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Deux livres de Pierre Manent sur l'histoire du libe

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Quand l'individu sesuffit a/ui-meme

PierreManent

Liberer l 'homme
des pouvoirs comme des
religions, ce fut le
gmnd reuvrejamais
accompli de,s penseurs
liberaux. D'anarchie
en egalitarisme,
d 'independance en
dependance, ils n'ont
cesse de corriger leur
copie. Sans
trop d 'illusions ...
ierre Manent a le pas vif et degage
de celui qui a choisi la societe des
grands esprits. Sa promenade a
travers !es pensees politiques evoque !es bords de l'Illyssos, Ja lumiere transparente d'un monde
delivre de l'urgence, et communique au lecteur l'euphorie de Ja liberte. Apres tant de livres
qui font tenir !es grands auteurs dans l'inventaire de leurs nevroses ou Je compte de leurs
proprietes, il est bon de rencontrer une ceuvre
Oll Je contenu des pensees importe plus que !es
conditions de leur engendrement. Engendrees, elles le sont du reste bien moins que
generatrices. Montesquieu precede la Revolution americaine comme Rousseau la Revolu-

tion fran~aise : loin de devancer la philosophie,


c'est l'histoire ici qui s'essouffie a la suivre et
s'evertue a l'incarner.
~
L'originalite de Pierre Manent tient encore
a son equanimite. L'accompagnateur qui invite, dans << !es Liberaux ' a cheminer a travers
!es grands textes a Ja douceur exquise qu'il
attribue lui-meme a Montesquieu. II ne deconsidere jamais ses auteurs. J'en veux pour seul
exemple le dialogue de Burke et de Paine, ou il
serait si facile d'opposer Je raffinement esthete
du premier a la rudesse autodidacte du second.
Mais, entre ces deux varietes extremes de liberaux, l'un ultraconservateur, l'autre ultraprogressiste, Pierre Manent ne se soucie pas de
distribuer !es bons points. II cherche a faire
comprendre, a faire entendre : la (chez Burke)
Je chreur haendelien ; ici (chez Paine) Ja

tromperte ecarlare .
D'un amoureux aussi fervent de l'equite on
attend une grande sympathie de principe a
l'egard de Montesquieu. De fait, le Montesquieu de Manent est cet homme bienveillant,
pragmatique et subtil, preoccupe de distribuer
judicieusement !es pouvoirs et de dispenser
aux hommes Je maximum de liberte dans toutes !es situations historiques possibles. Chez
cet arrangeur-ne s'eteint l'accent apre des philosophes qu'obsedent l'origine et Ja legitimite
du pouvoir. La plage delicieuse qu'ouvre dans
l'histoire des idees Je plus liberal des penseurs
doit necessairement seduire le plus liberal des
interpretes.

Mais liberal, Pierre Manent l'est-il vraiment? Rien n'est plus e!oigne de son temperament que la verveine-menthe de certains
penseurs liberaux, l'optimisme court et Ja prestesse avec laquelle ils accordent l'interet personnel et l'interet de tous. On Je sent dans son
anthologie - qui presente en deux volumes un
excellent choix de textes liberaux - Oll perce
une pointe de partialite contre Voltaire, de tous
!es penseurs liberaux Je plus ferme, en effet, a
l'inquietude. On Je sent mieux encore a son
second livre, Histoire intellectuelle du liberalisme >>, qui tente de replacer Ja politique
liberale dans ses conditions generales de possibilite. II y accueille des pensees qui sont autant
de coups de pistolet dans Je concert liberal :
Hobbes, qui denonce chez l'homme une repugnance instinctive a Ja cooperation ; Rousseau,
qui ouvre une fracture geologique entre
l'homme de Ja societe et l'homme de la nature.
Mais l'un et l'autre ont Je merite d'explorer et c'est ce qui interesse le plus Manent - !es
difficultes du liberalisme.
Car le liberalisme est une entreprise deliberee, directement polemique, pour secouer
l'etreinte du christianisme, construire un
monde humain qui se donne a lui-meme ses
fins, sans recourir a Ja grce. Dans l'effort
extraordinaire qu'ils font pour rendre a l'individu son autonomie, !es liberaux ne peuvent
pourtant plus s'appuyer sur cette nature
palenne qui faisait aller l'homme au Bien
comme Je volubilis au soleil. Le monde politiue qu'ils edifient contre Je pouv01r de Ja rehg1on ott etre auss1 contre a nature natu
relle .Et c'est pourquo1 leur har de nature
a une allure si contrainte.
II y a eu tant de penseurs liberaux pour
precher l'arrangement nature! et spontane des
interets et l'opposer au mauvais dirigisme de la
volonte humaine que nous avons oublie a quel
point l'etat de nature qu'ils invoquent est luimeme un artifice. L'individu libre et egal que
se donne la politique moderne est bien loin en
effet d'etre l'argile fmentaire dont est petrie
la societe democratique. II est un etre reinstitue
ex nihilo, une e!aboration abstraite, une fiction
laborieuse pour echapper a Ja fois au monde de
la nature naturelle et au monde de Ja grce.
Or ce bricolage laisse entiers des problemes
redoutables. Pour reconstruire le monde politique sur 1'indi vidu qui ne se fie qu 'a son propre
jugement, c'est-a-dire sur le citoyen democratique, il a fallu Je reduire prealablement a ce
qu'il y a de plus chetif, de moins articule dans
l'homme : la peur panique (pour Hobbes), la
fringale (pour Locke), 1'.amour-propre a peine
frone de pitie (pour Rousseau). Fabriquer un
tuf pauvre, qui fait des etres independants et
egaux sans doute, mais egalement nuls. A cette
nullite Ja vie chretienne avait une reponse : la
grce sauvait la creature denuee en la rattachant au principe universel des etres. Mais, en

sortant leur homme nature! de Ja coquille reli-,


gieuse, !es liberaux l'exposent nu, frissonnant
etseul.
Avec ces individus affranchis des influences
mais desormais poses !es uns a cte des autres,
comment refaire un corps social ? Cette difficulte centrale du liberalisme n'est pour Pierre
Manent jamais tout a fait resolue. L'echafaudage de relations humaines bricole a partir
d'une nature si rebelle au lien social risque a
tout moment de se defaire. L'artificialisme que
Pierre Manent prete aux fondateurs du liberalisme ne se naturalise donc jamais, ne se tranquillise jamais: c'est pourquoi !es auteurs qui
exhibent !es felures internes de la construction
et leur appliquent des colmatages desesperes
l'interessent particulierement : Rousseau plus
que Constant et Hob bes plus que Lpcke.
La verite du liberalisme est donc a chercher,
soit en dehors des liberaux, soit parmi eux,
dans leurs varietes pessimistes : chez Tocqueville, par exemple, qui a compris mieux que
quiconque de quoi se paie Je penchant liberal a
la separation. Avec Tocqueville, nous voici
chez nous. Nous sommes bien ces etres solitaires, de plus en plus interchangeables, de moins
en moins originaux ; separes des autres par le
Thermolactyl de l'indifference, frileusement
contractes sur notre quietude personnelle ; incapables desormais de nous identifier au collectif, de nous sacrifier aux destinecs d'autrui,
de mourir pour la patrie ou pour la liberte ;
prets, pour avoir Ja paix, a nous confier a un
pouvoir immense "' pourvu qu'il soit tuteJaire >> . Bref, de !'extreme independance a !'extreme dependance nous avons parcouru la distance et compris la secrete parente.
Peut-on rebrousser le chemin qui nous a
conduits a l'hedonisme plat et au despotisme
indolore de Ja societe liberale ? II n'y a pas chez
Pierre Manent de tentation reactionnaire. Le
mouvemem lui parait irreversible, il ne corn;oit
pas de substitut au liberalisme. Mais cette absence le laisse desenchante. Comme Aron a
l'egard de Hayek, il ne menage a ses liberaux ni
son attention ni son admiration, mais il " re-

serve sa foi .
J'ai simplifie outrageusement la promenade
buissonniere de Pierre Manent. Je n'ai rien dit
non plus de son style eclatant et raffine, ni du
plaisir que font ses lecteurs des pages pailletee~ de form.ules tocqu.evilliennes. J'espere
avotr fa1t devmer la tens1on que donnent a ses
livres le tranchant de l'exigence intellectuelle
et la douceur de l'analyse. Avec, tout au fond la
n~te.dec~irante de l'esprit qui redoute ce q~'il
sall mevltable, la lucidite resignee des saints
sansesperance.
MONA OZOUFe
Les Liberaux ' presente par Pierre Manenr, 2
tomes. Hachette, 522 pages et 380 pages, 50 F
chaque volume; Histoire intellectuelle du liberalisme, dix lefons , par Pierre Manent, Calmann-Levy, 252 pages, 98 F.

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