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UNOS APUNTES DE FSICA CUNTICA

Para celebrar la entrada en el siglo XX, el viernes 27 de abril del ao de nuestro seor 1900, uno de los ms ilustres
cientficos de la poca, el fsico y matemtico Lord William Thomson, primer barn Kelvin, pronunci un discurso por el
que los huesos del lord an castaetean en las noches de luna llena. Comenzaba as:

La belleza y la claridad de la teora dinmica, que afirma que el calor y la luz para ser los modos de
movimiento, estn constantemente obscurecido por dos nubes..,
Sin entrar en detalles, las dos oscuras nubes que empaaban el claro y hermoso cielo de la Fsica eran, una, la
imposibilidad de explicar el movimiento de los cuerpos en relacin al ter luminoso que se supona llenaba el Cosmos; y
otra, la denominada catstrofe ultravioleta, un pequeo error del electromagnetismo clsico que atentaba contra el
principio de conservacin de la energa.
El discurso de Lord Kelvin permanece para la Historia en treinta y cuatro pginas de las Notices of the proceedings at the
meetings of the members of the Royal Institution of Great Britain with abstracts of the discourses , a lo largo de las cuales
el barn aporta su granito de arena para, como afirma al concluir, ayudar a disipar el celaje que haba oscurecido la fsica
durante un cuarto de siglo y devolverle su fulgor.
Ese mismo ao de 1900, otro fsico, Max Planck, dio con el camino para solucionar el embrollo. Pero, cual pintor que quita
la mancha del cuadro emborronndolo todo, hizo que en el bello paisaje positivista de Lord Kelvin ya no se viera ninguna
pequea nube oscura, sino un tenebroso cielo de tormenta. Sin tener ni idea, todava, de que su criatura la iba a liar parda,
Planck acababa de plantar la semilla de una nueva fsica que se terminara conociendo como mecnica cuntica.
Un monstruo nacido en noche de tormenta que fue arrasando, despacito pero sin pausa, los cimientos de la realidad
clsica, y cuyos destrozos no han podido, o no han querido, ser evaluados en toda su magnitud por las autoridades del
conocimiento. De momento, la escombrera sigue tapada con un provisional tinglado de cartn piedra que, aunque no
termina de dar el pego, al menos permite pasear con cierta serenidad y no preocuparse por que un canto se le venga
encima al transente satisfecho.
Cuanto de accin
En 1900, Planck descubri que la energa est empaquetada en unidades indivisibles; es decir, existe una unidad mnima
de accin llamada cuanto y no se pueden hacer paquetes de energa ms pequeos.
Esto quiere decir que la energa no aumenta ni disminuye de manera continua, sino que es siempre mltiplo de un cuanto.
A este paquete bsico se le denomin constante de Planck y fue el origen de una serie de postulados tan contrarios a lo que
la racionalidad humana entiende por pensamiento sano que, cien aos despus, se sigue sin saber de qu va todo esto.
Poco despus de la aparicin en escena del cuanto de accin, en 1905, Albert Einstein solucion muchas de las dudas
algunas nubes negras sobre el comportamiento de la luz que no podan resolverse en virtud de su naturaleza de onda. Y
ello gracias al cuanto: la nueva teora de Einstein propona que la luz poda actuar como partcula en ciertos casos; tales
partculas eran los fotones, las unidades bsicas de energa electromagntica. No obstante, la existencia del fotn no fue
aceptada por todos hasta la dcada de 1920.

Se aceptara o no se aceptara, el lo ya estaba montado. Para seguir el curso de los acontecimientos, primero hemos de
remontarnos brevemente a unos aos antes, cuando se comprendi que el tomo no era lo que su nombre indica,
indivisible: en 1890, para explicar por qu la materia emite radiacin, el fsico Hendrik A. Lorentz haba teorizado sobre la
presencia de cargas elctricas dentro de los tomos las cuales, al vibrar, emitan luz. Y si estaban dentro, es que el tomo
tena estructura interna y, por tanto, haba ms piezas de las que se pensaba hasta ese momento.
En 1911, tras varios intentos por desentraar dicha estructura, al final se acept el modelo propuesto por Rutherford: los
electrones, de carga negativa, giraban en torno a un ncleo de carga positiva; entre ellos, todo era espacio vaco. Es decir,
el tomo se haba convertido en un sistema planetario.
Pero haba otro problemilla con esto: segn el planteamiento, al moverse los electrones, pierden energa, de modo que el
ncleo los ira atrayendo hasta provocar su destruccin.
En 1913, Niels Bohr aplic la constante de Planck a su teora sobre el tomo de hidrgeno: demostr que la radiacin
emitida por dicho tomo provocaba variaciones en la rbita de su nico electrn, y que tales cambios de energa se
producan de acuerdo a mltiplos de la constante de Planck. O sea: al disminuir la energa, el electrn orbitaba ms cerca
del ncleo; cuando suba la energa, se alejaba.
Bohr, al igual que muchos otros, no terminaba de aceptar la existencia del fotn no lo hara hasta 1925, por lo que no
pudo explicar lo que luego quedara claro: que el electrn adquiere y pierde energa absorbiendo y desprendiendo fotones,
y que tal es la causa de la luz emitida por un tomo, adems del cambio de rbitas de sus electrones.
Adems, su modelo slo funcionaba bien para el tomo de hidrgeno; en cuanto se aplicaba a otros elementos, que tienen
ms de un electrn en rbita, comenzaban los problemas.
Con todo, el gran logro de Bohr fue que, al aplicar la constante de Planck, haba conseguido estabilizar el tomo, al limitar
sus estados posibles a mltiplos enteros del cuanto de accin y definir una rbita mnima que impeda su colapso. De
momento, algo se haba avanzado, as que le dieron el Nobel.
Sin embargo, robar el fuego de los dioses tiene un precio muy alto: de acuerdo al modelo de rbitas, al liberar energa, el
electrn se acerca al ncleo, y al absorberlo se aleja a rbitas ms externas; y, puesto que las rbitas posibles para el
electrn respondan a mltiplos de la constante de Planck, estaban cuantizadas: el electrn no se poda mover entre las
rbitas, sino que saltaba de una a otra sin realizar el trayecto que las separa.
El salto cuntico propuesto por Bohr iba en contra de todo lo conocido hasta entonces y destrozaba el principio que, desde
los tiempos de Aristteles, se dio por hecho natural: La naturaleza no procede a saltos. El tomo, definitivamente, ya no
poda ser explicado en los trminos de la fsica clsica.
Otra realidad era posible. Pero incompatible con el sentido comn
La no conmutabilidad
Un par de dcadas despus de que Lord Kelvin mirara al cielo con la esperanza de que dos pequeas nubes no estroperan
los brillantes das de la ciencia, la mente de los terrcolas haba llegado a su lmite, al menos aparente, incapaz de
encontrar imgenes ntidas con que visualizar el mundo.

Tras algunos aos de debates inciertos sobre la naturaleza del tomo y de la luz, all por 1925, Werner Heisenberg, un
discpulo de Bohr en el instituto que ste diriga en Copenhague, decidi que la realidad fsica slo poda contemplarse
mediante formalismos matemticos, y que toda representacin intuitiva era intil.
Buena parte de la culpa de esta actitud radical por parte de Heisenberg la tuvo su formacin humanista y su inters por los
clsicos, como explica Heinz Pagels en El cdigo del universo:

Heisenberg estaba interesado en la filosofa clsica, especialmente en Platn y los atomistas, quienes
pensaban en los tomos conceptualmente, no como en algo visible. La mayora de los fsicos intentaban
construir dibujos atmicos, pero Heisenberg, como los griegos, crea que era necesario prescindir de los
dibujos atmicos, de los electrones que describan crculos de radio definido alrededor del ncleo a
manera de pequeos sistemas solares. Heisenberg no pensaba en qu eran los tomos, sino en lo que
hacan (sus energas de transicin). Siguiendo procedimientos matemticos, describi las transiciones
de energa de los tomos como una formacin de nmeros. Aplicando su notable ingenio matemtico,
encontr reglas que eran obedecidas por estas formaciones numricas y las emple para calcular los
procesos atmicos.
Se trataba de las matemticas matriciales, donde, en lugar de por un nmero, cada elemento es descrito por una
estructura de nmeros. Y, consecuentemente, al describir una partcula en trminos de matrices, la posicin (q) y la
cantidad de movimiento (p) de la partcula ya no se expresan con un nmero simple (q=3, por ejemplo), sino con matrices.
Pero, si alguien no sabe qu es una matriz, que no se preocupe; Heisenberg tampoco lo saba, aunque se puso las pilas
enseguida. l se haba limitado a describir los cambios de energa en el tomo mediante una formacin de nmeros;
fueron Max Born y Pascual Jordan quienes le hicieron ver lo que haba descubierto y, poco despus, fue Paul Dirac quien
complet la nueva mecnica de matrices y William Pauli quien ampli su rango de aplicaciones. Y todo ello entre 1925 y
1927.
Qu puede significar para la interpretacin de la naturaleza que las cualidades de una partcula estn descritas por
matrices y no mediante nmeros simples? La consecuencia fundamental es que las matrices no cumplen la ley
conmutativa: pxq no tiene por qu ser igual a qxp. Es decir, el orden de los factores s altera el producto.
Si tenemos las variables posicin y momento lineal, ello significa que si medimos una y despus la otra, el resultado
ser diferente del que habramos obtenido si los hubiramos medido en el orden inverso; as que, o bien elegimos conocer
la posicin de una partcula, o bien elegimos conocer su movimiento. Slo conoceremos con precisin la primera medida
que hagamos, siendo la segunda una aproximacin probable, pero jams cierta.
Si la fsica clsica presuma de poder establecer la posicin y el momento de cualquier objeto conociendo sus parmetros
de inicio, con la mecnica cuntica el conocimiento del sistema es incompleto por definicin. Con Heisenberg haba nacido
el principio de incertidumbre, por el que la imprecisin es inherente a los sistemas cunticos y no puede desaparecer por
naturaleza.
El principio de incertidumbre y sus consecuencias

Si la primera consecuencia del postulado de Heisenberg fue que la imprecisin era un aspecto natural de la realidad, la
segunda consecuencia fue que los resultados estadsticos obtenidos no eran tan naturales, sino que se deban a la
perturbacin que el cientfico provocaba en el sistema al intentar observarlo.
Todo experimento requiere un sistema externo, un aparato, que interacte con el sistema sobre el que se experimenta; la
interaccin ms simple es la de un fotn lanzado dentro del sistema para detectar la posicin de un electrn; de la
interaccin entre ambos, surge un resultado. La interaccin entre aparato y sistema es una accin invasiva pero, mientras
que, en fsica clsica, el efecto es inapreciable, en la mecnica cuntica esa interaccin condiciona el resultado; ello es as
porque cualquier fotn (observador) con la energa suficiente para realizar la medicin, tambin tiene la energa suficiente
para alterar la partcula observada.
Segn explica Ana Rioja, de la Universidad Complutense de Madrid, en su ensayo La filosofa de la complementariedad,
de ello se establece que la fsica clsica es una idealizacin que permite hablar de sistemas cerrados, es decir, ajenos a
toda interferencia y por tanto susceptibles de ser estudiados con absoluta objetividad, simplemente por una cuestin de
perspectiva; el sistema se altera inevitablemente aunque se estima inapreciable para el resultado buscado. Por tanto, no
estaramos ante la pretendida realidad objetiva, sino ante una realidad a la medida del ser humano:

La caracterizacin del conjunto de los sistemas fsicos como sistema cerrado, o sea, como un sistema sin
intercambio con nada externo, era absolutamente indispensable a este ideal explicativo, a fin de que la
nocin de objeto observado pudiera tener un sentido definido, perfectamente independiente del sujeto
observador y de sus operaciones de observacin y medida. Ahora bien, toda observacin de la
naturaleza, y con ms razn cuando se interponen aparatos de medida, supone una entrada y salida de
energa, una interaccin entre el objeto y el sujeto con sus medios de observacin entre los que al
menos hay que mencionar la luz, que puede llevar a poner en tela de juicio la nocin de sistema
observado cerrado, y con ello la fundamental distincin entre sujeto y objeto, as como el criterio mismo
de objetividad. En efecto, la descripcin objetiva y cientfica del mundo exige dar cuenta de ste tal cual
es, sin interferencia, intervencin o perturbacin por parte del sujeto que observa.
En tercer lugar, y relacionado con todo ello, el principio de incertidumbre desafiaba el principio clsico de causalidad. El
principio de causalidad afirma que todo efecto est precedido por una causa nica, lo que sostiene la afirmacin de
Laplace segn la cual es posible determinar el movimiento de cualquier partcula si se conocen con exactitud sus
condiciones iniciales de posicin, cantidad de movimiento y las fuerzas que actan en el sistema.
La base de la fsica clsica es que, si se conoce un estado presente, se puede calcular el estado futuro. El problema, segn el
postulado de Heisenberg, es que no podemos llegar a conocer jams ningn presente en trminos absolutos como
pretenda Laplace; slo se alcanza a describir un rango de posibilidades para la posicin y el momento lineal de la
partcula en el futuro, por lo que la linealidad causa-efecto se pierde.
La formulacin del principio de incertidumbre fue un duro golpe para el sueo positivista. Como afima David Cassidy, de
la Universidad Hofstra de Nueva York y experto en la vida y obra de Werner Heisenberg, en un artculo publicado por la
revista Investigacin y Ciencia (Heisenberg, imprecisin y revolucin cuntica, n 190): Era la primera vez, desde la
revolucin cientfica, que un fsico de primera lnea proclamaba una limitacin al conocimiento cientfico.

La realidad dominada por un observador absoluto, sin punto de vista, sin cuerpo, sin situacin espacial, era cosa del
pasado. Niels Bohr se plante, a partir de estas ideas, las consecuencias ontolgicas del postulado cuntico.
Su base de argumentacin era la existencia del cuanto de accin de Planck. Su existencia hace que cualquier proceso
atmico sea no slo indivisible sino discontinuo, a saltos, por lo que el ideal descriptivo deba ser revisado.
Bohr y Heisenberg estaban de acuerdo en que la nueva fsica impeda construir imgenes espacio-temporales y causales, y
haca imposible el ideal de objetividad de la ciencia clsica. Por tanto, no poda pensarse en una realidad independiente en
el sentido ordinario del trmino: la realidad es arbitraria, ya que depende de qu objetos pueden interactuar con el
elemento observador.
Pero, al mismo tiempo que unos forjaban la mecnica cuntica desde las abstracciones y matrices, otros se negaban a
renunciar a la capacidad del ser humano para describir el mundo en trminos precisos y visuales.
Lo que las matrices venan a decir era que, si se intenta definir el punto concreto de una partcula, su cantidad de
movimiento se vuelve impredecible. Suena raro y, sin embargo, hay un suceso con el que es posible establecer una
analoga en la realidad sensible, y que permiti a Louis de Broglie, primero, y a Edward Schrdinger, despus, no tan
amigos de lo abstracto como Heisenberg y compaa, confirmar de manera independiente los mismos efectos que se
extraan de las matrices.
A saber: cuando una gota cae sobre un estanque, el agua se ve afectada en un punto concreto, pero enseguida las ondas se
propagan; no hay movimiento que trazar, es solo que el estanque est revuelto. Hay olas en su superficie
Dualidad onda-corpsculo
Frente a cientficos como Heisenberg o Paul Dirac, que se haban sumergido de lleno en el mundo de lo abstracto, hubo
quienes siguieron luchando por salvar la realidad sensible, negndose a abandonar los conceptos de ondas y partculas.
A pesar de las muchas reticencias, la teora fotoeltrica de Einstein mostraba que la luz se comportaba bajo dos
naturalezas incompatibles: una onda que mostraba ciertos comportamientos de partcula. Al mismo tiempo que
Heisenberg y compaa se dedicaban a las abstracciones que definiran la nueva fsica, el francs Louis de Broglie tuvo la
intuicin de que esa doble naturaleza de la luz era aplicable a todas las partculas.
Es decir, se le ocurri que el asunto aquel no tena por qu limitarse nicamente a una onda que a ratos ejerce como
partcula, como se entenda que haca la luz, sino que lo que hasta entonces se conceba como partcula podra
comportarse como onda.
Los resultados de Bohr tras su estudio del tomo, donde cada elemento emita unas frecuencias determinadas, llevaron a
De Broglie a imaginar la materia como un instrumento musical que puede emitir un tono bsico y una secuencia de tonos
superiores, sugiriendo as el aspecto ondulatorio de las partculas.
En su tesis de 1925, De Broglie se imagin la unin de ondas y partculas a la manera de un objeto montado sobre una
onda que guiaba sus posibles recorridos. Obviamente, la cosa no era tan fcil, y Erwin Schrdinger se empe en
encontrar una ecuacin que describiese este comportamiento de las partculas.

La ecuacin de Schrdinger deba describir la relacin de una partcula con su movimiento, pero el movimiento responde
a la propagacin de una onda, por lo que tena que encontrar la relacin entre el movimiento de la onda y la posicin de la
partcula: localizarla en la onda.
Es as como se llegaba, pero desde otro punto de vista, a la misma naturaleza probabilstica, no determinista, que
expresaban las formulaciones de Heisenberg; pues la ecuacin de Schrdinger se refiere a una funcin de onda que seala
una distribucin de probabilidades, indicando as dnde estara la partcula de acuerdo a resultados de naturaleza
estadstica.
En mecnica cuntica, todo objeto es descrito como una funcin de onda, una entidad abstracta que existe fuera del
espacio-tiempo y que determina las probabilidades de aparecer en la matriz que es el universo espacio-temporal. Los
matemticos llaman a ese no-lugar espacio de Hilbert, y en l estn todos los estados posibles de ser.
Es decir, una funcin de onda puede ser imaginada como una partcula que muestra todas sus cualidades al mismo tiempo
por ejempo, todas sus posibles localizaciones, lo que equivale a estar en todas partes a la vez como si de un cuadro
cubista se tratase.
Esto significa que la ecuacin de Schrdinger inclua el principio de superposicin: todas las propiedades de una
partcula estn presentes a la vez, siempre y cuando sta no sea sometida a observacin; cuando se realiza una medicin,
las probabilidades se reducen a cero en todos los puntos de la funcin de onda, salvo en uno, que adquiere el 100% y
establece, por tanto, el estado concreto de la partcula.
Y, entre esas propiedades, est, obviamente, su localizacin espacial. El nuevo modelo de Schrdinger describa el tomo
como una nube en la que un solo electrn no est localizable porque se encuentra en todas partes; pero hay ms opciones
de encontrarlo en una zona que en otra, y esas opciones estn descritas por una funcin de probabilidad.
Schrdinger, sirvindose de la imagen de De Broglie, entenda que las ondas de materia del electrn excitaban modos
armnicos de vibracin en el interior del tomo, los cuales reemplazaban los estados atmicos estacionarios del tomo de
Bohr; ya no haba saltos cunticos, sino transiciones continuas de un armnico a otro.
Y, aunque en un principio esta idea no pareca casar muy bien con las matrices de Heisenberg, que s contemplaba los
saltos cunticos, poco despus de la divulgacin de sus diferentes modelos, en 1926, Schrdinger afirm que su
planteamiento era matemticamente equivalente al de Heisenberg.
Entrelazamiento
Pero las cosas se siguieron complicando para quienes queran saber en qu clase de mundo vivimos. En 1935, Schrdinger
explicaba los resultados de aplicar la superposicin no a una partcula, sino a un sistema de partculas. Y ese resultado era
el entrelazamiento.
Un principio fundamental de la fsica clsica es la conservacin de la energa en cualquiera de sus formas, como pueden
ser la masa y la energa cintica. La energa transmitida a la materia se transforma en inercia, primero, y en masa,
despus. En condiciones normales, apreciamos que toda la energa aplicada a un cuerpo es convertida en movimiento.
Por ejemplo, al golpear una bola de billar. Pero si nos remitimos al mundo de los grandes nmeros, donde la relatividad
comienza a jugar un papel importante, veremos que cuanta ms velocidad adquiere un objeto, menor cantidad de la

energa que se le transmite es convertida en movimiento, sino que se traduce en un aumento de la masa del cuerpo. El
lmite es la velocidad de la luz, donde la energa slo se transmite en forma de masa y no hay posibilidad de un aumento de
la velocidad.
De ah que se pueda considerar que el contacto entre dos objetos los convierte en uno slo a efectos fsicos: en un sistema
formado por un juego de billar, una bola que golpea a otra pierde energa cintica al transferirla a la bola golpeada: el
momento de la bola mvil se divide en dos, el de sta y el de la bola que estaba quieta pero que ahora se mueve.
Ambos cuerpos se han entrelazado, y al perder energa uno de ellos el otro la ha ganado para que el sistema siga
conservando el equilibrio inicial.
En fsica cuntica, las consecuencias van ms all del principio de conservacin: dos partculas que interactan entre s
permanecern enlazadas de una forma un tanto extrema: lo que le suceda a una de ellas, no importa lo lejos que pueda
estar de su gemela, afectar inmediatamente a la otra.
Cuando se dice que un sistema se halla en el estado AB, significa que la partcula 1 se halla en el estado A y la partcula 2
en el estado B, siendo A y B propiedades incompatibles entre s. Ahora, consideremos el estado AB+CD. Significa que si la
partcula 1 est en estado A, la partcula 2 se hallar en el estado C, y que si 1 se halla en B, 2 se hallar en D. Pero no hay
manera de saber en qu estado se encuentra 1 mientras no se haya medido 2, y viceversa. Mientras tanto, el sistema se
halla en una superposicin de estados donde se dan todas las combinaciones.
Esta superposicin de estados es lo que se denomina entrelazamiento. Una partcula no puede ser descrita sin referirse
tambin a la otra.
El entrelazamiento es posible porque los entes entrelazados fueron producidos por un proceso que los ha ligado para
siempre; por ejemplo, dos fotones emitidos por el mismo electrn. El sistema queda, por tanto, definido por una gran
funcin de onda que emerge de las funciones de onda de sus partes, ajena a distancias y tiempos, y cuyos misterios, lejos
de resolverse, no hacen ms que generar discusiones y dolores de cabeza.
El gato de Schrdinger
Desde una perspectiva matemtica, la funcin de onda permite calcular la probabilidad de que se d un resultado al medir
un sistema fsico. Pero existe una larga discusin acerca de la realidad de la funcin de onda, en la que no se termina de
aclarar si su carcter es meramente matemtico o si existe como realidad fsica.
El comienzo de estos debates dio origen a la paradoja de Schrdinger. Al igual que otros pioneros en el nuevo mundo
cuntico, el viens tena cierto sndrome de Frankenstein, por lo que no terminaba de aceptar a su criatura, a la que
consideraba monstruosa, tanto ms cuanto ms se demostraba su acierto y se haca consciente de haber acabado con el
sentido comn como gua hacia el conocimiento.
Es por ello que, en un intento de suicidio intelectual para demostrar cun absurdo era todo, propuso lo siguiente en 1935:
coloquemos a un gato y un tarro lleno de gas venenoso dentro de una caja cerrada, en la cual adems habr un poco de
uranio y un contador Geiger conectado a un interruptor del cual depende que se suelte un martillo justo encima del tarro.
Si el uranio emite radiacin, el contador la detectar, se activar el interruptor, el martillo romper el tarro y el gato
morir.

En trminos cunticos, las partculas radiactivas del uranio estn en un estado de superposicin hasta que no se las
observe, o sea, que antes de que esto ocurra estn descritas por una funcin de onda en la que han sido emitidas y no han
sido emitidas al mismo tiempo. Entonces, en esa situacin de espera, qu pasa con el gato?
Porque, segn el planteamiento, el gato est entrelazado con el tomo radiactivo, as que, como se ha mencionado antes,
estamos en un sistema AB+CD, es decir: (radiacin-gato muerto) + (no radiacin-gato vivo).
A su pesar, lejos de acabar con la fsica cuntica, Schrdinger le dio la vida que necesitaba para convertirse en un
problema ontolgico de primer orden. De hecho, todos los padres de la criatura acabaron por escribir algn que otro texto
filosfico con connotaciones ms o menos msticas.
En los ochenta aos que llevamos con el gato a cuestas, se han propuesto innumerables soluciones a la paradoja. La
primera y ms popular fue la denominada interpretacin de Copenhague, segn la cual el gato, mientras no se abra la caja,
est muerto y no est muerto en un plano conceptual cuya comprensin no debe, dicen, incumbir a la labor cientfica, a la
cual le basta saber que los dos estados permanecen en superposicin hasta que la onda de probabilidad no se resuelva, y
esto no ocurrir hasta que se abra la caja; slo entonces, el gato estar definitivamente vivo o definitivamente muerto.
Pero, a pesar de los pinitos filosficos de los padres de la mecnica cuntica, este tipo de asuntos fue el colmo para
muchos. Y, segn dicen, la ciencia renunci a ir ms all en su bsqueda seria de la realidad, al tiempo que la filosofa se
hizo un poco la tonta cuando de cosas cunticas se trataba.
Entre esos que dicen est David Deutsch, fsico de la Universidad de Oxford y miembro de la Royal Society de Londres,
quien, como se deca en un artculo anterior, considera que la controversia en torno a la naturaleza cuntica de la realidad
carece de sustancia, pues se debe a lo que l denomina mala filosofa, donde el adjetivo no se refiere a una filosofa
errnea, sino a un pensamiento que niega la posibilidad de un acercamiento diferente al problema de la realidad.

Segn expone en su libro El comienzo del Infinito, tras el xito probado de la mecnica cuntica a
finales de la dcada de 1920, la comunidad cientfica no encontr otra salida que la de enrocarse en el
instrumentalismo: si las predicciones funcionan, no hay por qu preocuparse de nada ms; de modo
que la teora de los cuantos se redujo a un manual de instrucciones con el que elaborar artilugios cada
vez ms eficientes que comenzaron a ver el xito a partir de la dcada de 1940.
Desde entonces, se impondra la mxima nacida en el Rad Lab: Cllate y calcula. El blindaje de la
fsica cuntica a cualquier tratamiento desde una perspectiva ontolgica ajeno al utilitarismo qued
plasmado, explica Deutsch, en una frase que se ha repetido sin cesar durante ms de setenta aos: si
crees que has comprendido la mecnica cuntica, no comprendes la mecnica cuntica; con ella se
justificaba la renuncia a todo intento por comprender, intento que, sobre todo durante los primeros
aos de la Guerra Fra, fue considerado una lamentable prdida de tiempo si no estaba relacionado con
el desarrollo tecnolgico.
La falta de pasin, en trminos existenciales, ante los nuevos descubrimientos y de todo lo que stos implicaban a la hora
de reflexionar sobre la existencia y el papel del ser humano en el marco ms amplio del Cosmos es lo que provoc la
reflexin de un Niels Bohr frustrado con el positivismo imperante, al afirmar que quien no se sorprende ante los
descubrimientos de la fsica cuntica no la ha comprendido (la frase es citada por Michio Kaku en su libro Visiones). Esta
afirmacin, entienden quienes piensan como Deutsch, podra ser el origen de la arriba citada (si crees que has
comprendido la mecnica cuntica, no comprendes la mecnica cuntica), versionada por tanto al gusto de los tiempos

(Richard Dawkins se la atribuye a Richard Feynman en El espejismo de


Dios).
Una consecuencia de este abandono es que, siempre siguiendo a
Deutsch, el campo ontolgico en trminos cunticos qued desierto
durante dcadas, dejando va libre a ciertas tendencias pseudomsticas-cientficas de las que ahora muchos se quejan, pero de las que
esos muchos, por desidia instrumentalista o materialismo ingenuo, son
en buena parte responsables.
Con todo, y volviendo al tema principal, la nica manera de desmentir
la paradoja de Schrdinger era estableciendo una barrera entre el mundo microscpico y el macroscpico; pero esta
barrera, tal y como ha demostrado el tiempo y el xito de los innumerables experimentos en laboratorio, no queda clara.
Sufre del mismo mal que quiere sanar: superposicin.
Si existe un experimento que permite comprender de qu va realmente eso de la fsica cuntica y las reticencias que
despierta ms all de la especulacin cmoda y entretenida, ese es el experimento de la doble rendija. La versin comn
consiste en emitir un lser hacia una pantalla receptora, interponiendo en su camino una placa con dos aberturas, a la
espera de que el rayo de luz pase por las aberturas y se proyecte en la pantalla sensible. La gracia reside en los resultados
que se obtienen tras la proyeccin, pero para comprender su alcance ser mejor ir despacito, que vienen curvas.
En su realizacin ms bsica, es algo muy sencillo y casero; de hecho, el experimento fue realizado a principios del siglo
XIX para demostrar las cualidades ondulatorias de la luz frente a la teora newtoniana vigente, segn la cual estaba
formada por corpsculos.
El 24 de noviembre de 1803, Thomas Young explic ante las ms granadas cabezas pensantes de laRoyal Society de
Londres lo que se le ocurri hacer un da cualquiera dos aos atrs, en 1801:

Hice un pequeo agujero en una contraventana y lo cubr con un trozo grueso de papel, el cual perfor
con una aguja fina [] Interfer el rayo de sol con una tira de cartn de aproximadamente la
decimotercera parte de una pulgada, y observ su sombra tanto en la pared como en otros cartones
colocados a diferentes distancias.
Y, bueno, la sombra form una sucesin de franjas, como una parrilla, que es lo que se proyecta cuando una onda se divide
en dos ondas a causa del obstculo y esas nuevas ondas, en su expansin, se recombinan parcialmente, es decir, hay unos
puntos en que coinciden las crestas y valles de ambas ondas, intensificando la luz, y puntos en que la cresta de una onda
coincide con el valle de la otra, anulndose entre s y apagando la luz. Si la luz estuviera formada por partculas, la
sombra dibujara un par de lneas, una para cada camino tomado por los rayos. As que, con esto, Young demostr que la
luz era una onda.
Pero hete aqu que un siglo despus, en 1905, apareci Albert Einstein con el asunto aquel de los fotones: que si haba
aplicado los descubrimientos de Planck sobre el cuanto y que ahora la luz bien poda ser una onda pero que tambin
estaba hecha de partculas y que a ver quin era el listo que explicaba todo aquello. Y, bueno, a partir de ah el tema se
complic un poco mientras las mentes pensantes de la poca trataban de comprender por qu la luz, si estaba formada por
fotones, se manifestaba como un patrn de ondas.

En 1909, Geoffrey Ingram Taylor se las ingeni para proyectar un haz de luz que, segn sus clculos, debera emitir un haz
tan dbil que los fotones cuya existencia haba sido puesta en cuarentena por la salud de la mayora deberan pasar de
uno en uno por cualquiera de las aberturas practicadas en la placa que obstaculizaba su camino; se trataba de un haz
equivalente a luz que emitira la llama de una vela proyectada desde una distancia de poco ms de una milla. Los fotones
salan de uno en uno y, si salan de uno en uno, cualquier profano en el asunto podra pensar que, de uno en uno, iran
atravesando una u otra rendija y de uno en uno se iran proyectando sobre la placa de modo que, tras emitir los fotones
suficientes, se tendra una sombra formada por dos franjas. Pero no: la marca segua siendo una parrilla.
La explicacin a este comportamiento la dara la nueva mecnica cuntica dos dcadas ms tarde, cuando sta comenzaba
a ser una realidad, al afirmar que cada fotn interfiere consigo mismo debido al principio de superposicin: el fotn
atraviesa las dos aberturas, como si fuese una onda, y las ondas resultantes interfieren entre s; o sea, que el fotn en
cuanto que onda superpuesta interfiere consigo mismo, y las probabilidades de localizarlo en la pantalla ya no responden a
las trayectorias posibles de la partcula, sino a cualquiera de las varias posiciones dadas por las ondas que se recombinan.
La superposicin existe siempre y cuando no se concrete la funcin de onda de una partcula; en palabras llanas, mientras
no exista una observacin que convierta la onda en partcula. Para entender qu significa esto, ser mejor recordar
primero que aquello que cualquiera entiende por observacin no es sino un acto por el que el nervio ptico intercepta los
fotones que han chocado contra otras partculas y, debido a que cada tomo provoca unos cambios especficos y exclusivos
en la frecuencia del fotn, el cerebro puede reproducir el objeto contra el que tales fotones han chocado. Y esto es lo
mismo que decir que se produce una medicin, pues toda medicin exige establecer una relacin entre dos trminos, el
que se mide y el que sirve de base estndar para la comparacin, que es lo que se hace cuando el que observa no es el ojo
sino un aparato cualquiera. Y de esta manera se puede entender que, en fsica cuntica, se hable de observacin cada vez
que hay una interaccin entre partculas.
Dicho lo cual, el experimento de Young era extensible a cualquier partcula, pues la dualidad onda-corpsculo y la
superposicin no slo afectan a la luz, sino a la esencia de la materia en su totalidad. Sin embargo, un experimento de
doble ranura con partculas con masa fue un juego mental hasta la dcada de 1960.
Mientras tanto, las contradicciones entre los postulados cunticos y la lgica conocida se resolvan en rifirrafes de saln;
entre contradicciones insuperables, la fsica ms esencial ya no acertaba a determinar cul era la realidad y slo saba
recurrir a probabilidades, al tiempo que se discuta si todo aquel enredo era fruto de la naturaleza o de la incompetencia
cientfica.
Durante los aos en que el asunto se limit a la teora y a juegos lgicos, la pea se las pas entre indignaciones, como la
de Einstein con su dios sospechoso de ludopata (Dios no juega a los dados); flagelaciones redentoras de culpa, como la
de Schrdinger martirizndose con mascotas zombis por no perdonarse haber abierto la caja de las insensateces; y,
finalmente y como regla general para los aos venideros, con la aceptacin del trastorno de negacin psictica como
norma de comportamiento social: Cllate y calcula.
En 1961, por fin, Claus Jnsson logr realizar el experimento de Young con electrones, demostrando en un laboratorio que
los componentes bsicos de la materia respondan de verdad a las paradojas tericas de la mecnica cuntica
Por fin? No la actividad cientfica tambin responde a las miserias de la convivencia entre humanos

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La hazaa de Jnsson no fue conocida hasta 1974, ao en que apareci publicada en el American Journal of Physics;
segn explica en un artculo sobre el tema Peter Rodgers, editor de Physics Worlden 2002, la ignorancia se debi a dos
factores fundamentales: uno, el original haba sido publicado en alemn en una revista alemana; y dos, la poca no estaba
interesada en tales experimentos ms all de los juegos mentales.
Y es que, durante los aos 60, el experimento de Young con partculas que no fueran fotones, es decir, someter la materia
a las leyes cunticas, fue considerado por la gran mayora como un entretenimiento terico con el que ensear las rarezas
que los fsicos cunticos deducan de sus ecuaciones. Nada serio. Uno de los mayores exponentes de esta tendencia fue el
fsico y divulgador Richard Feynman, cuyas conferencias dadas en 1961 y publicadas en 1963 han sentado ctedra durante
dcadas en el estilo de abordar la ciencia.
Feynman consideraba que el experimento con electrones era demasiado complejo para poder ser llevado a la prctica. Y es
que el bueno de Feynman fomentaba la fsica cuntica como entretenimiento, provocando el entusiasmo y la atencin de
su audiencia; pero parte de ese buen ambiente divulgativo pasaba por invitar insistentemente a no pensar las paradojas
con demasiada profundidad, a riesgo de volverse loco. La poca no daba para trminos medios. Y aunque tal se convirti
en la norma de las generaciones posteriores, no todos se han conformado con entretenidas curiosidades:

Pero yo estaba harto de las caricia sobre la cabeza y cont para no preocuparme de la comprensin
ello. La cuanta trabaja de modos misteriosos? Realmente, ciencia?
(Amanda Gefter, Violando el Csped de Einstein)
En cualquier caso, en 1974, los cientficos Pier Giorgio Merli, Gian Franco Missiroli y Giulio Pozzi lograron disparar
electrones de uno en uno y versionar con partculas msicas el experimento de Taylor de 1909, en un laboratorio de la
ciudad italiana de Bolonia. El artculo en que relataban la proeza fue aceptado para su publicacin en 1976, tambin en
el American Journal of Physics. El experimento demostraba que un electrn permanece en estado de superposicin,
comportndose como si atravesara ambas rendijas a un tiempo e interfiriera consigo mismo, creando as un patrn de
ondas. La materia, para ser materia, haba de ser observada; mientras tanto, era una onda de probabilidad.
Pero, ay!, si Jnsson fue ignorado durante trece aos, los de Bolonia permanecieron en el Leteo una treintena. Hasta que
una encuesta lanzada por la revista Physics World la li parda
As lo cuenta, al menos, Rodolfo Rosa, de la Universidad de Bolonia, en un artculo dedicado al logro olvidado de sus
compatriotas. Segn el autor, aunque el experimento de 1974 fue expuesto en unpremiado corto documental, su recuerdo
se fue desvaneciendo hasta el punto de que la mayora de libros divulgativos, a da de hoy, atribuyen la hazaa a un equipo
japons dirigido por Akira Tonomura, en 1989.
Pero, en 2002, una votacin de los lectores de la revista Physics World otorg el ttulo de experimento ms bello de la
fsica a la interferencia de un electrn consigo mismo, esto es, a la demostracin de Merli, Missiroli y Pozzi; sin embargo,
el propio editor de la revista haba atribuido el experimento, en un primer momento, al equipo de Tonomura, por lo que
hubo de ser reeditado con el aadido de las cartas de los implicados, Merli y Tonomura, dando sus versiones; el japons se
defendi alegando que ellos fueron los primeros en llevar a cabo el experimento con todas las garantas de que los
electrones eran disparados de uno en uno.
Hoy, gracias al experimento de la doble rendija, se ha comprobado que la superposicin es posible no slo en partculas
con ms masa que los electrones, como los neutrones, sino en niveles ms complejos de realidad, es decir, en tomos e

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incluso en molculas. Ms all, se ha llegado a borrar la observacin que colapsa la funcin de onda, una especie de
experimento al revs, como si se revirtiera el proceso por el que se concreta la partcula y se la devolviese al estado de
superposicin. Pero tales historias habrn de quedar para otra ocasin

Algo en nuestro interior se niega a entender la realidad cuntica. La aceptamos intelectualmente


porque posee consistencia matemtica y coincide brillantemente con la experimentacin. El modo en
que fsicos y dems han intentado comprender la realidad cuntica me recuerda la forma que tienen los
nios de responder cuando se enfrentan a un concepto que todava no entienden. El psiclogo Jean
Piaget estudi este fenmeno infantil: si se muestra a un nio de determinada edad una coleccin de
vasijas, todas ellas de formas diferentes, llenas de lquido hasta el mismo nivel, el nio piensa que todas
las vasijas contienen la misma cantidad de lquido. [] Si se explica al nio la manera correcta de ver el
problema, normalmente lo entender, pero inmediatamente volver al modo de pensar original. [] De
este mismo modo es la realidad cuntica. Despus de pensar que se ha comprendido y se ha formado en
tu cabeza un dibujo mental, retornas inmediatamente al modo clsico de pensar, al igual que los nios
en el experimento de Piaget.
(Henry Pagels, El cdigo del universo)

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