde la
atmsfera. Por contra, si el contenido de un medio hdrico en P es muy alto se
produce un notable incremento de la actividad fitoplanctnica con los consiguientes
problemas de agotamiento de oxgeno del agua y exceso de materia orgnica, los
cules dan lugar a los conocidos fenmenos conocidos bajo el nombre de
"eutrofizacin" ya comentados en el caso del nitrgeno. Los contenidos en P total de
aguas naturales no contaminadas son del orden de 0.100 mg/l a 1.0 mg/l. Si se
producen contaminaciones por desechos urbanos, principalmente, pueden
incrementarse de forma extraordinaria. Como dato informativo, un agua residual
domstica fuertemente cargada puede tener hasta 15 mg/l de P total, y si se trata de
vertidos de aguas residuales procedentes de industrias cerveceros y mataderos, se
pueden superar los 50 mgll. A este respecto, en un agua residual urbana,
aproximadamente la tercera parte del contenido en P total corresponde a P orgnico.
El mtodo oficial es el de espectrofotometra molecular. La determinacin
de fsforo disuelto se basa en la reaccin en medio cido entre el anin fosfato
disuelto y el molibdato amnico en presencia de tartrato de K y Sb, para formar cido
fosfomolbdico el cual es reducido mediante cido ascrbico, generndose una
coloracin azul debida al Mo y susceptible de determinacin colorimtrica a 690 nm.
Una alternativa es la determinacin mediante cromatografa inica.
Para analizar fsforo total de un agua se requerira una digestin previa de la
muestra con persulfato amnico que transforma la mayora de compuestos orgnicos
de P, polifosfatos, hexarnetafosfatos y fosfitos inorgnicos en ortofosfatos disueltos.

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38) Cobalto
Elemento muy minoritario tanto en la litosfera como en las aguas, en stas no
suele superar el g/l como valor medio, oscilando entre 0.1 y 5 g/l. Se trata de un
metal traza esencial por su intervencin en la constitucin de la vitamina B12, a su
vez necesaria para la produccin de hemates en el hombre.
El mtodo oficial es el de absorcin atmica, generalmente mediante
cmara de grafito habida cuenta del bajo nivel del catin (a nivel de trazas) en aguas,
operando a 240.7 nm.
39) Bario
Elemento relativamente abundante en nuestro planeta, sus compuestos ms
frecuentes son algunos minerales, como baritina (sulfato) y carbonato (witerita).
Metal comn en aguas, presenta un nivel medio de aproximadamente 0.1
mg/l. Adems, algunas aguas termales volcnicas pueden contener hasta 10 mg/l de
Ba. En el agua potable la concentracin de Ba no suele superar 1.0 mg/l, exhibiendo
un valor medio oscilando alrededor de 0.10-0.40 mg/l.
La toxicidad del Ba depende de la sal en que se encuentre: de este modo,
mientras el acetato no es txico hasta unos 5 mg/l, el cloruro lo es a dosis bastante
menores. Por otro lado, este metal puede poseer un efecto estimulante sobre el
organismo, si bien se ha comprobado que poblaciones que consuman aguas con
unos 10 mg/l de Ba presentaban alta incidencia en efectos cardiolgicos negativos.
La tcnica ms empleada para esta determinacin y tambin la oficial, es la de
absorcin atmica con llama de xido nitroso y acetileno, trabajando a una longitud
de onda de 553.6 nm.
40) Materias en suspensin
Las materias en suspensin, tales como arcilla, limos, coloides orgnicos,
plancton y otros organismos microscpicos se presentan como partculas de
dimensiones variables desde 10 nm hasta dimetros del orden de 0.1 mm y se
pueden asociar a tres categoras: minerales, partculas orgnicas hmicas
(provenientes de la descomposicin de restos vegetales), y partculas filamentosas
(por ejemplo, restos de amiantos). Las primeras provienen de la erosin de suelos y
rocas, suelen estar revestidas de restos orgnicos, y conforman la mayor fraccin de
las materias en suspensin de la mayora de las aguas naturales. Los aportes de
aguas turbias de escorrenta en poca de lluvias, ricas en materias minerales,
causan aumentos de la materia en suspensin en aguas de ros y embalses. Las
algas en poca de su floracin tambin pueden provocar incrementos importantes en
medios hdricos naturales.

31

La tcnica oficial de anlisis consiste en el friltrado de la muestra de agua a


travs de un filtro de 0.45 m de tamao de poro, secado del residuo a 105C y
posterior determinacin gravimtrica.
41) Cloro residual
La cloracin del agua para suministro y residual sirve principalmente para
destruir o desactivar los microorganismos causantes de enfermedades. Una
segunda ventaja, especialmente en el tratamiento del agua de bebida resida en la
mejora general de su calidad, como consecuencia de la reaccin del cloro con el
amonaco, hierro, manganeso, sulfuro y algunas sustancias orgnicas.
El cloro aplicado al agua en su forma molecular o como hipoclorito sufre una
hidrlisis inicial para formar cloro libre, consistente en cloro molecular acuoso, cido
hipocloroso e in hipoclorito. La proporcin relativa de estas formas depende del pH
y la temperatura. Al pH de la mayora de las aguas predomina el cido hipocloroso y
el in hipoclorito.
La cloracin puede producir efectos adversos. Se pueden intensificar el sabor
y olor caracterstico de los fenoles y otros compuestos orgnicos. Pueden formarse
derivados organoclorados, potencialmente carcingenos, como el cloroformo. El cloro
combinado con el amonaco o aminas afecta de forma adversa a algunas formas de
vida acutica por la formacin de cloraminas.
La tcnica rutinaria por excelencia es el mtodo del DPD, siendo mtodo
oficial Se basa en la formacin de un complejo coloreado susceptible de medida
colorimtrica (a 515 nm) entre el cloro libre y el DPD (N-Ndietil-para-fenilndiamina)
en un medio tamponado (con fosfatos). La adicin al medio de reaccin adems, de
un agente complejante de los cationes mayoritarios presentes en el agua (AEDT) y
de una sal de Hg, eliminan las interferencias del mtodo. Opcionalmente, tratndose
as mismo de mtodo oficial, podra utilizarse para el anlisis de cloro una valoracin
con tiosulfato sdico en medio cido.

6. COMPONENTES TXICOS
42) Plata
Se halla en escasa proporcin en la naturaleza, tanto en forma nativa, como
presente en algunos minerales o ms comnmente asociada a sales de plomo, zinc,
cobre y oro. Las concentraciones de plata en el agua son mnimas (entre 1 y 10
g/l). Las sales de Ag, de propiedades bacteriostticas, se pueden usar como
relleno de filtros domsticos de agua, que pueden dar en ocasiones problemas de
altos niveles del metal en aqulla.

32

Metal no especialmente txico para el hombre, la ingestin de dosis


continuadas y altas provoca la enfermedad denominada "argiria", caracterizada por
una coloracin gris azulada en la piel, por deposicin de Ag en la dermis, folculos
pilosos, glndulas sudorparas y sebceas. Esta afeccin se comprueba en obreros
expuestos industrialmente.
La tcnica ms empleada, y tambin mtodo oficial, es la de absorcin
atmica sin llama (cmara de grafito) trabajando a una longitud de onda de 328.1
nm.
43) Arsnico
Integrante de minerales de metales diversos y sulfuros de otros metales, como
cobre, cobalto, plomo, zinc, etc.... numerosos compuestos de arsnico son solubles
en agua, especialmente en forma de As3+ y As5+ y complejos orgnicos. Las
cantidades de As del agua son menores que algunos gll, si bien pozos
contaminados pueden contener del orden de mg/l, as como vertidos tpicamente
industriales. Recurdese a tal efecto el uso de As en insecticidas. El As penetra en
el organismo y se biotransforma, eliminndose por la orina en forma de metilarsnico. Es un metal claramente perjudicial y muy txico para el organismo.
Este elemento puede determinarse mediante absorcin atmica (mtodo
oficial) empleando como ms adecuado, el sistema conocido como generador de
hidruros. El hidruro de As se forma mediante reaccin con borohidruro sdico en
medio alcalino (hidrxido sdico) y las lecturas se realizan a una longitud de onda de
193.7 nm. Otra tcnica complementaria de amplia difusin en la actualidad es la
polarogrfica, en concreto la polarografa diferencial de pulso en donde el As
presenta un potencial de "pico" caracterstico a -400 mV que permite su
determinacin.
44) Berilio
Metal de escasa presencia en aguas naturales, sus sales ms habituales son
cloruros, nitratos y sulfatos, todos ellos con una solubilidad de alta a moderada en el
orden citado. En aguas continentales su concentracin media vara desde 10-2 a 1.2
g/l. Su principal particularidad es la de poder ser bioncentrado por el fitoplancton y
otros organismos depredadores de aqul en factores de tres rdenes de magnitud y
superiores
El de absorcin atmica es el mtodo oficial para este elemento, siendo la
tcnica ms apropiada la de sin llama (cmara de grafito) operando a una longitud de
onda de 234.9 nm.
45) Cadmio

33

Elemento asociado al zinc en sulfuros, la solubilidad de sus compuestos en


agua depende de la acidez de sta, siendo sus complejos hmicos poco solubles.
En aguas de superficie suele encontrarse en pocos g/l, (en general, <1 g/l). En el
agua potable su presencia proviene de su solubilizacin desde tuberas de plomo
(metal al que se asocia como impureza) si se descarta la contaminacin de la fuente
de captacin del agua bruta empleada para potabilizacin.
Metal de contrastada toxicidad, se halla incluido dentro de la denominada lista
negra de la Unin Europea y por ello, sus aplicaciones industriales estn en franco
retroceso. El Cd presente en un agua puede ser absorbido por los vegetales (arroz y
trigo, especialmente) acumulndose en ellos y pasando desde aqu va alimentacin
al ser humano. Tambin puede acumularse directamente en aquellos animales que
beban aguas contaminadas por el elemento. El Cd provoca una enfermedad tpica
cual es la de ITAI-ITAI, caracterizada por dolores abdominales, diarreas, y enfisema
pulmonar. Tambin produce lesiones renales, asociadas a descalcificacin de
huesos (sustituyendo en stos al calcio) y deformaciones seas. La denominacin
dada a estos trastorno proviene de la poblacin japonesa del mismo nombre, en
donde se comenz a detectar debido al consumo habitual de pescado contaminado
con Cd, que aflua al agua costera desde el vertido residual de una mina prxima a la
poblacin.
Existen dos tcnicas de carcter oficial: la de absorcin atmica y la
polarogrfica. Respecto a la primera, habida cuenta del bajo nivel de Cd en aguas,
es ms aconsejable operar sin llama (cmara de grafito) a 228.8 nm. Con relacin a
la segunda, se puede determinar Cd, despus de una preelectrlisis a -1.300 mV y
mediante redisolucin andica utilizando, por ejemplo, la tcnica de voltametra
diferencial de pulso. El potencial de "pico del metal es de -630 mV.
46) Cianuros
Sustancias de alto poder contaminante general y en medios hdricos en
particular, provenientes casi exclusivamente de la actividad industrial, en el trmino
cianuro se incluyen diferentes compuestos cianurados. Los cianuros se dividen en
simples y complejos, representados los primeros por la frmula A(CN)x siendo "A un
metal y x la valencia de ste. El cianuro en disolucin se halla disociado, y de
acuerdo a su pka de disociacin (9,2), en aguas naturales se encontrar
fundamentalmente como especie no disociada de mayor toxicidad que la especie
inica. Los CN- metlicos, por ejemplo de cobre, plata y zinc, que son poco solubles,
se solubilizan mediante procesos de complejacin en presencia de cianuros
alcalinos, potenciando su toxicidad en funcin de su mayor o menor posibilidad de
formar HCN en su proceso de disociacin. Por otro lado, los cianuros complejos
experimentan reacciones de descomposicin va "fotlisis" producidas por la
exposicin solar directa que generaran HCN txico. Este proceso, en aguas turbias
o poco iluminadas se da muy lento y unido a la difusin de HCN hacia la atmsfera y
a su destruccin qumica y microbiolgica permiten evitar la acumulacin de altos
niveles muy txicos de HCN en lagos, embalses y otros medios hdricos.

34

Los CN no se suelen encontrar en aguas naturales en concentraciones


superiores a 0.2 mg/l, y en general los niveles del compuesto no sobrepasan los 0.1
mg/l. As rnismo, la presencia de cianuros en aguas residuales est en franco
retroceso en la actualidad, debido a su sustitucin en la industria por otras sustancias
menos txicas. La presencia de cantidades del orden de 0.100 mg/l de CN- en aguas
naturales provoca la inhibicin del metabolismo microbiano (que se recupera al
disminuir los niveles del compuesto) causando tambin la inhibicin en la
reproduccin de los peces.
El mtodo oficial es el colorimtrico. Los cianuros libres (aquellos que
pueden reaccionar con AgNO3) se transforman mediante su reaccin con ClorarninaT en cloruro de ciangeno, el cual reacciona con piridina para formar cido
glutacnico. Este ltimo a su vez, en presencia de cido barbitrico genera un
compuesto coloreado susceptible de determinacin colorimtrica a una longitud de
onda de 578 nm. Otra tcnica alternativa de amplio uso en el presente es la
ionomtrica utilizando un electrodo selectivo de CN-. El elemento sensor del
electrodo es una membrana slida que contiene una mezcla de sales de plata
moderadamente solubles. Cuando la membrana entra en contacto con el cianuro se
desarrolla un potencial (dependiendo de la concentracin del compuesto) que puede
medirse con ayuda del electrodo de referencia.
Finalmente, si se desea medir el contenido en cianuros totales de un agua,
habr que efectuar una destilacin previa de la muestra a fin de provocar la
descomposicin en caliente, en presencia de cloruro de cobre y de cido sulfrico, de
los cianuros complejos de la muestra. El HCN liberado es arrastrado por una
corriente de gas y recogido en disolucin de NaOH. Posteriormente, se seguira
alguno de los mtodos reseados ms arriba.
47) Cromo
Presenta este elemento dos estados de oxidacin caractersticos, Cr3+ y Cr 6+
siendo las sales del primero ms insolubles que las del segundo. A travs de
fenmenos de oxidacin qumica o microbiana se pueden solubilizar los compuestos
de cromo trivalente, insolubilizndose mediante reduccin las sales del segundo. El
Cr6+ es relativamente estable, detectndose incluso en medios con elevado
contenido orgnico (por ejemplo, en las alcantarillas de conduccin de aguas
residuales).
La concentracin de Cr en aguas naturales no polucionadas por emisiones
industriales crmicas no suelen sobrepasar los 25 g/l, siendo mayor en aguas con
pH bajo (as como en aguas ms duras) que en aquellas otras con valores de pH
>7.0.
El Cr es elemento traza importante en el ser humano pues acta como
cofactor de la insulina y favoreciendo una mayor captacin de glucosa por parte de
los tejidos. Por contra, se necesitaran concentraciones elevadas de Cr3+ para
35

provocar intoxicaciones, mientras ingestiones mucho menores de Cr6+, mucho ms


txico, s podran provocar ulceras cutneas, dermatitis, trastornos pulmonares e
incluso cncer de pulmn.
Dos son los mtodos oficiales para determinacin de este elemento: el de
absorcin atmica y el colorimtrico. Respecto al primero, tanto si se opera con
llama o sin ella (cmara de grafito) la longitud de onda de trabajo es 357.9 nm. En
relacin al segundo, se puede emplear el mtodo de la difenilcarbacida. Este se
aplica para determinar tanto el Cr total (Cr3++Cr6+) como slo el Cr6+ presente en
aguas, especialmente cargadas de materias orgnicas. En el primer caso ha de
reducirse todo el cromo de la muestra a Cr3+ , despus se oxidara, y ya en forma
hexavalente se determinara mediante el complejo coloreado que forma con la
difenilcarbacida en medio cido. La determinacin directa de Cr sin el proceso de
"reduccin-oxidacin" ofrecera nicamente la cantidad de Cr6+ presente en el agua.
De cualquier forma, el complejo coloreado difenilcarbacida-Cr6+ se medira a una
longitud de onda de 540 nm.
48) Mercurio
Este metal se puede encontrar tanto como elemento puro o como mineral en
forma de sulfuro o cinabrio, ms frecuente este ltimo. Se presenta adems, en dos
estados de valencia: monovalente y divalente. En aguas, las concentraciones totales
de Hg son ciertamente mnimas, en general menores que 1 g/l. En aguas
polucionadas, por contra, se han llegado a medir concentraciones superiores, de
hasta 0.4 mg/l en aguas de ros de Alemania, como caso excepcional.
El Hg es un elemento que se biotransforma en el medio ambiente. En agua se
halla tanto en forma inorgnico (cloruro e hidrxido de Hg22+) como en forma de
compuestos orgnicos de alta toxicidad: metilmercurio, dimetilmercurio y
fenilmercurio. Estos compuestos orgnicos a pH cido (< 5.0) y medio oxidante
generan mercurio inico divalente. Por su parte, el Hg2+ formado en el proceso
anterior puede experimentar dos tipos de procesos:
(a)
Reduccin microbiana a Hg metlico (por algunas cepas bacterianas hdricas,
p.e., Pseudomonas). Este Hg, voltil, emigrara a la atmsfera y por medio de la
lluvia ingresara de nuevo en el medio hdrico.
(b)
Formacin de compuestos organomercricos muy txicos como
metilmercurio y dimetilmercurio. Bajo esta forma, el metal se adherira fuertemente a
partculas orgnicas y microorganismos (tanto bnticos, como lnticos) sufriendo un
proceso de metilacin microbiana (en medio aerobio o anaerobio). En el primer caso
intervienen bacterias metanognicas, y en ambos se generara metionina mercrica,
que se descompondra ms tarde en los derivados mono y di metilados (en funcin
del pH se formara preferentemente una u otra especie).
Finalmente, el
dimetilmercurio dada su alta volatilidad, podra pasar a la atmsfera y a travs de las
precipitaciones, de nuevo al medio hdrico.
Todos los compuestos orgnicos e inorgnicos de Hg, incluido el metal puro,
son muy txicos, especialmente los compuestos orgnicos, siendo adems la
36

absorcin del metimercurio muy rpida por los organismos vivos. Despus de sta, y
debido a una tasa de eliminacin desde el cuerpo muy lenta, se produce el fenmeno
de "bioacumulacin": esto significa que la tasa de Hg acumulada en cada organismo
de un nivel alimentarlo superior se incremento varios rdenes de magnitud con
relacin al nivel trfico inferior inmediato (al igual que se coment con el cadmio).
Para el Hg, el fenmeno se puso de manifiesto en otra localidad japonesa: Minamata.
All se detect la intoxicacin de la poblacin a causa de mnimos vertidos
mercuriales de una fbrica cercana: el fitoplancton costero consuma Hg particulado,
despus el zooplancton depredaba al primero, que a su vez era comido por el
pescado, que finalmente consuman los pescadores de la zona. En la cadena
alimentarla se detectaron tasas de metal en humanos muy superiores a lo esperable
por la cuanta del vertido originaria. El Hg se acumula en los tejidos grasos, cerebro,
riones, msculos, huesos y clulas nerviosas, produciendo parlisis muscular,
afectacin visual y disminucin de la capacidad intelectual que puede acabar en la
muerte, por bloqueo enzimtico de los vasos sanguneos. Adems, dado que afecta
e impide el proceso de divisin cromosmica puede producir teratognesis. Por todo
lo dicho, se comprende la inclusin del metal en la lista negra de contaminantes de la
Unin Europea.
El mtodo oficial es el de absorcin atmica sin llama admitiendo ste dos
modalidades: generador de hidruros y mtodo del vapor fro (que es el ms
recomendado, siendo totalmente especfico para el Hg). La tcnica del generador de
hidruros tiene por objeto la generacin del hidruro voltil del elemento, que bajo esta
forma es inyectado en un cilindro hueco de vidrio, el cual est situado en la
trayectoria ptica del haz de emisin de radiacin de la lmpara de ctodo hueco. El
cilindro en cuestin puede ser abierto o cerrado mediante ventanas de cuarzo. El
reactivo forrnador del hidruro es cloruro de estao, ambos en disolucin cida. La
longitud de onda ptima de investigacin del Hg es 253.7 m. En la tcnica del vapor
fro se sustituye el mechero por una clula especial de medida provista de ventanas
de cuarzo. Se trata de proceder a la oxidacin y mineralizacin del Hg de la muestra,
que posteriormente se reduce y ya en estado elemental se volatiliza, siendo despus
arrastrado por una corriente de aire seco que lo lleva hasta la clula de medida.
49) Nquel
Varias sales de este elemento son bastante solubles en agua, pero en
general, los niveles medios de Ni en aguas superficiales no superan los 5-10 g/l.
Sin embargo, se pueden medir concentraciones del orden de 1 mg/l en algunos
casos. En aguas subterrneas, las concentraciones pueden ser ms altas: es el
caso de algunos pozos de Rusia (unos 13 mg/l de Ni). En aguas de consumo, por
otro lado, pueden medirse concentraciones algo superiores a las del agua en origen
debido a solubilizaciones parciales de las tuberas niqueladas de distribucin de
aguas.

37

El Ni, poco txico en general, puede ser cancergeno en algunas de sus sales,
pudiendo provocar as mismo (como otros metales divalentes) fenrnenos
mutagnicos a concentraciones elevadas.
El mtodo de absorcin atmica (especialmente sin llama) es el oficial. En l
se opera a 232.0 nm como longitud de onda ptima. Se usa la llama para
concentraciones altas y la cmara de grafito para bajos niveles (al igual que en todos
los elementos metlicos que usan estas tcnicas).
50) Plomo
Se halla en la naturaleza fundamentalmente como sulfuro y carbonato. El Pb
metlico expuesto al aire, se oxida primero por el O2 de ste (formando hidrxido) y
posteriormente es atacado por el CO2 con lo que se generara PbCO3 de carcter
pasivante. El metal en contacto con aguas salinas tambin se pasiva por generacin
de sulfatos y cloruros en general. Sin embargo, aguas blandas o cidas son capaces
de atacar estas sales, formando Pb(OH)2 y posibilitando la corrosin del metal. El
contenido natural de Pb en aguas est comprendido entre 1 y 10 mg/l. Valores
superiores sern indicativos de posibles contaminaciones. Contenidos altos del metal
en el agua potable se deben a procesos de solubilizacin del Pb de las tuberas de
distribucin (hasta 2 mg/l en zonas de Escocia). Por esto, el metal se ha
abandonado casi totalmente para este fin.
El Pb es un elemento de carcter txico. Produce la enfermedad del
"satumismo" caracterizada por su acumulacin en huesos, sistema nervioso, rin,
etc. Esta enfermedad provoca falta de apetito, anemia, parlisis, dolor de cabeza,
etc. atacando en mayor medida a la poblacin infantil). Adems, el metal puede
producir en el organismo bloqueo enzimtico general siendo potencialmente
cancergeno. Tambin como el Hg, es un elemento de carcter tpicamente
acumulativo, con una tasa de eliminacin muy lenta. En este sentido, y para
terminar, dgase que parecen haberse encontrado evidencias entre trastornos de
retardo mental en nios y altos niveles en Pb de su sangre.
Dos son las tcnicas oficiales para determinacin de Pb en aguas: absorcin
atmica y polarografa. En el primer caso se suele trabajar sin llama (cmara de
grafito) a 283,3 nm. En la polarogrfica, el Pb se puede determinar tras preelectrlisis
previa a -600 mV y posterior redisolucin andica utilizando, por ejemplo, la tcnica
de voltasnetra diferencial de pulso. El potencial de "picd' del metal es de 410 mV.
51) Antimonio
Elemento traza tpico, se encuentra en mnimas cantidades en el agua,
proviniendo de la disolucin de rocas y minerales sulfurosos, y estando normalmente
asociado a minerales y sales de arsnico. Este metal presenta caractersticas
txicas, si bien en dosis relativamente altas.

38

El anlisis de este elemento se puede llevar a cabo mediante el generador de


hidruros, usando como agente formador del hidruro NaBH4, en medio alcalino
(NaOH), y efectuando posteriormente la determinacin por absorcin atmica
operando a una longitud de onda ptima de 217.6 nm.
52) Estao
El metal libre se encuentra en aguas naturales en cantidades traza. Deben
mencionarse especialmente los compuestos orgnicos del mismo. De todos los
metales, el estao es que presenta mayor nmero de compuestos organometlicos
con usos comerciales. Adems de los compuestos sintticos existen organometalicos
de estao que se producen de forma natural gracias a biotransformaciones. Los
principales usos industriales del estao incluyen aplicaciones de compuestos de
estao en funguicidas,desinfectantes, etc. De particular inters son los compuestos
de tributilestao por su amplio uso en la fabricacin de pinturas biocidas y su gran
impacto ambiental en los ecosistemas marinos.
El anlisis de este elemento se lleva a cabo por absorcin atmica sin llama,
operando a una longitud de onda de empleando cmara de grafito o generacin de
hidruros.

53) Selenio
Elemento fisiolgicamente "esencial", se encuentra difundido en la naturaleza
en pequeas cantidades, asociado a Cu y S puros o combinados, y a compuestos de
B. En suelos de carcter volcnico es especialmente abundante.
Se halla disuelto en el agua, en dos estados de oxidacin Se4+ y Se6+ as
como dimetilselenio. Si bien las concentraciones en aguas superficiales no suelen
superar los 10 g/l, en aguas subterrneas se suelen medir concentraciones
superiores a las detectadas en las primeras. As, en aguas de pozos de terrenos
selenferos de Dakota del Sur (EEUU): hasta casi 1 mg/l es usual encontrar en ellos.
Trabajos recientes han puesto de manifiesto que la dinmica de evolucin en
profundidad del Se en aguas de lagos y embalses viene regida tanto por factores
qumicos y redox, como por actividad microbiolgica.
La esencialidad del Se se justifica en que forma parte de enzimas y
arninocidos esenciales, as como del "factor 3" esencial para la nutricin de los
animales. Adems, posee poder detoxificante frente a ciertos metales txicos como
el cadmio, promoviendo su carencia en el organismo enfermedad de KESHAN
(China) que afecta al miocardio. Por contra, dosis altas del elemento pueden

39

provocar efectos parecidos a los de intoxicacin por As, potenciando su presencia en


el agua el poder txico de ste.
La tcnica oficial es la de absorcin atmica, siendo ms adecuado utilizar
previamente el generador de hidruros. En este caso se utiliza como reductor
borohidruro sdico en medio de hidrxido sdico, efectuando despus la
detenninacin a 196.0 nm. Opcionalmente se podra aplicar una tcnica
polarogrfica: tras preelectrlisis previa a -300 mV, se procede a la redisolucin
catdica utilizando por ejemplo, la tcnica de voltametra diferencial de pulso. El
potencial de "pico" del metal es de -500 mV.
54) Vanadio
Metal extendido en la naturaleza asociado a plomo, potasio, azufre y otros
elementos. Su presencia en aguas no suele pasar del g/l, salvo excepciones en
aguas contaminadas por residuos petrolferos.
Posee un papel fisiolgico importante, interviniendo en la calcificacin sea y
en la biosntesis de colesterol. Parece detectarse un efecto positivo respecto a
enfermedades cardiovasculares, en zonas donde se consumen aguas con pequeos
contenidos de V. A concentraciones ms elevadas resulta txico.
La determinacin puede llevarse a cabo mediante absorcin atmica sin
llama (cmara de grafito) dado que la concentracin del metal en aguas es mnima.
La longitud de onda de trabajo es de 318.4 nm.
55) Plaguicidas y productos similares
Se trata de compuestos orgnicos o inorgnicos que se utilizan para luchar
contra los parsitos de los cultivos, del ganado, de los animales domsticos y del
hombre y su ambiente, pudiendo clasificarse en: insecticidas, herbicidas, acaricidas,
fungicidas, antibiticos y rodenticidas. Adems, pueden considerarse como
plaguicidas a los atrayentes, repelentes y esterilizantes de insectos.
El producto activo de un plaguicida suele tener una riqueza comprendida entre
el 75% y el 98%, siendo el resto productos secundarios e impurezas de fabricacin.
Caractersticas tpicas de cualquier plaguicida son: (a) toxicidad (que acta tambin
sobre los organismos superiores, pero atenuada por la mayor complejidad
metablica de estos frente a los organismos de bioqumica ms simple); (b) elevada
resistencia a la degradacin o persistencia; (c) carcter acumulativo, lo que posibilita
su toxicidad diferida potenciada a travs de su ascenso en la cadena trfica. Como
ejemplo, sirva el dato de que despus de varios aos de no utilizar habitualmente
DDT en cultivos de varios paises europeos y en EEUU, todava se lo puede encontrar
en suelos y aguas subterrneas de estas zonas.

40

Otro aspecto negativo relativo a la existencia de plaguicidas en aguas es, su


acusado carcter organolptico. Concentraciones, en muchos casos, de slo pocos
g/1 son capaces de propiciar la aparicin de olores y sabores en un agua.
Los principales plaguicidas ms usados en la actualidad son insecticidas y
dentro de estos los siguientes grupos:
1)
Organoclorados: Aldrn, DDT, Dieldrn, clordano, endrn, heptacloro, HHDN,
Lindano, metoxicloro, 2,4-5-T y tetradifn, como ms importantes.
2)
Organofosforados: Azinfosmetil, diazinon, fentin, fosdrn, malatin, paratin,
sintox y TEPP, especialmente.
3) Carbarnatos: Carbaryl, zectrn, temik, undn.
La toxicidad de un pesticida es funcin del tipo de compuesto y de su
concentracin, siendo los insecticidas organoclorados ms txicos para los peces
que los organofosforados en un factor de 100 y estos lo son ms que los herbicidas
en un factor de 1.000. Con respecto al hombre y mamferos, la toxicidad de los
insecticidas organofosforados es superior a la de los organoclorados, pero al ser ms
degradables, su potencia txica es menor.
Vamos a resear ahora algunos aspectos relacionados a los insecticidas ms
potencialmente txicos y/o normalmente encontrados en aguas, (los organoclorados)
y posteriormente, se hablar acerca de los herbicidas.
a) DDT
Corresponde al diclorodifeniltricloroetano, estructura que posee varios ismeros,
siendo el p,p'-DDT producto comercial mayoritario. Es muy poco soluble en agua y
fue muy aplicado despus de la segunda guerra mundial debido a sus buenas
prestaciones en la lucha contra el paludismo, el tifus y otras enfermedades
transmitidas por insectos durante el conflicto blico. Hoy en da, debido a su
persistencia y toxicidad, su uso se ha abandonado en muchos pases, incluido
EEUU. Los niveles de pesticida en aguas de EEUU hasta 1966 se fueron
incrementando a valores prximos a 1g/l, reducindose en aos posteriores con el
abandono del uso del compuesto. En Europa, las concentraciones en ros alemanes
no sobrepasan en valor medio 1 g/l situndose en muchos caso alrededor de 0.01
g/l. Igual puede decirse de Espaa. En aguas potables se suelen hallar valores
bastante inferiores a 1 g/l.
El DDT acta sobre el sistema nervioso. Tambin se ha comprobado su efecto
carcinognico en estudios con animales de laboratorio que desarrollaban tumores de
hgado.
b) Aldrn y dieldrn
Son dos pesticidas persistentes que se acumulan en las cadenas alimentarias. El
primero corresponde al hexacloro-1,2,3,4,10,10- hexahidro-1,4,4a ,5,8,8a-dimetano1,4-endo-5,8-exo naftaleno, y el segundo es el hexa-cloro 1,2,3,4, 1 0, 10,epoxi-6,7
octahidro- 1,4,4a,5,6,7,8,8a dimetano- 1,4 endo-5,8 exo naftaleno. El dieldrn deriva
del aldrn por oxidacin metablica en el interior de un organismo vivo, o por
oxidacin qumica en suelo o incluso en las hojas de varios cultivos a las cuales se
41

aplica aldri. Su riesgo sanitario y medioambiental ha sido muy estudiado desde 1966
as como su presencia en aguas. En este sentido, en aguas superficiales de ros y
lagos de EEUU los contenidos se incrementaban hasta 0.1 g/l. En aguas de bebida
no se sobrepasaban 0.002 g/l de concentracin. Tambin ha sido detectado en
aguas de ros de Espaa (Catalua).
Ambos pesticidas actan sobre el sistema nervioso central. Los estudios sobre
mutagenicidad no han ofrecido resultados positivos. Por contra, las dos sustancias
son capaces de desarrollar tumores hepticos en animales de laboratorio.

c) Hexaclorobenceno
Utilizado como fungicida, su presencia ha sido extensamente detectada en aguas de
lluvia y en ros de EEUU, Europa y Amrica del Sur, as como tambin en aguas
potables con niveles de hasta 0.4 g/l. En Espaa, en general, se detectan
concentraciones similares. En zonas fuertemente agrcolas como Andaluca, el
contenido medio en HCB totales en aguas del ro Guadalquivir fue de hasta 0.054
g/l.
Puede provocar desde trastornos hepticos, hasta erupciones en la piel y ojos. Se
ha comprobado una correlacin entre consumo de leche materna con altos niveles
de HCB y defunciones infantiles; adems, puede provocar efectos teratognicos en
animales de laboratorio. Finalmente, el HCB es un compuesto claramente
cancergeno.

d) Lindano
Es el ismero del hexaclorociclohexano, extremadamente soluble en agua para
tratarse de un pesticida (10 mg/l) siendo tambin muy soluble en otros solventes
orgnicos.
Se trata del pesticida ms frecuentemente encontrado en el medio hdrico, dada su
alta utilizacin. En aguas de bebida de EEUU se han encontrado niveles mximos
de 4 g/l. En general, en el medio acutico su nivel medio se cifra en alrededor de
0.1 g/l. Datos correspondientes a Alemania lo detectan en todas las captaciones de
aguas superficiales destinadas a potabilizacin en un rango comprendido entre 0.005
g/l y 7 g/l. En ros espaoles es un contaminante tpico detectndose unos niveles
en aguas del ro Guadalquivir del orden de la decena de ng/kg.
Este pesticida se acumula fundamentalmente en el hgado y tejidos adiposos, si bien
al ser hidrosoluble puede ser eliminado con cierta facilidad. Tambin puede penetrar
en el organismo a travs de la piel y puede atravesar la barrera placentaria. No es
demasiado txico pero ataca al sistema nervioso central, y puede ser causa de
trastornos hepticos. No se ha comprobado su poder teratognico, mientras s existe
una correlacin positiva entre ingestas del producto y muertes prematuras en
animales de laboratorio as como desarrollo de tumores en estos.
e) Herbicidas

42

El segundo tipo ms empleado de pesticida es el de los herbicidas. De entre estos,


los ms utilizados por el hombre, y que potencialmente pueden pasar a las aguas,
tanto superficiales como subterrneas, mediante arrastres por lluvias, lixiviado y
percolacin de terrenos, lavado de las propias plantas por riegos, precipitaciones,
etc. pueden encuadrarse en los siguientes grupos:
1)
Triazinas: atrazina y simazina.
2)
Ureas substituidas: diurn, metoxurn, isoproturn.
3)
Derivados fenoxiacticos: mecropop y 2,4 D.
Sin duda, las triazinas son las mayoritariamente aplicadas y dentro de este grupo,
simazina y atrazina fundamentalmente. La simazina es la 2-cloro-4,6bis etil-s-triazina,
y la atrazina, la 2-cloro-4 etil-6 isopropil-s-triazina. Mientras la primera es poco
soluble en agua (5 mg/l), la atrazina es notablemente ms soluble (70 mg/l). De
cualquier forma, ambas son adsorbidas por las arcillas del suelo, lo que unido a su
baja solubilidad explica su alta persistencia despus de su aplicacin, as como su
lenta cintica de ingreso en el medio hdrico. A este respecto, y segn datos
recientes de los Pases Bajos casi el 50% de captaciones de aguas superficiales y
subterrneas presentaban contenidos en atrazina menores que 10 ng/l y el 90%
contenan menos de 10 ng/l de simazina.
Idnticas conclusiones se extraen de otros estudios realizados en EEUU, donde se
obtuvieron concentraciones entre <1.0 y 54 ng/l para aguas subterrneas. En
nuestro pais, aguas de la zona de Barcelona presentaron as mismo bajos niveles de
simazina y atrazina, comprendidos entre 0.5 y 20 ng/l.
Llegado este punto conviene destacar, por su incidencia medioambiental, que la
atrazina (como muchos otros pesticidas) puede degradadarse por irradiacin UV lo
que supone el alivio en la acumulacin de estos txicos tanto en aguas como en el
medio ambiente en general.
El 2,4-D es otro herbicida de amplia utilizacin sobre todo en forma de dispersin
area. Se trata de un compuesto estable en forma cida y fcilmente metabolizado
tanto en el suelo como en el agua, donde no presenta contenidos superiores a 0.1
g/l. Es rpidamente excretado despus de su ingesta por el hombre y animales.
De bajo nivel toxicolgico, no presenta teratogenicidad y no parece ser cancergeno.
Finalmente, desde la ptica toxicolgica humana, los herbicidas en general no son
demasiado activos, pues a ttulo de comparacin, la dosis aguda oral DL50 para
ratas de simazina y atrazina, es (aproximadamente) ms de un orden de magnitud
superior que la del DDT. De cualquier manera, parece ser que ambos compuestos
son potencialmente cancergenos.
El mtodo oficial de anlisis es el de cromatografa de gases. Consiste en la
extraccin de los pesticidas de la muestra de agua, en concreto con cloruro de
metileno para el caso de pesticidas clorados (los ms investigados). El extracto se
cambia a hexano durante la concentracin, y en esta forma se determinan las
diferentes sustancias mediante CG con un detector de captura electrnica. El
acoplamiento del cromatgrafo a un espectrmetro de masas es necesario para la
identificacin inequvoca de estos compuestos.
43

56) Hidrocarburos aromticos policclicos


Amplio grupo de compuestos orgnicos caracterizados por poseer dos o ms
grupos bencnicos acoplados solos entre s o junto a otros ciclos no aromticos con
los que comparten dos tomos de carbono. Compuestos tpicos son naftaleno,
fluoranteno y benzofluorantenos, benzopireno y benzoperileno y el indenopireno con
mayor o menor grado de sustitucin.
Los hidrocarburos aromticos policclicos proceden de:(a) combustin
incompleta de ciertos compuestos orgnicos y (b) biosntesis promovida por algunas
bacterias, algas e incluso, plantas superiores.
Son compuestos de escasa solubilidad en agua acumulndose adsorbidos
sobre sedimentos y arcillas del fondo de los cauces de agua y tambin del suelo.
Una vez en el sedimento, los HAP pueden sufrir fotodescomposicin UV siendo
adems degradados total o parcialmente por algunos microorganismos.
La concentracin de los seis HAP de mayor presencia en aguas, fluoranteno,
benzo-3,4-fluoranteno, benzo-11,12 fluoranteno, benzo-3,4pireno, benzo-1,12
perileno e indeno (1,2,3 ed) pireno, oscila entre 0.12 y 3.1 g/l para aguas de ros de
Alemania (de alta contaminacin industrial) presumindose valores de este orden
para otras aguas superficiales con idntico grado de polucin. En aguas
subterrneas y aguas potables, los niveles de HAP son inferiores a 0.05 g/l,
llegando en algn caso a 0.11 g/l. Estudios ms recientes, por contra, han cifrado
el contenido en diversos tipos de HAP para aguas de ros espaoles fuertemente
contaminados de Catalua en valores cercanos a 100 g/l, ms altos que los
recogidos en referencias anteriores.
Compuestos txicos, se ha comprobado que dosis mnimas provocan tumores
de piel y tambin internos en animales de laboratorio: gastrointestinales y esofgicos.
Respecto a su poder mutagnico, los estudios se circunscriben al benzo-3,4pireno
resultando efectos mutagnicos a dosis moderadas. Para terminar, comntese que
los HAP son capaces de inducir la sntesis de enzimas responsables de su propio
metabolismo, lo que supone su desaparicin a medida que lo hace el tiempo de
exposicin del organismo a estos compuestos. As pues, es difcil evaluar su poder
cancergeno concreto.
Para este anlisis se toman como referentes los seis hidrocarburos
aromticos policclicos ms comunes, es decir: fluoranteno, benzo-3,4-fluoranteno,
benzo- 1 1, 12 fluoranteno, benzo-3,4-pireno, benzo-1, 12 perileno e indeno(1,2,3 ed)
pireno.
Un mtodo oficial es el de extraccin lquido-liquido con hexano y posterior
medida de la intensidad de fluorescencia UV del extracto, as se determina la
concentracin total de HAP. Otra tcnica oficial, adems, es la cromatogrfica. En
este caso se trata de extraer los HAP mediante cloruro de metileno. El extracto se

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somete a un proceso de CG con deteccin por ionizacin de llama, UV o


fluorescencia. Tambin puede utilizarse la tcnica acoplada GC-EM.
7. RADIACTIVIDAD
57) Conteo total y
No se cuenta con mtodos oficiales de anlisis hasta el presente. Las
medidas de este tipo global de radiactividad en aguas, requieren una esmerada y
precisa preparacin de patrones y de muestras para conseguir resultados fiables y
reproducibles. Tngase en cuenta que por este mtodo no se determinan
radioelementos concretos sino en general.
Los mtodos analticos seguidos tratan de "medir" el nmero de partculas
radiactivas que emite la muestra y que son capaces a su vez de generar fotones
susceptibles de determinacin fotoelctrica, en unas determinadas condiciones
tcnicas operativas y para un determinado tiempo de emisin. Cualquier equipo
comercial de conteo radiactivo suele constar de una cmara de conteo, un
preamplificador, un contador de impulsos con suministro de potencial de alta tensin,
un cronmetro y un registrador. Los patrones usados corresponden a radioemisores
( ) de contrastada respuesta.
La actividad puede corresponder a la muestra total de agua, al agua filtrada o
a las materias en suspensin. En el primer caso se opera evaporando casi a
sequedad la muestra, redisolviendo en cido ntrico, evaporando de nuevo y
efectuando el conteo radiactivo de una nueva microdisolucin con HNO3. Si se trata
del agua filtrada, se procede al filtrado de la muestra a travs de un filtro de 0.45 m
de tamao de poro. Finalmente, para la radiactividad de la materia en suspensin se
ha de trabajar con el residuo retenido sobre el filtro anterior.
8. AGUAS RESIDUALES Y VERTIDOS. OTROS ANLISIS DE INTERS
58) Potencial redox
Esta magnitud mide la capacidad global de un agua de, por s misma,
proceder a la oxidacin o reduccin de sustancias. Es decir, un agua con un elevado
potencial redox contendr apreciable cantidad de oxgeno, siendo "rica en
compuestos en estado oxidado: Fe y Mn en sus estados superiores de oxidacin,
sulfatos, nitratos, fosfatos, y materia orgnica, en general, fuertemente mineralizada.
Por contra, un agua con bajo potencial redox, ser "rica' en compuestos en estado
reducido, apenas contendr oxgeno y s sulfuros, amonaco y materias orgnicas
difcilmente mineralizables.
El potencial redox de un agua puede expresarse bien como potencial redox
"EH", o bien por el "rH, estando ambas variables relacionadas:
rH = [EH/0,032] + 2pH
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siendo "rH" el logaritmo cambiado de signo de la presin parcial de hidrgeno en el


agua, y "pH" el de sta. Adems, si se tiene en cuenta que de acuerdo al equilibrio
gaseoso terico de un agua, el producto de la presin parcial de oxgeno por el
cuadrado de la presin parcial de hidrgeno es igual a 10-12, se deduce que el rH
variar entre 0 y 41. Valores altos de rH implican una alta oxigenacin del agua y
alto potencial de oxidacin. Por contra, valores bajos de rH implican abundancia de
hidrgeno y condiciones reductoras.
El uso del potencial redox en aguas residuales y en sus procesos de
depuracin es amplio. De este modo, aguas residuales urbanas recientes presentan
un EH prximo a 100 mV. Aguas de fosas spticas y otras sometidas a
putrefacciones y ambientes reductores muy acusados presentan EH inferiores a -40
mV. Por otro lado, valores de rH>25 caracterizan un medio oxidante, rH entre 15 y 25
corresponden a un medio aireado de aguas bien oxigenadas, mientras aguas
situadas en la zona de transicin entre medio aireado y anaerobio exhiben valores de
rH entre 13 y 15 y aguas con rH inferiores a 13 corresponden a medios claramente
reductores (aguas spticas y nauseabundas).
59) Demanda bioqumica de oxgeno a los cinco das
Esta determinacin es "clsica entre las de aguas residuales y vertidos en
unin de la demanda qumica de oxgeno que se comentar a continuacin.
La DBO 5 es la cantidad de oxgeno necesario a las condiciones dadas del
ensayo, es decir, incubacin a 20C en oscuridad y durante 5 das, para lograr por
va microbiana la degradacin de las materias orgnicas de un agua. Se puede
llevar a cabo mediante la tcnica de las diluciones.
Para ello se preparan volmenes conocidos de agua destilada con diluciones
conocidas del agua problema y se incuban en las condiciones antes expuestas. En
ocasiones debe aadirse un inculo al agua para conseguir la degradacin de la
materia orgnica, sobre todo en aguas industriales con presencia de potenciales
txicos para los microorganismos descomponedores. El inculo puede obtenerse de
efluentes residuales domsticos previamente sometidos a decantacin.
Adems, la tcnica oficial recomienda el uso de un inhibidor de nitrificacin
(por ejemplo, 2-cloro-6-[tricloro metill piridina) a fin de evitar esta circunstancia
negativa durante el tiempo de incubacin requerido para el anlisis.
60) Demanda qumica de oxgeno
El mtodo oficial es el del dicromato, admitiendo varias modificaciones, no
obstante. Se trata de proceder a la oxidacin de las materias orgnicas e inorgnicas
de un agua usando dicromato potsico en medio sulfrico y en caliente, valorando
por retroceso el dicromato no consumido por los materiales reductores de la muestra.
La adicin de catalizador de Ag+ posibilita una mejor oxidacin de aqullos; adems,
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el uso de sal de Hg2+ mejora el rendimiento del proceso evitando en gran parte la
interferencia de los haluros de la muestra.
El procedimiento habitual requiere la digestin de la muestra en medio cido y
caliente durante 2 horas.
Como valorante se suele utilizar sal de MOHR
estandarizada.
71) Alcalinidad
La alcalinidad se determina mediante valoracin cido-base (mtodo oficial)
con H2SO4 0.04N utilizando indicadores colorimtricos o potenciomtricos del punto
final. Se puede hablar de la alcalinidad a la fenolftalena ("Ttulo Alcalimtrico" o TA)
con un punto de viraje a pH=8.3, y de alcalinidad al naranja de metilo ("Ttulo
Alcalimtrico Completo" o TAC) cuyo viraje se da a pH= 4.3. De las relaciones entre
estas dos valoraciones se obtiene aproximadamente la cantidad de HCO3-, CO3= e
hidrxidos presentes en una muestra de agua.

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