Вы находитесь на странице: 1из 224

SHERRILYN KENYON

Stt vgyak vadsza sorozat 7.


Ulpius-hz Knyvkiad Budapest, 2013
A fordts alapjul szolgl m: Sherrilyn Kenyon: Seize the Night
A szerztl az Ulpius-hz Knyvkiadnl megjelent:
Hallos csk
lomszeret
jfli vad
Vgzetes lels
rdgi tnc
Angyali csk
Pokoli tz
Copyright 2005 by Sherrilyn Kenyon
Hunarian translation Hoppn Eszter, 2013
Hungarian translation Medgyesi Csilla, 2013
Ulpius-hz Knyvkiad, 2013
ISBN 978 963 254 828 9

Rajongimnak s bartaimnak, akik jban-rosszban mellettem lltak, az RBL


Romantica tagjainak s mindazoknak, akik vettk a fradsgot, hogy elltogassanak a Dark-Hunter.com oldalra. A tmogatsotok elmondhatatlanul sokat jelent nekem.
Ksznet Kimnek s Nancynek az rtem vgzett munkjukrt. Ezt nem lehet
elgszer elismtelnem!

A frjemnek s a fiaimnak, akik kpesek lpst tartani minden vad kpzelgsemmel s legfkppen anymnak, aki annyira j volt hozzm kiskoromban. Hinyzol, Anya, s mindig is hinyozni fogsz. Sok szeretet s lels mindnyjatoknak.

Prolgus

- Boldog szletsnapot, Agrippina - mondta Valerius, s letett egy szl vrs rzst a fehr mrvnyszobor lba el, amelyet szinte szentknt imdott. Persze
nem foglalt el olyan fontos helyet a szvben, mint az asszony, akit brzolt, s
aki tovbbra is ott maradt azon a szent helyen - mg ktezer vvel a halla utn
is.
A frfi lehunyta a szemt. Szinte megbntotta a vesztesg fjdalma. Porba
sjtotta a bntudat, hogy az utols hang, amelyet haland emberknt hallott,
az asszony szvet tp zokogsa volt, amint a segtsgrt esdekelt.
Elakad llegzettel flemelte a kezt, s megrintette a szobor mrvnyujjait.
A k kemny volt. Hideg. Engesztelhetetlen. Olyan, amilyen Agrippina maga sohasem. Egy olyan vilgban, ahol kizrlag a kmletlen formalits s kemnysg
uralkodott, az asszony volt Valerius egyetlen menedke.
s mg mindig szerette t a csendes kedvessgrt.
Megfogta a trkeny kezet, s az arct a hideg ktenyrre hajtotta. Ha kvnhatott volna valamit, akkor mg egyszer hallani szerette volna az asszony hangjt.
rezni az ujjai melegt az ajkn.
De az id mindentl megfosztotta a fjdalmon kvl, amelyet az asszonynak
okozott. Valerius hajland lett volna, akr tzezerszer is meghalni, ha megmenthette volna Agrippint annak az egy jszaknak a borzalmaitl.
De az idt, sajnos, nem lehet visszafordtani. A Vgzet istennit lehetetlen volt
a tetteik visszavonsra knyszerteni, s megadni az asszonynak azt a boldogsgot, amelyet megrdemelt volna. Azt a knz ressget sem lehetett semmivel
kitlteni, ami Agrippina halla utn benne maradt.
Valerius fogt csikorgatva ellpett a szobor ell, s ltta, hogy az asszony emlkre gyjtott rk lng ertlenl megremegett.
- Ne aggdj - mondta a szobornak. - Nem hagylak sttben. grem.
Olyan gret volt ez, amelyet mg az asszony letben tett, s hallban sem
szegett meg soha. Tbb mint ktezer ve vilgossgban tartotta, mikzben
maga abban a sttsgben volt knytelen lni, amelytl az asszony annyira rettegett.
Valerius tvgott a tlikerten a hatalmas, rmai stlus tlalasztal fel,
amelyen a tzet tpll olajat tartottk. Felvette az veget, odavitte a szoborhoz;
aztn fellpett a ktalapzatra, hogy tartalmt az utols cseppig a lmpsba tltse.
Ebben a helyzetben a feje egy magassgban volt a szoborval. A szobrsz, akit
oly sok vszzaddal korbban felfogadott, megrktette az asszony testnek

minden finom vt, drga arcnak minden gdrcskjt. A haj aranyl mzsznt
azonban csak Valerius emlkezete rizte. Akrcsak a szemek lnkzldjt. Agrippina makultlan szpsg volt.
Valerius mly shajjal rintette meg a karcot, mieltt lelpett a talapzatrl.
Nem volt rtelme a mlton rgdni. Ami trtnt, megtrtnt. Feleskdtt az rtatlanok vdelmre, arra, hogy rkdjn az emberisg felett, gondoskodjon rla,
hogy senki msnak ne kelljen gy elvesztenie lelke drga fnyessgt, ahogyan
neki kellett.
Miutn meggyzdtt rla, hogy a tz gve marad msnap estig, Valerius tiszteletteljesen fejet hajtott a szobra eltt. - Amo - suttogta, ami latinul annyit tesz:
szeretlek.
Azt kvnta az istenektl, brcsak adtak volna neki elg btorsgot ahhoz,
hogy ezt legalbb egyszer kimondja hangosan is, amg az asszony letben volt.

1. fejezet

- Az se rdekel, ha rkre belevetnek a legmlyebb, legundokabb brtncellba


az rkkvalsgig! Nekem itt a helyem, s senki sem fog rknyszerteni, hogy
elmenjek innen. Senki!
Tabitha Devereaux nagy levegt vett, s igyekezett nem ellentmondani, mikzben a zrat prblta kinyitni a bilincsen, amellyel a nvre, Selena odalncolta
magt a hres Jackson Square-t krllel kovcsoltvas kerts kapujhoz.
Selena a melltartjba rejtette a kulcsot, s Tabithnak semmi kedve nem volt
ott matatni utna.
Semmi ktsg, hogy ezrt mindkettejket le fogjk tartztatni, mg itt, New
Orleansban is.
Szerencsre nem voltak tl sokan az utcn gy oktber kzepe tjn, alkonyat
krl, de azok, akik arra jrtak, kivtel nlkl megbmultk ket. Nem mintha
Tabitha trdtt volna vele. Teljessggel hozz volt szokva ahhoz, hogy alaposan
megnzik, s csodabogrnak tartjk. Vagy egyenesen rltnek.
Mindkettre bszke volt. Valamint arra is, hogy a bartai s a csaldtagjai
mindig szmthattak r a bajban. Mrpedig most a nvrkje slyos lelki vlsgba kerlt, amely alig volt enyhbb annl, mint amikor a frje autbalesetet
szenvedett, s majdnem odaveszett.
Tabitha vadul kzdtt a zrral. Nem szerette volna, ha a nvrt letartztatjk. Ismt.
Selena prblta eltolni magtl, de Tabitha nem hagyta magt, gy aztn a
nvre megharapta.
Tabitha feljajdult, htraugrott, s megrzta a kezt, hogy enyhtse a fjdalmat.
Selena a megbns legcseklyebb jele nlkl htradlt a Jackson Square-hez
vezet klpcsn. Szakadt farmert s b, tengerkk pulvert viselt - minden bizonnyal Billt. Hossz, gndr barna hajt befonta, s furcsn nyugodtnak
tnt. Senki sem ismert volna r benne Madame Selene-re, ahogyan a turistk

ismertk, ha nem lett volna a kezben egy nagybets felirat: A mdiumoknak is


vannak jogaik!

Amita meghoztk azt az ostoba trvnyt, hogy mdiumok tbb nem vethetnek krtyt a tren a turistknak, Selena harcolt ellene. A rendrsg mr kormnypletbl is elvitte tiltakozsrt, gy aztn Selena idejtt, hogy odalncolja
magt ehhez a kapuhoz, nem messze attl a helytl, ahol nemrg mg az asztala
llt, amikor msok jvjben olvasott.
Sajnos, a sajt jvjt nem ltta elre olyan tisztn, mint ahogy Tabitha. Ha a
nvre nem nyitja ki srgsen a lakatot, akkor brtnben tlti az jszakt.
Selena dhsen, nekivadulva lengette tiltakoz feliratt. Nem lehetett rvekkel
meggyzni, de Tabitha ehhez mr hozzszokott. A heves rzelmek, a makacssg
s esztelensg mlyen gykerezett cajun-romn csaldjukban.
- Nyugi, Selena - prblta csittani a nvrt Tabitha. - Mr sttedik. Gondolom, nem szeretnl dmoncsalinak idekint maradni.
- Nem rdekel! - frcsgte Selena. - A dmonoknak amgy sem kellene a lelkem, mivel egy fikarcnyi kedvem sincs lni. Csak az otthonomat akarom visszakapni. Ez az n helyem, s nem megyek innen sehov. - Nyomatkkppen minden egyes sznl rvgott a tbla nyelvel a klapokra.
- Remek! - Tabitha lemond shajjal telepedett a nvre mell, de kell tvolsgra ahhoz, hogy Selena ne haraphassa meg jra. Esze gban sem volt magra hagyni a nvrt idekint. Fleg gy, hogy Selena annyira felizgatta magt.
Ha a dmonok nem is kapjk el, egy rabl megtmadhatja.
gy aztn ott kuporogtak ketten, mint levlaszthatatlan dudorok egy fa trzsn: Tabitha talpig feketben, gesztenyebarna haja htul ezstcsattal sszefogva, Selena pedig vadul lengetve a tbljt brki fel, aki arra stlt a jrdn, s
arra buzdtva ket, hogy rjk al a trvny megvltoztatsra irnyul petcijt.
- H, Tabby! Mizu?
Ez affle klti krds volt csupn. Tabitha odaintett Bradley Gambieri-nek,
aki vmpr-krutakat vezetett a Francia negyedben, s most ppen a turistakzpont fel tartott, hogy kitegyen nhny szrlapot. A frfi meg sem llt, de
vetett egy sanda pillantst Selenra, aki gyalzni kezdte, amirt nem rja al a
petcit.
Mg szerencse, hogy Bradley ismerte ket, klnben j okkal megsrtdhetett
volna.
Tabithk ismertk a legtbb helyblit, aki gyakran megfordult a negyedben.
Itt nttek fel, s kora kamasz-koruk ta lgtak a tr krnykn.
De persze a dolgok sokat vltoztak az vek sorn. j boltok nyitottak meg, s
rgiek zrtak be. A negyed sokkal biztonsgosabb lett mostanra, mint az ezerkilencszznyolcvanas vek vgn s a kilencvenes vek elejn volt. Egyes dolgok
azonban megmaradtak. A pksg, a Caf Pontalba, a Caf Du Monde s a
Corner Caf ugyanott voltak, mint rgen. A turistk tovbbra is sszeverdtek a

tren, hogy megbmuljk a katedrlist meg a helyblieket... s a vmprok, a


rablk s a zsebesek is ugyangy portyztak az utckon, knny prdra lesve.
Tabitha tarkjn hirtelen felmeredt a szr.
A keze nkntelenl a csizmja szrban megbj tok fel mozdult, amelyben
hromhvelykes, kecses kis trt tartotta, mikzben vgigpsztzta a gyrl
oktberi tmeget maga krl.
Az elmlt tizenhrom v alatt Tabitha njellt vmprvadssz kpezte magt.
Egyike volt annak a kevs embernek New Orleansban, akik tudtk, hogy mi folyik a vrosban stteds utn. Kvl s bell egyarnt szmtalan sebet szerzett
a krhozottakkal vvott kzdelemben, s az lett tette fel arra, hogy egyikk se
rthasson senkinek, amg rkdik.
Olyan esk volt ez, amelyet hallosan komolyan vett; hajland volt brkit
vagy brmit meglni, ha kellett.
Amikor azonban a tekintete a magas, egzotikusn vonz frfira esett, aki fekete htizskkal a vlln ppen felbukkant a plbnia sarknl, azonnal megnyugodott.
Hnapok ta nem ltta t a vrosban. s az igazat megvallva, jobban hinyolta, mint kellett volna. Akarata s jzan esze dacra engedte, hogy Acheron
Parthenopaeus utat talljon jl krlbstyzott szvhez. De ht Ash olyan ember volt, akit nehz volt nem imdni.
Magas, rzki alakjt nem lehetett nem szrevenni, s a tren tartzkod
minden nt - a megszllott Selentl eltekintve - rabul ejtett, mihelyt megjelent.
Mindnyjan megtorpantak, hogy szemgyre vegyk, mintha valamilyen lthatatlan er knyszerten ket. gy volt szexi, ahogyan nagyon kevs frfi.
Veszedelmes, vad aura vette krl, lass, macskaszer mozdulataibl nyilvnval volt, hogy elkpeszten j lehet az gyban. Aki csak ltta, mind sztnsen rezte ezt, s ez az rzs gy hullmzott vgig, mint a forr, csbt csokold.
A maga 203 centijvel Ash garantltan kimagaslott a tmegbl. s Tabithhoz
hasonlan csupa fekett viselt.
Kiss b Godsmack pljt nem trte be a nadrgjba, de gy is ltszott, hogy
a felsteste milyen izmos. Mretre ksztett brnadrgja markolsra csbtan
feszlt forms fenekn.
Nem mintha Tabitha valaha is ilyesmire mert volna vetemedni. Volt valami
ebben a frfiban, ami arra ksztette az embereket, hogy vigyzzanak a kezkre,
ha meg akarjk rni a msnapot.
Tabitha elmosolyodott, amikor a frfi csizmjra pillantott. Ash szerette a nmet-gt stlus ltzetet. Most fekete, br motoros csizma volt rajta, kilenc
vmprdenevres csattal.
Hossz fekete haja a vllra omlott. Tkletes keretl szolglt a ksrtetiesen
szp, ugyanakkor teljessggel frfias arcnak. Egyszeren tkletes volt. Volt valami Ashben, amitl Tabithban felbuzogtak a hormonok, s radsrt kiltottak.

De minden szexulis vonzereje ellenre a frfit olyan stt s hallos aura


lengte krl, hogy Tabitha soha mg csak gondolni sem mert r msknt, mint
bartknt. s bartok is voltak azta, hogy elszr tallkoztak Tabitha ikertestvrnek, Amandnak az eskvjn, hrom vvel korbban. Azta rendszeresen
sszefutottak, amikor a frfi New Orleansban jrt, s segtett a lnynak a vros
ragadozival szemben.
Mostanra Ash szinte csaldtagnak szmtott Tabithknl, fleg mivel gyakran aludt Amandknl, s a lnyuk keresztapja is lett.
A frfi megllt Tabitha mellett. Mivel stt napszemveg volt rajta, Tabitha
nem tudta eldnteni, hogy Selenra nz-e, vagy r, de az biztos volt, hogy Asht
felvidtotta a ltvny.
- Szia, szpfi - szlt neki oda Tabitha. Elmosolyodott, amikor rjtt, hogy a
frfi plja a Godsmack Vampire cm szmhoz kszlt. Stlszeren, mivel Ash
maga is halhatatlan volt, sajt, hatalmas agyarakkal. - Klassz a pld.
A frfi nem trdtt a dicsrettel. Lekanyartotta htrl a zskot, s feltolta a
homlokra a napszemveget. Elbukkant a htborzongat, ezstsen rvnyl
szempr, amely mintha vilgtott volna a sttben. - Mita van Selena hozzbilincselve a kertshez?
- Krlbell fl rja. Gondoltam, mellette maradok, nehogy dmonkebab legyen belle.
- Brcsak az lennk - motyogta Selena. Flemelte a hangjt, s szttrta karjait. - Itt vagyok, vmprok, gyertek csak, s vessetek vget a szenvedseimnek!
Tabitha s Ash dervel vegyes bosszsggal nzett ssze.
Ash Selenhoz lpett, lelt mellje, s a lbhoz tette a htizskot. - Szia, Lane - ksznttte halkan.
- Tnj el, Ash. Nem megyek sehov, amg nem vonjk vissza a trvnyket.
Nekem ez a tr az otthonom. Itt nttem fel.
Ash megrten blintott. - Hol van Bill?
- egy rul! - vicsorogta Selena.
Tabitha vlaszolt helyette. - Valsznleg a brsgon, s jegeli a legnemesebb
testrszt, miutn Selena sszeveszett vele, s azzal vdolta, hogy elnyomja t.
Ash arca ellgyult, mintha szrakoztatn a gondolat.
- Megrdemelte - vdekezett Selena. - Azt mondta, hogy a trvny az trvny,
s nekem be kell tartanom. Leszarom. Nem megyek innen sehov, amg meg
nem vltoztatjk a szablyt.
- gy tnik, egy darabig itt maradok - jegyezte meg Tabitha a bajsza alatt.
- Te el tudod intzni, hogy visszavonjk azt a trvnyt - fordult Selena Ash fel. - Nem igaz?
Ash nem vlaszolt, csak nekitmaszkodott a kertsnek.

- Ne hajolj tl kzel hozz, Ash - figyelmeztette Tabitha. - Kztudottan haraps.


- Akkor mr ketten vagyunk - jegyezte meg Ash vicceldve, s kivillantotta az
agyarait. - De valami azt sgja, hogy az n harapsom egy kicsit fjdalmasabb.
- Nem vagy vicces - duzzogott Selena.
Ash tfogta a vllt. - Jaj, Lane! Tudod, hogy semmit sem rsz el azzal, hogy
itt csrgsz. Elbb vagy utbb jn egy rendr...
- Majd jl nekimegyek.
Ash megszortotta Selena vllt. - Nem bnthatod ket azrt, mert a munkjukat vgzik.
- De igen!
Ashnek sikerlt megriznie a nyugalmt a Hisztria Kirlynjvel szemben is.
- Tnyleg ezt akarod?
- Nem. A standomat akarom visszakapni - felelte Selena, fjdalomtl elfl
hangon.
Tabithnak is elszorult a szve, annyira megsajnlta.
- Senkinek sem rtottam azzal, hogy itt csrgtem egy asztal mellett. Ez az
n helyem. 1986 ta itt van a standom. Nem igazsgos, hogy elkldenek, csak
azrt, mert azok a hlye mvszek fltkenyek. Klnben is, kinek kellenek
azok a vacak mzolmnyok a negyedrl? Tiszta iditk! Mi lenne New Orleansbl a mdiumok nlkl? Csak egy jabb unalmas, cska turistavros, semmi
ms.
Ash egytt rzen meglelte. - Az idk vltoznak, Selena. Nekem elhiheted, n
aztn tudom. s nha semmit sem lehet tenni, csak elviselni. Brmennyire szeretnd is meglltani az idt, annak mennie kell elre, valami ms fel.
Tabitha kihallotta a frfi vigasztal szavaibl a szomorsgot. Ash tbb mint
tizenegyezer vet lt mr le. Ismerte New Orleanst abbl az idbl, amikor mg
vrosnak sem igen lehetett nevezni. Ami azt illeti, mr akkor is ismerte, amikor
mg semmifle civilizci nem ltezett errefel.
Ha valaki igazn tudta, mit jelent a vltozs, akkor az Acheron Parthenopaeus
volt.
Ash letrlte a knnyeket Selena arcrl, s flemelte az llt, hogy a szemkzti plet fel fordtsa. - Tudod, az a hz elad. Madame Selena Krtyavet
s Misztikus Boltja. Ltod magad eltt a feliratot?
Selena felhorkant. - Ja, persze. Mintha megengedhetnm magamnak. Van fogalmad rla, milyenek errefel az ingatlanrak?
Ash vllat vont. - Nekem nem gond a pnz. Egy szavadba kerl, s mris a tid.
Selena gy pislogott, mintha nem hinne a flnek. - Tnyleg?

A frfi blintott. - Akr ki is teheted a tblt ide, amely az j zleted fel mutat, ahol vgre szved szerint olvashatsz a krtyidbl.
Tabitha boldog volt, hogy megolds grkezik nvre ideiglenes elmezavarra.
Hls volt Ashnek. Elrehajolt, hogy lssa Selent. - Mindig is mondogattad,
hogy szeretnl egy olyan helyet, ahonnan nem ver el az es.
Selena megkszrlte a torkt. - Ht, tnyleg j lenne vgre egy ablakbl kifel nzni, nem pedig befel.
- Bizony - erskdtt Tabitha. - Nem fagyoskodnl tbbet tlen, s nem slnl meg nyron. Temperlt klma egsz vben! Nem kellene ide-oda tologatni a
kocsidat, s mindennap fellltani a standot. Mg egy masszzsfoteled is lehetne
a hts szobban, meg mindenfle krtyapaklid. Tia iszonyan irigy lenne rd,
mindig is szeretett volna kzelebb lenni a trhez. Gondolj csak bele!
- Szeretnd? - krdezte Ash.
Selena lelkesen blintott.
Ash elvette a mobiljt, s felhvott egy szmot. - Hell, Bob - mondta nmi
sznet utn. - Itt Ash Parthenopaeus. Van egy elad plet a St. Anne-en a
Jackson Square-en....Igen, az. Megvennm. - Csukott szjjal Selenra mosolygott. - Nem, nem akarom megnzni. Csak hozd el a kulcsokat reggelre. - Letakarta a mikrofont. - Mikor tudnl itt tallkozni vele, Selena?
- Tz ra?
Ash bemondta a telefonba az idpontot. - Igen. s Selena Laurens nevre rd a
szerzdst. Holnap dlutn beugrom, s rendezem az anyagiakat. J. Tovbbi
szp napot! - Ash bontotta a hvst, s zsebre tette a telefont.
Selena felmosolygott r. - Ksznm.
- Semmisg. - Ahogy felllt, a bilincs lehullott a kapurl s Selena csukljrl.
Micsoda flelmetes erk! Tabitha nem is tudta, melyik az ijesztbb: az, amelyik egy rints nlkl leszedte a bilincset Selena kezrl, vagy az, amelyik lehetv tette, hogy a frfi szemrebbens nlkl elkltsn tbb milli dollrt.
Ash Selena fel nyjtotta a kezt, hogy felsegtse. - Csak arra gyelj, hogy
mindig legyenek nlad fnyes, csillog csecsebecsk Simi szmra, ha erre jrunk.
Tabitha elnevette magt Ash dmon-valamijnek neve hallatn. Tabitha a mai
napig nem tudta, hogy Simi Ash bartnje-e, vagy micsoda. Nagyon klns
kapcsolat fzte ssze kettejket.
Simi kvetelt, Ash pedig habozs nlkl megadott neki mindent.
Hacsak nem arrl volt sz, hogy Simi megljn s megegyen valakit. Egyedl
ilyenkor fordult el, hogy Ash a sarkra llt a dmonnal szemben, akinek a ltezst a legtbb Stt Vadsza ell eltitkolta. Tabitha is csak azrt tudott Simirl,
mert a dmon gyakran jrt velk moziba.

Valamilyen oknl fogva Ash imdta a filmeket, s Tabitha is eljrt vele az


utbbi kt vben. A frfi kedvencei a horror- s akcifilmek voltak. Simi viszont
felettbb klns s vlogats lny volt, aki olyan lnyos mozikra ciblta be
Asht, amilyenektl a frfi enyhbb idegsokkot kapott.
- Hol van most Simster? - rdekldtt Tabitha.
Ash vgigsimtott az alkarjn dszelg srknytetovlson. - Itt lapul a kzelben. De egy kicsit mg korn van neki. Nem szeret kilenc eltt eljnni - magyarzta, aztn a vllra vetette a htizskot.
Selena lbujjhegyre llt, s lehzta maghoz Asht, hogy meglelhesse. - Szerzek egy egsz kollekci Kirks Folly csecsebecst, csak s kizrlag Siminek.
Ash mosolyogva megpaskolta a htt. - Ugye nem lesz tbb bilincsels?
Selena elhzdott. - Nos, Bill azt mondta, hogy folytathatom ksbb a tiltakozst vele a hlszobban, s az adsa vagyok neki azrt a rgsrt, gyhogy...
Ash nevetve nzte, ahogy Selena felszedte a bilincset a fldrl.
- s mg csodlkozol, mirt csavarodtam be - jegyezte meg Tabitha, mikzben
Selena a hts zsebbe gymszlte a zskmnyt.
Ash visszatolta napszemvegt az rvnyl ezst szemek el. - De legalbb jl
szrakozol.
- Te viszont egy kiss tl bkez vagy! - Pedig Tabitha ppen ezt szerette a
legjobban Ashben. A frfi mindig mindenben megltta a jt. - Mit tervezel ma estre? - krdezte Asht, mikzben Selena sszetekerte hzilag ksztett tiltakoz
tbljt.
Mieltt azonban a frfi vlaszolhatott volna, egy nagy fekete Harley dbrgtt
vgig a St. Anne utcn. Mikor elrte a Royal Streetet, megllt.
Tabitha nzte, ahogy a magas, vkony, fekete brruhs motoros felllt, a gpet
knnyedn megtartva kt combja kztt, s levette a sisakjt.
Tabitha legnagyobb meglepetsre afroamerikai n volt, nem pedig frfi. Lehzta dzsekijn a cipzrt. Szp volt, karcs s izmos, de, kzpbarna brrel.
Sznfekete hajt kis fonatokba rendezve, copfban sszektve hordta.
- Acheron - szlalt meg nekl karibi akcentussal. - Hol tudom letenni a gpet?
Ash a hta mg, a Decatur Street fel bktt. - Van egy nyilvnos parkol a
srfzde tloldaln. Megvrom, mg visszarsz.
A n pillantsa Tabithra, aztn Selenra vndorolt.
- A bartaim - mondta Ash. - Tabitha Devereaux s Selena Laurens.
- Kyrianosz sgorni?
Ash blintott.
- n Janice Smith vagyok - mutatkozott be a n Tabithknak. - rlk,
hogy megismerhettem Vadszk bartait.

Tabitha biztos volt benne, hogy nemcsak Kyrianosz vezetknevre utalt, hanem arra is, hogy a frfi korbban Stt Vadsz volt - egyike azoknak a halhatatlan, Janice-hez s Ashhez hasonl harcosoknak, akik az jszakt vdelmeztk a vmprok, dmonok s gonosz istenek ellen.
Janice bergta a motort, s eldbrgtt.
- Egy j Stt Vadsz? - krdezte Selena, mg mieltt Tabitha szhoz juthatott volna.
Ash blintott. - Artemisz hozta t Florida Keysbl, hogy segtsen Valeriusnak
s Jean-Lucnek. Ez az els napja, gyhogy krbevezetem a vrosban.
- Szksged van segtsgre? - rdekldtt Tabitha.
- Nem. Megoldom. Inkbb azon igyekezz, hogy ne akard megint felnyrsalni
Jean-Luct, ha esetleg sszefutsz vele.
Tabitha flnevetett. Egyik jszaka vletlenl sszefutott a kalzbl lett Stt
Vadsszal. Jean-Luc htulrl kapta el egy siktorban, mikzben ppen egy csapat dmont kvetett szrevtlenl. Tabitha csak annyit ltott, hogy magas s
agyara van, ezrt lesjtott.
Jean-Luc mg mindig nem bocstott meg neki.
- Nem tehettem rla. Ti, agyarasok mind ugyangy nztek ki a sttben.
Ash elvigyorodott. - Ja. Tudom, mire gondolsz. Neknk meg ti, llekkel br
emberek vagytok egyformk.
Tabitha megcsvlta a fejt, de tovbb nevetett. Aztn tkarolta Selent, s elindultak a Decatur fel, ahol a nvre a dzsipjt hagyta.
Nem telt sok idbe hazavinni a nvrt, s tadni a felettbb ttova Billnek,
aki nem tudta, Selena nem esik-e ismt neki. Amikor Tabitha meggyzdtt rla, hogy Selenval minden rendben lesz... s Bill-lel is, visszaindult a negyedbe,
hogy rjratozni kezdjen.
Viszonylag csendes volt az jszaka. Tabitha szoksa szerint megllt a Cafe
Pontalbnl, vett ngy adag vrs babos rizst s klt, aztn magval vitte az
ennivalt a Royal Streetrl nyl egyik siktorba, ahol rendszerint tbb hajlktalan is sszeverdtt. Mivel a vrosvezets gy dnttt, hogy kemnyen lecsap a
csavargkra s hajlktalanokra, mr nem voltak annyian, mint korbban. Mostanban inkbb az rnykba hzdtak, hogy megfeledkezzenek rluk - akrcsak a vmprok, akikre Tabitha vadszott.
A lny azonban tudta, hol vannak, s sosem feledkezett meg rluk. Otthagyta
az ennivalt egy rgi, rozsds hord tetejn, s indult visszafel. Amint elrte a
jrdaszeglyt, hallotta, ahogyan az emberek odarohannak az telrt.
- H, ha munkt akartok...
De amazok mr el is tntek, mieltt Tabitha befejezte volna a mondatot.
Felshajtott, s elindult a Royal Streeten. Tudta jl, hogy nem vlthatja meg a
vilgot. De azrt legalbb tehetett valamit, hogy az hezk hozzjussanak a napi
betevhz.

Minden klnsebb cl nlkl kborolt a kihalt utckon, s nzegette az kszerzletek kirakatait.


- H, Tabby, ltl mostanban vmprt?
Felpillantott, s Richard Crenshaw-t ltta kzeledni. A frfi pincr volt Mike
Anderson ttermben, alig nhny ajtra Tabitha boltjtl, s megvolt az a rossz
szoksa, hogy munka utn beugrott, s kikezdett a sztriptztncosnkkel, akik
Tabithnl rendeltk meg egyedi kosztmjeiket.
Szoks szerint most is kinevette Tabitht. Ezzel nem is volt semmi gond. A
legtbb ember gy tett. A tbbsg sltbolondnak tartotta a lnyt. Mg a sajt
csaldja is hossz vekig kinevette... Egszen addig, amg az ikertestvre hozz
nem ment egy Stt Vadszhoz, s ssze nem tallkozott egy vmprral, aki
majdnem meglte.
Akkor a csald hirtelen rdbbent, hogy Tabitha termszetfelettirl szl trtnetei nem puszta hallucincik vagy kitalcik voltak.
- Persze - felelte Tabitha Richardnak. - pp tegnap jjel nyrtam ki egyet.
A frfi a szemt forgatta, s nevetett, mikzben elment mellette.
- Szvesen, faszfej - mormolta magban Tabitha, s meg sem llt. Az a dmon,
akit elpuszttott, ppen Mike Anderson ttermnek hts ajtajnl llkodott,
ahol Richard szokta kivinni a szemetet a mszak zrsakor. Ha Tabitha nem
vgzett volna vele, Richard akr mr halott is lehetne.
Mindegy. Tabitha nem igazn vrt ksznett azrt, amit csinlt. Nem is hinyzott neki.
Ment tovbb az utcn, s egyszeriben nagyon magnyosnak rezte magt.
Annyira szeretett volna is tudatlanul lni, mit sem sejtve arrl, ami odakint folyik.
De nem volt vak. Mindenrl tudott, s a tudssal egytt jrt a dntsknyszer: vagy segt az embereknek, vagy tovbbmegy. s Tabitha sosem volt az a
fajta, aki htat fordtott a rszorulknak. Idnknt mr neki is sok volt a sajt
empatikus ereje. Msok fjdalmt mg mlyebben lte t, mint a magt.
ppen ez volt az, ami kezdettl fogva vonzotta hozz Asht. Az elmlt hrom v
sorn a frfi szmtalan trkkre megtantotta, hogyan tomptsa msok rzelmeit,
s koncentrljon a sajtjaira. Ash valsgos ajndk volt neki, aki brkinl tbbet tett azrt, hogy Tabitha megrizhesse az elmje psgt. Persze ezek a trkkk nem tudtk teljesen elhallgattatni a kls hangokat.
Idnknt szinte elviselhetetlen volt a helyzet. Tabithra az intenzv rzelmek
olyan radata zdult, hogy maga is zaklatott lett, s pusztn ettl a stressztl
odamondogatott msoknak.
s most itt volt egyedl, magnyosan rtta az utckat, s kockztatta az lett olyanokrt, akik kignyoltk. A jrrzs sokkal szrakoztatbb volt, ha bartokkal lehetett az ember.
Thabitha tudatosan prblt nem gondolni Trishre s Alexre, akik mindketten
ktelessgteljests kzben vesztettk letket. Mindhiba. Tabithnak knny

szktt a szembe, mikor megrintette arcn a forradst, amelyet Deszideriosz


okozott. A pszichopata rm Tabitha ikertestvrt s sgort akarta elpuszttani.
Szerencsre Amanda s Kyrianosz megsztk. Tabitha jobban rlt volna, ha
inkbb marad ott holtan azon az jszakn s nem a bartai. Nem volt igazsgos, hogy ilyen nagy rat fizessenek, amikor ppen Tabitha beszlte r ket,
hogy segtsenek.
Szent isten, mirt is nem tudta befogni a szjt, s mirt nem hagyta, hogy
tovbbra is nyugodtan ljk a kis letket, bkben s tudatlansgban.
Ezrt harcolt most magnyosan. Soha tbbet nem fog megkrni senkit arra,
hogy hozz hasonlan az lett kockztassa. Nekik volt vlasztsi lehetsgk.
Tabithnak nem volt.
Lelasstott, amikor megrezte gerincben az ismers bizsergst.
Dmonok...
Mgtte voltak.
Megfordult, letrdelt, s gy tett, mintha a bakancst ktn be. Persze nagyon
is tudatban volt annak, hogy hat rny kzeledik felje...

Valerius egy rntssal megigaztotta jobb kezn a Coach brkesztyt, mikzben


a gyakorlatilag nptelen utcn haladt. Mint mindig, most is kifogstalanul volt
felltzve: hossz fekete kasmrkabtot, fekete garbt s pantallt viselt. A legtbb Stt Vadsztl eltren nem volt brkbe bjt barbr, hanem maga a
megtesteslt kifinomultsg. Elkelsg. Nemessg.
Rma egyik legsibb s legnagyobb tiszteletnek rvend nemesi csaldjbl
szrmazott. Egykori rmai tbornokknt, akinek az atyja kztiszteletben ll
szentor volt, Valerius szvesen lpett volna sei nyomdokaiba, ha a Prkk, azaz a sors istenni kzbe nem szlnak.
Ez azonban mr a mlt, s Valerius nem akart r emlkezni. Agrippina volt az
egyetlen kivtel, akire hajland volt visszagondolni emberi letbl.
Az egyetlen, akire rdemes volt emlkeznie.
Valerius arca megrndult, s ms, kevsb fjdalmas dolgok fel prblta terelni a gondolatait. A leveg kiss csps volt, biztos jeleknt annak, hogy kzeledett a tl. Nem mintha New Orleansban igazi tl lett volna ahhoz kpest, amilyenhez Washingtonban hozzszokott.
De minl rgebben lt itt, annl jobban felhgult a vre, s a hvs jszakai
levegt kiss tl hidegnek tallta.
Valerius megtorpant, amikor Stt Vadsz rzkei egy dmon jelenltt jeleztk. Flrebillentett fejjel hallgatzott, htha rendkvl les hallsa segt.
Frfiakat hallott nevetni az ldozatukon. Aztn valami nagyon furcst...
Rhgj csak, seggfej. De az nevet a legjobban, aki utoljra nevet, mrpedig n
nagyon jt akarok kacagni.

Dulakods kezddtt. Valerius megprdlt, s elindult visszafel, amerrl jtt.


Addig osont a sttben, amg rtallt egy kitrt ajtra, amely egy udvarra vezetett.
Hat dmon harcolt egy magas nvel.
Valeriust valsggal megbabonzta a kzdelem rdgi szpsge. Az egyik dmon htba tmadta a nt. Az tdobta t a vlln, s ugyanazzal a kecses mozdulattal mellbe szrta egy hossz, fekete trrel. A dmon aranyszn porfelhv
robbant szt.
A lny megprdlt, hogy szembenzzen egy msikkal. Egyik kezbl a msikba dobta t a trt; ltszott rajta, hozzszokott, hogy lhalottak ellen vdje meg
magt.
Kt dmon rontott r. A n cignykereket hnyt, gy tvolodott el tlk, de
egy harmadik dmon szmtott erre, s elkapta.
A n nem esett pnikba. Teljes slyval nekidlt a dmonnak, s felrntotta a
lbait a mellkashoz, amitl a tmadja trdre esett. A n felpattant, megprdlt, s htba szrta a dmont, az pedig porfelhv vlt.
A megmaradt dmonok normlis esetben meneklre lgtk volna, de ez a
ngy nem gy tett. Ehelyett beszlgetni kezdtek egymssal egy olyan nyelven,
amelyet Valerius mr rgen nem hallott: grgl.
- Taln tollas kiscsibe vagyok, de nem annyira ostoba, hogy ennek bedljek,
srcok - szlalt meg a lny tkletes grgsggel.
Valerius annyira elkpedt, hogy meg sem tudott mozdulni. Vagy ktezer ve
nem ltott semmi ehhez foghatt.
Mg az amazonok kztt sem akadt jobb harcos ennl a nnl, aki most ott llt
a dmonokkal szemben.
Hirtelen fny tmadt a n mgtt. Fnyesen, rvnyln villogott. Fagyos szllks sprt vgig az udvaron, s jabb hat dmon bukkant el.
Valerius megdermedt. Most mg ritkbb jelensgnek volt tanja, mint a n
harci kpessgei.
Tabitha lassan az j csapat fel fordult. Szent szar! Ilyet eddig mg csak egyszer ltott.
Az jonnan rkezett dmonok rhgni kezdtek. - Sznalmas kis emberfajzat!
- Ez a sznalmas - sziszegte Tabitha, s felje hajtotta a trt.
A megclzott dmon egyetlen kzmozdulattal eltrtette a felje svt trt, aztn meglendtette a karjt Tabitha fel. Valami lthatatlan, fjdalmas er csapta
mellbe a lnyt, s lednttte a lbrl.
Tabitha kbn, rmlten hevert a fldn. Szrny emlkkpek hastottak belje arrl az jszakrl, amikor a bartai meghaltak. Amikor a spathi harcos
dmonok szttptk ket...
Nem, nem, nem!

k elpusztultak. Kyrianosz mindet meglte.


Egyre jobban pnikba esett, mikzben prblta sszeszedni magt. Szdelegve, homlyos tekintettel tpszkodott fel. Valerius a pillanat tredke alatt ott
termett, amikor ltta felbukni a nt.
A legmagasabb dmon, aki akkora lehetett, mint Valerius, flnevetett. - Milyen szp Acherontl, hogy kldtt neknk egy jtsztrsat.
Valerius elrntotta kt sszecsukhat kardjt a kabtja all, s kieresztette a
pengket. - A jtszadozs kutyknak s gyerekeknek val. Most, hogy mr tudom, melyik csoportba tartoztok, megmutatom, hogyan bnnak a rmaiak a veszett kutykkal.
Az egyik dmon elvigyorodott. - A rmaiak? Anym mindig azt meslte nekem,
hogy a rmaiak vistva halnak meg, mint a malacok.
Azzal tmadsba lendlt. Valerius oldalra lpett, s lesjtott a kardjval. A
dmon kezben egyszeriben ott termett egy kard a semmibl, s hrtotta a csapst, olyan rutinnal, amely hossz vekig tart gyakorlsra engedett kvetkeztetni.
A tbbi dmon is azonnal lecsapott. Valerius eldobta a kardjait, s felrntotta
a kt karjt, amitl elrelendltek a csukljra erstett, zsinrra kttt kis
csklyk. Egyenesen belefrdtak a legmagasabb dmonba, meg abba, amelyikkel Valerius ppen harcolt.
A tbbi dmontl eltren ezek nem vltak azonnal porr. res tekintettel meredtek mg egy pillanatig ellenfelkre, mieltt szthullottak volna.
Amg lefoglaltk Valerius figyelmt, egy msik dmon megszerezte az egyik
kardot, s megvgta a frfi htt. Valerius felszisszent fjdalmban, aztn megprdlt, s knykkel kpen vgta a dmont.
A n mr talpon volt, s meglt jabb kt dmont. Valerius nem tudta, mi trtnt a tbbiekkel; igazsg szerint kicsit nehezen mozgott a htban sajg fjdalom miatt.
- Pusztulj, te mocskos dmon! - vicsorgott r a n, aztn egyenesen mellbe
szrta, majd azonnal ki is rntotta a trt.
Valerius felszisszent, s htratntorodott, amikor a fjdalom a szvbe mart. A
mellhez kapott; semmi msra nem tudott figyelni, csak a knra.
Tabitha rmlten az ajkba harapott, amikor ltta, hogy a frfi sszegrnyedt,
de nem oszlott porr.
- , a francba - shajtotta, s odarohant az ldozathoz. - Mondd, hogy te is
csak egy elfuserlt Stt Vadsz vagy, nem pedig egyszer gyvd vagy knyvel!
A frfi a fldre zuhant. Tabitha a htra fordtotta, s ellenrizte a lgzst. A
frfi szeme kiss nyitva volt, de nem szlalt meg. Szorosan csukva tartotta a
szjt, amikor mlyen, torokbl felnygtt.

Tabitha hallosan rmlt volt. Mg mindig nem tudhatta biztosan, kit dftt
le tvedsbl. Kalapl szvvel hzta fel a frfi garbjt, s egy csnya sebet ltott a mellkasa kzepn.
Aztn azt is megltta, amit keresett...
A frfi jobb cspcsontja fltt ott volt az j s nylvessz.
- Jaj, hla istennek! - lehelte, s elnttte a megknnyebbls. A frfi tnyleg
Stt Vadsz volt, nem pedig valami szerencstlen haland.
Tabitha fogta a telefonjt, s hvta Acheront, hogy tudassa vele: az egyik embere megsebeslt, de Ash nem jelentkezett. Aztn a hgt, Amandt akarta rtesteni, de gyorsan szbe kapott. Csak ngy Stt Vadsz volt a vrosban. Ash,
a vezetjk, Janice, akivel este tallkoztak, a valamikor kalzkapitny, JeanLuc. s...
Valerius Magnus.
volt az egyetlen Stt Vadsz New Orleansban, akit Tabitha nem ismert
szemlyesen. A sgora hallos ellensge.
Tabitha azonnal megszaktotta a hvst. Kyrianosz egy szempillants alatt vgezne ezzel az alakkal, s azzal a fejre idzn Artemisz haragjt. Aki cserbe
Kyrianoszt puszttan el, s Tabitha ezt semmikppen sem akarta. A hga belehalna, ha brmi is trtnne a frjvel.
Persze, ha jobban belegondolt, ha csak a fele is igaz volt annak, amit
Kyrianosz a fickrl s a csaldjrl meslt, akkor taln jobb lenne itt hagyni,
hogy meghaljon. Ash viszont sosem bocstan meg, ha ilyesmit tenne az egyik
embervel. Klnben sem hagyhatn itt, mg akkor sem, ha szvtelen boszorkny lenne. Akr tetszik, akr nem, ez a fick megmentette az lett, s ezzel az
adsv tette.
Megrndult az arca, mikor rjtt, hogy biztonsgos helyre kell vinnie a sebesltet, aki egy kicsit tlsgosan nagydarab volt ahhoz, hogy egyedl elbrjon vele. jra elvette a telefont, bettt egy szmot, s hamarosan meghallotta a kellemes, elnyjtott cajun akcentust.
- Szia, Nick, itt Tabitha Devereaux. A Royal Streetrl nyl rgi udvarban vagyok egy sebeslttel, s segtsgre van szksgem. Van esly r, hogy fnyl
pncl lovag legyl ma jjel, s megments egy bajba jutott hlgyet?
Nick Gautier selymes nevetse visszhangzott a flben. - Az ilyen pillanatokrt
lek, cherie. Mris ott vagyok.
- Ksz - hllkodott Tabitha, majd megadta a pontos helyet, s bontotta a hvst.
vek ta ismerte Nicket, aki helybli volt, akrcsak . Ugyanazokba a klubokba s ttermekbe jrtak. Nick idnknt egy-egy bartnjt is elvitte Tabithhoz,
hogy kedvkre vlogathassanak a Pandora Szelencjben knlt mersz, kizrlag felntteknek sznt krecik kztt.
Nick csbos gazember volt s rendkvl jkp. Sttbarna haja rendszerint a
szembe hullott, amelynek csbt kkjt be is lehetett volna tiltani mint veszedelmes tmadfegyvert. s amikor mosolygott...

Olyankor mg Tabitha sem volt teljesen immnis vele szemben.


Teljesen megdbbent, amikor hrom ve a hga eskvjn megtudta, hogy
Nick valjban az lhalottaknak dolgozik. Persze mindig is keringtek pletykk
az utcn arrl, hogy mibl is lt. Aki ismerte a negyedet, az tudta, hogy Nick tele volt pnzzel, viszont senki sem hallott arrl, hogy lett volna rendes llsa.
Amikor felbukkant Kyrianosz eskvi tanjaknt, Tabitha kpni-nyelni nem tudott.
De azta kzte s Nick kztt valamifle klns szvetsg alakult ki. Ivcimbork s bntrsak lettek, akik azrt ltek, hogy borsot trjenek a Stt Vadszok orra al. J volt vgre tallni valakit, akivel lehetett szintn beszlgetni,
aki tudta, hogy vmprok valban lteznek, s aki ismerte azokat a veszlyeket,
amelyekkel Tabitha jszakrl jszakra szembenzett.
Tabitha lelt a jrda szlre, s vrta Nicket. Valerius mg mindig nem mozdult. A lny flrebillentett fejjel vette szemgyre Kyrianosz eskdt ellensgt. A
sgora szerint Valerius s csaldja a legrosszabb fajtbl val gazemberek voltak, mind egy szlig.
Megltek s megerszakoltak mindenkit, aki az tjukba kerlt, s vres hadjratokat vezettek az kori vilgban. Tbb fenntartssal kezelte volna Kyrianosz
vdjait ha nem vgott volna egybe velk a tbbi Stt Vadsz vlemnye.
Tudomsa szerint senki nem kedvelte Valeriust. Senki. De gy, tehetetlenl
pihegve nem tnt tl vszjslnak. Taln azrt, mert gyakorlatilag halott volt.
Tulajdonkppen abszolt halott volt, mgis llegzett. A holdfny rnyat vetett
szp vonsaira, s ltni engedte a szakadsokat a ruhjn, amelyeken keresztl
vrzett. Ha fennllt volna a veszly, hogy elvrzik, Tabitha nyomktst tett volna a mellsebre, de mivel ettl nem kellett flni, nem csinlt semmit.
- Hogyan haltl meg? - suttogta. Kyrianosz ezt nem mondta, a rgi Rmrl
szl olvasmnyokban pedig Tabitha alig-alig tallkozott Valerius nevvel. Minden neki tulajdontott brutalits ellenre Valerius Magnus nem volt tbb egy
lbjegyzetnl a trtnelemknyvekben.
- H, Tab, itt vagy?
Tabitha megknnyebblten felshajtott Nick mly hangja hallatn. Micsoda
szerencse, hogy a fi alig hrom saroknyira lakott, s ismerte a drgst. - Itt vagyok!
Nick hamarosan felbukkant kifakult farmerjban s rvid ujj kk ingben.
Mikor megltta, ki fekszik a fldn, elkromkodta magt.
- Ugye csak viccelsz? - vicsorogta, miutn a lny megkrte, hogy segtsen
talpra lltani Valeriust. - Lehugyozni se lennk hajland a pasit, ha lngolna.
- Nick! - hledezett Tabitha. Nick amgy a vilg leghiggadtabb embere volt. Ez nem volt szp tled!
- Ja, persze, igazad van. Mgsem Kyrianoszt hvtad. Mirt, Tabitha? Mert
mindketttket kinyrna?
Tabitha igyekezett visszafojtani a dht, nehogy csak mg jobban felbosszantsa Nicket azzal, hogy gyerekesnek nevezi. - Gyernk, Nick! Ne csinld ezt. n

sem szvesen segtek rajta, de Ash nem vette fel a telefont, s rajta kvl senki
nem brja a pasit.
- Szent igaz. Mert rajtad kvl mindenkinek megvan a maghoz val esze.
Rohadjon csak meg az utcn!
Tabitha felllt, cspre tette a kezt, s szembefordult Nickkel. - Remek. Akkor
majd te megmagyarzod Ashnek, hogy mirt kellett meghalnia az egyik Stt
Vadsznak. Majd te elviszed a balht. n meg szpen kimaradok az egszbl.
Nick sszehzott szemmel mregette. - Te tisztra becsavarodtl, Tabby. Mirt
nem Ericet hvtad?
- Mert elg ciki ilyen szvessget krni az exedtl, aki radsul boldog hzassgban l valaki mssal, nem igaz? Valamirt azt hittem, hogy kedves Nick bartom nem fog ktzkdni velem emiatt, de gy ltszik, tvedtem.
Nick ltvnyosan megborzongott. - Tnyleg gyllm ezt a fickt, Tabitha. Nagyon rgta ismerem Kyrianoszt, s tl sokkal tartozom neki ahhoz, hogy segtsek annak, akinek a nagyapja keresztre fesztette t.
- s taln felelsek vagyunk az sszes csaldtagunk cselekedeteirt, Nick?
Nick llban rngatzni kezdett egy izom. Az apja kztrvnyes gyilkos volt,
aki egy brtnlzadsban vesztette lett. Kztudott volt, hogy visszaes bnz
volt, aki Nick egsz gyerekkorban tbbet volt brtnben mindenfle csf dolgok
miatt, mint odakint. Nick maga is j ton haladt afel, hogy apja sorsra jusson, amikor Kyrianosz kzbelpett, s megmentette.
- Ez vn aluli volt, Tab, de tnyleg.
- Viszont igaz. Most pedig, krlek, felejtsd el egy idre, hogy egy seggfej, s
segts hazavinni, ok?
Nick felmordult, de kzelebb lpett. - Tudod, hol lakik?
- Nem. Te igen?
- Valahol a Garden negyedben. - Nick elvette a telefonjt, s bettt egy
szmot, aztn kromkodott egyet. - Ott, vedd mr fel! - Megint kromkodott,
aztn bontotta a hvst, s Tabithra meredt. - Tudod, nagyon rossz jel, amikor
az ember sajt Fegyvernke sincs ott, hogy segtsen.
- Ott taln el van foglalva.
- Vagy Ott esetleg mdium...
- Nick!
Nick zsebre tette a telefonjt, aztn lehajolt, a vllra vetette Valeriust, s elindult kifel az udvarbl arrafel, ahol a Jagurjt hagyta. Minden finomkods
nlkl az anyslsre dobta Valeriust.
- Vigyzz a fejre, Nick! - csattant fel Tabitha, mikor Nick odaverte Valerius
koponyjt az ajthoz.
- gysem tudom meglni. Tulajdonkppen mi trtnt vele?

- Leszrtam.
Nick pislogott prat, aztn flnevetett. - Tudtam, hogy nem vletlenl kedvellek. Mr alig vrom, hogy elmesljem Kyrianosznak. Sztrhgi majd az agyt.
- Egyelre vigyk el hozzm Valeriust, s add meg nekem Ott szmt, hogy
el tudjam rni.
- s azt nem mondand meg, hogyan vigyem el hozzd, amikor a Bourbon
Streetet jszakra lezrjk?
Tabitha rtatlan szemekkel rnzett.
Nick rmeredt. - Ht j, de az adsom vagy.
- J, j. Haladjunk, Fegyvernk!
Nick morgott valamit a bajsza alatt, ami nem lehetett tl hzelg Tabithra
nzve, aztn tment a kocsi msik oldalra, s beszllt.
A kocsi ktlses lvn, Tabitha gyalog ment, hogy aztn majd a boltjnl tallkozzanak. Mikzben a Bourbon Streeten lpkedett, rezte valamilyen gonosz
er jelenltt.
Megprdlt, s a jrkelket frkszte, de semmit sem ltott. A rossz rzs
azonban nem mlt el. Gonosz llek kzeleg - jutott eszbe kedvenc Ray Bradbury knyvnek a cme. s valami azt sgta mlyen legbell, hogy ez a valami gonoszabb, mint brmi ms, amivel eddig tallkozott.

2. fejezet

Valcrius lassan kezdett maghoz trni, valami kzeli, zmmg zajra.


Zmmgs?
Pislogva kinyitotta a szemt, s azt vrta, hogy a sajt gyban, a sajt hzban tallja magt. Ehelyett egy hatalmas, antik oszlopos gyban fekdt, amelynek faragott famennyezett burgundi vrs brsony bortotta.
A hang, amelyet hallott, egy hintaszkbl rkezett, bal fell. Valerius odafordtotta a fejt, s elllt a llegzete attl, amit ltott.
Els pillantsra egy nagyon nagydarab nnek tnt. Hossz, szke haja volt,
rvid ujj, bolyhos rzsaszn pulcsit s vszonnadrgot viselt. Csak ppen ennek a nnek ppen olyan szles volt a vlla, mint Valeriusnak, s jl fejlett
dmcsutkval rendelkezett.
A hintaszkben csrgve a Vogue szi szmt lapozgatta karomnak is beill
fnyes, lngvrs krmeivel. Felpillantott, s abbahagyta a zmmgst.
- ! Ht felbredtl vgre! - kiltott fel boldogan. Felpattant, s megkerlte az
gyat. gyetlenl felmarkolt valami rdi advev-flesget az jjeliszekrnyrl,
s lenyomta a gombot, de gondosan vigyzott, nehogy kzben letrje a krmt. Tabby, Mr. Szexi felbredt!

- Ok, Marla, koszi!


Valerius agyban kdsen felrmlett, hogy mr hallotta ezt a hangot, de nem
sikerlt felidznie, mi trtnhetett vele. - Hol vagyok? - krdezte.
A pokolban tnt a legnyilvnvalbb vlasznak. De a testben sajg fjdalom
s a lestttett, egyszerre modern s antik hats szobbl arra kvetkeztetett,
hogy mg a pokol se lehet ennyire rossz vagy zlstelen.
- Ne mozogj, cukorfalat - szlt r az ismeretlen n, mikzben tovbb rohangszott az gy krl. - Tabby mindjrt itt lesz. Azt mondta, nem mehetsz sehov. gyhogy ne is erlkdj.
Mieltt Valerius megkrdezhette volna, hogy ki az a Tabby, egy msik n rontott be a szobba. Tl magas volt, de a szktl eltren karcs, szinte krosan
sovny, m jl kidolgozott izomzattal, mintha rendszeresen slyt emelne. Hoszsz gesztenyeszn hajt lfarokba fogta, s a bal jromcsontjn csnya forrads
ktelenkedett.
Valerius megdermedt a tegnap esti harcos lttn. Elrasztottk az emlkek.
Tbbek kztt az is eszbe jutott, hogy ez a n dfte mellbe. Radsul most is
egy jkora bllrkst szorongatott a kezben.
- Te! - kiltott fel vdl hangon Valerius, s az gy tvolabbi vgbe hzdott.
A n lthatan sszehzta magt, mieltt a szkhez fordult, s elkezdte az
ajt fel terelni. - Ksz, Marla, nagyon rendes tled, hogy vigyztl r.
- , brmikor nagyon szvesen, drgm. Csak csrgess meg, ha brmire
szksged van.
- gy lesz. - Kituszkolta a nagydarab szkt, s becsukta mgtte az ajtt. Hell - mondta Valeriusnak.
A frfi a ksre meredt, aztn a melln vrsl, gygyulflben lv sebre. - Mi
van? Visszajttl, hogy vgezz velem?
A lny felvonta a szemldkt. - Mi a...? - Aztn a pillantsa a kezben tartott
szerszmra tvedt. - Ja, hogy ez! Nem. A tegnapi dolog is csak vletlen volt.
Tabitha letette a kst a fslkdasztalra, aztn szembefordult Valeriusszal.
El kellett ismernie, hogy a frfi nagyon jl festett az gyban. Hossz fekete haj
keretezte az arct. A vonsai tkletesen metszettek voltak, mintha szobrsz
mintzta volna. s a teste...
Egyetlen frfinak sem lenne szabad ilyen tvgygerjeszten kinznie.
Tabitha ezrt tlttte az jszakt a fldszinti dolgozszobjban, s ezrt
Marlt kldte fel, hogy vigyzzon r. Alvs kzben a frfi tlsgosan nagy ksrtst jelentett; kisimultak a vonsai, s szinte kedvesnek tnt. Csbtnak.
bren viszont veszedelmesnek ltszott. s ugyanolyan csbtnak.
Tabitha knytelen volt elismerni, hogy Artemisznek csakugyan kivl az zlse
a frfiakat illeten. Amennyire tudta - s ezt Amanda is megerstette -, nem ltezett csnya Stt Vadsz.

Tabitha igazn nem hibztatta az istennt ezrt. Ha a sajt szemlyes hadseregedbe vlogatsz katonkat, ugyan mirt ne a legmagasabbakat s legszebbeket vlaszd?
Ez azt is megmagyarzta, hogy mirt Acheron volt a vezetjk. Ht igen, j dolog volt istennnek lenni. Tabitha el sem tudta kpzelni, milyen klassz lehetett
ennyi gynyrsges tesztoszteron-bombnak parancsolni.
Mrpedig Valerius elsrang Stt Vadsz pldny volt, ahogy ott lt az
gyon, majdnem teljesen pucran, s az egyik istenien izmos karjt a matracon
nyugtatta. gy festett, mint valami ugrsra ksz vad.
Pedig ssze volt zavarodva, ezt a lny tisztn rezte. Dhs is volt, de Tabitha
nem tudta, mirt.
- Itt biztonsgban vagy - mondta megnyugtatan, s az gyhoz lpett. - Tudom, ki vagy, s gondoskodtam rla, hogy minden ablak el legyen takarva.
- Te ki vagy? - krdezte gyanakvan Valerius.
- Tabitha Devereaux.
- Fegyvernk vagy?
- Nem.
- Akkor honnan tudod, hogy...
- Acheron bartja vagyok.
- Hazudsz! - csattant fel Valerius. Hirtelen felpattant, aztn felszisszent, amikor rdbbent, hogy teljesen meztelen.
Tabitha az ajkba harapott, nehogy felnygjn a frfi pazar teste lttn. Meg
kell adni, a Stt Vadszok kivtel nlkl igen jktsek voltak.
Valerius lerntotta a lepedt az gyrl, s magra tekerte. - Hol vannak a ruhim? - krdezte a legundokabb hangnemben, amilyet Tabitha valaha is hallott.
Nem csoda, hogy Nick meg a tbbiek ki nem llhattk. nhittsg s felsbbrendsg radt minden prusbl. Nyilvnval volt, hogy Valerius parancsolshoz szokott, ami rthet is, ha egyszer rmai tbornok volt.
Azonban Tabitha nem volt ahhoz szokva, hogy parancsoknak engedelmeskedjk, fleg nem, ha egy frfi adta ki azokat.
- Hagyd csak magadon az inget - nevetett Tabitha a sajt csapnival viccn. A ruhid a mosodban vannak. Amint megszradnak, elhozzk ket.
- s addig?
- gy tnik, hogy addig meztelen leszel.
Valeriusnak megfeszlt az lla, mintha nem hinne a flnek. - Tessk?
- Moroghatsz, de attl mg ugyanolyan pucr maradsz - mlzott el Tabitha. Gondolj csak bele, egy pomps, meztelen frfi, amint knyrg... ksz leny-

lom. A ruhdat nem kapod vissza, brmilyen szpen kred, de kaphatsz valami
mst - fejezte be sokatmond vigyorral.
Valerius keze klbe szorult a lepedn. Tabitha rezte, hogy a frfi megsrtdtt, de ugyanakkor furcsamd szrakoztatta is a helyzet.
Tabitha oldalra biccentette a fejt. - Te rmai vagy, nem? Csinlhatsz tgt a
lepedbl.
Valerius kis hjn durvn felfortyant. Ha alsbbrendnek szletett volna, taln meg is teszi. Soha nem tallkozott mg ilyen klns nvel.
- Honnan tudod, hogy rmai vagyok?
- Mr mondtam, hogy jl ismerem Asht meg a tbbi kollgdat - pillantott jtkosan a frfira Tabitha. - Gyernk, csinlj mr nekem tgt! Prbltam egyszer, mg a fiskoln, de leesett rlam a buli kells kzepn. Mg szerencse,
hogy a szobatrsam elg jzan volt ahhoz, hogy felszedje, s krm tekerje, mieltt nekem estek volna a fik.
Valerius egy kakukkos ra hangjt hallotta a hta mgl. Megfordult, hogy
megnzze az idt, aztn a homlokt rncolta, amikor ltta, hogy a madrnak
vrs mohiknfrizurja volt. s szemktje.
- Ht nem des? - krdezte Tabitha. - Svjcban vettem, amikor egy vig ott
tanultam.
- Igazn lenygz - felelte Valerius hidegen. - Most pedig, ha magamra
hagynl, akkor...
- H, vrj csak, haver! n nem vagyok a szolgd, velem nem beszlhetsz gy!
Capisce?
- Saeva scaeva - morogta Valerius a bajsza alatt.
- Saeve puer - vgott vissza Tabitha.
Valerius ttott szjjal meredt r. - Te latinul srtegetsz engem?
- Te kezdted. Nem mintha klnsebben zavarna, ha tombol nstny rdgnek neveznek. Mg szinte hzelg is, csak ppen nem vagyok az a fajta, aki sz
nlkl lenyel egy srtst.
Valeriusnak akarata ellenre kezdett imponlni a lny. Rgen nem tallkozott
mr olyan nvel, aki ismerte az anyanyelvt. Persze nem tetszett neki, hogy buta klyknek neveztk, de nem lehetett flvllrl venni valakit, aki ilyen intelligens volt. Radsul egy rkkvalsg ta nem tallkozott senkivel, aki nem viselkedett vele nyltan lenzen. A lny nem volt ellensges, inkbb csak viccbl
vitatkozott vele.
Flttbb szokatlan... ijeszten dt. Hirtelen az Alkonyzna szignlja zengett
vgig a hzon.
- Ez meg mi? - krdezte Valerius felindultan. Lehet, hogy tnyleg Rod Serling
birodalmba kerlt.
- A cseng. Lehet, hogy meghoztk a ruhidat.

- Tabby! - kiltotta Marla valahonnan kintrl. - Ben az, a cuccaiddal!


Valerius megmerevedett a harsny hangra. - Mindig gy vlt ez a frfi?
- H! - szlt r Tabitha szigoran. - Marla az egyik legjobb bartom, s ha
srt mdon frfinak nevezed, akkor ott dfk beld, ahol jobban fog fjni, mint
a melleden - vetett jelentsgteljes pillantst a rmai gykra.
Valeriusnak elkerekedett a szeme a fenyegetsre. Mifle n az, aki ilyeneket
mond egy frfinak? Mieltt azonban megszlalhatott volna, a lny mr el is
ment.
Valerius dbbenetben azt sem tudta, mit tegyen. Vagy mit gondoljon. A fslkdasztalhoz lpett, ahol a lny a kst hagyta. Ott volt mellette az trcja,
kulcsa s telefonja is.
Felkapta a telefont, s felhvta Acheront, aki azonnal vlaszolt.
- Segtsgre van szksgem - mondta neki Valerius, ktezer v alatt elszr.
Acheron halkan felnygtt. - Miben? - krdezett vissza. Ers akcentussal beszlt, a hangja kiss kss volt, mintha Valerius mly lombl verte volna fel.
- Egy rlt n hzban vagyok, aki azt lltja, hogy ismer tged. Nagyon gyorsan vigyl el innen, Acheron. Nem rdekel, mibe kerl.
- Dl van, Valerius! Mindkettnknek aludnunk kellene - Acheron egy pillanatra elhallgatott. - Tulajdonkppen hol vagy?
Valerius krlnzett a szobban. Sznes Mardi Gras gyngysorok lgtak a hromrszes antik ltztkrrl. Perzsasznyeg helyett egy... hatalmas autplys jtk sznyeg bortotta a padlt. A szoba egyes rszei feddhetetlen zlsrl
tanskodtak, mg msok inkbb rmisztnek tntek. Ttovn megllt egy vudu
oltrnak kinz valami eltt.
- Nem tudom - felelte vgl. - Valami szrny macskazent hallok kintrl
meg krtket, s van mg a hzban velem egy punkfrizurs kakukk, egy transzvesztita, meg egy kssel hadonsz eszels.
- Mit keresel te Tabithnl? - rdekldtt Acheron.
Valeriust teljesen letaglzta a krds. Acheron tnyleg ismeri ezt a nszemlyt? Persze Acheron maga is elgg klnc alak volt, de eddig Valerius gy
gondolta, hogy az atlantiszinak tbb esze volt annl, semhogy ilyen alantas emberfajzatokkal kzskdjn. - Tessk?
- Nyugalom - stott bele a telefonba Acheron. - J kezekben vagy. Tabby nem
fog bntani.
- De ht ledftt!
- A fenbe - felelte Ash. - Megmondtam neki, hogy ne szrjon le tbb Vadszt.
Utlom, amikor ezt csinlja.
- Te utlod? n llok itt egy gennyez sebbel!
- Csakugyan? - krdezte Acheron. - Nem is tudtam, hogy egy Stt Vadsznak lehet gennyez sebe. Legalbbis kvl.

Valerius a fogt csikorgatta az atlantiszi cska humorn. - Nem vagy tl vicces, Acheron.
- Ja, tudom. De nzd a j oldalt: te vagy eddig a harmadik Stt Vadsz, akit
letertett. Idnknt kiss elragadtatja magt.
- Egy kicsit elragadtatja magt? Ez a n veszlyes!
- Dehogy, rendes csaj. Hacsak nem vagy dmon... mg Xanthippt is megszorongatn.
Valerius ebben ktelkedett. Mg a hrhedt grg hrpia is sszeszedettebb lehetett ennl a Tabithnl.
Kinylt az ajt, s Tabitha lpett be egy nejlonba burkolt ruhacsomaggal.
- Kivel beszlsz? - rdekldtt.
- Mondd meg neki, hogy cskoltatom - vgta r Acheron.
Valerius egyszeren kptelen volt elhinni, mi trtnt. Ezek ketten tlsgosan
is jl ismertk egymst. Tabithra nzett, aki ppen a gardrb fogantyjra
akasztotta a csomagot. - Acheron dvzl.
A lny odallt Valerius el, kzelebb hajolt, s flemelte a hangjt, hogy
Acheron jl hallja a telefonon keresztl. - Hell, csini bbi! Nem kellene aludnod?
- De igen - mondta Acheron Valeriusnak.
- Nem nevezheted Acheront bbinek - pirtott r Valerius Tabithra.
A lny felhorkant, mint egy l. - Te nem hvhatod Acheront bbinek, mert... az
beteg dolog lenne. De n mindig gy nevezem.
Valerius meg volt dbbenve. Akkor ez a lny...
- Nem, nem a csajom - felelte Acheron a vonal msik vgrl, mintha olvasott
volna Valerius gondolataiban. - Meghagyom valami ms szerencstlen fltsnak.
- Segtened kell, Acheron - knyrgtt Valerius. Megszortotta a leped szlt,
s elhzdott Tabithtl, aki azonban nem tgtott mellle.
- Ok, figyelj! Adok nmi segtsget. Veled van a mregdrga kasmrkabtod?
Valerius el nem tudta kpzelni, mennyiben segthetne ez rajta, de abban a pillanatban brmire hajland lett volna. - Igen?.
- Nagyon vigyzz r. Marla krlbell a te mreted, s biztos, hogy megprblja elcsrni, ha megltja. Imdja a kabtokat s dzsekiket, fleg ha mr hordta ket egy frfi. Amikor legutbb bent jrtam a vrosban, lenylta a kedvenc
motoros dzsekimet.
Valerius levegrt kapkodott. - Hogyan kerlsz te kapcsolatba transzvesztitkkal, Acheron?

- Sok rdekes bartom van, Valerius, tbbek kztt abszolt idita seggfejek
is.
Valerius megmerevedett. - Ez nekem szlt?
- Nem. Csak azt gondolom, hogy nveszlyes mdon fenn hordod az orrodat.
Most pedig, ha vgeztl a nyaggatsommal, akkor esetleg visszamennk aludni.
Ash ezzel bontotta a vonalat. Valerius csak llt ott, mint egy raks szerencstlensg, kezben a telefonnal. gy rezte magt, mintha elvgtk volna az oxignpalackja csvt, s belehajtottk volna a cpktl hemzseg tengerbe. s a
legnagyobb cpa ppen ott llt vele szemben, kszen arra, hogy szrstlbrstl felfalja. Jupiter legyen hozz irgalmas!
Tabitha felvette a prnt a fldrl, s visszatette az gyra. Megmerevedett, mikor megltta Valerius htsjt. A fenbe is, a legszebb frfisegg volt, amelyet valaha ltott. Mr csak az A osztly minsg pecst hinyzott rla. Minden nuralmra szksge volt ahhoz, hogy oda nem menjen, s meg ne tapizza, de
Valerius rideg, elutast tartsa kellkppen elriasztotta.
Valamint a rengeteg forrads a frfi htn. Mintha valaki rendszeresen verte
volna. De vajon ki merhetett megtenni ilyesmit?
- Jl vagy? - krdezte Tabitha, amikor Valerius elindult a fslkdasztal fel,
s letette a telefonjt.
A frfi beletrt hossz hajba, s felshajtott. - Hny ra van mg napnyugtig?
- Egy kicsit tbb mint t. - Tabitha rezte, hogy a frfi mg mindig dhs s
zavarodott. - Nem akarsz lefekdni s aludni egy kicsit?
A frfi kemny, fenyeget pillantst lvellt felje. - Haza akarok menni.
- Nos, szvesen hazavittelek volna, ha Ott tegnap jjel szveskedett volna felvenni a telefont.
- Rossz magaviselet miatt szabadsgoltam egy idre Guidt - morogta
Valerius. Aztn hirtelen elspadt.
Tabitha megrezte a belle rad rettegst, majd olyan ers fjdalmat, hogy
sszerezzent tle.
- Mi a baj? - krdezte.
- Azonnal haza kell mennem.
- Ht, hacsak nincs klnleges kapcsolatod Apollval, amelyrl tudnom kellene, akkor ennek kb annyi az eslye, mint a lott tsnek, ami viszont roppant nagy lenne, ha Ash egyszer hajland lenne elrulni nekem elre azokat a
nyavalys szmokat. A gonosz dg. Nem hajland osztozkodni.
Tabitha rezte, hogy Valeriust remnytelen ktsgbeess kerti hatalmba.
sztnsen odalpett hozz, s megrintette a frfi karjt. - Semmi baj. Hazaviszlek, amint lement a nap.

Valerius a bicepszn nyugv kzre pillantott. Egyetlen n sem rt gy hozz


vszzadok ta. Az rints nem rzki volt, hanem megnyugtat. Egy olyan ember rintse, aki vigaszt akart nyjtani neki.
Valerius a lnyra emelte a tekintett. Tabithnak vaktan kk szeme volt.
les, rtelmes a tekintete, s fleg kedves, amihez Valerius nem volt hozzszokva. A legtbben csak rnztek, s mris ers ellenszenvet reztek irnta. Ember
korban ezt magas rangjnak s csaldja jl megalapozott rossz hrnek tulajdontotta.
A Stt Vadszok kztt az irnta rzett utlat onnan eredt, hogy rmai volt,
s mivel Rma s Grgorszg vszzadokig hadban llt egymssal, amg Rma
vgl trdre nem knyszertette a grgket, vrhat volt, hogy a grgk gyllni fogjk t. s sajnlatos mdon a grgk s az amazonok hangad csoportot alkottak, s gyorsan az sszes tbbi Stt Vadszt s a Fegyvernkeiket is
rmai trsaik ellen fordtottk.
A hossz vszzadok alatt Valerius meggyzte magt, hogy nincs is szksge
bajtrsakra, s mg valami morbid lvezetet is tallt abban, hogy emlkeztette a
tbbieket elkel rmai szrmazsra. jjszletse els esztendejtl fogva
megtanulta, hogy sjtson le elszr.
Lassan teljesen magv tette azt a merev szertartsossgot s fensbbsget,
amelyet gyermekkorban az apja olyan szvsan prblt belje verni. De ez a
szertartsossg semmiv olvadt ennek a nnek a gyengd rintse alatt.
Tabitha nyelt egyet. Valami tcikzott kzttk. A frfi stt, that pillantsa
szinte belje hatolt, s most elszr nem volt sem megvet, sem tlkez. Mrmr gyengdnek tnt, a gyengdsg pedig nem olyasmi volt, amit egy
Valeriushoz hasonl hr ficktl vrni lehetett.
A rmai megrintette a forradst a lny arcn. Nem mosolyodott el gnyosan,
mint a tbbi frfi, csak gyengden vgigsimtott a hegen az ujja hegyvel. - Hogyan szerezted? - krdezte.
Tabitha majdnem rvgta, hogy autbalesetben. Olyan rgta alkalmazta ezt
a hazugsgot, hogy szinte automatikusan jtt ki a szjn. Knnyebb volt hazudni, mint egytt lni az igazsggal.
Tabitha pontosan tudta, milyen visszataszt az arca. A csaldtagjai nem is
tudtk, hnyszor hallgatta ki ket, amikor megjegyzseket tettek a forradsra.
Hnyszor hallotta, hogy Kyrianosz azt mondta Amandnak: szves-rmest kifizetn a plasztikai mttet.
De Tabitha irtzott a krhzaktl azta, hogy a nagynnje belehalt egy egyszer, m flresikerlt mandula-mttbe. Sosem lett volna hajland brmit is csinltatni magval csak azrt, mert mr nem volt helyes az arca. Ha a vilg tbbi
rsze nem kpes rnzni, az az bajuk, nem az v.
- Egy dmon csinlta - felelte halkan. - Azt mondta, hogy klnleges emlkeztett akar hagyni maga utn, amirl mindig eszembe jut majd.
A frfi llban rngatzni kezdett egy izom a lny szavaira, s Tabitha rezte,
ahogy elrasztja a harag a dmon miatt.

- Meg kell hagyni, igaza volt - folytatta Tabitha elszorul torokkal. - Mindig
eszembe jut, valahnyszor tkrbe nzek.
Valerius keze lejjebb siklott, Tabitha nyaki sebre, ahol egy dmon harapta
meg. Ha Kyrianosz nem sietett volna a segtsgre, knnyen ott is hagyhatta
volna a fogt azon az jszakn.
- Sajnlom - suttogta a frfi.
Tabitha sosem hitte volna, hogy ezeket a szavakat hallja ennek a frfinak a
szjbl. - Semmi baj. Mindnyjunknak vannak rgi sebeink. n ppensggel
szerencssnek mondhatom magam, hogy az enymek kvl vannak.
Valeriust megdbbentette a lny blcsessge. Sosem vrt volna ennyire mlyensznt gondolatokat egy hozz hasonl ntl. Tabitha knnyedn megszortotta a kezt, aztn elhzta a hegrl, s htralpett.
- Nem vagy hes?
- De, nagyon - felelte Valerius szintn. A legtbb Stt Vadszhoz hasonlan
is ltalban hromszor evett egy jszaka. Egyszer nem sokkal napnyugta s
breds utn, aztn tz-tizenegy ra krl, majd hajnalban, hrom-ngy ra
tjt. s mivel most az jjel mg korn volt, amikor megsebeslt, csak egyszer
tpllkozhatott.
- Jl felszerelt a konyhm. Mit szeretnl?
- Valami olaszt.
Tabitha blintott. - Jl hangzik. ltzz fel, aztn odalent tallkozunk. A konyha a bal oldali ajt. Ami a jobb oldalon van, Biohazard matricval, azt ki ne
nyisd! Az a boltomba vezet, s oda best a nap.
A lny mr ppen kezdte behzni maga mgtt az ajtt, de aztn megllt. Jut eszembe, esetleg berakhatnd a kabtod a szekrnybe, amg el nem indulunk. Marla...
- Acheron mr figyelmeztetett.
- Akkor j. Viszlt, hamarosan.
Valerius megvrta, amg a lny kiment, aztn ltzkdni kezdett. Amikor beakasztotta kabtjt Tabitha szekrnybe, szrevette, hogy a lnynak ppen anynyi fekete holmija volt, mint neki. Mindssze egyetlen lnk rzsaszn szatnruha emelkedett ki a feketesg tengerbl meg egy piros sktkocks miniszoknya.
Mikzben a szoknyt nzte, Valerius lelki szemei eltt nkntelenl felbukkant Tabitha kpe, s eltndtt rajta, hogy vajon szpek-e a lbai. Mindig szerette a forms, puha ni lbakat. Fleg, ha krje fondtak.
Ettl a gondolattl azonnal megkemnyedett. Hirtelen perverznek rezte magt, amirt ott llt a lny szekrnye eltt, s rla fantzilt.
Gyorsan becsukta a szekrny ajtajt, s kiment a szobbl. A folyos olyan
lnksrga sznben pompzott, hogy szinte bntotta rzkeny Vadsz-szemt.
Szemben is volt egy szoba, amelynek nyitott ajtaja mgtt rendezett, zlsesen

berendezett hlszobba ltott be. Egy ezst flitteres ruha volt kitertve az antik
gyon, mellette manyag prbafejen pazar barna parka.
- , hell, szpfi - bukkant el Marla, vlhetleg a frdszobbl. Nyilvnvalan kopasz fejre trlkzturbnt tekert, testt rzsaszn frdkpeny takarta. - Thabby odalent van.
- Ksznm - hajtotta meg a fejt Valerius.
- Micsoda j modor! dt vltozatossg Tabby rszrl. A legtbb frfi, akit
hazacipel, goromba frter. Kivve azt az Ash Parthenopaeust, aki kimondottan
jl nevelt. De is egy kicsit fura. Tallkoztl mr vele?
- Igen, ismerem.
Marla lthatan megborzongott. - Tetszik, ahogy ezt mondod. Van valamifle
akcentusod. De most jobb, ha msz, mieltt mg tbb iddet elrablom. Ha
hagynd, lyukat beszlnk a hasadba.
Marla eltlzott mozdulatokkal hessegette kifel, Valerius pedig elmosolyodott,
s bcst intett, aztn becsukta az ajtt maga mgtt. Volt valami klns mdon elbjol Mariban.
Valerius lement a gynyr cseresznyefa lpcsn, amely egy kis pihenre vezetett. A frfi homlokrncolva meredt a kis Biohazard matricra, amely ppen
ott volt, ahol Tabitha mondta. Balra fordult, ahol kiss rozoga franciaajt vezetett egy kis tkezbe. Odabent egy barna-fehr parasztasztal llt, valaha jobb
napokat ltott, rcsos ht szkekkel.
A falak vakt fehren virtottak, s mindenfel bekeretezett poszterek lgtak
eurpai nevezetessgekrl: az Eiffel-toronyrl, Stonehenge-rl meg a Colosseumrl. Fekete, behzott spalettk zrtk ki a nappali fnyt Valerius kedvrt. A
tls falnl fekete tlal llt. Tele volt mindenfle kppel meg dsztnyrral, tbbek kzt Elvis s Elvira kpmsval dsztve. A kt oldaln kt hatalmas ezstkandelber llt.
De Valeriust igazbl az a 8 x 10-es kis kp nygzte le, amely lthatlag
Tabitht brzolta eskvi ruhban, egy frfi mellett, akinek az arca helyre
Russell Crowe portrjt ragasztottk.
Valerius mr nyjtotta a kezt, hogy levegye a kpet.
- Ht itt vagy - szlalt meg Tabitha a hta mgtt.
Valerius gyorsan flegyenesedett. - Frjnl vagy? - krdezte.
Tabitha felhzta a szemldkt, amikor megltta a kpet. - Uramisten, dehogyis! Az a hgom, Amanda. Az a kislny pedig a msik kpen a lnya,
Marissa.
Valerius szemgyre vette az eskvi kpet. Semmi klnbsget nem tudott
felfedezni a kt n kztt, a forradstl eltekintve. - Ikrek vagytok?
- Igen.
- s mirt ment hozz a hgod Russell Crowe-hoz?

Thabitha flnevetett. - Ez csak egy kis fricska a sgorom fel, aki egy nagykp, trt hajlam lzer.
Valerius felhzta a szemldkt. - Ezek szerint nem kedveled tlsgosan.
- Igazsg szerint imdom. Nagyon rendes a hgommal meg a gyerekkel, s a
maga mdjn nagyon aranyos. De hozzd hasonlan is egy kicsit tl komolyan veszi magt. Egy kicsit ellazulhatntok nha, jobban lvezhetnlek az letet. Ami tlsgosan is rvid... Vagyis nektek taln nem, de neknk, halandknak annl inkbb.
Valeriust egszen lenygzte ez a lny, akitl tulajdonkeppen irtznia kellett
volna. Kznsges s modortalan volt, de ugyanakkor meglepen szrakoztat
s bjos is.
Tabitha egy kis piros ednyt csapott le az asztalra, amelybl egy manyag kanl llt ki, s tele volt valami paradicsomszszos tsztval.
Valerius a homlokt rncolta. - Ez meg mi?
- Ravioli.
Valerius mg jobban rncolta a homlokt. - Ez ugyan nem ravioli.
A lny lepillantott. - Na, j. Beefaroni. Az unokahgom hv mindent
raviolinak, amelyet ilyen kis mikrzhat poharakban rulnak. - Kihzott egy
szket Valeriusnak. - Edd csak meg.
Valerius teljesen megdbbent. - Mr megbocsss, de ugye nem gondolod komolyan, hogy n ezt megeszem?
- Azt mondtad, olasz kajt akarsz. Ht ez olasz - bktt Tabitha a cmkre. Nzd. Chef Boyardee. csak a legjobbat kszti.
Valerius mg letben nem volt ennyire kiakadva. Ez a lny biztosan csak trflt. - Nem szoktam paprpohrbl enni, manyag eveszkzzel.
- gy jrtl, Mr. Kifinomult. Elnzst, ha megsrtettelek, de itt a Fld nev
bolygn mi, plebejusok azt esszk, ami van, s ha kapunk valamit, azt nem
csroljuk.
Tabitha sszefonta a karjait a melln, mikor Valerius megmerevedett. Ha
szemmel puszttani lehetett volna, a szerencstlen paprpohr atomjaira hullott
volna szt.
- Visszavonulok sttedsig - biccentett kirlyian Valerius, mieltt elindult
vissza a lpcsn.
Tabitha ttott szjjal meredt r. Valerius valban megsrtdtt, s a szve mlyn meg is bntdott. Ez utbbit Tabitha nem igazn rtette. Ha valaki, akkor
lehetne az, aki megsrtdik. Shajtva megfogta a Beefaronit, evett belle egy
kanlkval, aztn visszament a konyhba.
Valerius vatosan csukta be maga mgtt az ajtt, pedig legszvesebben teljes
erbl bevgta volna. De egy nemesember nem csapkodott ajtkat. Az a kzrendeknek val volt. A nemesek kemnyen kordban tartottk az rzelmeiket. s

nem bntdtak meg, ha kznsges, neveletlen nk inzultltk ket. Ostoba


volt, ha akr csak egy pillanatig is azt gondolta, hogy ez a lny...
- Nincs szksgem r, hogy brki is kedveljen - morogta magban. Egsz lett gy lte le, hogy senki sem trdtt vele. Mirt is vltozna ez meg?
Mgsem tudta kilni magbl azt a kis rszt, amely vgyott r, hogy valaki a
kedvessgnek akr a legkisebb jelt is mutassa irnta. Egy egyszer Mondd
meg Valeriusnak, hogy dvzlm. Csak egyszer az letben... - Ostoba vagy korholta magt. Jobb, ha flnek tled, mint ha szeretnek, csengtek vissza az apja
szavai a flben. Az emberek elruljk azt, akit szeretnek, de azt soha, akitl
tartanak.
Ez igaz is volt. A flelem tartotta fken az embereket. Valerius ezt mindenkinl
jobban tudta. Brcsak a fivrei is fltek volna tle...
Valerius beleborzongott az emlkbe, s lelt a sarokban ll rendezi szkbe.
Mellette volt a knyvespolc, tmve a legklnflbb mvekkel. Valerius homlokrncolva olvasgatta a cmeket. Volt ott minden a Pompei vgnapjaitl Nagy Sndor letn keresztl Jim Butcher Dresden-aktig.
Milyen klns n ez a Tabitha! Amikor Valerius egy rmai trgy knyv utn
nylt, tekintete a szk mellett, ll szemetesre tvedt. Jkora darab volt, amilyet
msok ltalban a konyhba tesznek, de nem ez keltette fel a figyelmt, hanem
a csukott fedl all kikandikl fekete ruhadarab. Levette a fedelet, s a sajt
ingt s kabtjt tallta alatta.
Mikor kiszedte ket, mg mlyebb rncok hzdtak a homlokra. A ruhk
szakadtak, vresek voltak. Valerius vgighzta kezt a htukon, ahol a dmon
megvgta a karddal.
De hisz most is a sajt...
Valerius flegyenesedett, s lehzta a garbjt. Ralph Lauren volt, ugyanolyan, mint amilyet az jszaka viselt. s erre csak egy magyarzat lehetett.
Tabitha j ruhkat vett neki.
Odament a szekrnyhez, s megnzte a kabtot. Csak most tnt fel, hogy a
bronzszn gombok kiss ms rnyalatak voltak, mint amilyenre emlkezett. Ettl eltekintve azonban nem volt semmi klnbsg.
Nem tudta elhinni. Csak a kabt belekerlt vagy ezertszz dollrba. Mirt
tett volna ilyet ez a lny?
Vlaszt keresve elindult vissza a fldszintre, ahol Tabitht a konyhban tallta, fzs kzben.
Valerius ttovn megtorpant az ajtban. Tabitha oldalt llt neki, profilja nyugodt volt s komoly. Milyen gynyr n volt! A kopott fekete farmer hossz lbakat s rendkvl vonz htst rejtett. A lny rvid ujj, gombos fekete pulvert viselt, amely olyan kurta volt, hogy jkora terleten kiltszott a napbarntott bre az alacsony derek farmer s a kldke kztt, amelyben, ha Valerius
jl ltta, piercing csillogott.
A hossz, gesztenyebarna srny htra volt ktve, s a lny furcsn bksnek
tnt, ahogy meztlb llt a tzhely eltt; bal lbn ezst lbujjgyr. Szlt a r-

di, Martin Briley Solt in My Tears cm dala ment ppen. Tabitha cspje a zene temre mozgott, olyan erotikus ritmusban, amely sokkal csbosabb volt,
mint azt Valerius hajland lett volna elismerni.
Nehezre esett, hogy mozdulatlan maradjon, s ne kstoljon bele abba a hvogat, fedetlen kldkbe. Tzrlpattant lny volt, biztosan j lehetett az gyban.
Valerius tett egy lpst elre, mire Tabitha felugrott, aztn kirgott. Valerius
szitkozdott, mikor a lny lba eltallta az gykt. Ktrt grnyedt a fjdalomtl.
- Istenem! - jajdult fel Tabitha, amikor reszmlt, hogy kit rgott meg. - Anynyira sajnlom! Jl vagy?
Valerius fenyegeten rmeredt. - Nem - hrgte, s arrbb sntiklt.
Tabitha leltette az egyik szkre. - Tnyleg annyira sajnlom! - ismtelte, mikzben Valerius sszerogyott. - Szlhattam volna elre, hogy ne lopakodj mgm szrevtlenl.
- Nem lopakodtam - csikorgatta a fogt Valerius. - Lpkedtem.
- Hadd hozzak egy kis jeget!
- Nem kell jg. Csak egy kis id, hogy llegzethez jussak, s ne kelljen beszlnem.
Tabitha megadan flemelte a kezt. - Csak tessk.
Miutn Valerius arcszne rdekes rnyalatok egsz skljn ment keresztl, a
frfi lassan sszeszedte magt. - Hla Jupiternek, hogy nem volt nlad ks morogta, aztn hangosabban folytatta. - Minden frfit lergsz, aki idejn?
- , uram, mr megint? - jajdult fel Marla az ajtban. - Tabby, ksz csoda,
hogy mg van magnleted azok utn, ahogyan a frfiakkal bnsz!
- Jaj, hallgass mr, Marla. Nem direkt csinltam... Kivtelesen.
Marla a szemeit forgatta, s kivett kt dits klt a htbl. Az egyiket
Valerius kezbe nyomta. - Szortsd r a srlsedre, drga. Segteni fog. rlhetsz, hogy nem gy jrtl, mint Phil. gy hallom, nla here-helyrellt mttet kellett vgrehajtani, miutn Tabby rajtakapta a valaki mssal. - Felnyitotta a
klt, s elindult vissza az emeletre.
- Megrdemelte - kiltotta Marla utn Tabitha. - Mg rlhet, hogy nem vgtam le neki.
Valerius nem igazn szerette volna tovbb hallgatni ezt a trsalgst. Felllt, s
letette a klt. - Mit fzl?
Tabitha vllat vont. - Azt mondtad, hogy nem szereted a ksztelt, gyhogy fzk neked tsztt.
- De azt mondtad, hogy...
- Mondok n sok mindent, amit nem gondolok komolyan.
Valerius nzte, ahogy a lny elzrta a gzt, s a mosogathoz vitte a fazekat.
Valami csilingelni kezdett.

- Kivennd, ha megkrlek?
- Mit? - rdekldtt Valerius.
- A kajt a mikrbl.
Valerius krbenzett. lete sorn nem sokszor fordult meg konyhkban, s
meglehetsen keveset tudott a fzeszkzkrl. Ilyen clokra szolgkat tartott.
jabb csilingels.
Mivel felttelezte, hogy a hangot kiad berendezsrl van sz, Valerius odament a mikrhoz, s meghzta az ajt fogantyjt. Egy tl marinara szsz volt
benne. Fogta a hal formj ednyfogt, amely a mikro eltt hevert, s kivette a
tlat. - Hov tegyem?
- A tzhelyre, krlek.
Valerius engedelmeskedett.
Tabitha odavitt egy tnyr tsztt, s megntzte a szsszal. - Ez j lesz?
Valerius blintott, de aztn a pillantsa a tsztra tvedt. Hitetlenkedve pislogott a klns formk lttn. Nem, biztos megcsalta a szeme. Mi a...
Leesett az lla, amikor rdbbent, hogy jl ltta: apr kis tszta-pniszek szkltak a vrs szszban.
- Ugyan mr - szlt r Tabitha kiss bosszsan. - Ne mondd, hogy egy rmai
tbornokot megrmt a penironi.
- Komolyan azt vrod, hogy ezt megegyem? - hledezett Valerius.
- Velem hagyd ezt a fensbbsges stlust, haver - fortyant fel Tabitha. - Egszen vletlenl pontosan tudom, hogyan ltetek ti, rmaiak. Hogyan dsztetttek a hzaitokat. A fallosz fldjrl szrmaztok, gyhogy ne legyl annyira kiakadva, ha azt adok neked enni. Persze nekem nincs farok formj szlhrfm,
hogy elriasszam vele a gonosz lelkeket, de fogadni mernk, hogy neked az is volt
mg ember korodban.
Ez igaz is volt, de ht azta vszzadok teltek el... Ha jobban belegondolt,
Valerius mg sosem ltott ilyesmit.
Tabitha a kezbe nyomott egy villt. - Nem ezst, de rozsdamentes acl. Biztos vagyok benne, hogy megteszi.
Valerius figyelmt mg mindig a tszta kttte le. - Honnan szerezted ezeket?
- A boltomban rulom, a cickornival egytt.
- Cickorni?
- Azt hiszem, el tudod kpzelni, mi lehet az.
Valerius nem tudta, mit mondjon erre. Eddig mg sosem evett obszcn teleket. s vajon mifle boltja lehet ennek a nnek, ahol ilyesmiket rulnak?

- Vettiusok hza - jegyezte meg Tabitha cspre tett kzzel. - Kell tbbet mondanom?
Valerius jl ismerte az emltett pletet, valamint annak pajzn falfestmnyeit. Val igaz, hogy azok az emberek nyltan hirdettk a szexualitsukat, de
Valerius arra mr nem volt felkszlve, hogy ezzel a mostani, modern korban
kell szembeslnie.
- Non sana est puella - morogta az orra alatt. Ez a lny nem normlis.
- Qirin tu istanc orationem hinc veterem antque antiquam amoves, verex? vgott vissza Tabitha. - Hanyagolnd vgre ezt az idejtmlt nyelvet, te birkafej?
Valerius mg sosem srtdtt meg gy, hogy kzben lvezte is a dolgot. Hogyhogy ilyen jl beszlsz latinul?
Tabitha kiszedett egy szelet pirtst a stbl. - kori civilizcikbl diplomztam, a nvrem, Selena pedig ebbl doktorlt. A fiskoln j buli volt latinul
srtegetni egymst.
- Selena Laurens? Az eszels krtyavet a trrl?
Tabitha metsz pillantst vetett r. - Az az eszels trtnetesen az n imdott
nvrkm, s ha tovbb srtegeted, akkor... Akkor nemsokra mg sokkal jobban fogsz sntiklni.
Valerius a nyelvbe harapott, mikzben az tkezasztal fel indult. Az elmlt
hrom v sorn tbbszr is tallkozott Selenval, s ez mindig rosszul slt el.
Mikor Acheron elszr megemltette a nt, Valerius megrlt, hogy vgre akadt
valaki, akivel beszlgethetett, aki ismerte a kultrjt, az anyanyelvt.
De amint Acheron bemutatta ket egymsnak, Selena azonnal Valerius arcba nttte az italt. Utna elmondta minden ltez ocsmnysgnak, st jakat
is kitallt.
Valeriusnak fogalma sem volt rla, mirt gyllte t ennyire Selena. A n csak
annyit mondott: milyen kr, hogy nem tptk t apr darabokra egy barbr rohamban.
s mg ez volt a legkedvesebb kvnsga Valerius vgzett illeten. Biztosan
rmre szolglt volna, ha tudja, hogy a frfi igazi halla sokkal megalzbb s
fjdalmasabb volt minden tknl.
Valahnyszor Valerius kimerszkedett a trre, hogy dmonokra vadsszon, a
n szidalmakkal rasztotta el, s mindenfle kisebb trgyat hozzvgott, amely
a keze gybe akadt. Nyilvn rmmel hallan, hogy a hga ledfte t. Csak azt
sajnln, hogy tllte, s nem hever holtan a csatornban.
Tabitha megllt az ajtban, s nzte, ahogy Valerius csendben eszi a tsztt. A
frfi mereven, egyenesen tartotta magt, s kifogstalan elegancival tkezett.
Higgadtnak s sszeszedettnek tnt, de lesrt rla, milyen knyelmetlenl rezte
magt ebben a hzban. Mondhatni, oda nem illnek.
- Tessk - lpett kzelebb Tabitha egy szelet kenyrrel a kezben.

- Ksznm. - Valerius a homlokt rncolta, mintha kistnyrt keresne. Vgl az asztalra tette a szeletet, s visszatrt a tsztjhoz. Knos csend telepedett kzjk. Tabitha nem tudta, mit mondjon. Furcsa volt egytt lenni ezzel az
emberrel, akirl annyit hallott mr.
s csupa rosszat. A sgora meg annak a legjobb bartja, Iulianosz, a csaldi
sszejveteleken rk hosszat tudtk szapulni Valeriust meg a pereputtyt,
vagy azon keseregtek, hogy Artemisz pusztn bosszbl kldte a rmait New
Orleansba, mert el kellett engednie Kyrianoszt. Taln gy volt. Vagy az istenn
csak azt akarta, hogy Kyrianosz vgre nzzen szembe a mltjval, aztn egyszer
s mindenkorra szmoljon le vele.
Mindenesetre az, aki leginkbb szenvedett Artemisz dntstl, Valerius volt,
aki egy pillanatra sem feledkezhetett meg Kyrianosz s Iulianosz gylletrl.
Tabitha furcsllta, hogy nem ltta annyira szrnynek ezt az alakot. Igaz, hogy
a frfi arrogns s szertartsos volt, de...
Volt benne valami ms is. Tabitha rezte.
A lny visszament a konyhba, hogy valami innivalt hozzon. Elszr vizet
akart adni Valeriusnak, de aztn arra gondolt, hogy mr a penironi is elg kitols volt. Affle gyermeki csny, amely miatt bntudata tmadt. Ezrt gy dnttt, krlnz a borszekrnyben, s keres valamit, amit a frfi biztosan rtkel
majd.
Valerius felpillantott, amikor Tabitha letette elje a pohr vrsbort. Fligmeddig arra szmtott, hogy valami savany, olcs lre lesz, s kellemesen meglepdtt a gazdag, testes aromn.
- Ksznm - mondta.
- Szvesen.
Mikor Tabitha elfordult, Valerius elkapta a kezt. - Mirt vettl nekem j ruhkat?
- Honnan...
- Megtalltam a rgit a szemtben.
Tabitha sszehzta magt, mintha zavarta volna, hogy a frfi kidertette az
igazat. - Ki kellett volna rtenem a kukt. A fenbe!
- Mirt nem akartad, hogy megtudjam?
- Azt hittem, hogy nem fogadnd el. Pedig ez volt a legkevesebb, amit tehettem, ha mr jrszt miattam mentek tnkre.
Valerius hlsan elmosolyodott, s a lny szvt melegsg tlttte el. - Ksznm, Tabitha.
Most elszr mondta ki a nevt. Tabitha megborzongott a mly, zeng hang
hallatn. Mieltt szbe kapott volna, megrintette a frfi arct. Arra szmtott,
hogy Valerius majd elhzdik, de nem gy trtnt, csak nzte Tabitht azokkal a
klns, fekete szemeivel.

Tabitht szinte mellbe vgta a frfi vonzereje s a belle sugrz fjdalom,


amelybe az szve is belesajdult. sztnsen lehajolt, s megcskolta a frfit.
Valeriust ez teljesen lel kszletlenl rte. Mg soha egyetlen n sem cskolta
meg. Soha. Tabitha cskja mersz volt, kvetelz, ajkainak rintse lvaknt
perzselt vgig a testn.
A kt tenyerbe fogta Tabitha arct, s viszonozta a cskot. A lny felnygtt,
amikor megrezte a tbornok isteni zt. A nyelvvel vgigsimtott az agyarakon.
Megborzongott. Ez a frfi veszlyes s hallos volt. Tiltott gymlcs. s ettl
csak mg csbtbb egy olyan n szmra, aki bszke volt r, hogy kizrlag a
sajt szablyainak engedelmeskedik.
Tabitha belelt Valerius lbe, a combjaival tlelte a derekt. A frfi nem tiltakozott. Vgigsimtott a lny htn, mikzben Tabitha kibontotta a hajt, s
beletrt selymes, fekete frtjeibe.
Tabitha rezte a frfi erekcijt az gyknak nyomdni, s ez mg jobban felsztotta vgyt. Olyan rgta nem volt mr frfival! Olyan rgta nem rzett ilyen
ers vgyat senki irnt. rlten kvnta Valeriust, akivel szba llnia sem lett
volna szabad.
Valerius szinte beleszdlt, amikor Tabitha szja elindult lefel az arcn, az
lln, a nyakn. A lny forr lehelete szinte gette a brt. vszzadok ta nem
volt olyan nvel, aki tudta rla, kicsoda valjban.
Olyan nvel, akinl nem kellett arra vigyznia cskolzs kzben, hogy szre
ne vegye az agyarait. s mg soha nem volt ilyen izgat teremtssel. Olyannal,
aki ilyen nyltan viselkedett. Ennyire vadul. Ebben a lnyban nem volt semmi
flelem. Semmi gtls. Vad volt, szenvedlyes s rettenten nies.
Tabitha tudta, hogy nem lenne szabad ezt csinlnia. A Stt Vadszok nem
tarthattak bartnt. Nem alakthattak ki szoros rzelmi kapcsolatot senkivel,
kivve taln a Fegyvernkket. Csak egyetlen alkalommal fekdhetett le
Valerius-szal, aztn tjra kellett engednie.
Radsul az egsz csaldja gyllte ezt az embert, s neki is utlnia kellett
volna t. Irtznia kellett volna tle. Csak ppen mgsem irtzott. Volt a rmaiban valami ellenllhatatlan. Tabitha minden jzan megfontols dacra akarta
Valeriust.
Csak begerjedtl, Tabby. Hagyd bkn!
Taln tnyleg ennyire egyszer volt a dolog. Majdnem hrom ve szaktott rieki, s azta nem volt senkivel. Mg csak fel sem keltette senki komolyabban
az rdekldst. Mr persze Asht kivve, de tbb esze volt annl, hogy vele kikezdjen.
Azonban mg Ash sem izgatta fel ennyire. Persze benne nem is volt meg ez a
fjdalom, amelyet Valerius hordozott - vagy ha igen, akkor jobban titkolta.
Tabitha gy rezte, hogy Valeriusnak valamikppen szksge van r. Mr ppen
nylt a frfi cipzrja utn, amikor csrgni kezdett a telefon.
Tabitha gyet sem vetett r, amg Marla a rdi advevn keresztl r nem
szlt. - Amanda az, Tabby. Azt mondja, hogy vedd fl. Azonnal!

Tabitha csaldottan felnygtt. Gyors, forr cskot nyomott Valerius szjra,


mieltt felllt. - Krlek, maradj csendben, amg beszlek - figyelmeztette a frfit.
Mita Amanda Kyrianosz felesge lett, elkpeszten felersdtek a megrzsei,
s ha meghallotta volna Valerius hangjt, azonnal fel is ismerte volna. Tabitha
ebben biztos volt, s mindenkppen szerette volna elkerlni, hogy ez megtrtnjen.
Felvette a kagylt. - Szia, Mandy, mit szeretnl?
Tabitha Valeriusra pillantott, aki prblta rendbe szedni magt. Htrafogta,
s jra copfba kttte a hajt. Ismt kimrt s fejedelmi lett, kzbe vette a villjt, s folytatta az evst.
Amanda kzben valami rossz lomrl fecsegett, s Tabitha figyelme csak akkor fordult el Valeriustl, amikor elhangzott a spathi dmon kifejezs.
- Hogy mondtad? - krdezett vissza.
- Azt mondtam, hogy rossz lmom volt rlad, Tabby. Slyosan megsrltl
harc kzben. Csak tudni akartam, hogy jl vagy-e.
- Jl vagyok.
- Biztos? Olyan furcsa a hangod.
- ppen dolgoztam.
- ! - Amanda bevette a hazugsgot, Tabithban pedig halvny bntudat bredt. Nem volt hozzszokva ahhoz, hogy brmit is eltitkoljon az ikertestvre ell.
- Ok. Akkor nem tartalak fel. De grd meg, hogy vatos leszel. Van valami
rossz elrzetem, s az istennek sem akar elmlni.
Tabitha is rosszat rzett, valami meghatrozhatatlan, mgis llandan jelenlv dolgot. - Ne izgulj! Ash itt van a vrosban, egy j Stt Vadsszal egytt.
Minden rendben.
- ! - Amanda bevette a hazugsgot, Tabithban pedig halvny bntudat bredt. Nem volt hozzszokva ahhoz, hogy brmit is eltitkoljon az ikertestvre ell.
- Ok. Akkor nem tartalak fel. De grd meg, hogy vatos leszel. Van valami
rossz elrzetem, s az istennek sem akar elmlni.
- Ok. Bzom benne, hogy vigyzol magadra... Tabby?
- Igen?
- Tbb ne hazudj nekem. Nagyon nem szeretem.
3. fejezet

Tabitha letette a telefont. Klns rzseket keltett benne a beszlgets. s mg


furcsbb volt Amanda lma. Nagyon aggasztotta Tabitht, mert megerstette a
sajt rossz elrzeteit.
Hrom ve ktszer is majdnem meghalt, amikor Deszideriosz el akarta puszttani Amandt meg Kyrianoszt. Azta egyetlen dmon sem tudta megszorongat-

ni, mghozz leginkbb azrt nem, mert folyamatosan fejlesztette a kpessgeit,


s vatosabb lett.
De azok a fickk tegnap jszaka... Kemnyen harcoltak, s nhnyuk el is
meneklt. Biztosan nem fognak visszajnni. A legtbb dmon srgsen elhagyta
a terepet, miutn sszefutott egy Stt Vadsszal. Nem kimondottan a btorsgukrl voltak hresek. Mivel fiatalok voltak, s letben akartak maradni, nem
szvesen akasztottak tengelyt Artemisz seregvel, amely sok vszzados, ha
ugyan nem vezredes harci tapasztalattal rendelkez harcosokbl llt.
Csak Desziderioszban - aki flisten volt - lakozott annyi er s ostobasg,
hogy szembeszlljon a Stt Vadszokkal. Nem, a tegnap esti dmonok elmentek, s biztonsgban volt. Amanda biztosan csak valami nehezet evett lefekvs
eltt, vagy ilyesmi.
Visszatrt Valeriushoz, aki ppen befejezte a tsztjt.
- Mik a kpessgeid? - krdezte tle.
Valerius mintha kiss meghkkent volna a krdsen.
- Tessk?
- A Stt Vadsz kpessgeid! Elre megrzed a dolgok bekvetkeztt, vagy a
jvbe ltsz?
- Nem - felelte Valerius, s kortyolt a borbl. - A legtbb rmai Stt Vadszhoz hasonlan velem is meglehetsen, khm, elnzst a kifejezsrt, kitoltak ezen
a tren.
Tabitha a homlokt rncolta. - Hogy rted ezt? Valerius mly llegzetet vett,
mieltt vlaszolt volna. - Artemisz Rmban nem szmtott a f istensgek kz.
Inkbb az alacsonyabb rendek imdtk, a rabszolgk s a nk. Ezrt bosszt
llt rajtunk, amikor Stt Vadszt csinlt bellnk. Ersebb s gyorsabb vagyok, mint egy haland, de nem rendelkezem olyan kivteles fizikai kpessgekkel, mint a tbbiek.
- Akkor hogyan harcolsz a dmonok ellen?
Valerius vllat vont. - Ahogyan pldul te is. gyesebb vagyok nluk.
Igen, taln gy volt, de Tabitha gyakran szerzett vres sebeket az sszecsapsokban. Azon tndtt, ugyanez volt-e a helyzet a frfival is. Halandknt nem
volt knny a dmonok ellen harcolni.
- Ez nem igazsgos - fakadt ki Tabitha dhsen. Haragudott Artemiszre, amirt nem kezelte egyenlknt az sszes Stt Vadszt. Hogyan hagyhatta ennyire
cserben ket az istenn, amikor pontosan tudta, hogy milyen ers ellenfllel
nztek szembe? Az rdgbe, Siminek igaza volt. Artemisz egy mocskos ribanc
volt!
Valerius meglepetten felvonta a szemldkt a Tabitha hangjbl st harag
hallatn. Nem volt hozzszokva, hogy brki is az prtjt fogta volna - sem halandknt, sem pedig Stt Vadszknt. gy tnt, az volt a sorsa, hogy mindig
hzza a rvidebbet, akr igaza volt, akr nem. - Ritkn tisztessges brmi is az
letben - jegyezte meg.

Kiitta a maradk bort, felllt az asztaltl, s tisztelettudan fejet hajtott a lny


eltt. - Ksznm az telt.
- Szvesen, brmikor, Val.
A frfi megmerevedett a gyllt becenv hallatn. Csak a btyja, Marcus s az
apjuk szltotta gy, de k is csak gnyos s lekicsinyl llel. - Valerius a nevem.
Tabitha a megrts legcseklyebb jele nlkl nzett r. - Nem szlthatlak
Valeriusnak. Jesszusom! gy hangzik, mint egy cska olasz kocsi neve. Ahnyszor csak meghallom, nevetnem kell, aztn eszembe jut rla a Hollywood lovagjai cm film. Azt akarod, hogy bedilizzek attl az illetlen dallamtl meg a ltvnytl, ahogyan az a sok holdkros rohangszott a gimi tornaterme krl idtlen dolgokat mvelve? Szval, vagy Val leszel vagy Cukorfalat, vlaszthatsz.
A frfi tekintete elsttlt a dhtl. - Valerius a nevem, s nem hallgatok a
Valre.
Tabitha vllat vont. - Rendben, Cukorfalat, legyen, ahogy akarod.
Valerius mr nyitotta a szjt, hogy tiltakozzon, de ennyi id alatt is megtanulta, hogy semmi rtelme nem lett volna. Tabitha azt csinlt, amit akart, s lehetetlen volt meggyzni. - Rendben van - mormogta srtdtten. - Elfogadom a
Valt. De csak tled!
A lny elmosolyodott. - Ugye, hogy nem fjt? Egybknt, mirt utlod ezt a
nevet?
- Mert kznsges.
Tabitha a szemt forgatta. - Biztos nagyon szrakoztat vagy az gyban - jegyezte meg szarkasztikusan. Valerius nem akart hinni a flnek. - Parancsolsz?
- Csak azon tndtem, milyen lenne egy olyan frfival szeretkezni, aki ennyire
merev s formlis. De ht... Nem, egyszeren el sem tudom kpzelni, hogy egy
ilyen nemes tpus lealacsonyodjon a mocskos szexhez.
- Biztosthatlak, hogy e tren senkinek nem okoztam csaldst.
- Tnyleg? Biztosan azrt, mert olyan nkkel fekdtl le, akik annyira hidegek
voltak, hogy jgkockkat fagyaszthattl volna rajtuk.
Valerius sarkon fordult. - Nem fogom megtrgyalni veled a szerelmi letemet.
Tabithtl azonban nem lehetett ilyen knnyen megszabadulni, kvette a frfit
a lpcshz. - gy viselkedtl annak idejn is, Rmban? gy rtem, annak alapjn, amit olvastam, ti, srcok nem voltatok kimondottan szgyenlsek az gyban.
- El tudom kpzelni, mennyi hazugsgot hordtak ssze rlunk.
- Szval, mindig ilyen voltl?
- Mit rdekel ez tged?
Tabitha megragadta a karjt, s alaposan meglepte a vlasszal. - Azrt, mert
prblom kitallni, mitl lettl ilyen. Annyira zrkzott vagy, mintha nem is
lennl ember.

- Nem vagyok ember, Ms. Devereaux. Ha nem vetted volna szre, az eltkozottak egyike vagyok.
- Bbi, nyisd ki a szemed, s nzz krl! Mindnyjan eltkozottak vagyunk
valamilyen mdon. De ettl mg nem vagyunk halottak. Te pedig gy teszel,
mintha az lennl.
- Halott is vagyok.
Tabitha tettl talpig vgignzett a pomps frfitesten.
- Halotthoz kpest remekl nzel ki.
Valerius arcvonsai megkemnyedtek. - Nem is ismersz engem.
- Valban nem. A krds csupn az, hogy te ismered-e n magadat?
- n vagyok az egyetlen, aki ismer.
Ez az egyszer kijelent mondat mindent elrult Tabitha szmra a frfirl.
Valerius magnyos volt. Szerette volna megrinteni a frfit, de rezte, hogy most
inkbb egyedlltre van szksge. Nem volt hozzszokva, hogy hozz hasonl
emberekkel rintkezzen... Br, az igazat megvallva, ez a legtbb emberre igaz
volt.
Ahogy Flra nagymama, a csald cigny ltnoka szokta mondani, Tabitha
olyan volt, mint egy thenger, valsggal letarolt mindenkit. A lny felshajtott,
amikor Valerius mg messzebb lpett tle. - Hny ves vagy?
- Ktezer-szz...
- Nem gy rtettem - szaktotta flbe. - Nem Stt Vadsz vekben mrve.
Hny ves voltl, amikor meghaltl?
Tabitha rezte, hogy mlysges fjdalom hullma suhant t a frfin a krdsre.
- Harminc.
- Harminc? Jesszusom, gy viselkedsz, mint egy aszott vnember! Senki nem
nevetett arrafel, ahonnan jttl?
- Nem - vlaszolta a frfi egyszeren. - A nevetst nem tolerltk.
Tabitha llegzete elakadt, amikor felfogta, mit jelentettek Valerius szavai, s
eszbe jutott, milyen rettenetes hegek bortottk a frfi htt. - Soha?
Valerius nem vlaszolt a krdsre. Elindult felfel a lpcsn. - Most pedig viszszavonulok.
- Vrj! - szlt utna a lny. Felszaladt a lpcsn, megllt a frfi eltt, s szembefordult vele. rezte a lelkben dl vihart. A fjdalmat. A zavart. Tudta,
mennyire gylli mindenki Valeriust. Taln meg is rdemli, de a lelke mlyn
ebben Tabitha nem volt biztos. Valaki nem zrkzik el ok nlkl a vilgtl. Senki nem lehetett boldog ilyen sztoikusn. s ebben a pillanatban hirtelen megrtett mg valamit: Valerius gy vdte magt. Hiszen is mindig pimasz lett, s
bevadult, amikor rosszkedv volt, vagy knyelmetlenl rezte magt.

Valerius ilyenkor hideg lett. Formlis. De ez csak a felszn volt.


- Sajnlom, ha megbntottalak. A nvrem szerint mvszi szintre emeltem
msok srtegetst.
Valerius ajka apr mosolyra hzdott, s ha Tabitha jl ltta, a tekintete is
megenyhlt kiss. - Nem srtdtem meg.
- Akkor j!
Valerius szvesen beszlgetett volna mg a lnnyal, de mr a gondolattl is
knyelmetlenl rezte magt. Soha nem volt az a fajta, akivel szerettek beszlgetni az emberek. Halandknt is fkppen hbors taktikrl, filozfirl s
politikrl cserlt eszmt msokkal. Soha nem beszlgetett senkivel apr semmisgekrl.
Nkkel pedig mg ritkbban vltott szt, mint frfiakkal. Mg Agrippina sem
beszlgetett vele igazbl soha. Vltottak nhny megjegyzst, de a n soha nem
osztotta meg vele a vlemnyt. Csupn egyetrtst fejezte ki, brmit mondott
Valerius, s megtette, amit krt tle.
Az volt az rzse, hogy Tabitha ritkn rtett egyet brkivel, mg akkor sem, ha
tudta, hogy nem neki volt igaza. gy tnt, a lnynak elvi krds, hogy llandan vitatkozzon.
- Mindig kimondod, amit gondolsz?
Tabitha szlesen elmosolyodott. - Szmomra nincs ms t.
A rdiban megszlalt a Lynyrd Skynyrd Adj brom lpst cm dala. Tabitha
boldogan felsiktott, s lerobogott a lpcsn. Egy szempillants mlva Valerius
hallotta, bogy felhangosodik a zene, aztn a lny mr rohant is vissza felje.
- Imdom ezt a dalt! - kiltotta, s tncolni kezdett. Valerius megbabonzva
figyelte, ahogyan a cspje mozizott a zene temre, mikzben hangosan nekelt.
- Gyere, tncolj velem! - krte Tabitha, amikor felhangzott a gitrszl. Felszaladt a lpcsn, s megragadta a frfi kezt.
- Ez nem igazn tnczene - ellenkezett Valerius.
- Dehogynem! - vlaszolta a lny, aztn nekelt tovbb. nmaga legnagyobb
megdbbensre Valerius szrakoztatnak tallta Tabitha viselkedst. Soha
letben nem tallkozott mg senkivel, aki ennyire lvezte volna az letet, ilyen
boldogsgot tallt volna apr dolgokban.
- Na, gyere! - knyrgtt a lny. - Annyira klassz ez a dal! Szerinted van valaki, aki jobb rmet tallna a szalmaszkre az rgnl? - krdezte, s rkacsintott.
Valerius flnevetett.
Tabitha mozdulatlann dermedt. - , istenem! Tudsz nevetni!
- Persze hogy tudok nevetni - vlaszolt a frfi knnyed hangon.

Tabitha lerngatta Valeriust a lpcsrl, s krbetncolta, mint a mjusft.


Pattogtatott az ujjaival, riszlta a cspjt, tvisztelt krltte. - Egy szp napon
majd lergod a kisuvikszolt cipdet, s elengeded magad.
Valerius megkszrlte a torkt, s prblta lelki szemei el varzsolni a kpet. Kptelen volt r. Volt id, mg haland korban, amikor taln prblkozott
volna ilyesmivel.
De az az id mr rgen elmlt. Ahnyszor csak megksrelt ms lenni, mint
ami volt, azrt valaki rettenetes rat fizetett. Megtanulta, hogy megmaradjon
annak, aki volt, s hagyjon mindenkit a csudba. gy a legjobb.
Tabitha figyelte, ahogy a frfi arca ismt szoborr merevedett. Felshajtott.
Hogyan lehetne a kzelbe frkzni? Ahhoz kpest, hogy halhatatlan volt, szemltomst nem igazn lvezte az letet. Kyrianosz egszen msmilyen volt. Az
egykori grg tbornok rmt lelte minden egyes pillanatban, s teljes letet
lt.
Valerius viszont nem lt, csupn ltezett. - Mit szeretsz csinlni pihenskppen?
- Olvasok.
- Szpirodalmat?
- Sci-fit.
Tnyleg? - krdezte Tabitha meglepetten. - Heinleint?
- Igen. Harry Harrison az egyik kedvencem Jim Bunher, Gordon Dickson s
C. J. Cherryh mellett.
- H! Le vagyok nygzve. Hajr, Dorsai!
- Igazsg szerint Dicksontl jobban kedvelem a Dilbia- s Wolflingtrtneteket.
Ez, ha lehet, mg jobban meglepte Tabitht. - Szerintem a Ne krdezz, katona
inkbb a te stlusod.
- Az tnyleg igazi klasszikus, de a msik kett tbbet jelent a szmomra.
Hm... A Wolfling egy frfirl szlt, aki egyedl, bartok s szvetsgesek nlkl tengdtt egy idegen vilgban. A tny, hogy ez Valerius egyik kedvence, sokat el-rult Tabithnak a frfi letrl. - Olvastad a Hammers Slammerst?
- Dvid Drake, egy msik kedvencem.
- Aha, biztos imdod az ilyen katons dolgokat. Burt Cole rt egy knyvet,
Szlsebes a cme, gy egy ve jelent meg.
- Shaman. Meglehetsen sszetett szemlyisg hs.
- Igen, furcsa mdon amorlis s morlis, aki soha nem tudja, pontosan kinek
az oldaln is ll. Emlkeztet nhny bartomra.

Valerius akarata ellenre elmosolyodott. J volt valakivel beszlgetni, aki tudott a szgyenletes kis titkairl. Acheronon kvl nem ismert mst, aki sci-fit olvasott, de vele is ritkn beszlgetett az olvasmnyairl.
- Figyelemre mlt n vagy, Tabitha.
A lny rmosolygott. - Ksz! Most pedig hagylak aludni egy kicsit - tette hozz
kedvesen. - Biztosan szksged van pihensre.
Tabitha nagyon szeretett volna egy gyengd, barti puszit nyomni a frfi arcra, de nem mert. Csak figyelte, ahogy a rmai felstlt a lpcsn.
Valerius csendesen visszament Tabitha szobjba. A lny olyan ers szemlyisg volt, hogy mr a jelenlte is kifrasztotta.
Levetkztt, a ruhit szpen felakasztotta, hogy ne gyrdjenek ssze, aztn
lefekdt, de nem tudott elaludni. rezte Tabitha parfmjnek illatt az gynemn. Tabitha illatt: meleg volt, lnk s csbt.
Azonnal felllt tle a farka. Eltakarta a szemt a karjval, s sszeszortotta a
fogt. Mit tegyen? Stt Vadszknt nem bonyoldhatott kapcsolatba nvel. De
mg ha megtehette volna is, Tabitha Devereaux volt az utols, akivel kikezdett
volna. A lny Acheron bartja volt, s mint ilyen, rinthetetlen. jra fel kellett
volna hvnia Acheront, s azt kvetelni tle, intzze el valami mdon, hogy tvozhasson innen.
De Acheron hagyta itt ket egytt.
Megfordult, hogy kevsb rezze a lny illatt, htha gy ki tudja verni a fejbl a kpet, hogyan mutatna mellette az gyban. Ahogy a gynyr, hossz lbai tlelik... Kromkodott egyet, s megragadta a msik prnt. Ahogy felemelte, megltott alatta egy fekete selyem kntst. Azonnal megjelent eltte Tabitha
kpe.
Nem kapott levegt. Mieltt szbe kapott volna, felkapta a kntst. rezte,
ahogy a hvs selyem simogatta a brt. Az orrhoz emelte, s mlyen bellegezte az illatt.
Ez a n nem lehet a tid, figyelmeztette magt.
Ez volt a szomor igazsg. Egy n mr meghalt az rltsge miatt. Nem llt
szndkban jra erre az tra lpni.
Visszadugta a kntst a prna al, s lehunyta a szemt.
De ez sem segtett: egyfolytban maga eltt ltta azt a nt, akit visszatasztnak
kellett volna tallnia, m aki teljesen elvarzsolta, s magval ragadta.
Tabitha a nap tovbbi rszt a boltban tlttte, de llandan azon kapta magt,
hogy a lpcs aljhoz stlt, ahonnan gy kellett visszaknyszertenie magt a
dolgra.
Rettenetesen vonzotta a Stt Vadsz, aki odafenn aludt az gyban. Mekkora
hlyesg! A frfi egy kori harcos volt, aki a jelek szerint mg csak nem is kedvelte t!

De az a csk egszen msrl rulkodott. Amg tartott, a frfi ugyanolyan mohn vgyott r, ahogyan Valeriusra. Egyltaln nem viselkedett elutastan.
Tabitha ngyig vrt, aztn ment, hogy felkeltse a frfit. Lassan nyitotta ki az
ajtt, aztn nzte, ahogy alszik. Httl az ajtnak fekdt. Tabitha megdermedt,
amikor megltta a borzalmas hegeket, amelyek a brt bortottk. Nem harci srlsek okoztk; ilyen hegek csak korbcsolstl eredhettek. Tbbszri, brutlis
vers.
Kptelen volt levenni a szemt rluk. Gondolkods nlkl az gyhoz lpett, s
rtette a kezt a frfi karjra.
Valerius felszisszent, megfordult, s megragadta a kezt.
Mieltt szbe kaphatott volna, a frfi mr rajta is fekdt, s a torkt szorongatta.
- Eressz el, Valerius, vagy bntani foglak!
A frfi pislogott, mintha hirtelen lombl riadt volna fel. A szortsa nyomban
engedett. - Ne haragudj! - mondta, mikzben gyengden megsimogatta a nyakt. - Szlnom kellett volna, hogy ne rj hozzm, amikor alszom.
- Mindenkit megtmadsz, aki felbreszt?
Valerius torkn akadtak a szavak, amikor megrezte a lny finom brt az ujjai alatt. Igazsg szerint rla lmodott. Az kori Rmban voltak, s Tabitha
nem viselt mst, csak egy gyngysort, a testt pedig rzsaszirmok bortottk.
Hihetetlenl gynyr volt. A szeme ragyogan kk. A hetyke kis orra s az
ajkai... Legendba illen csodlatosak! Teltek, pirosak, szinte knyrgtek a
cskjairt.
Mieltt szbe kaphatott volna, a lny ajkaira tapasztotta a szjt.
Tabitha felnygtt, amikor megrezte a rmai harcos zt. A cskja gyengd s
lgy volt, a teste ellenben aclkemny. Tabitha valsggal elolvadt. tkarolta a
frfi meztelen htt, az ujjaival vgigsimtott a hegeken.
Az egsz testn rezte a frfi meztelen brt.
Valerius felmordult, amikor megrezte a szjban a lny simogat nyelvt. Az
illata s a lgy teste krbelelte. A farmernadrg durva anyaga vgigdrzslte a
brt, ahogy Tabitha tkarolta a hossz, csodlatos lbaival. A lny az egyik kezvel beletrt a hajba, kisimtotta a tincseket az arcbl, aztn belemarkolt, s
kzelebb hzta maghoz.
Valerius flemelte a lny pulvernek az aljt, s gyengden megmarkolta a
keblt a szatn melltartn keresztl. Tabitha mly torokhangon felnygtt; a rekedt, vad hang ramtsknt cikzott vgig Valerius testn.
Tabithnak igaza volt; tl sok jszakt tlttt olyan nkkel, akik nem reagltak ilyen nyltan az rintsre. A lny vgigsimtott a vlln, a htn.
Nem tudott msra gondolni, csak arra, hogy magv kell tennie Tabitht.
Mlyen a testbe kell hatolnia, s el sem ereszteni, amg mindketten elgyenglnek a kielgltsgtl.

Az ujjai mr a melltart kapcst kerestk, amikor a jzansg apr szikrja felbredt benne. Ez a lny nem lehet az v.
Valerius visszahzta a kezt.
Tabitha a kt tenyerbe fogta a fejt, s maghoz vonta.
- Tudom, mi vagy, Val. Minden rendben.
Megragadta a frfi kezt, s visszatette a mellre. Tabitha flrehzta a finom
szatnanyagot, s Valerius megrezte a tenyere alatt a kemny, duzzadt bimbkat. Elakadt a llegzete, amikor megmarkolta a puha halmokat. A lny bre
annyira meleg volt, olyan hvogat. El sem merte hinni, hogy Tabitha klnlegesnek ltja t.
- Minden Stt Vadsszal lefekszel?
Tabitha megmerevedett. - Micsoda?
- Csak azon tndm, voltl-e Acheronnal... Talonnal.
Tabitha dhsen letasztotta magrl. - Milyen krds ez?
- Csak most ismerkedtnk meg, s mr msodszor ajnlod fel magad nekem.
- , te arrogns seggfej! - Tabitha felkapta a prnt, s vadul tlegelni kezdte
vele.
Valerius vdekezen flemelte a karjt, de a lnyt ez nem lltotta meg.
- Te hlye! Hogyan krdezhetsz ilyesmit? Eskszm, soha az letben nem szvok egy levegt veled!
Tabitha vgl abbahagyta az tlegelst.
Valerius leengedte a karjt.
A lny mg egyszer utoljra fejbe vgta, aztn ledobta a prnt az gyra. Kzlm veled, haver, hogy nem vagyok a vros ribanca. Nem fekszem le minden
fickval, aki az utamba kerl. Azt hittem, hogy te... , r se rnts! Menj a pokolba!
Tabitha felpattant, s kiviharzott a szobbl. Olyan ervel vgta be maga mgtt az ajtt, hogy az ablakok megremegtek, s sszekoccantak a gyngyszemek
a tkrn s az oltron.
Valerius dbbenten visszafekdt az gyra. Fogalma sem volt, mi trtnt. Tnyleg egy prnval tlegeltk?
Az elz jszakai kalandjuk alapjn tudta, hogy a lny valami sokkal nagyobb
fjdalmat okoz eszkzzel is rtmadhatott volna, mgsem tette.
Igazsg szerint megknnyebblt a lny reakcijtl. A felhborodsa tlsgosan ers volt ahhoz, hogy tettetett lett volna.
Ettl furcsa melegsg rasztotta el Valerius szvt. Lehet, hogy a lny valban
kedveli?

Nem, az lehetetlen. Senki sem kedvelte t. Soha.


- rtktelen semmi vagy. tkozom a napot, amikor anynk a vilgra hozott.
Csak annak rlk, hogy szegny meghalt, mieltt lthatta volna, mekkora szgyent hoztl a csaldunkra. - Az arca mg most is megrndult, amikor eszbe
jutottak a btyja szavai. llandan ezt vgta a fejhez.
A sajt apja is megvetette. - Gyenge vagy. Sznalmas. Meg kellett volna, hogy
ljelek! Kr volt az telrt, amelyet megettl.
A szavaik azonban mg gy is kedvesek voltak azokhoz kpest, amelyekkel a
Stt Vadsz testvrei illettk.
Nem, kptelensg, hogy Tabitha kedvelje. Mg csak nem is ismerik egymst.
Valerius nem is rtette, mirt fogadta a lny olyan rzkien az rintst.
Taln egyszeren csak szenvedlyes n, pedig ktsgtelenl jkp frfi.
Nem mintha hi lett volna, de tudta, hogy vonz. Szmtalan n ajnlotta fel
magt neki az vszzadok folyamn.
De valami fura ok miatt nem akart erre gondolni. Tbbet akart egyjszaks
kalandnl Tabithval.
Szeretett volna...
Valerius ervel elterelte a gondolatait. Nincs szksge senkire, mg bartra
sem. Az a legjobb, ha egyedl li az lett, messze a tbbi embertl.
Felkelt, felltztt, s lestlt a fldszintre.
Marival futott ssze az ebdlben.
- , desem, nem tudom, mit csinltl Tabbyvel, de iszonyan kiakasztottad.
Azt zeni, kapj be gyorsan valamit, mieltt megmrgezn a kajdat, vagy valami
mg ennl is csnybbat tenne vele.
Valerius meglepetten ltta, hogy egy tnyr borjslt volt az asztalon marsala
mrtssal, olasz saltval s fokhagyms kenyrrel. - Ezt honnan szedttek? krdezte Marlt.
- Tonytl, innen az utcbl. Tabitha engem kldtt el rte. Tonyval most ppen nincsenek beszl viszonyban. Arany drgm, knnyen felidegesti az embereket, de Tony majd megbkl, ahogy mindig.
Valerius lelt az asztalhoz. Az tel mennyei volt, soha letben nem evett ennl finomabbat. Mirt fradt Tabitha ilyesmivel?
A vacsora felnl tartott, amikor Tabitha visszajtt a boltbl.
- Remlem, a torkodon akad - mordult r, mihelyt belpett a konyhba.
Valerius lenyelte a falatot, megtrlte a szjt, aztn felllt, s a lny utn
ment.
- Tabitha? - Megragadta a lny karjt. - Elnzst krek azrt, amit mondtam.
Csak...

- Csak mi?
- Az emberek soha nem kedvesek ok nlkl. s soha nem voltak kedvesek
hozzm.
Tabitha egy pillanatig szhoz sem jutott. Ezt komolyan mondta? - J volt a
vacsora?
- Nagyon finom volt, ksznm.
- Szvesen. - Tabitha elhzta a karjt. - Biztos szrevetted, hogy besttedett.
Hazavihetlek, ha indulsra ksz vagy.
- tkzben meg kell llnom, hogy lmpaolajat vegyek.
- Lmpaolajat? Nincs a laksodban villany?
- Van, de mindenkppen muszj olajat vennem, s hazamennem.
- Ok. A harci szekr a testvrem, Tia hza eltt vrakozik. A boltjban kapsz
olajat.
- Lmpaolajat rul?
- Igen. Tia vudu papn. Biztos lttad az oltrt a szobban, amelyet nekem ksztett. Egy kicsit bolondos lny, de n imdom.
Valerius tiszteletteljesen fejet hajtott Tabitha eltt, aztn visszament az emeletre a kabtjrt.
A lny kezdte leszedni az asztalt, de Marla elhessegette.
- Ezt bzd csak rm!
- Ksz, des.
Marla felhzta az orrt. - Szvesen, brmikor. Menjetek, s vaduljatok egy kicsit helyettem is. De kvncsi leszek a rszletekre!
Tabitha flnevetett, ahogy prblta elkpzelni, milyen lehet vadulni Valeriusszal. Taln valami csoda folytn sikerl rvenni, hogy hzzon teniszcipt, s
prbljon meg paprpohrbl inni.
Valerius csatlakozott hozz, s Tabitha gyorsan kiterelte a frfit a bolton keresztl, mieltt Marla szemet vethetett volna a kabtjra.
Valerius olyan hirtelen torpant meg a boltban, hogy Tabitha sz szerint nekirohant. Leesett az lla, s a szemben hallos rmlettel tekintett krbe. - Hol
vagyunk?
- A boltomban - vlaszolta Tabitha. - Pandora szelencje, a Bourbon Streeten.
A sztriptztncosnket s transzvesztitkat ltom el cuccokkal.
- Ez... Ez egy...
- Kizrlag felntteknek val bolt, igen, tudom. A nagynnm hagyta rm,
amikor nyugalomba vonult. Most pedig csukd szpen be a szdat, s vegyl le-

vegt! Rengeteg pnzt keresek, s nagyon sok bartot szerzek a boltnak ksznheten.
Valerius egyszeren nem hitt a szemnek. Tabitha egy bnbarlangot zemeltet? Mirt is lepte ez meg egyltaln?
- Pontosan ez okozta a nyugati vilg hanyatlst - jegyezte meg, mikzben a
lny kifel vezette a klnbz kellkeket s korbcsokat rejt vegszekrnyek
kztt.
- , igen, persze - vlaszolta Tabitha. - Mintha te nem adnd oda a fl karodat
egy nrt, aki az n cuccaimba ltzik a kedvedrt. J jt, Franny! - szlt oda a
pnztrgp mgtt ll asszonynak. - Ne felejtsd el odaadni Marlnak a blokkokat s a pnzt, mieltt bezrsz, rendben?
- Ne aggdj, fnk! J jszakt!
Tabitha kilpett az utcra. A keresztezdsekben mr fellltottk az takadlyokat, amelyekkel lezrtk a Bourbont jszakra a forgalom ell. Befordult balra, a Bienville Streetre, a nvre hza fel. tkzben llandan krbe-kmlelt,
nem lt-e valami gyansat.
Valerius meglepen csndes volt.
Amikor az tkeresztezdshez kzeledtek, meghallotta, hogy a rmai kromkodni kezd.
Kt msodperccel ksbb villmcsaps rte a frfit.

4. fejezet

Tabitha felsiktott, amikor Valeriust az pletnek vgta a villmcsaps ereje.


Mieltt mg odaszaladhatott volna, elkezdett zuhogni az es a frfira - de egyedl csak r. Igazbl sehol nem esett, csak ott, ahol Valerius fekdt a fldn.
- Mi az rdg? - lehelte dbbenten a lny.
Valerius mly llegzetet vett, s lassan feltpszkodott. Az ajka felhasadt, s
volt egy vgs az arcn is, ahol bettte a hz falba. Sz nlkl letrlte a vrt
a keze fejvel, aztn megtapogatta az arct.
Mr brigzott, de az es mg mindig verte a testt, hangosan kopogtak a
cseppek az aszfalton. - Egy perc mlva elll - jegyezte meg csendesen.
s valban gy is trtnt.
Valerius letrlte a vizet az arcrl, s kicsavarta a lfarkt.
- Mi volt ez az egsz? - krdezte Tabitha rmlten.
- A btym, Zarek - vlaszolta Valerius fradt hangon, s lerzta a karjairl az
escseppeket. - Pr ve istent csinltak belle, s azta teljes munkaidben velem szrakozik. Ezrt nem jrok mr autval. Elgg belefradtam abba, hogy a
motor minden ok nlkl egyszeren kiszakadt, valahnyszor meglltam egy pi-

ros lmpnl. Az egyetlen biztonsgos kzlekedsi md a gyalogls, s mint lthattad, mg az sem teljesen. - A hangjbl rezni lehetett, mennyire dhs.
- Az n autm biztonsgos?
Valerius blintott. - Igen, csak engem piszkl.
Tabitha elindult a frfi fel.
- Ne! - szlt r figyelmezteten Valerius, s hirtelen apr kdfelhk jelentek
meg a szja krl, amikor beszlni kezdett. - Jghideg van itt.
Tabitha kinyjtotta a karjt, s valban szaki-sarki fagyossgot rzett a frfi
krl. Hidegebb volt ott, ahol llt, mint egy htkamrban.
- Mirt csinlja ezt veled?
- Gyll engem.
- De mirt? - Tabitha rezte, hogy a frfit elnti a szgyen. - Mit tettl vele?
Valerius nem vlaszolt. Belelehelt a markba, s elindult a jrdn.
- Valerius! - Tabitha megragadta a frfi karjt; az sem rdekelte, ha lefagynak
az ujjai. - Beszlj hozzm!
- s mit mondjak, Tabitha? - krdezte csendesen. - Sajnltam Zareket, amikor gyerekek voltunk, de valahnyszor segteni prbltam rajta, mindig az lett a
vge, hogy mg jobban elvertk. Joga van gyllni engem s a csaldom sszes
tbbi tagjt. Bkn kellett volna hagynom, nem kellett volna trdnm vele.
Mindnyjan jobban jrtunk volna.
- Semmi rossz nincs abban, ha segtesz msokon.
- Apm mindig azt mondta: Nullus factum bonus incedo sinepoena - a jtett
mindig elnyeri a bntetst. Zarek esetben a monds igazsgt minden alkalommal be is bizonytotta.
Tabitha elkeseredetten hallgatta Valeriust. - s n mg azt hittem, hogy fura
csaldom van. gy tnik, a tid sem mkdtt valami jl.
- Ha tudnd, mennyire igazad van! - Valerius elindult a jrdn.
Tabitha kvette. Borzasztan sajnlta a frfit. El sem tudta volna kpzelni,
milyen lehet, hogyha valamelyik testvre gylli. Igaz, nem jttek ki egymssal
mindig. Nyolc lnytestvrrel s egy csom hbortos rokonnal megldva mindig
volt, aki ppen nem volt beszl viszonyban valakivel, de a vgn minden rendbe jtt. A csald az csald, s ha brki bntani merszelte ket, hamar megtanulta, hogy milyen a Devereaux-fle rokoni sszetarts.
Amikor ppen haragban voltak egymssal, akkor is szmthattak a msikra.
Mg gyerekkorukban is. Tabitha egyszer, mg kzpiskols korban megeskdtt, hogy soha tbb nem ll szba Trinval, mert a nvre jrni kezdett azzal
a fival, akibe bele volt esve.
Amikor azonban kiderlt, hogy az a seggfej kzben a vezrszurkolval is randizgatott, s sszetrte Trina szvt, Tabitha elengedte Cora nni imdott bojt

a fick kocsijban. A pasas bepisilt flelmben, mg mieltt Tabitha kiszabadthatta volna a kgyt.
Az eset utn is mg kt nap kellett, hogy kibkljenek a nvrvel - de vgl
megtrtnt. A csaldjukban senki sem tartott haragot pr htnl tovbb. Mindegy, mennyire dhtettk fel egymst, soha, de soha nem bntottk volna igazn
a msikat.
Szent isten, mifle csaldja lehetett Valeriusnak, hogy mg ktezer v utn is
villmokat hajigi r a btyja?
Mire elrtek a nvre boltjhoz, Valerius szemldkrl s pillirl jgcsapocskk lgtak, a bre pedig teljesen elszrklt.
- Jl vagy?
- Nem halok bele - vlaszolta a frfi halkan. - Ne aggdj. Pr perc mlva megunja, s utna egy darabig bkn hagy.
- Mennyi ideig?
- ltalban pr hnapig, nha mg tovbb. Soha nem tudhatom elre, mikor
csap le. Szeret meglepni.
- Ash tud errl?
- Zarek isten. Mit tehetne Acheron, hogy lelltsa? Ahogy te vagy a sgoroddal,
Zarek is viccesnek tallja, hogy megfricskzzon.
- n soha nem vagyok kszakarva gonosz a sgorommal. Taln egyszer az voltam, amikor egy doboz hajnvesztt adtam neki a szletsnapjra, de kapott
igazi ajndkot is. - Tabitha megfogta Valerius jghideg kezt; a frfi iszonyan
reszketett.
Tabitha nagyon megsajnlta. Belelehelt a markba, sszedrzslte a kezeit,
aztn a kt tenyerbe fogta a frfi arct, amely annyira hideg volt, hogy szinte
kiszvta a bre melegt.
Valerius hlsan a szembe nzett, aztn elhzdott.
Hirtelen valami knszag felh vette krbe ket.
Tabitha khgni kezdett a bztl. Gyorsan befogta az orrt, s megprdlt.
Megltta Tit, aki valamit motyogott az orra alatt.
- Mit csinlsz? - krdezte.
- Az rdg hallos lehelett rzem rajta. Nem akartad a boltomba hozni ilyen
llapotban, ugye?
- Persze hogy nem! - Tabitha kikapta a nvre kezbl az apr fatlat. - Abbahagynd ezt a vudu szarsgot? Ez az iz nagyon bds!
Tia a tlkrt nylt. - Add vissza!
- Engedd el, vagy a fldhz vgom!
Tia azonnal visszakapta a kezt.

Tabitha belenzett a tlkba. Valami vrses-aranyszn por volt benne. Elhzta a szjt, amikor megrezte az avas szagot. - Tudod, hogy nem szeretem
ezeket a vacakokat. ppen az elbb mondtam Valnak, hogy milyen klassz csaldom van. - Ezzel visszaadta a tlkt Tinak.
- Vdelemre volt szksgetek - magyarzta a nvre. Van itt valami. rzem.
- Taln a jzan eszed. Csalogasd vissza a fejedbe.
Tia durcsan a hgra bmult.
Tabitha elmosolyodott. - Csak viccelek. rtem, mire gondolsz. n is rzem.
Tia a mg mindig diderg Valeriusra nzett. - Mirt fagyoskodik? s mitl vizes?
Hossz trtnet - vlaszolta Tabitha. Biztos volt benne, hogy Valerius nem
szeretn, ha beszmolna a nvrit' k az rlt btyjrl. - O a nvrem, Tiyana,
de mi csak Tinak hvjuk.
- Szia! - ksznttte Tia Valeriust, aztn megragadta a karjt, s rnciglni
kezdte a bolt bejrata fel.
A frfi rmlten Tabithra nzett.
- Semmi baj! Egy kicsit bolond, de nincsen benne egy cspp gonoszsg sem.
- Mondja ezt a holdkros, aki szabadidejben vmprokra vadszik. Ltnod
kellene - fordult Tia Valeriushoz, mikzben behzta a szk helyisgbe. A falak
mellett polcok sorakoztak, mindenfle amulettekkel, vudu babkkal, gyertykkal s egyb, turistknak val aprsggal tmve.
- Azt hiszi, minden frfi vmpr, aki fekete holmit visel. Van rla fogalmad,
hny pasas jr feketben New Orleansban? Rmiszt a csaj. Komolyan.
- Chelle, figyelj a boltra egy percig - krte Tia a pnztrosnt, aki ppen aligtorfogakbl kszlt kulcskarikkat pakolt ki egy dobozbl.
Tia htravezette ket a raktrba. Leltette Valeriust egy brszkre, aztn elhzott egy hatalmas dobozt, tele mexiki ponchval. Kivett egyprat, s a frfira
tertette.
Aztn bement a frdszobba, s egy trlkzvel tri vissza. - Szrtsd meg a
hajad, mg hozok valami meleg italt.
- Ksz, nvrkm - mondta Tabitha, s kivette Tia kezbl a trlkzt.
Valeriust teljesen meglepte a szokatlan kedvessg. Soha senki nem bnt mg
gy vele... mintha szmtana nekik. Mintha trdnnek vele. - Meg tudom szrtani a hajam.
- Maradj nyugton, hogy tmelegedj! - Tabitha kioldotta a zsineget a lfarkbl.
Valeriust megdbbentette a gyengdsg, ahogyan a lny vatosan szrtgatta a
hajt, az ujjaival kibogozta a tincseket.
Tia egy hatalmas, gzlg, koponya formj bgrvel a kezben trt vissza,
amely melegen, de furcsn illatozott.

- Ne aggdj, nem mreg, csak hzi fahjas-csokolds ital. Karcsony eltt szoktam rulni, lltlag elzi a szomorsgot - mondta, s a frfi kezbe nyomta a
bgrt.
- s mkdik? - krdezte Valerius.
A tbbsgnl igen. A csokold segti az endorfintermelst, a fahj pedig a
legtbb embert az otthonra s az desanyja szeretetre emlkezteti. - Tia elmosolyodott. Nem is hinnd, mennyi tudomny van a csodk httrben.
Valerius vatosan belekortyolt az italba. Meglepen finom volt, s valban
azonnal flmelegtette. - Ksznm.
Tia blintott. - A kocsirt jttetek? - krdezte Tabitht.
- Igen. Nem akartunk zavarni.
- Minden rendben. Amandt vrtam. Korbban felhvtam, hogy jhet a talizmnrt, amelyet neki meg Marissnak ksztettem.
Tabitht elnttte a jeges vertk. Nem akarta, hogy Amanda itt tallja
Valeriust. Biztos volt benne, hogy a testvre nem rten meg, hogyan segthetett
a frfinak. Nem mintha Tabitha szgyellte volna, amit tett, de lehetsg szerint
szerette volna elkerlni a bonyodalmakat. - Remek, de neknk mennnk kell.
Dolgunk van. Cskoltatom Mandyt.
- Rendben.
Tabitha intett Valeriusnak, hogy kvesse. A hts ajtn kilptek az udvarra,
ahol Tia Mitsubishije az Mini Coopere mellett parkolt.
Tabitha kinyitotta a zrat. - Szllj be, mindjrt visszajvk.
Valerius engedelmeskedett. Meglepdtt, mennyivel nagyobb volt a hely bell,
mint ahogyan kvlrl ltszott, de mgis knyelmetlenl ssze kellett hznia
magt.
Tabitha visszaszaladt a boltba, majd pr perccel ksbb megjelent, a kezben
egy manyag szatyorral. Belt az autba, a zacskt pedig Valerius kezbe
nyomta.
- A lmpaolajad.
A frfi nagyon elcsodlkozott, hogy a lny nem felejtkezett el az olajrl, mert
az fejbl teljesen kiment, mi rt is jttek. - Ksznm.
Tabitha egy szt sem szlt. Beindtotta a motort, aztn kihajtott az udvarbl.
Mihelyt a ftra rtek, belelpett a gzba, s csikorg kerekekkel kiltt.
Valerius csendben csrgtt, mikzben Tabitha vgigcikzott a vroson, olyan
rlt tempban, amely hallra rmisztette volna, ha nem lett volna halhatatlan.
Az aut sokkal kisebb volt, mint amilyenekhez szokott. Ilyen szorosan sszezrva, nem tudott nem Tabithra figyelni. A lny gy vezetett, ahogyan lt:
gyorsan s veszlyesen.
- Mirt vagy ennyire eleven? - krdezte, mikzben Tabitha kt kerken vett be
egy kanyart.

- Anyu szerint gy szlettem. Szerinte Amandba szorult a kettnknek jr


visszafogottsg, s n kaptam az sszes btorsgot.
Az arca elkomolyodott, mikzben sebessget vltott, s megelztt egy cammog autt. - Ez persze nem gy van. n affle mgnes vagyok, a pszichikai kpessgeim msok, mint Amandi. Az enymek finomabbak: intuci,
pszichometria. Ezek gyakorlatilag hasznlhatatlanok egy haland szmra, de
nagyon rtkesek a dmonok szemben.
Meglltak egy piros lmpnl a Canal Streeten, s Tabitha a frfira nzett. Csak tizenhrom ves voltam, amikor elszr tmadott meg egy csapat dmon.
Halott lennk, ha Talon nem mentett volna meg.
Valerius elkomorodott. A lnynak igaza volt, az effle mgnesek vonzottk a
dmonokat. Heves termszete s letszeretete pedig mg csbtbb tette
Tabitht a szmukra.
- A legtbb halandtl eltren n nem lhettem gy, hogy tudomst sem veszek a vilgod ltezsrl. Kt vlasztsi lehetsgem volt: vagy megtanulom
megvdeni magam, vagy meghalok. Nem akarlak megsrteni, de a hall nem
vonz opci a szmomra.
- Megrtem. Miutn tbb mint ktezer ve halott vagyok, magam sem tudnm
j szvvel ajnlani.
Tabitha flnevetett. - Nem is tudom. Hall s Armani. Azt hiszem, a legtbb
ember boldogan levetn magt a hztetrl, ha olyan jl eleresztve trhetne viszsza a hallbl, mint te.
- Halandknt is volt ennyi pnzem, s sokkal tbb...
Valerius mr majdnem azzal folytatta, hogy bartom volt, de ez nem lett volna igaz. m annak idejn legalbb azok, akik nyltan lenztk - a csaldjt kivve -, megtartottk maguknak a vlemnyket.
Nem szeretett erre gondolni, vagy beszlni rla.
- Sokkal tbb mi? - krdezte Tabitha, amikor nem felezte be a mondatot.
- Semmi.
Valerius a hzhoz irnytotta a lnyt. A Garden negyedben, a Harmadik utcban lakott.
Tabitha halkan fttyentett, amikor megltta a birtokot. Rfordult a behajtra,
s megllt a hatalmas, kovcsoltvas kapu eltt. Letekerte az ablakot, s megnyomta a hvgombot a biztonsgi panelen.
- Igen?
A frfi elrehajolt, s hangosan beleszlt a mikrofonba. - Valerius vagyok, Gilbert. Nyissa ki a kaput!
A szrnyak pillanatokon bell kitrultak.
- Klassz! - jegyezte meg Tabitha, mikzben vgighajtott a kr alak feljrn, s
leparkolt a bejrat eltt egy flig feljtott roncs s egy piros Chevy IROC mel-

lett, amely biztosan Valerius egyik alkalmazottj volt. El sem tudta kpzelni a
frfit egy ilyen autban.
- Gondolom, ez nem a tid, vagy csak a btyd komolyan kiakadt rd egy szp
napon, s darabokra tpte?
Valerius vlaszra sem mltatta.
Tabitha megcsodlta a felhajt kzepn ll szkkutat. Kk fnyek vilgtottk meg Minerva istenn szobrt - nyilvn Valerius rszben emiatt vlasztotta
otthonul ezt a hzat.
- Artemisz tud errl a szoborrl?
- Mivel mg llegzem, aligha - vlaszolta a frfi halkan.
Felvezette Tabitht a rgi klpcskn. Mihelyt a tetejre rtek, Gilbert kitrta
elttk az ajtt.
- J estt, uram. - Az inas semmifle megjegyzst nem tett arra, hogy Valerius
nedves ruhban jtt haza.
Volt valami a rideg angolban, ami miatt Tabitht a Batman Alfrdjre emlkeztette.
- J estt, Gilbert. - Valerius oldalra lpett, hogy az regember lthassa
Tabitht. - itt Ms. Devereaux.
- Nagyszer, uram. - Gilbert mereven biccentett Tabitha fel. - El vagyok bvlve, asszonyom. - Az inas visszafordult Valerius fel. - hajt urasgod s a
hlgy enni vagy inni valamit?
Valerius krdn Tabithra pillantott.
- Nem krek semmit.
- Nem, ksznjk, Gilbert.
Az inas biccentett, aztn visszaindult a hz hts rszbe.
Valerius balra vezette a lnyt. - Ha megkrhetlek, vrakoznl a knyvtrban?
Pr perc, s visszajvk.
- Hov msz? - krdezte Tabitha. Vajon mitl lett hirtelen ilyen komor a frfi?
- t kell ltznm.
- Ok - blintott Tabitha.
Valerius elindult felfel a lpcsn.
Tabitha bestlt a stt helyisgbe, amelynek a falait mennyezetig r knyvespolcok bortottk. A cmeket bngszte, amikor megrezte valakinek a jelenltt a hta mgtt.
Megfordult, s egy maga korabli, jkp frfival tallta szemben magt.
- Amanda? Mi az rdgt keresel te itt?

- Nem Amanda vagyok - vlaszolta, s a frfihoz lpett, hogy lthassa a sebhelyeket az arcn. - A testvre vagyok, Tabitha. s te ki vagy?
- Otto Carvalletti.
- , igen. Val Fegyvernke.
- Ja, ne is emlkeztess r!
Tabithnak nem volt szksge empatikus kpessgeire, hogy rezze a frfibl
rad gylletet. - Mirt szolglsz valakit, akit utlsz?
- Nem volt vlasztsom. A tancs jellt ki, teht itt vagyok a pokolban.
- Haver, nem tudom, honnan szalasztottak, de nem szenvedhetem azokat az
embereket, akik utljk a szlvrosomat.
Otto elfintorodott. - Semmi bajom New Orleans-szal, imdom ezt a vrost.
szentsgvel nem jvk ki. Ismered?
- szentsgvel?
- A faszfejjel, aki a hz. Valerius. Tudod, a j reg levegt sem merj venni a
jelenltemben, proli fajta.
Tabitha mg soha nem tallkozott ilyen fura alakkal s figyelembe vve, milyen klns bartai voltak, ez nem volt semmi. - Proli, mint proletr?
- , hla istennek, nem vagy ostoba - shajtott Otto megknnyebblten.
Tabitha nem tudta biztosan, hogy ezt bknak vegye-e. - Mg mindig nem rtem. Mirt kldtt ide a Fegyvernkk Tancsa? Nem tudjk, mi a vlemnyed
Valeriusrl?
- Mivel az apm az egyik tag, ezrt igen, tudjk. De sajnos senki nem vllalta
az llst. s mivel Valerius urasg olyan Fegyvernkt krt, aki olaszul s latinul is beszl, nem volt nagy vlasztsi lehetsg. Elknyeztetett fasz!
- Mirt baj, hogy szeretne valakivel az anyanyelvn beszlni? Talon is tantja
keltul Sunshine-t, s valahnyszor Kyrianosz vagy Iulianosz sszefut
Selenval, azonnal grgl kezdenek beszlni.
- Igen, de egyikk sem kveteli meg a Fegyvernktl, hogy tudjon az anyanyelvn. Nick sem boldogul a grggel.
Tabitha felhorkant. - Nick legtbbszr az angollal sem boldogul.
- H, ne srtegesd a bartomat!
- Nick trtnetesen nekem is j bartom, gy szeretem, mint a testvremet, de
ez nem jelenti azt, hogy bntetlenl piszklhatjtok Valeriust.
- Ja, persze. Szivi, vehetnl egy trtnelemknyvet, s beleolvashatnl, hogy
megtudd, mit tett Valerius Magnus letben.
Tabitha sszefonta a karjait a melln, s oldalra biccentette a fejt. - Mr
megbocsss, Mr. Carvalletti. kori kultrkbl diplomztam. s te?

- n Princetonban doktorltam.
Tabitha elkpedt. Princetonba nem vettek fel ostoba fajankokat. - kori kultrkbl?
- Nem, filmtudomnybl - suttogta a frfi.
- Tessk? - krdezte dbbenettl elkerekedett szemmel. - Filmet mondtl?
Mozibl diplomztl? , pedig mr majdnem lenygztl!
- H - vgott vissza Otto vdekez hangon. - Tudd meg, hogy vrt izzadtam
rte, ksznm szpen!
- , persze, biztos gy volt. n Fulbright sztndjas voltam. Jrtl valaha is
olyan iskolba, amelynek apukd nem adomnyozott pletet?
- Apm nem tmogatta a Princetont... - Egy pillanatig elhallgatott, mieltt
folytatta volna. - A ddnagyapm viszont igen.
Tabitha felhorkantott. - Sajnlom, de nekem ngy nyelvet kellett megtanulnom, hogy lediplomzhassak. s neked?
- Egyet sem. Gyerekkorom ta tizenkettt beszlek.
- Nzd csak, szval ki a nagykp? s mg van kped Valen kszrlni a
nyelvedet! legalbb nem fitogtatja a felsbbsges intellektust.
- Nem, a felsbbsges szrmazst fitogtatja. Trdre elttem, plebejus spredk!
- Lehet, hogy nem viselkedne gy, ha nem volntok mindnyjan olyan tkozottul undokok vele llandan.
- Undok vagyok vele, igen! Hlgyem, te egyltaln nem is ismersz engem!
Tabitha htrahklt. Tnyleg megbntotta a frfit. - Igazad van, Otto, tnyleg
nem ismerlek, s valsznleg ugyangy viselkedtem veled, ahogyan te Vallel,
amikor elszr tallkoztatok. Csak rd nztem, hrom msodpercig hallgattalak, aztn mris tletet mondtam feletted, pedig az els benyomsom ppen
gy lehetett rossz is, mint ahogyan j.
Tabitha htrakulcsolta a kezt, s kzelebb lpett a frfihoz. - Lssuk, tudok-e
jobbat? A frizurd csinos, br a hajad kiss borzas, de ez nem drga fodrsz keze munkja. Mita nem borotvlkoztl? Kt napja?
- Hrom.
Tabitha zavartalanul folytatta. - Rikt, visszatasztan vrs hawaii ing van
rajtad, amely nyilvnvalan Nick, mert csak vesz fel ilyesmit, ha bosszantani
akarja Kyrianoszt. Szerintem interneten rendeli, mert ilyen ocsmnysgot boltban biztosan nem rulnak. Meztlb vagy, s most mr biztos vagyok benne,
hogy tied az a Chevy odakinn.
A frfi lthatan megmerevedett, vagyis igaza volt. gy aztn folytatta.
- Els rnzsre azt hinn az ember, hogy llstalan, llandan buliz fick
vagy, az a fajta, aki rendszeresen jr a boltomba szexvidekrt, mert egyetlen,
magra valamit ad n sem mutatkozik vele a nyilvnossg eltt. Az a fajta, aki

Mardi Gras idejn meztelen ciciket meg ms parznasgot brzol gyngyket


aggat a nyakba, s egsz hten csak iszik, okdik, s ocsmnysgot vltzik a
nknek.
Otto sszekulcsolta a karjt a mellkasn, s mogorvn kimlt r.
- Nos, akkor vessk mindezt ssze azzal a nhny tnnyel, amelyet a tudomsomra hoztl. Fegyvernk vagy, mghozz kkvr, vagyis Fegyvernkk generciitl szrmazol. A csaldodnak hossz ideje annyi a pnze, mint a tenger.
Princetonban tanultl, s br nevetsges szakon, de kemny munkval ledoktorltl. Ez arrl rulkodik, hogy a sttusz fontos a szmodra. Hadd tallgassak:
az a ppec, metlfekete Jagur, amely szinte csillog a sttben, s amely Nick
hza eltt ll, de amelyet soha nem vezet, valjban a tid, igaz?
Tabitha megllt a frfi eltt, s alaposan vgigmrte. - Arrl mr nem is beszlve, hogy a testtartsod elrulja: olyan ember vagy, aki tisztelethez szokott,
br gy tesz, mintha zlstelen sznob lenne. Akinek egy cspp esze is van, azt
egy percig sem tudod megtveszteni.
Flemelte a frfi karjt, amelyre pkhl volt tetovlva. - Klassz ra - jegyezte
meg szrazon. - Patek Philippe Grand Complications Chronographs. Hadd tallgassak: ez az 5004P modell. Potom 150 ezer dollr.
- Honnan tudod?
- Rges-rgi kereskedcsaldbl szrmazom, s Zelda nnmnek kszerboltja
van. - Otto orra el tartotta a karjt. - Ltod a koporsrmat? 32 dollrba kerl a Hot Topicban, s ugyanazt az idt mutatja, mint a tid. Csak megnyalatom
egy dmonnal, s mr fel is van hzva!
Otto a szemt forgatta.
Tabitht azonban nem lehetett lelltani. - s te nem csupn egy htkznapi
Fegyvernk vagy. - Megtgette a pkhlt a frfi kzfejn; minden Ottohoz hasonl Fegyvernk ezt a tetovlst viselte. - A Vres Rtus testvrisghez tartozol.
Nos, dr. Carvalletti, azt hiszem, a val letben te majdnem ugyanolyan vagy,
mint Val. Kemny, arrogns, aki ksz megtenni brmit, amit a munkja megkvetel.
Tabitha oldalra biccentette a fejt. - Szerintem leginkbb az zavar tged, hogy
ha Stt Vadsz lennl, akkor pontosan olyan volnl, mint . Azt gondolom,
hogy legjobban azt utlod, mennyire hasonltotok egymshoz ti ketten. Hol van
a fekete Armani ltnyd? Nicknl hagytad?
- Mi vagy te? Valami elbaszott Sherlock Holmes utnzat?
Tabitha elmosolyodott. - Nagyjbl, br ritkn tart ilyen hossz ideig, hogy
kidertsem az igazsgot.
Otto merev arccal nzett r. - Nincs szksgem morlis leckre, bbi. Tudom,
hogyan mkdik a vilg.
- Abban biztos vagyok. De mg sokat kell tanulnod az emberekrl. Amit mondanak, s amit tesznek, az ritkn ugyanaz. Tudom, hogy most utlsz, mint a
szart. Legszvesebben kihajtanl innen, s rm vgnd az ajtt. De mg sem
tetted meg.

- Mit akarsz ezzel mondani?


- Azt, hogy a Vres Rtus testvrisg tagjainak a feladata: teljesteni a Tancs
parancsait, s gondoskodni arrl, hogy a vilg ne szerezzen tudomst a Stt
Vadszok ltezsrl. Ami egyben azt is jelenti, hogy kszek vagytok megtenni
brmit, akr gyilkolni is, hogy megrizztek a Vadszok titkait. Biztos vagyok
benne, hogy a mltban mr knytelen voltl megtenni valami utlatos dolgot,
hogy h maradj a Fegyvernki eskdhz, s teljestsd a ktelessgedet. Amikor
a trtnelemknyvekben Valerius cselekedeteirl olvastl, elgondolkodtl vajon
azon, hogy mennyire lvezte mindezt? Vagy lehet, hogy pusztn azt tette, amit a
munkja megkvetelt?
Otto Tabitha fel biccentett. - Mondtk mr, hogy j gyvd lenne belled?
- Csak Bill, s is csak olyankor, ha vitatkozunk. Radsul tlsgosan lvezem ahhoz a vrszvk gyilkolst, hogy belljak kzjk. - Kinyjtotta Otto fel
a kezt. - Tabitha Devereaux vagyok. rlk, hogy megismerhettelek.
Otto zavartan mregette Tabitht, aztn nmi ttovzs utn kezet fogott vele.
- Ne aggdj, Otto - mosolygott r a lny. - Nem knny hozzm szokni. A legjobb bartaimnak is vekbe tellett, mire egyltaln el brtak viselni. Olyan vagyok, mint a pensz, nagyon lassan nlek krbe.
- Te mondtad.
Tabitha bartsgosan megveregette a frfi karjt. - Tegyl meg nekem egy szvessget, lgy kedves szentsghez. Szerintem tbb van benne, mint ami elsre ltszik.
- Te vagy az egyetlen, aki gy gondolja.
- Igen, lehetsges. Taln azrt van gy, mert gy vlem, hogy neknk, aszocilis lelkeknek ssze kell tartanunk, gy legalbb nem vagyunk egyedl.
Otto zavartan sszehzta a szemldkt, de mieltt megszlalhatott volna,
csngeni kezdett a mobilja.
Tabitha arrbb stlt, hogy a frfi nyugodtan beszlhessen. Kiballagott az elcsarnokba, a tekintetvel kvetve a lenygz mintt a padln.
Csak ekkor vette szre, hogy Valerius a legals lpcsfokon csorgott. Els
pillantsra szobornak nzhette volna az ember, olyan mozdulatlan volt.
Valerius dbbenten bmulta Tabitht, mikzben mg mindig a lny szavai
visszhangoztak a fejben. Nem tudott rla, hogy valaha is vdelmbe vette t valaki.
Brki az elmlt ktezer v alatt.
De, mg ha elfordult is ilyesmi, senki sem tette ezt ilyen szenvedlyesen.
A lny a kszbn llt, az arca nylt s szinte volt. Egy olyan n arca, aki
nem flt killni senki s semmi mellett. Valerius soha nem tallkozott mg nla
btrabb emberrel.
- Ksznm - mondta halkan.

- Hallottad, amit mondtam?


Valerius blintott.
- Mennyit hallottl?
- Eleget.
gy tnt, Tabitha knyelmetlenl rzi magt emiatt. - Szlhattl volna, hogy
itt vagy. Nem szp dolog hallgatzni.
- Tudom.
Tabitha a frfi el llt.
Valerius lelpett az elcsarnok kvre. Annyira szerette volna tlelni, s megcskolni a lnyt, de nem tehette.
Tabitha haland volt, viszont nem. A legutols alkalom, amikor sznalmat
rzett egy olyan n irnt, aki nem neki rendeltetett, iszonyatos knokat okozott
annak, olyanokat, amilyeneket egyetlen asszonynak sem szabadott volna killnia, maga pedig belehalt.
Ez azonban nem gyzte meg a testt, amely vgyott Tabithra. A szve sszeszorult a tudattl, hogy a lny killt mellette.
Mieltt tudta volna, mit tesz, kinyjtotta a kezt, s a tenyert a sebhelyes
arcra fektette.
Olyan rgta volt mr egyedl. Magnyosan. Gyllten.
s ez a n...
Ez a n betlttte az ressget a szvben, amelynek a ltezsrl mr el is felejtkezett.
Tabitha szve hevesen vert. Valerius keze meleg volt az arcn, fekete szembl
sugrzott a kedvessg s a hla. Nem, a frfi egyltaln nem olyan volt, amilyennek Otto hitte.
Valerius nem volt hideg s rzketlen. Sem brutlis vagy gonosz. Tudta volna,
ha gy lenne. Megrezte volna.
De nem rzett a frfiban mst, csak magnyt s fjdalmat.
A tenyert Valerius kezre fektette, s a frfira mosolygott.
Legnagyobb meglepetsre Valerius visszamosolygott. Most ltott elszr
szinte mosolyt a frfi arcn. Az arcvonsai egszen ellgyultak, s ez mlyen
megrintette Tabitha szvt.
A frfi lehajolt. Tabitha ajkai elnyltak; alig vrta, hogy megzlelhesse a frfit.
- H, Valerius!
A frfi felkapta a fejt, Tabitha pedig magban tkozta Otto idztst.
Valerius htralpett, s Ottohoz fordult, aki belpett az elcsarnokba. - Igen?

- Elmegyek itthonrl. Taddel s Kyrrel tallkozom, a Stt Vadsz honlaptl.


Nlam lesz a telefonom, ha szksged lenne valamire. - Otto tekintete Tabithra
siklott, s a lny rezte a belle sugrz megvetst.
Tabitha rmosolygott. - J jt, Otto! Ne hagyd, hogy Tad belerngasson valami
hlyesgbe!
- Tadet is ismered?
- Bbi, majdnem mindenkit ismerek ebben a vrosban.
- Remek! - motyogta Otto a bajsza alatt, aztn elindult a bejrati ajt fel.
Mihelyt az ajt becsukdott mgtte, Valerius ellpett Tabitha mellett. Maga
sem tudta, mirt, a lny utnanylt, s a tenyerbe fogta a frfi fejt.
Valerius rmlten nyitotta a szjt. Tabitha nem tudott ellenllni a csbtsnak: lbujjhegyre llt, s megcskolta.

5. fejezet

I'abitht tkletesen meglepte a frfi reakcija a cskra. Egyetlen gyors, de


gyengd mozdulattal maghoz szortotta, felkapta a fldrl, megprdtette, s lefektette a fnyesre csiszolt lpcsre. Nem volt tl knyelmes pozitra, mde annl erotikusabb.
Semmi sem volt azonban a forr, kvetelz cskjhoz kpest, amelytl
Tabitha teljesen elgyenglt. Valerius hatalmas, ers teste betakarta. A frfi a lba kztt fekdt, a slyt az egyik trdn tartotta. Tabitha rezte az gyknak
feszl erekcijt. gett a vgytl, hogy megrinthesse a frfi meztelen brt.
Valerius gazdag, finom illata elrasztotta az rzkeit, s tovbb sztotta a vgyt.
Semmi civilizlt vagy illend nem volt a frfi cskjban, az lelsben. Vad volt
s kvetel. gretes.
Tabitha tkarolta a lbaival a frfi karcs derekt, s teljesen tadta magt a
csknak.
Valerius semmi msra nem tudott gondolni, csak arra, milyen ze van a lnynak. Milyen rzs a karjban tartani. Hogyan leli krbe a testt a lny melege
s szenvedlye.
Alig tudta megllni, hogy magv ne tegye ott, a lpcsn, mint valami barbr
hadr.
- Abba kell hagynod a cskot, Tabitha - lihegte a lny szjba.
- Mirt?
Valerius felszisszent, amikor Tabitha lgyan harapdlni kezdte az llt. - Mert
klnben szeretkezni fogok veled, s erre egyiknknek sincs a legkevsb sem
szksge.

Tabitha a nyelvvel vgigsimtott Valerius ajkn, mikzben a frfi beszlt.


Semmi msra nem vgyott, mint letpni Valeriusrl a ruht, s felfedezni a szjval buja, frfias testnek minden ngyzetcentimtert. Addig nyalogatni s
cskolni a frfit, mg nem knyrg kegyelemrt.
De Valeriusnak igaza volt. Legkevsb erre volt szksgk. A frfi Stt Vadsz, aki nem tarthat bartnt, s ami mg rosszabb: nem az a fajta fick, akit
valaha is bemutathat a csaldjnak.
Mindnyjan ellene fordulnnak, amirt sszemelegedett a sgora legeskdtebb ellensgvel. Kyrianoszt boldogan befogadta az egsz tgabb famlia. Mindenki szerette.
Mg Tabitha is. Hogyan is bnthatn meg a sgort ennyire?
Nem, egyikkkel szemben sem lett volna tisztessges.
- Rendben - vlaszolta csndesen. - De elbb le kell szllnod rlam.
Valeriusnak soha letben nem esett mg semmi ennyire nehezre. Teljes szvbl ott szeretett volna maradni, ahol volt, de nem tehette, s ezt tudta is.
Mly llegzetet vett, sszeszedte minden lelkierejt, s felllt, aztn talpra segtette a lnyt.
A teste mg mindig kkemny volt, a mellkasa hullmzott. Nem volt kpes a
lny kzelben maradni anlkl, hogy meg ne rintse. De vgl is, hozzszokott
mr az nmegtartztatshoz.
Erre neveltk.
Arra azonban soha nem szmtott, hogy vadllatias vgyat rez majd, magv tenni a lnyt. Primitv, kvetelz, vad vgyat. Egyetlen dolog utn svrgott:
megzlelni Tabitht.
- Felttelezem, most elvlnak tjaink - szlalt meg elakad llegzettel.
Tabitha blintott. Valerius olyan kzel ment el mellette, hogy rezhette a
nyers, frfias illatt. A szve zakatolni kezdett, a vgya ismt fellngolt.
Nehezen llta meg, hogy ki ne nyjtsa a kezt Valerius utn. Sajg szvvel figyelte, ahogy a frfi kinyitotta eltte a bejrati ajtt.
- Ksznm, Tabitha - suttogta.
A lny rezte a belle rad szomorsgot, s ettl mg lobban sajgott a szve.
- Maradj tvol a bajtl, Val. Kerld el a trket!
Valerius blintott; ismt ridegen s formlisan viselkedett, de nem volt kpes
a lnyra nzni.
Tabitha fjdalmasan felshajtott; van, amit nem kaphat meg az ember. Knyszertette a lbt, hogy kivigye az ajtn.
Vge volt.

sztnsen htranzett, amikor becsukdott mgtte az ajt. Valeriusnak


nyoma sem volt. Csak a hatodik rzke sgta meg, hogy a frfi mg mindig t
figyeli.
Valerius nem tudta levenni a szemt Tabithrl, ahogy a kocsijhoz ment.
Nem rtette, mirt rzett knyszert r, hogy utnaszaladjon s meglltsa.

Tabitha nem olyan volt, mint Agrippina. Nem volt megnyugtat s vigasztal,
s mgis...
A szve belesajdult, amikor a lny kihajtott a hza ell s az letbl.
Ismt egyedl volt.
De hiszen mindig is gy volt. Mg amikor Agrippina a hzban lt, akkor is
magnyos volt. A tvolbl figyelte a lnyt, minden jszaka vgydott utna, de
soha meg sem rintette.
Nem tehette. Nemesember volt, a lny pedig csupn alacsony szrmazs
rabszolga, aki a hzban szolglt. Ha olyan lett volna, mint a fivrei, krdezs
nlkl a magv teszi. De nem volt kpes kihasznlni a lnyt. Az gyba knyszerteni.
Agrippina nem mert volna nemet mondani. A rabszolgk nem voltak urai az
letknek, klnsen nem a tulajdonosukkal szemben.
Ahnyszor csak megltta a lnyt, mindig a nyelve hegyn volt, hogy az gyba
hvja.
s minden egyes alkalommal, mihelyt kinyitotta a szjt, gyorsan ssze is
zrta. Nem volt hajland olyasmit krni a lnytl, amire nem mondhatott nemet. Azrt is vitte haza maghoz, hogy megmentse attl, amit a csaldja tbbi
tagja tett volna vele.
Valerius arca megrndult, amikor visszaemlkezett arra az jszakra, amikor
a fivrei eljttek rte. Amikor felfedeztk a lny szobrt, s rjttek, mit jelentett
neki Agrippina.
Kromkodva elfordult az ablaktl, s ervel kizte a gondolatokat a fejbl.
Nem az volt megrva a sors knyvben, hogy msokon segtsen.
Magnyra szletett. Arra, hogy ne legyen bartja vagy bizalmasa. Arra, hogy
soha ne nevessen vagy jtsszon.
A sors ellen nem lehetett harcolni. Nem volt tbbre remny. Erre az letre szletett, ahogyan a korbbira is.
Tabitha elment.
s gy volt a legjobb.
sszeszorult szvvel fllpkedett a mahagni lpcskn a szobja fel. Lezuhanyozik, felltzik, aztn megy a dolgra, amelyre feleskdtt.

Tabitha visszament Tihoz. Amanda Toyotja a bolt eltt parkolt. Lelltotta az


autt, s ppen kiszllt, amikor Amanda s Tia kilpett a hts ajtn.
- Szia, Mandy - kiltotta Tabitha, s a testvrhez szaladt, hogy meglelje.
- Szval, ki volt az a szvdgleszt pasas veled? Tia mondta, hogy nem rultad
el a nevt.
Tabitha gyorsan kizrt az agybl minden gondolatot s rzelmet, nehogy az
ikertestvre rjjjn az igazsgra.
Csak egy bart.
Amanda megcsvlta a fejt. - Tabby, nem kne llandan a meleg bartaiddal lgnod. Ideje, hogy tallj magadnak egy pasit.
- Nekem nem tnt melegnek - szlt kzbe Tia. - De az igaz, hogy nagyon jl ltztt volt.
- s hol van az n kicsi babm? - krdezte Tabitha, hogy elterelje a testvrei
figyelmt a tmrl.
- Odahaza. Ismered Asht. Nem engedi, hogy kivigyk a hzbl stteds utn.
Tabitha blintott. - Igaz, s egyet is rtek vele. Nagyon klnleges kislny, akit
meg kell vdeni.
- n is egyetrtek vele, de utlom otthon hagyni egyedl a kisbabmat. gy
rzem, mintha ilyenkor hinyozna egy ltfontossg szervem. - Amanda flemelte az ezsttalizmnt. - Tia meggrtette velem, hogy kiakasztom Marissa szobjban.
- J tancs!
Amanda felhzta a szemldkt. - Biztos, hogy jl vagy? Valami furt rzek
rajtad ma este.
- Valami mindig fura nlam.
Amanda s Tia flnevetett. - Igaz - rtett egyet Amanda. - Rendben, akkor
nem aggodalmaskodom tovbb.
- Ksznm! Egy anya bven elg.
Amanda megpuszilta a testvre arct. - Ksbb tallkozunk, srcok.
Sem Tabitha, sem Tia nem szlalt meg, mg Amanda be nem szllt az autba,
s el nem hajtott. Tabitha zsebre dugta a kezt, s a nvre fel fordult.
- Mi van?
- Most komolyan, ki volt az a pasas?
- Mi ttt beltek? Senki, aki miatt aggdnotok kne.
- Egy Stt Vadsz?

- Fejezd be, Gladys! - szlt Tabitha a testvrre. Gladysnek hvtk a kvncsi


szomszdot a Fldre szllt boszorkny cm tvsorozatban, ahonnan Tabitha is
kapta a nevt. - Ez nem barkochba, nekem pedig dolgom van. Majd beszlnk!
- Tabitha! - Tia a hga sarkban loholt. - Nem jellemz rd ez a titokzatoskods. Ideges leszek tle.
Tabitha mly llegzetet vett, s szembefordult a nv rvei. - Figyelj, az a pasas egy ismers, akinek egy kis segtsgre volt szksge, s n segtettem neki.
Aztn visszatrt a sajt lethez, n pedig a magamhoz. Szksgtelen sszehvni a csaldi kupaktancsot.
Tia felhorkant. - Nagyon fraszt vagy! Mirt nem tudsz egyszeren vlaszolni
egy krdsre?
- J jt, Tia! Szeretlek. - Tabitha folytatta az tjt, s hla istennek, a nvre
visszament a boltba.
Tabitha megknnyebblten elindult a Bourbon Street irnyba. Nem volt klnsebb ti clja. Vacsort visz a hajlktalanoknak, aztn kezdi a jrrzst.
- , hiszen ez Tabitha!
Megprdlt, amikor meghallotta az ismers nekl hangot. Ash dmonja, Simi
rohant felje. 19-20 ves lnynak tnt. Ma jszaka fekete miniszoknya, bbor
lbszrvd s egy kiss mersz, fzszer top volt rajta, fekete, combkzpig
r, tsark csizmval, a kezben pedig egy kopors formj, manyag retiklt
lblt. Fekete haja a vllra hullott.
- Szia, Simi! - ksznttte Tabitha, s a dmon vlla mg kmlelt. - Hol van
Ash?
A dmon a szemt forgatta, s felhorkantott. - tkzben elkapta az a vn tehn istenn, azt mondta, hogy beszde van vele. n megmondtam, hogy hes
vagyok, s enni akarok valamit. s akkor Ash azt mondta: Simi, nem ehetsz
meg egy embert sem. Menj a Menedkbe, s vrj meg, mg beszlek Artemiszszel. gy aztn a Simi most a Menedkbe tart, teljesen egyedl, s ott fog vrni,
mg akri eljn rte. Te is a Menedkbe tartasz, Tabitha?
Tabitha imdta, hogy a dmon egyes szm harmadik szemlyben beszlt magrl. - Nem igazn, de ha akarod, elksrhetlek.
Egy frfi utnuk fttyentett; a szeme majd kiesett, gy bmulta Simit.
A dmon kihvan rmosolygott.
A pasas visszaindult feljk. - Szia, bbi. Nem szeretnl trsasgot?
Simi felhorkant. - Vak vagy, haland? - krdezte, s drmai mozdulattal
Tabitha fel intett. - Nem ltod, hogy a Siminek van trsasga? - Megcsvlta a
fejt.
A frfi flnevetett. - Van egy szm, amelyen felhvhatlak, hogy beszlgethessnk egy kicsit?

- Igen, van szm, de ha felhvod, akri fogja felvenni a kagylt, s nagyon dhs lesz rd, s aztn a fejed felrobban, mint egy tzgoly. - Megkopogtatta az
llt. - Hm, ha jobban belegondolok, egy barbecue... A szm 555...
- Simi! - vgott kzbe figyelmezteten Tabitha.
- , hagyjuk - horkant fel jra Simi. - Igazad van, Tabitha. Akri dhbe gurulna, ha a Simi megkrn, hogy ssse meg neki ezt a pasast. Nha annyit akadkoskodik!
- Akri? - krdezte a frfi. - A bartod?
- Jaj, dehogy, fj! Akri az apukm, s nagyon megharagszik, ha egy frfi a
Simire nz.
- Nos, az apukdnak nem fjhat az, amirl nem tud.
- Aha - szlt kzbe Tabitha, s kettejk kz lpett. - Higgy nekem, az apukja nem az a pasas, akinl ki akarod hzni a gyuft. - Megragadta Simi kezt, s
elindult vele a jrdn.
A pasas kvette ket. - Na, ne mr! Csak a telefonszmt szeretnm.
- 1-800, a tbbit talld ki - szlt htra Tabitha a vlla fltt.
- Rendben, ribanc, ahogy akarod.
Mieltt Tabitha egyet pislanthatott volna, Simi kirntotta a kezt a markbl,
s a frfira vetette magt. Elkapta a nyaknl, nekivgta a falnak, s erlkds
nlkl tartotta olyan magasan, hogy a frfi lba nem is rte a fldet.
- Nem beszlsz gy a Simi bartaival. Hallod?
A frfi kptelen volt vlaszolni. Az arca bborsznre vltott, a szeme kidagadt.
- Simi - szlt r Tabitha, s prblta elhzni a dmon kezt a frfi torkrl.
- Mg megld. Engedd el!
A dmon barna szeme egy pillanatra vrsen felizzott, aztn elengedte a frfit.
Az sszeroskadt, khgtt, s lihegve kapkodta a levegt.
- Ne merszelj mg egyszer hlgyeket inzultlni, ostoba haland - figyelmeztette a dmon. - A Simi komolyan mondja.
Miutn befejezte a mondandjt, Simi a vllra vetette a retikljt, s vgiglibegett az utcn, mintha kis hjn nem is lt volna meg egy embert.
Tabitha szve a torkban dobogott. Mi lett volna, ha nem lltja le idejben
Simit?
- Szval, Tabitha, van mg nlad olyan fincsi mentacukor, mint amilyent a
Siminek adtl a mltkor, mikor moziba mentnk?
- Sajnlom, Simi - vlaszolta a lny, mikzben prblta visszanyerni az nuralmt. A pasast figyelte, ahogy vgigbotorklt a jrdn az ellenkez irnyban.
Egy darabig biztos nyugton marad, mieltt megint megksrel felszedni egy ismeretlen nt az utcn. - Nem hoztam magammal belle.

- , de kr, nagyon zlett. Klnsen a zld. Az nagyon fincsi volt. A Siminek


r kell beszlnie akrit, hogy vegyen neki belle.
Aha, Tabithnak pedig arra kellett rvennie Asht, hogy ne engedje tbb szabadon szaladglni a dmonjt. Simi nem volt rdg, csak nem tudta, mi a klnbsg a rossz s a j kztt. A dmonok vilgban nem ltezett ez a kt fogalom.
Simi csak akrija - ura s parancsolja -, Ash parancsait rtette meg, de azokat szrl szra vgre is hajtotta.
Most legalbb olyan hely fel tartottak, ahol a legtbb ember ismerte, s megrtette Simit. A Menedk motoros br volt az Ursulines Avenue 688-ban, egy
Vrvadsz csald volt a tulajdonosa. A Stt Vadszoktl eltren a Vr vadszok az tkozott apollitk s dmonok unokatestvrei voltak, de volt kztk egy
jelents klnbsg: k flig llatok voltak.
vezredekkel ezeltt a Vrvadszok eredetileg flig apollitk, flig emberek voltak. Apoll megtkozta az apollitkat, akik 27 ves korukban szrny hallt
haltak. A Vr vadszok alkotja, hogy megmentse a fiait a szrny sorstl, varzslat segtsgvel egyestette az llatot az emberrel.
Kt finak emberi, kettnek llati szve lett - az elbbieket neveztk rkdiainak, az utbbiakat katagariainak. Az rkdiaiak letk jelents rszt emberknt ltk le, de kpesek voltak llati alakot lteni, mg a katagariaiak ppen
fordtva.
Br rokonok voltak, a kt csoport lland harcban llt egymssal, mert az rkdiaiak lenztk llat-unokatestvreiket, az llatoknak pedig a termszetben
lakozott a harc.
A br egy katagariai medvecsald volt. A Menedkben mindenkit szvesen
lttak: embert, apollitt, dmont, istent, rkdiait s katagariait. A falakon bell
egyetlen szably ltezett: te nem harapsz meg engem, s n sem haraplak meg
tged. A Menedk azon kevs szent helyek egyike volt a Fldn, ahol nem tmadtak egymsra a paranormlis lnyek. A medvk pedig boldogan vigyztak
Simire, mg Ash eljtt rte.
Simi folyamatosan csacsogott, mg a br vadnyugati mulatba ill ajtajhoz
nem rtek.
- Bejssz velem? - krdezte Tabithtl.
Mieltt vlaszolhatott volna, Tabitha szrevette Nick Gautier-t feljk kzeledni a jrdn. Mivel a fi anyja a brban dolgozott, gyakran megfordult itt.
- Hlgyeim - ksznttte ket elbvl mosollyal.
- Nick - ksznt vissza Tabitha.
Simi melegen a fira mosolygott, s csavargatni kezdte az egyik tincst. - Szia,
Nick! Te is a Menedkbe tartasz?
- Azt terveztem, igen. s ti?

Ebben a pillanatban megszlalt Tabitha mobilja. - Egy pillanat - szlt Nicknek


s Siminek, aztn fogadta a hvst. Marla volt, egy hisztris roham kells kzepn.
- Mi? - krdezett vissza Tabitha, mert Marla annyira zokogott, hogy alig rtette, mit mondott.
Nickre pillantott, aki sszerncolt homlokkal figyelte.
- Mit szlnl Nick Gautier-hoz...
A szavait Marla rmlt sikolya szaktotta flbe. - Ok, ok - nyugtatgatta
Tabitha, mert pontosan tudta, mi bortotta ki Marlt. Nick szoks szerint az
egyik frtelmes hawaii ingt viselte szakadt farmerrel s egy teniszcipvel, amelyik gy nzett ki, mintha egy kukbl halszta volna el. - Ne srj! ltzz fel,
kertek neked valakit, grem!
Marla szipogni kezdett. - Eskszl?
- Az letemre.
- Ksznm, Tabby! Istenn vagy!
Ebben Tabitha azrt komolyan ktelkedett. Bontotta a hvst, s Nickhez fordult. - Szrakoztatnd Simit egy ideig? Meg kell akadlyoznom egy katasztrft.
Nick rvigyorgott. - Ht persze, cherie. Boldogan Simivel maradok, ha nem
bnja.
Simi megrzta a fejt. - Tudod, nagyon kedvelem a kk szem embereket
mondta Tabithnak. - Mindegyik olyan szp!
- rezztek jl magatokat! - kiltott Tabitha, s elrohant a Chartres Street fel.
Valerius ppen a hajt szrtotta, amikor hangokat halion a hlszobjbl. gy
hangzott, mintha Gilbert s...
Kikapcsolta a hajszrtt, kilpett a frdszobbl, s megltta, amint Gilbert
ppen igyekezett kirnciglni Tabitht a hlbl.
- Bocssson meg, uram - fordult az inas Valerius fel, mikzben elengedte a
lnyt. - Feljttem, hogy kzljem, ltogatja rkezett, de a hlgy kvetett.
Valerius llegzete elakadt. Megtrtnt az, amirl lmodni sem mert: Tabitha
jra itt volt, az otthonban.
Vratlan boldogsg nttte el a szvt, de el sem mosolyodott.
- Minden rendben van, Gilbert - mondta, s maga is meglepdtt, milyen nyugodt a hangja, mikzben legszvesebben vigyorgott volna, mint egy sltbolond. Tvozhat.
Gilbert fejet hajtott, s engedelmeskedett.
Tabitha nagyot nyelt. Valerius fantasztikusan nzett ki egy szl burgundi vrs trlkzvel karcs dereka krl. Egyltaln nem illett hozz. Amilyen fensbbsges volt, az ember azt hitte volna, hogy selyem kntst visel.

A frfi stt haja mg nedves volt, lgy hullmokban keretezte tkletes arct.
H, nagyon jl nzett ki! Ennl klasszabb mr csak meztelenl lenne.
Gyorsan elhessegette a gondolatot, nehogy olyat tegyen, amit ksbb megbnna.
- Minek ksznhetem a megtiszteltetst? - krdezte Valerius.
Tabitha elmosolyodott. , igen, a frfi tkletes volt a cljaira... s nem csupn egyetlen rtelemben.
- ltzz! - Tabitha egy pillanatra elakadt. Ja, igen, valami nagyon komoly
gond van azzal a nvel, aki ezt kri egy ilyen pomps hmtl.
- Elnzst?
- ltzz gyorsan! A fldszinten tallkozunk. - Az gy fel terelte a frfit, ahol
egy ltny volt kiksztve. - Fretta! Fretta!
Valerius maga sem tudta, mi lepte meg jobban: az, hogy a lny ruhban akarta ltni, vagy az, hogy olaszul szlt hozz.
- Tabitha...
- ltzz! - parancsolta a lny, aztn elhagyta a szobt.

Mieltt Valeriusnak ideje lett volna engedelmeskedni, a lny kinyitotta az ajtt, s bedugta a fejt a rsen. - Eszedbe se jutott, mi, nyomikm, ledobni magadrl a trlkzt?... A, mindegy, felejtsd el! Hagyd a hajad kibontva, s valami
nagyon elegns s drga ltnyt vegyl fel. Lehetleg Versact, ha van, de Armani is j lesz. Ne felejtkezz meg a nyakkendrl sem, s hozd a kabtodat!
Valerius nem rtette, mi trtnik, de nagyon kvncsi volt, mit akar tle a
lny. Az gyon lv ltny helyett egy fekete selyemgyapj Versact vett fel, fekete selyeminggel s egy hozz ill nyakkendvel, aztn kinyitotta az ajtt.
Tabitha megprdlt a zajra. A szja teljesen kiszradt, az lla leesett a ltvnytl.
Eddig is gy gondolta, hogy Valerius szvesztn vonz, de most...
, istenem!
Alig kapott levegt. Soha nem ltott mg frfit fekete ltnyben s ingben, pedig elkpeszten jl nzett ki. Valerius olyan volt, mint egy isten.
Marla eldobja az agyt!
- Tudod, hallottam mr, hogy valaki olyan istenien fest, hogy azt be kellene
tiltani, de rd igaz is.
Valerius rtetlenl sszerncolta a homlokt.
Tabitha megragadta a karjt, s hzni kezdte a lpcssor fel. - Gyere, siessnk!

- Hov viszel?
- Egy szvessget szeretnk krni tled.
Valerius hisgt legyezgette a krs. Nagyon ritkn krt tle brki is szvessget. Ilyesmivel csak bartokhoz fordult az ember.
- Mire lenne szksged?
- Marinak kell egy ksr a Vrs lmps negyed szpe versenyhez.
Valerius rgvest megtorpant. - Hogy micsoda?
Tabitha szembefordult a frfival. - Jaj, ne legyl mr ennyire prd! Rmai
vagy, az isten szerelmre!
- Igaz, de ez nem jelenti azt, hogy ksrt kell jtszanom egy transzvesztita oldaln. Tabitha, krlek!
A lny olyan csaldott arcot vgott, hogy Valeriust elnttte a bntudat.
- Marla hnapok ta erre kszlt, s a fija az utols pillanatban cserbenhagyta, tprtolt a legnagyobb vetlytrshoz. Belehal, ha veszt.
- Nem kvnok egy csapat meleg frfi eltt pardzni.
- Nem kell pardznod... Nem igazn. Csak fel kell ksrned az elejn a sznpadra, amikor bemutatjk a rsztvevket. Pr perc az egsz. Krlek, Val! Az
egsz ves fizetst arra a gynyr Versace ruhra klttte!
Soha senki nem nzett mg ilyen sznalmasan szinte es krlel tekintettel
Valeriusra. Teljesen elolvadt tle.
- Nincs senki, akit ilyen gyorsan kerthetnnk. Kimondottan elegns frfira
van szksge. Els osztlyra. Te vagy az egyetlen az ismerseim kzl, aki
megfelel. Krlek! A kedvemrt! grem, hogy meghllom!
Ha vlaszthatott volna, Valerius inkbb hagyja magt megverni s meglni ismt. De egyszeren kptelen volt csaldst okozni a lnynak.
- Mi van, ha valamelyik fogdosni kezd?
- Nem trtnhet meg. grem, szemlyesen fogok vigyzni... - Tabitha felvonta
a szemldkt, s elismeren vgignzett a frfi htsjn - a kincseidre.
- s ha brki megtudja...
- Nem fogja. Magammal viszem a titkodat a srba.
Valerius nagyot shajtott. - Tudod, Tabitha, valahnyszor segteni prbltam
valakin letemben, mindig csak rtottam. Nagyon rossz rzsem van. Valami baj
lesz. Majd megltod! Marla le fog zuhanni a sznpadrl, s kitri a nyakt, vagy
ami mg rosszabb, fel fog gyulladni a parkja.
Tabitha elhessegette az ellenvetseket. - Paranois vagy!
Nem volt az. Ahogy a lny a bejrati ajt fel vezette, minden rettenetes emlke lepergett a lelki szemei eltt... Egyszer megsajnlta Zareket, s prblta meg-

vigasztalni, miutn megplcztk. Az apja arra knyszertette, hogy megverje


Zareket. Prblta visszafogni az tsek erejt, hogy ne fjjon a finak annyira,
mintha az apja kezben lenne a korbcs, de ennek az lett a vge, hogy kiverte a
szerencstlen rabszolga szemt.
Egy msik alkalommal, amikor segteni akart neki, nehogy elkapjk a villa falain kvl, azt rte el, hogy az apja megfizetett egy rabszolga-kereskedt, aki elvitte Zareket.
Amikor tbornok lett, szolglt a parancsnoksga alatt egy fiatal katona, a csald utols letben maradt figyermeke. Igyekezett tvol tartani a csatatrtl,
ezrt vele kldtt zenetet egy msik katonai tborba.
A fi kt nappal ksbb meghalt, amikor vletlenl belefutott egy kelta rablcsapatba.
s Agrippina...
- Kptelen vagyok megtenni, Tabitha.
A lny megtorpant a szavaira, s a frfi fel fordult.
Valerius hangja megbicsaklott, s ebbl a lny tudta, hogy komolyan beszl.
rezte, ahogy a flelem hullmai elntik a frfit.
- Minden rendben lesz, t perc az egsz, nem tbb.
- De mi lesz, ha Marla megsrl miattam?
- Ott leszek veled. Semmi rossz nem fog trtnni. Bzz bennem.
Valerius blintott, de Tabitha rezte a vonakodst, ahogy a vrakoz taxi fel
hzta. Miutn beszlltak, megadta a sofrnek a Cha Cha Cha klub cmt a
Canal Street-en.
Negyed ra mlva mr meg is rkeztek. Tabitha kifizette a taxist, mikzben
Valerius gy csorgott a jrdn, mintha ksz lenne brmelyik pillanatban meneklre fogni. Mg idegesebb lett, amikor az rkez vendgek jl megbmultk.
- Ne aggdj - btortotta Tabitha. - Nem fognak piszklni.
Valerius el sem hitte, hogy belement ebbe a dologba. Biztosan elment az esze!
Tabitha megfogta a kezt, s bevezette az lnk rzsaszn dupla ajtn keresztl a brba.
- Szia, Tabby! - ksznttte a kidob. Hatalmas, izmos frfi volt, ujjatlan plban. Sttbarna haja egszen rvid, vastag bicepszt kelta karpntot brzol
tetovls dsztette. Els pillantsra flelmetesnek tnt, de nylt, szinte mosolya bizalomkeltv tette.
Tabitha elvette a trcjt, hogy kifizesse a belpt. - Szia, Sam. Marinak jttnk segteni. Htul van?
- Tedd csak el - vlaszolt Sam, s visszatolta a pnztrct a lny fel. - Tudod,
hogy itt nem kell fizetned. Igen, Marla htul van, s krlek, siess! A fim kezd
megbolondulni tle, mert egyfolytban sr.

Tabitha a kidobra kacsintott. - Ne aggdj! Meghoztam a felment sereget!


Valerius mly levegt vett, s kvette Tabitht a legflelmetesebb helyre, ahol
valaha jrt. Ha vlaszthatott volna, inkbb egyenesen bestl a dmonok barlangjba. Az sem rdekelte volna, ha lncfrszekkel jnnek ellene.
Mire a sznpad melletti rikt srga ajthoz rtek, egy kicsit jobban rezte magt. Br a legtbb vendg meredt szemmel megbmulta, egyik sem prblt kikezdeni vele.
- Ne aggdj - nyugtatgatta Tabitha. - Vigyzok a htsdra!
Valerius ugrott egyet, amikor a lny trfsan belecspett a seggbe. - Krlek,
ne adj nekik tleteket!
Tabitha flnevetett.
tverekedtk magukat a fellpsre kszl tmegen. Marla az ltz egyik
hts sarkban csrgtt, s hangosan bgtt, mikzben egy frfi ugrndozott
krltte nyafogva. Marla kopasz fejt rzsaszn hlbl kszlt turbn fedte, a
sminkje vgigfolyt az arcn.
- desem, teljesen tnkreteszed a munkmat. Abba kell hagynod a srst, klnben nem lesznk kszen idben.
- Mit szmt? gyis veszteni fogok! Az isten verjen meg, Anthony! Minden frfi
diszn! Diszn! Nem hiszem el, hogy elrult az a szemt!
Valerius nagyon megsajnlta Marlt. Nyilvnval volt, milyen sokat szmtott
neki ez a verseny.
- Szia, bbi! - ksznttte Tabitha. - Fel a fejjel! Szereztem neked egy sokkal
jobb pasit Tone-nl. A vn gazember s Mink is elsllyed szgyenben, ha megltnak vele! - Ezzel Marla el lkte Valeriust.
- Szia, Marla - ksznt a frfi. Komplett szamrnak rezte magt.
Marla lla leesett a dbbenettl. - Tnyleg megtennd a kedvemrt?
Valerius htrapillantott a vlla fltt; Tabitha aggdva figyelte. A szembl sttt a flelem, hogy a frfi esetleg meggondolja magt.
Isten a tudja, legszvesebben megtette volna.
Egyltaln nem akarta vgigcsinlni. De Valerius Magnus kemny fick volt.
Soha letben nem htrlt meg, s brmennyire is zlstelennek tallta az egszet, megteszi Tabitha kedvrt.
Kihzta magt, s visszafordult Marihoz. - Megtiszteltets szmomra, hogy a
ksrd lehetek.
Marla dobhrtyaszaggatan felsiktott, felpattant, s olyan ersen maghoz
szortotta, hogy Valerius attl tartott, eltrnek a bordi. Aztn mg hangosabbat
siktott, elengedte a frfit, s felkapta Tabitht a fldrl.
- Te vagy a legjobb bart a vilgon! Kpzeld csak el az isteni Marlt, amint kistl a sznpadra az egyetlen jelenlv heteroszexulis frfi oldaln. reglny,
bele fognak pusztulni az irigysgbe! - Elengedte Tabitht. - Carey, vonszold ide a

seggedet, s csinld meg a sminkemet, de nyomban! Messen kell kinznem!


Messen!
Carey csak mosolygott Marla lelkendezs hallatn - Csccs le, drgm, s a
tbbit bzd rm!
Mikzben Carey Marln dolgozott, Valerius s Tabitha flrehzdott, hogy ne
legyenek tban.
- Ksznm - mondta Tabitha a frfinak. - Nagyon hls vagyok.
- Minden rendben.
Tabitha Valeriust figyelte. Mieltt meggondolhatta volna magt, tlelte a frfit, felmosolygott r, aztn a mellre hajtotta a fejt.
Valerius llegzete elakadt az lelstl. A szve vadul vert, a lny testnek melege tjrta a lelkt. Soha nem rzett gyengdsg nttte el a szvt.
Finoman megsimogatta a lny hajt, s kzben magban imdkozott, hogy
semmi baj ne rje Marlt, amirt segt neki.
Tbb mint egy ve fordult el utoljra, hogy segtett valakinek. Akkor Acheron
krte meg r, hogy harcoljon egy katagari farkasfalka oldaln a dmonok ellen.
Boldogan beleegyezett, de csata kzben a kt farkas, akiknek segtettek, Vane
s Fang, elvesztette a nvrt; vletlenl t rte az egyik dmon csapsa. A fivrei karjai kztt halt meg.
A ltvny a mai napig ksrtette.
Valerius meggrte Vane-nek, hogy szvesen segt brmikor, ha szksg van
r. Szerencsre Vane soha tbb nem krt tle szvessget.
Nevetsges vagy!
Taln gy volt, de kevsb zavarta volna a tudat, ha neki kellett volna llnia a
csapsokat. m a tragdia mindig azt rte, akinek segteni prblt.
Elhessegette ezeket a gondolatokat, s inkbb a hozz bj nre sszpontostott. A nre, akihez hasonlval mg soha letben nem tallkozott.
Tabitha igazn klnleges volt. Senkihez sem foghat.
gy rezte, megllt az id, mg ott csorgott, s hagyta, hogy a lny melege tjrja.
Egy kicsit meg is ijedt, amikor Marla felpattant, s intett neki, hogy kvesse.
- Dam-da-dam-dam... dam - Tabitha a Gyilkossgi aktk fcmzenjt ddolta. ppen illett Valerius hangulathoz. Kvettk Marlt a folyosra, amely tmve volt transzvesztitkkal.
Tabitha megpuszilta Valerius arct, aztn otthagyta ket. Visszament a klubba. Marla legjobb bartja, Yves a sznpad eltti egyik asztalnl lt a haverjaival.
- Szia, vmprvadsz - ksznttte a lnyt, s odahzott neki egy szket. - Marinak jttl szurkolni?

- Mg szp!
A tbbiek felkurjantottak. Mg vrtk, hogy megkezddjn a verseny, beszlgettek s fogadsokat ktttek, ki lesz a nyertes.
Tabitha hallra idegeskedte magt, mire Marla s Valerius megjelent. A tmeg
vad rjngsbe kezdett, mihelyt meglttk a rmait, aki gy vonult vgig Marla
oldaln, mintha ez lett volna szmra a legtermszetesebb dolog a vilgon. Csak
Tabitha vette szre, milyen knyelmetlenl rzi magt. Tudta, hogy Valerius leginkbb attl fl, nem ri-e valami baj Marlt.
Elrtek a lpcshz a kifut vgn. A verseny tbbi rsztvevje mr odalenn
lldoglt. Valerius indult el elsknt, s igazi riember mdjra felnyjtotta a
kezt, hogy lesegtse a lpcsn Marlt.
Tabitha majdnem elsrta magt a meghatottsgtl.

A frfi kpes volt megtenni ekkora szvessget egy olyan embernek, akit nem is
ismert!
Nem volt egyetlen olyan heteroszexulis ismerse sem, aki ksz volna egy
ilyen nevetsges dologra, hogy segtsen egy nn, akivel csak pr rval korbban tallkozott. s aki radsul le is dfte.
Mihelyt a ksrk tvozhattak a sznrl, Tabitha tfurakodott a tmegen
Valeriushoz. Abban a pillanatban, amikor mellje rt, a frfi karjba vetette magt, s maghoz lelte.
Valerius meglepdtt Tabitha viselkedsn, de olyan j rzs volt a karjaiban
tartani a lnyt. Alig tudta megllni, hogy mg ersebben maghoz ne szortsa,
s ki ne cskolja belle a szuszt.
Tabitha szorosabban maghoz lelte, s finoman meg cskolta a szjt. - Te
vagy a legjobb!
Valerius a dbbenettl azt sem tudta, mit mondjon erre.
- Ha akarod, most mr elmehetnk.
Valerius krbepillantott. - Nem - vlaszolta szintn. Ha mr eddig eljutottam,
s mg nem ltem meg Mrlt, akkor taln maradhatnnk, s megnzhetnnk,
hogyan szerepel.
Tabitha arckifejezse lttn elnttte Valerius testt a forrsg.
- Van Ashnek fogalma arrl, hogy milyen kedves ember vagy?
- Remlem, nem! Mr a gondolattl is kirz a hideg!
Tabitha flnevetett, megfogta Valerius kezt, s Yves-k asztalhoz vezette.
A frfiak izgatottan dvzltk ket.
- Nagyszer voltl! - fordult Valerius fel a legkzelebb l.

A rmai mindenkinek biccentett, mikzben Tabitha bemutatta t az asztal krl lknek. Krlbell egy rig tartott, mg a versenyzk eladtk a msorukat, s felvonultak a frdruhs szpsgversenyen. Utbbi alatt Valerius mg
knyelmetlenebbl rezte magt, mint fenn a sznpadon.
- Jl vagy? - krdezte Tabitha kzelebb hajolva. - Egy kicsit zld az arcod.
- Remekl - vlaszolta a rmai, br bell sszerzdott a gondolatra, mit kellett tennie egy frfinak, hogy nnek ltsszon bikiniben.
Voltak dolgok, amelyekbe jobb volt bele se gondolni!
Egy ra elteltvel vgl mr csak hrman maradtak versenyben.
Tabitha elrehajolt. tkarolta Valeriust, az llt a frfi vllra fektette, visszatartotta a llegzett, s magban Mrirt imdkozott.
Valerius meg sem moccant. A tenyere Tabitha karjn nyugodott, s az rzstl
a lny egsz testt melegsg jrta t. Mindegy, mi lesz ennek a vge, hls volt a
frfinak, amirt eljtt vele.
Erre mg Kyrianosz s Ash sem lett volna hajland.
Elkapta Marla aggd tekintett, amikor a versenyzk felsorakoztak, hogy
megtudjk, ki lett a gyztes.
Tabitha llegzetet venni sem mert, egszen addig, mg a zsri be nem jelentette, hogy a nyertes...
- Az Isteni Marla!
Marla felsiktott, s megragadta a mellette llt. Boldogan ugrndoztak s sikongattak, mikzben a tbbi rsztvev sorban meglelte ket, s gratullt.
Tabitha talpra ugrott, lelkesen kiablt, s fttyentgetett. - Gyernk, Marla,
gyernk!
Lepillantott Valeriusra. A frfi dbbenten bmulta.
A lny felhorkant, s talpra rntotta a frfit. - Halljuk, tbornok! Kiablj!
- Csak akkor kiablok, ha parancsokat osztogatok a csapataimnak, de mr az
is rgen volt.
Rendben, gondolta Tabitha, nem vrhatom el egy frfitl, hogy egyetlen jszaka alatt kibjjon a brbl.
Puszit dobott Valerius fel, aztn tovbb biztatta a szobatrst.
A ceremniamester feltette Marlra a koront s a dszszalagot, tnyjtott neki egy tucatnyi rzst, aztn a lejrat fel vezette.
Marla lestlt a lpcskn, mikzben srt s nevetett, s cskokat doblt a kznsgnek.
Amikor a msor vget rt, Tabitha s Valerius tverekedte magt a tmegen
Marlhoz. Marla elszr Tabitht lelte meg, aztn megragadta Valeriust. - Ksznm! - hllkodott a frfinak.

Valerius biccentett. - Szvesen. Gratullok a gyzelmedhez, Marla.


Marla elmosolyodott. - Mindketttk adsa vagyok. Ne hidd, hogy megfeledkezem rla! Menjetek, mindjrt n is jvk!
- Rendben - mondta Tabitha. - Otthon tallkozunk!
Kistltak a klubbl a nyzsg Canal Streetre.
Tabitha megnzte az rjt; majdnem tz ra volt.
- Nem tudom, te hogy vagy vele, de n majd hen halok, nincs kedved harapni
valamit?
Valerius nevet szemmel fordult fel. - Valsznleg te vagy az egyetlen haland nszemly, aki kpes ilyet krdezni egy agyarral br frfitl.
Tabitha flnevetett. - Igazad lehet. Szval, csatlakozol?
- Nem foglaltunk asztalt.
Tabitha a szemt forgatta. - des, ahova n jrok, ott nem ismerik ezt a fogalmat.
- Hov megynk?
Tabitha elindult a Royal Streeten, amely a Canalrl bevitt az Iberville-re. - Antoine halttermbe, az Acme Oyster House-ba.
- Acme? Mg sosem ettem ott.
Mihelyt az tteremhez rtek, s Tabitha a kilincs utn nylt, Valerius azonnal
meg is rtette, mirt nem. Az asztalokat fekete-fehr kocks manyag tert bortotta.
Ttovn megllt az ajtban, s krlnzett az apr helyisgben. Mr tl voltak
az esti cscsforgalmon, alig akadt vendg. A jobb oldali falnl volt a brpult,
balra az asztalok. A falakat zlstelen sszevisszasgban tkrk, kpek s neontblk dsztettk. A hely hangos s visszataszt volt.
Szerencsre mg idben szbe kapott, s mentlis erejvel megjelentette a
kpmst, mieltt valaki rjhetett volna, hogy nincs tkrkpe.
Tabitha visszafordult a frfi fel, s cspre tette a kezt.
Mi lenne, ha nem viselkednl gy, mintha valaki lehorzsolta volna a glazrt a
vadonatj cipdrl? Itt kaphat a vilg legjobb osztrigja!
- De az egsz annyira... neonfnyes.
- Akkor tedd fel a napszemvegedet!
- Nem tnik tl higinikusnak - suttogta a rmai.
- , krlek! Osztrigt kszlsz enni - az cen szemeteszskjt! Tudod, hogyan alakulnak ki a gyngyk, igaz? Az osztriga elfogyasztja a szemetet. Radsul halhatatlan vagy! Mit aggdsz?
- Valerius?

A rmai tnzett Tabitha vlla fltt, s megltta Vane s Bride Kattalakist a


pultnl. A tloldalon kt frfi osztrigkat nyitott fel a marknyi vendg szmra.
Valerius meg knnyebblten felshajtott. Vgre valaki, akivel nyugodtan beszlgethetett. Vane rkdiai farkas volt, Bride pedig ugyan ember, de a prja.
Vane farmert s hossz ujj plt viselt; ugyanolyan magas volt, mint
Valerius, barna haja a vllra hullott. Bride telt idom, gynyr n volt, hoszsz, gesztenye barna frtjeit laza kontyba fogta ssze. Barna, fehr virgmints
ruha s vilgosbarna pulver volt rajta.
Valerius odalpett hozzjuk, s kezet fogott Vane-nel. - Farkas - ksznttte a
frfit. Az rkdiaiakat s a katagariakat illett llati formjuk szerint dvzlni. rlk, hogy tallkoztunk. - Bride fel fordult. - Mindig meg tiszteltets tallkozni veled, hlgyem.
Bride rmosolygott, aztn Tabitha fel fordult. - Mit csinltok ti itt? Egytt?
- Val tett nekem egy szvessget - magyarzta Tabitha. s a frfi mell lpett. A
pult mgtt szorgoskod egyik frfi fel fordult, aki ppen megtrlte a kezt az
vn lg rongyban. - Szia, Luther! Kt srt s egy villt krek!
A magas afroamerikai frfi felnevetett. - Tabby, mr negyedszer jrsz itt a hten, nem? Nincs hol laknod?
- Van, de otthon nincs osztriga. Legalbbis nem ilyen j. Csak azrt jrok ide,
hogy bosszantsalak. Kpzeld el, milyen lenne egy teljes nap Tabitha nlkl...
Mire mennl nlklem?
Luther vlaszul csak nevetett.
Valerius szrevette, hogy Vane s Bride furcsa pillantst oltott, mieltt az aszszony tvette volna a tnyrt Luthertl, aki megfordult, hogy hozza a srt.
- Van valami, amirl tudnom kellene? - krdezte tlk.
Amint Vane kinyitotta a szjt, hogy vlaszoljon, Tabitha spcsonton rgta.
Ersen.
Vane felkiltott fjdalmban, s krden a lnyra nzni.
- Mi volt ez? - rdekldtt Valerius. - Mirt rgtl belje?
- Csak gy - vlaszolta Tabitha, aztn a pult mg hajolt, s felkapott egy
osztrigt a halom tetejrl.
Angyali volt az arca, ami azt jelentette, hogy valami rdgi dolog trtnt.
Valerius visszanzett Vane-re: - Mit akartl mondani?
- Egyltaln semmit - vlaszolta a farkas, aztn nagyot hzott a srbl.
Valeriusnak nagyon rossz rzse tmadt.
Luther visszatrt kt srsveggel, tnyjtotta Tabithnak, aki tovbbadta az
egyiket Valeriusnak.
A rmai kifejezstelen tekintettel meredt a palackra.

- Nem vagy szomjas? - krdezte Tabitha.


- Poharat nem tartanak?
- Val, ez sr, nem pezsg! Fogd meg, nem harap!
- Tabby, viselkedj kedvesebben - szit kzbe Bride. Valerius biztos nem szokott srt inni.
- De szoktam - mondta Valerius, s vonakodva elvette az veget. - Csak nem
gy.
- Krsz osztrigt? - rdekldtt Tabitha.
- Nem vagyok benne biztos azok utn, hogy emlkeztettl r, mi is valjban.
Tabitha rnevetett. - Mozogj, Luther! Csak hordjad, mg ki nem pukkadok!
Luther rvigyorgott. - Nem hiszem, hogy van annyi raktron, Tabby. Ksz
csoda lesz, ha nem kell bezrnunk, miutn elmsz.
Tabitha letelepedett a Bride melletti szkre, s intett Valeriusnak, hogy ljn
le vele szemben. A rmai letette a srsveget a pultra, mieltt engedelmeskedett.
- Szemltomst knyelmetlenl rzed magad, Valerius - mondta Bride kedvesen a frfinak. - Hogyan tudott Tabitha rvenni, hogy betedd ide a lbad?
- Azt n sem tudom.
- Rgta jrtok? - krdezte Vane.
- Nem jrunk, Vane - vgta r gyorsan Tabitha. - Mondtam, hogy Val csak
szvessget tett nekem.
- Ahogy akarod, Tab. Remlem, a hg...
Bride megkszrlte a torkt, s a farkas elharapta a mondat vgt. - Tabitha
tudja, mit csinl, Vane. Nem igaz, Tabby?
- ltalban nem, de ez most ok. Komolyan.
Valerius a lelkt is eladta volna, ha olvashatott volna a farkas gondolataiban.
- Vane, vlthatnnk nhny szt ngyszemkzt?
Bride meglocsolta tabasco szsszal az osztrigjt. - Ha merszelsz felllni arrl
a szkrl, Mr. Kattalakis, akkor ezen a hten a kutyalban alszol. s nem tvitt
rtelemben. Rd usztom a btydat, Furyt, s lecserltetem a zrakat.
Vane olyan picire sszehzta magt, amennyire egy ekkora nagydarab embertl tellett. - Nagyon szeretnk segteni neked, Valerius, de ugye, tudod, hogy az
apja kutyk kiherlsvel keresi a kenyert, s jl kikpezte a lnyt? Azt hiszem, ezt most kihagyom.
Valerius Tabithra pillantott, a lny azonban Lutherrel s a tnyrjval volt
elfoglalva. Nem nzett a rmai szembe.
Mit tudott vajon Vane, amit nem?

csrgtek a pult mellett, Tabitha s Bride ruhkrl, rgi bartokrl s mindenfle aprsgrl csevegett, mikzben a kt frfi feszengett. Az tterem tzkor
zrt, de Luther mg utna is legalbb negyed rig sz nlkl hordta nekik a teli tnyrokat.
- Ksznm, Luther - hllkodott Tabitha. - rtkelem, hogy nem rgtl ki
minket.
- Mindig rlk, ha ltlak, Tabby. Szeretem, hogy rtkeled a munkmat s az
telt, s be kell vallanom, sokkal knnyebb veled, mint Simi bartoddal. Az a
kislny gy fal, mint egy dmon.
- , ha tudnd, milyen igazad van!
Valerius fizetett, Vane addig a lnyokkal maradt. Amikor vgeztek, Vane s
Bride a Royal fel vette az irnyt, Tabitha s Valerius pedig a Bourbonra.
- Ksz vagy jrrzni? - krdezte Tabitha.
- Elksrlek a...
- Nem hazamegyek - vgott kzbe a lny.
- Hanem hov?
- Dmonokat vadszni, mint te.
- Az veszlyes.
Tabitha megtorpant, s a rmaira nzett. - Tudom, mit csinlok.
- Tisztban vagyok vele - vlaszolta a frfi halkan. Btor s ers vagy, mint
egy amazon. De nagyon szeretnm, ha nem letnd meg magad valamirt, amit
jobb rnk hagyni, akik mr gyis meghaltunk. Veled ellenttben neknk senkink sincs, aki megsirasson, ha odavesznk.
Tabitht megdbbentettk a frfi szavai, de mg inkbb az aggodalom, amit
kifejeztek. A fjdalom. - Ki siratott meg, amikor meghaltl? - krdezte, s maga
sem tudta, mirt akarta tudni.
Valerius habozott a vlasszal. Flrenzett. - Senki - mondta vgl.
- Senki? Nem volt csaldod?
Valerius keseren felnevetett. - A csaldom egy Shakespeare-tragdiba illett.
Higgy nekem, rltek, hogy meg szabadultak tlem.
- Hogy mondhatsz ilyet? Biztos vagyok benne, hogy trdtek veled. Nyilvn...
- A fivreim ltek meg.
Tabitha rezte a frfibl sugrz bosszvgy fjdalmat. Elszorult a szve.
Tnyleg ez az igazsg?
- A fivreid?

Valeriusnak elakadt a llegzete az emlkektl. De valjban megknnyebblt,


hogy vgre, ktezer v utn elszr elmondhatta valakinek, hogyan lett belle
Stt Vadsz.
Blintott, s elhessegette magtl annak az jszaknak a kpeit. Amikor megszlalt, a hangja meglepen nyugodt volt: - Szgyent hoztam a csaldomra, ezrt
kivgeztek.
- Hogyan?
A rmai kifejezstelen tekintettel folytatta. - Az kor szakrtje vagy. Biztosan
tudod, hogyan vgeztek a rmaiak az ellensgeikkel.
Tabitha a szja el kapta a kezt, ahogy elnttte a hnyinger. Mieltt meggondolhatta volna magt, megragadta a frfi karjt, s felhzta az inge ujjt,
hogy megnzze a csukljn lv hegeket. Nem volt szksg tbb bizonytkra.
Akrcsak Kyrianoszt, Valeriust is keresztre fesztettk.
- Annyira sajnlom!
A frfi megmerevedett. Elhzta a karjt, s megigaztotta az ingujjt. - Flsleges. Furcsamd odaillnek tallom, a csaldom trtnett figyelembe vve. Ki
kardot ragad...
- Hny embert feszttettl keresztre?
Tabitha rezte a frfibl rad szgyent. Valerius elfordult, s elindult a jrdn. Tabitha nem akarta elengedni.
Utnaszaladt, s megragadta a karjt. - ruld el, Valerius! Tudni akarom!
Fjdalom suhant t a frfi arcn, az lln remegni kezdett egy izom. - Egyet
sem - vlaszolta hossz sznet utn. - Nem voltam hajland ilyen mdon kivgeztetni senkit.
Knnyek gettk a lny szemt, ahogy a frfira nzett.
Valerius nem az az ember volt, akinek Kyrianosz s a tbbiek hittk. Egyltaln nem.
Az a frfi, akinek k lertk, nem habozott volna megalzni vagy meglni valakit. Valerius azonban igen.
A frfi megkszrlte a torkt. Az arcn ltszott, mennyire fjdalmas volt az
emlk. - Gyerekkoromban lttam egy frfi kivgzst. Az akkori idk egyik legnagyobb hadvezre volt.
Tabitha szvverse kihagyott egy pillanatra, amikor rjtt, hogy Valerius
Kyria-noszrl beszlt.
- A nagyapm csapdba csalta, aztn hetekig knozta. - Valerius szaggatottan
llegzett, az egsz teste megfeszlt. - Az apm s a nagyapm ragaszkodott hozz, hogy a testvreimmel vgignzzk az egszet. Azt akartk, hogy megtanuljuk, hogyan kell megtrni egy frfit. Hogyan lehet megfosztani a mltsgtl,
mg vgl semmije nem marad. n azonban csak vrt s rettegst lttam. Senki
nem lenne szabad olyan szenvedsnek kitenni, mint amilyet annak az embernek
kellett tlnie. Belenztem a szembe, s lttam a lelkt. Az erejt. Prbltam el-

szaladni, de megvertek, aztn visszavittek s knyszertettek, hogy tovbb nzzem.


Vad, elknzott tekintettel nzett Tabitha szembe. - Gylltem ket ezrt. Ktezer v mltn mg mindig hallom a sikolyait, ahogy flemeltk az sszetrt testt, s az egykor oly bszke herceget kivonszoltk a trre, hogy gy haljon meg,
mint egy kznsges bnz.
Tabitha eltakarta a flt a tenyervel. Elkpzelte, milyen lehetett Kyrianosz
szmra gy meghalni. A testvrtl tudta, hogy a kivgzse mg mindig ksrtette lmaiban Kyrianoszt. Br mr ritkbban jelentkeztek a rmlmok, mita
elvette Amandt, mg mindig el kellett szenvednie ket. Mg mindig felkelt az
jszaka kzepn, hogy megbizonyosodjon rla: a felesge s a gyermeke biztonsg km van.
Nha egy szemhunysnyit sem aludt a rettegstl, hogy valaki jn, s elveszi
tle mindazt, ami fontos a szmra.
s engesztelhetetlen bosszvggyal gyllte Valeriust.
A frfi vett egy mly llegzetet, ltva, hogy sszerndult a lny. a lelke mlyn rndult ssze.
Egsz id alatt elksrte a szgyen s a borzalmak sora, a melyeknek gyermekkorban tanja volt. Ha visszamehetett volna az idben, nem adta volna el
a lelkt Artemisznek. Jobb lett volna meghalni, s rkre elhallgattatni az apja
knyrtelensgnek emlkeit, mint rkk lni, s magval cipelni a mltat.
Biztos volt benne, hogy Tabitha meggyllte, akrcsak a tbbiek. A lnynak
minden oka megvolt erre. Megbocsthatatlan volt, amit a csaldja tett, ezrt is
igyekezett messze elkerlni Kyrianoszt s Iulianoszt.
Szksgtelen lett volna llandan emlkeztetni ket arra, amit egytt ltek t
az kori Grgorszgban. Mg nagyobb kegyetlensg lett volna ez most, amikor
mindketten rtalltak a boldogsgra.
Soha nem rtette, mirt kldte t Artemisz New Orleansba. Az apjra lett volna jellemz az ilyesmi; mindent megtett volna annak rdekben, hogy a kt
grgnek soha ne legyen nyugta.
De sosem beszlt volna ezekrl a dolgokrl. s ha vletlenl sszefut
Kyrianos-szal vagy Iulianosszal, meg sem prbl majd bocsnatot krni tlk.
vszzadokkal ezeltt megtette Zoval, akit a btyja, Marius lt meg. Az amazon
nekitmadt, s Valeriusnak kemnyen kellett harcolnia az letrt.
Amikor leteperte t, az amazon lekpte. - Mocskos rmai! Sosem rtettem, Artemisz hogyan engedheti, hogy letben maradj, amikor pedig ki kellene tged
belezni, mint egy vist disznt!
Valerius az vszzadok folyamn megtanulta, hogy emelt fvel tegye a dolgt,
brmit is gondolt rla a tbbi Stt Vadsz. Nem tehetett semmit, hogy elfelejtsk a mltat, s sem szabadulhatott meg tle.
A szellemek velk maradtak.
Most pedig Tabitha megismerte az igazsgot, s meggyllte t. Ht legyen!

Valerius sarkon fordult, hogy otthagyja a lnyt.


- Val?
A rmai megtorpant.
Tabitha nem tudta, mit mondhatna a frfinak. Ezrt nem is szlalt meg, inkbb felnylt, maghoz hzta Valerius fejt, s szenvedlyesen megcskolta.
Valerius teljesen megdbbent. Maghoz rntotta a lnyt, s felolvadt az ajka
az lelse melegben.
Egy id utn elhzdott. - Tudod, hogy mi vagyok, Tabitha... Mirt vagy mg
mindig itt velem?
A lny rnzett, s kk szembl radt a gyengdsg. - Azrt, mert tudom,
hogy mi vagy Valerius Magnus. Higgy nekem, tudom. s szeretnlek hazavinni
magammal, most azonnal, s szeretkezni veled.

6. fejezet

Soha nem fogom megrteni ezt a nt s furcsasgait, gondolta Valerius. A lelki


szemei eltt azonnal megjelent Tabitha a fekete selyem kntsben, amelyet a
prnja alatt tallt.
A kp azta is ksrtette.
- Szeretnk hazamenni veled, Tabitha, de most nem lehet. El kell vgeznem a
munkmat.
A lny rmosolygott, aztn olyan szenvedlyesen megcskolta, hogy a frfi
minden porcikjt elnttte a vgy.
Aztn elhzta a szjt, s a frfi flbe suttogott. - Ettl csak mg jobban kvnlak.
Valerius kjesen megborzongott, amikor a lny megnyalta a flcimpjt. Amikor eljn a hajnal, siktani fogsz a gynyrtl.
A rmai gyka megrndult a remnytl. - Meggred?
A krds magtl szaladt ki a szjn.
Tabitha htralpett, a keze lesiklott az arcrl a mellkasra, s vgigsimtott a
hasn. Az rintse gette a frfi brt.
- , igen, bbi - mondta incselkeden. - Addig foglak szortani, mg ki nem
pukkadsz.
Mr a gondolatra is lngra lobbant Valerius vre. Maga eltt ltta, ahogy
Tabitha hossz lbai tlelik a cspjt, meleg, nedves le magba fogadja.

Kzelebb hzta maghoz a lnyt, hogy megcskolja. Nem rdekelte, hogy nyilvnos helyen voltak. Soha korbban nem tett ilyen alsbbrendekhez ill dolgot
- de soha nem is lvezett semmit annyira, mint a lny ajkainak zt.
Tabitha fszeres-des illata elrasztotta az rzkeit, s lzba bortotta a testt.
Ez lesz lete leghosszabb jszakja!
Mly llegzetet vett, s vonakodva arrbb lpett a lnytl. - Hol kezdjk a jrrzst?
- Vagyis nem prblsz hazazavarni?
- Lenne rtelme?
- Abszolt semmi.
- Akkor, hol kezdjk?
Tabitha flnevetett. - Nem vagy egy kiss tlltzve az lhalottak vadszathoz?
- Nem, ppen ellenkezleg. Illik a helyzethez, hogy gy nzek ki, mintha temetsre mennk, nem gondolod?
Tabitha nevetett a morbid viccen. - De, tnyleg. Mindig ltnyt hordasz?
- Abban rzem magam a legknyelmesebben. Nem vagyok igazn farmerespls tpus.
- Aha, gondolom, gy nzel ki farmerben, mint n kosztmben. Nevetsgesen.
- Tabitha az utca fel biccentett. - Indulhatunk?
- Muszj a Bourbonra mennnk? Nem lehetne a Chartres vagy a Royal?
- A Bourbonon van a legnagyobb tmeg.
- De a dmonok szeretnek a katedrlis krl vadszni - erskdtt Valerius,
s ltszott rajta, hogy egyre knyelmetlenebbl rzi magt.
- Mi bajod van a Bourbon Streettel?
- Nagyon sok ott a kellemetlen alak.
Tabitht rosszul rintette a megjegyzs. - Mr megbocsss, de n is a Bourbonon lakom. Szerinted n is kellemetlen alak vagyok?
- Dehogy. Nem igazn. De szexboltod van.
A lny ettl mg jobban kiakadt. - , szval errl van sz! Semmit nem kapsz
ma jszaka, szentsge! Fortyoghatsz a sajt...
- Tabitha, krlek! Nem szeretem a Bourbon Streetet.
- Rendben - csattant fel a lny, s otthagyta a rmait.
- Te arra msz, n pedig erre!

Valerius sszeszortotta az llkapcst. Tnyleg utlta a Bourbont. Vilgos s


hangos volt, tmve olyan emberekkel, akik ki nem llhattk t.
Hagyd a csudba! Felejtsd el a lnyt!
Ezt kellett volna tennie - de kptelen volt r.
Mieltt meggondolhatta volna magt, Tabitha utn indult. Mire utolrte, a
lny mr a Bourbon Streeten lpkedett.
- Mit csinlsz te itt? - krdezte, mikor a frfi mellje rt. - Nem szeretnm, ha
bepiszkoldnl.
- Tabitha, krlek, maradj velem. Nem akartalak megbntani.
A lny dhsen a frfi fel fordult. m mieltt megszlalhatott volna, valaki
lenttt egy vdr bds vizet a flttk lv erklyrl - egyenesen Valerius fejre.
A frfi megmerevedett. Tabitha sszehzta a szemldkt, s felnzett. Charlie, a Belle Queen sztriptzbr egyik kidobja vigyorgott le r. Letette a vdrt a
lba mell, aztn sszecsapta a tenyert a mellette ll frfival.
- Charlie Larouc, mi az rdgt mvelsz? - kiltott fel neki.
- n? - krdezett vissza felhborodottan a frfi. - Te mita lgsz egytt az ellensggel? Nick mindent elmesli errl a seggfejrl, s meggrtem neki, hogy ha
megltom az utcnkban azt a faszt, gondoskodom rla, hogy meg bnja!
Tabitha akkor sem dbbent volna meg jobban, ha Charlie pofon vgta volna.
Valeriusra nzett, aki elvett egy zsebkendt, s megtrlte az arct. Az lln
remegni kezdett egy izom.
- Eskszm, Charlie, ha lejssz, kitekerem a nyakad!
- Mirt? Ismered a szablyt, Tabby? Mirt szeged ht meg?
- Azrt, mert Vallel nincs semmi gond, Nicknek pedig sajt magval kellene
foglalkoznia. Vrj csak, Charlie! Elbeszlgetek majd Brandyvel, s mire vgznk,
rlhetsz, ha megengedi, hogy a hz eltt, az autdban aludj!
Brandy volt Charlie bartnje, Tabitha egyik lland vevje.
A frfi elspadt. Tabitha megfogta Valerius karjt, s t ksrte az ton, a
boltja fel.
- El sem hiszem, hogy ezt teszik - csattant fel.
- Ezrt utlom ezt az utct - szlalt meg a rmai rzelemmentes hangon. - Valahnyszor beteszem ide a lbam, Nick bartai klvrit jratnak velem.
- Az a seggfej!
Tabitha soha letben nem volt mg ennyire mrges. Bevezette a frfit a boltba, s meg sem llt, hogy vltson pr szt az eladval. Felvitte Valeriust a frdszobba, aztn kikapott egy trlkzt s egy mosdkesztyt a szekrnybl.
- Menj, s frdj meg, addig n szerzek neked valami ruht a szobatrsamtl.

Valerius elspadt a gondolattl. - Mr megbocsss, de az ezst flitter nem igazn az n stlusom.


Tabitha akarata ellenre elmosolyodott. - Nem Marltl, hanem Marlontl
szerzek neked valamit.
- Marion?
Az alteregja. Ritkn tr felsznre, de Marla azrt tart itt egypr ruht szksg esetre.
- Azt hiszem, ezt nem rtem.
- Menj frdni - srgette Tabitha.
Valerius nem vitatkozott tovbb, mert tnyleg zavarta a bz. Hls volt, hogy
Tabitha legalbb annyi ideig megtrte a hzban, mg megtisztlkodott.
Levetkztt, s ppen csak belpett a zuhany al, amikor nylt az ajt.
Valerius megdermedt.
- Csak n vagyok az! - szlalt meg Tabitha a zuhanyfggny tloldaln. - Talltam egy fekete pantallt s egy egyszer fekete inget. A nadrg valsznleg
b lesz egy kicsit derkban, de a szra remlhetleg elg hossz. Az ingben nem
vagyok biztos, lehet, hogy valamelyik plmat kell majd felvenned.
- Ksznm.
Tabitha hirtelen sztrntotta a fggnyt, s hes tekintettel vgigmrte a frfit.
- Szvesen.
Valerius mozdulatlanul llt, a forr vz vgigfolyt a htn. A lny mersz, that tekintettl felllt a farka.
Tabitha szemltomst cseppet sem bnta. Sztradt a mosoly az arcn.
- Mindig kmkedsz a vendgeid utn?
- Soha, de most nem tudtam megllni, hogy ne vessek egy pillantst arra,
amit ksbb szndkomban ll alaposan kilvezni.
- Mindig ilyen pimasz vagy?
- szintn?
Valerius blintott.
- Nem, normlis esetben nem viselkedem gy, s te vagy az utols, akire szemet vethetnk, mgsem tudok neked ellenllni.
Valerius a tenyerbe fogta a lny arct. Az egsz tl szp volt ahhoz, hogy igaz
legyen. - Soha nem ismertem senki hozzd foghatt.
A lny megfogta a kezt, aztn elfordtotta az arct, s megcskolta Val tenyert. - Siess, dolgunk van!
Elhzdott, s Valeriusnak azon nyomban hinyozni kezdett a kzelsge. Mirt volt ilyen hatssal r ez a lny?

Gondolni sem akart erre, ezrt gyorsan lezuhanyozott, aztn felltztt. A hlszobban tallta Tabitht, az egyik szken lt, s egy knyvet lapozgatott.
A lny felnzett, mintha megrezte volna Valerius jelenltt. A frfi csndesen
llt a kszbn. gy nzett ki, mintha otthon rezn magt, de a ruhk tnyleg
nem illettek r.
Tabitha felllt, s a frfira mosolygott. Elje lpett, kigombolta a mandzsettt
a tl rvid ingen, s felhajtotta az ujjt.
Aztn kihzta az inget a nadrgbl.
Tudom, hogy ez nem a te stlusod, de gy sokkal jobban nz ki.
- Biztos vagy benne?
A frfi istenien nzett ki.
- , igen!
Valerius egy kinyithat pengj kardot tartott a kezben. - Az egyetlen problma az, hogy ha rvid ujj az ing, akkor nem tudom hova rejteni a fegyveremet.
Tabitha lelkesen felshajtott a fegyver lttn. - Gynyr darab! Kell munkja?
Kell Stt Vadsz volt, Dallasban lt, s sok fegyvert ksztett a trsainak.
- Nem - vlaszolta Valerius, s mly llegzetet vett. - Kell nem ll szba rmaiakkal.
- Hogyan?
Valerius kivette a lny kezbl a kardot. - Dacibl szrmazik, a npe hborban llt az enymmel. A testvreivel egytt elfogtk, s Rmba vittk gladitornak. Mg ktezer v mltn is elgg dhs rnk.
- Ok, ezt mr unom. Mirt nem tesz Ash valamit, hogy ne bnjanak gy veletek a tbbiek?
- Mit tehetne?
- Verhetne pldul beljk egy kis szt...
- Azzal nem menne semmire. Mi, rmaiak megtanultuk, hogy bkn hagyjuk a
tbbieket. Kevesen vagyunk, s mg vitatkozni sincs rtelme velk.
Tabitha felmordult. - Rendben, akkor rohadjanak meg mind!
Valerius letette a kardot a komd tetejre, aztn visszamentek vadszni.
Tabitha leterelte Valeriust a jrdrl, s belekarolt a frfiba. - Tudod, nem is
rtem, hogyan vgezheted gy a munkdat, hogy kzben Zarek villmokkal
bombz az Olmposzrl, s a tbbi szemtlda is llandan piszkl.
- Gyorsan megtanultam, hogy elkerljem a Bourbon Streetet. Meghagyom Talonnak s Jean-Lucnek. n csak olyan helyekre megyek, ahol senki nem ismeri
Nicket.

- s Zarek?
A frfi erre nem vlaszolt.
Befordultak a Dumaine-re. Egyikk sem szlt egy szt sem. Nem rtek meszszire, amikor Tabitha megrezte az ismers bizsergst. - Dmonok - suttogta.
Valerius azonnal elengedte a karjt, s elhzott egy trt a zsebbl. Megprdlt, mintha prbln kiszimatolni az ellensget.
Semmit nem rzett.
Tabitha rezte az rdgk jelenltt, de sem tudta meghatrozni, merre lehetnek.
Valami ftyl hangot hallottak, aztn vratlanul szlroham sprt vgig az
utcn, s tvoli, mnikus nevets hangjt sodorta feljk.
- Tabitha...
A lny ereiben megfagyott a vr, amikor meghallotta, hogy egy hang suttogja a
nevt a sttbl.
- Eljvnk rted, kislny! - Hangos nevets hallatszott, aztn csnd lett.
Tabitha annyira megrmlt, hogy nem kapott levegt.
- Merre vagy? - kiltotta Valerius.
Senki nem vlaszolt.
Valerius a karjba kapta a lnyt, s minden rzkt szabadjra eresztette, de
nyomt sem lelte annak a valakinek vagy valaminek, amelynek a hangjt az
elbb hallottk.
- Tabitha?
Valerius a hang irnyba kapta a fejt. Kzvetlenl mgle jtt.
Nem emberi lny volt. Nem is dmon. Egy llek volt. Szellem.
A lny elttotta a szjt, mintha siktani akarna, aztn hirtelen semmiv vlt
a htborzongat kdben, amely krbefogta Tabitht, s tsuhant rajta. A lny
testt tjrta a jeges hideg.
gy rezte, mintha valami megrintette volna a lelkt.
Valerius rezte, hogy Tabitha reszketett, de a javra szlt, hogy nem siktott
fel a rmlettl, s nem vesztette el az nuralmt.
- Elment? - krdezte.
- Azt hiszem - vlaszolta a frfi. Mr nem rezte a szellem jelenltt.
- Mi volt ez? - A lny hangja megbicsaklott, rzdtt rajta a pnik.
- Nem tudom biztosan. Nem ismerted fel a hangjt?
A lny megrzta a fejt.

Hirtelen emberi sikoly hastott az jszaka csendjbe.


Valerius elengedte a lnyt, s rohanni kezdett a hang irnyba; tudta, hogy
Tabitha kveti, s vigyzott, hogy ne vesztse szem ell a lnyt. Semmikppen
nem akarta, hogy az a valami Tabithra tmadjon.
Gyorsan odartek az apr, stt kapualjhoz, ahonnan a sikolyt hallottk.
Sajnos elkstek. A fldn egy test hevert.
- Maradj mgttem - szlt a lnyra, s kzelebb lpett az ldozathoz.
Tabitha mr nyitotta a szjt, hogy ellentmondjon, de igazbl nem vgyott
r, hogy megbizonyosodjon a nyilvnvalrl. Az igazat megvallva, tbb halottat
ltott mr, mint szeretett volna.
Valerius letrdelt, s megtapogatta az ldozat nyakt. - Halott - mondta.
Tabitha keresztet vetett, aztn elkapta a tekintett. Felpillantott az pletre,
amely eltt lltak, s sszevonta a szemldkt. A fak tglafalra valaki vrrel
felrt egy grg mondatot. Tabitha beszlte a nyelvet, de olvasni nem tudott grgl. - Le tudod fordtani?
Valerius felnzett, s az arca megmerevedett. - Igen. Hall arra, aki kzbeavatkozik.
Mihelyt elolvasta, a felirat eltnt. Tabitha nagyot nyelt. Hullmokban trt r a
pnik. - Mi folyik itt, Valerius?
- Nem tudom - vlaszolta a frfi. Elvette a mobiljt , s felhvta Tate-et a halottkmet, a Stt Vadszok rgi bartjt.
- Csodlkozom, hogy Tate szba ll veled - jegyezte meg a lny, miutn a rmai bontotta a hvst.
- Nem kedvel, de miutn Ash elbeszlgetett vele, meg tanulta, hogy el kell viselnie. - Valerius Tabitha mell lpett. - Jobb lenne, ha eltnnnk, mire Tat
ider a rendrkkel.
- Igazad van. - Tabitha gyomra felkavarodott. Nem gondolod, hogy el kellene
mondanunk Ashnek, mi trtnt?
- Nem is tudjuk, hogy mi trtnt. Nem telt el elg id ahhoz, hogy a dmon
meglje, s elragadja a lelkt.
- s szerinted ez mit jelent?
- Megidzett brkit mostanban a testvred?
- Dehogy! - mltatlankodott Tabitha. - Sokkal tbb esze van ennl!
- Nos, valaki feni rd a fogt, Tabitha, s amg ki nem dertjk, hogy ki az,
addig jobb lesz, ha rajtad tartom a szemem.
Tabitha tkletesen egyetrtett. Az igazat megvallva, egyltaln nem akarta,
hogy a frfi szem ell tvessze. Nem, ha az a... valami brmikor visszatrhetett.

- rulj el nekem valamit, Val. rnek brmit a Stt Vadszok a szellemek ellen?
- szintn?
Tabitha blintott.
- Semmit. St, ha nem vagyunk elg vatosak, mg meg szllhatnak minket.
Tabitht elnttte a jeges rettegs ezekre a szavakra. - Azt lltod, hogy ha az
az iz visszatr, a hatalmba kerthet tged?
Valerius blintott. - s akkor Isten legyen irgalmas hozzd s az egsz vroshoz.

7. fejezet

Tabitha az jszaka htralv rszben nagyon knyelmetlenl rezte magt.


Kptelen volt szabadulni a gondolattl, hogy mg a leveg is valami rdgi ert
rejt. Fertztt. Valami volt odakinn, s r vadszott.
Azt kvnta, brcsak tudn, ki vagy micsoda.
s mirt?
Valerius nem sokat beszlt, mikzben az utckat jrtk Dmonoknak nyomt
se leltk. Alig egy rval pirkadat eltt rtek vissza a hzhoz.
Valerius mgtte llt, mg kinyitotta az ajtt. Tabitha megtorpant, amikor rjtt, hogy a frfi nem kvette a hzba.
- Nagy ijedtsgen mentl keresztl ma jszaka - szlalt meg csndesen. A kezeit zsebre dugta. - Aludnod kell, s reggelre jobban rzed majd magad.
Tabitha figyelte, ahogy a holdsugr megvilgtotta a frfi szablyos arct. Az
szintesgtl, amely az elknzott fekete tekintetbl radt, megsajdult a szve. szintn megmondom, nem akarok egyedl lenni. Nagyon szeretnm, ha velem
maradnl.
- Tabitha...
A lny a frfi meleg ajkra tette az ujjt, hogy elhallgattassa. - Minden rendben, Val. Nem srtdm meg, ha nem akarsz lefekdni velem. De...
A frfi forr cskja az ajkaira forrasztotta a szt. Tabitha felnygtt, amikor
megrezte a rmai zt. Valerius a tenyerbe fogta a tarkjt, s belemlyesztette
az ujjait a hajba.
Tabitha tkarolta, s behzta a frfit a hzba, aztn a falhoz szortotta, s vadul visszacskolt. Szinte letpte rla az inget, mire reszmlt, hogy be sem
csukta maguk mgtt az ajtt.
Becsapta az ajtt, bezrta, aztn Valerius fel fordult.

- Marla - figyelmeztette a frfi suttogva, amikor Tabitha a cipzrja utn nylt.


A lny halkan kromkodott; Valeriusnak igaza volt. Ha Marla meghall valami
zajt, felkel, hogy megnzze, mi volt tz.
- Gyere - suttogta. Megfogta a frfi kezt, s flvezette a szobjba.
Szerencsre Marla ajtaja csukva volt. Tabitha behzta a frfit a szobjba, aztn bezrta maguk mgtt az ajtt.
Tabitha gy rezte, idegesnek kellene lennie, de nem volt az. Mintha egy rsze
elepedt volna, hogy kzel kerljn ehhez a frfihoz, akit tkozott az egsz csaldja.
Ennek nem volt semmi rtelme.
Mgis itt volt, s megszegett minden ltez tabut. Amanda meg fogja lni
ezrt. Kyrianosz soha nem fogja neki megbocstani.
De a szvt nem rdekeltk az szrvek. Br rltsg volt, akarta ezt a rmai
tbornokot.
Tabitha vadul megcskolta a frfit, hogy elfelejtkezzen a flelmeirl.

Valerius felmordult. Annyira finom volt a lny ze! Nem szokott hozz, hogy a
nk irnytsanak szex kzben, de taln ppen ezrt tallta izgatnak Tabitha viselkedsi A lny csak annyi idre szaktotta meg a cskot, amg kibjt a pljbl, aztn ismt a frfi szjra tapadt.
Valeriust minden maradk jzansga elhagyta, amikor a lny ismt tkarolta.
A mellei kicsik s csbtak voltak, ahogy a mellkashoz simultak. A lny lehzta a nadrgjn a cipzrt, aztn becssztatta a kezt, s gyengden simogatni
kezdte a farkt...
Valerius felszisszent a gynyrtl. Tabitha vgigsimtott a cspjn a htsjig.
Lassan, csbtan letolta a nadrgjt. Valeriusnak soha nem volt mg ilyen erotikus lmnyben rsze.
A lny letrdelt, lehzta a cipjt, a zoknijt, aztn ki bjtatta a nadrgjbl.
Valerius nem rtette ezt a nt. El sem merte hinni, hogy itt van vele. Olyan
rgen volt mr nvel. Ahogy Tabitha is mondta, a legtbb asszony, akivel dolga
akadt, frigid s formlis volt az gyban.
Egyik sem volt szenvedlyes. Mersz.
Tabithhoz foghat.
A lny felbecslhetetlenl rtkes s klnleges volt. ritka kincs. A belle rad tz felmelegtette Valeriust, s hozz vonzotta.
Tabitha mintha olvasott volna a gondolataiban. - Mi a baj, Valerius? - suttogta, s megllt a frfi eltt.
- Csak prblom megrteni, mirt vagy velem.

- Mert kedvellek.
- De mirt?
A lny kihvan az ajkba harapott, aztn vllat vont. - Furcsn vicces s
kedves vagy.
Valerius megrzta a fejt. - Nem vagyok kedves. Csak hidegsgre vagyok kpes.
Tabitha belemarkolt a frfi hossz hajba; a selymes frtk simogattk az ujjait. - Nekem nem tnsz hidegnek, tbornok.
Vgigsimtott a nyelvvel a frfi als ajkn, aztn megcskolta.
Valerius feje kvlygott a lny szavaitl s tetteitl. Majd elepedt Tabithrt. A
hta mg nylt, kitapogatta a melltart kapcst. A lny nem hagyta abba a
cskot, csak leeresztette a karjt, hogy a ruhadarab knnyedn lecsszhasson a
fldre.
Valerius maghoz szortotta; Tabitha pucr melle forrn simult a mellkashoz.
A lny ezst, flhold alak kldkgyrje a cspjhez drzsldtt, amitl ismeretlen izgalom ramlott t a testn. Az gyka szinte gett, annyira kvnta
Tabitht.
Akrcsak a szve.
Soha nem szeretkezett olyan nvel, aki igazn kedvelte t. Halandknt a szereti politikai szvetsgesek voltak, olyan nk, akik csak a j kapcsolatokkal
rendelkez gazdag frjjelltet vagy szerett lttk benne.
Stt Vadszknt csak olyan nvel kerlt kapcsolatba, aki semmit nem tudott
rla.
De Tabitha...
Valerius mly torokhangon felmordult, s gyorsan megszabadtotta a lnyt a
maradk ruhjtl. Az utcai lmpk lnye megvilgtotta Tabitha meztelen testt. Gynyr volt. Karcs, izmos. Valerius mg soha nem vgyott ennyire senkire.
Flemelte a lnyt a fldrl, s az ajtnak szegezte a testvel.
Tabitha flnevetett. Tetszett neki a frfi ereje. Nyers, vad szenvedlye. Nem, az
tbornoka egy csppet sem volt frigid. Csbt s izgat volt. Kvnatos.
Valerius a karjaiban tartotta, mikzben mlyen belehatolt.
Tabitha mly torokhangon felnygtt. - Ez az, bbi - suttogta. - Add nekem,
amid csak van!
Valerius a lny nyakra szortotta az arct, s bellegezte des illatt, mikzben dfkdte. A lny az egyik lbval tfogta a derekt. Soha nem szeretkezett
mg gy egyetlen nvel sem. Ilyen llatiasan s vadul.
s imdta.

A lny vbe fesztette a htt, mg mlyebben magba hzta, megemelte a cspjt minden egyes lksre. Az egyik lbval a fldn tmaszkodott, megemelte,
majd visszahzta a cspjt, hogy egyre mlyebben magba fogadja a frfit.
Valeriusnak minden akaraterejre szksge volt, hogy kivrja, mg egytt rnek
a cscsra.
Megmarkolta a lny mellt, mikzben lvezte Tabitha nedves, hvogat melegt.
Megbabonzva figyelte, ahogy a lny az ajkba harapott, aztn a msik lbt
is a dereka kr fonta. Ersen a combjai kz szortotta. Fantasztikus volt!
A lny a nyakt cskolgatta, nyalogatta, mg Valerius pumplta.
Tabitha szmra semmi ms nem ltezett ebben a pillanatban, csak a frfi
kemny, vastag szerszma mlyen a testben. Valsgos lzban gett. rezte,
ahogy a bels izmai hesen megragadjk a frfit.
s amikor ellvezett, alig tudta visszafojtani a hangos kiltst.
Valerius felmordult, amikor a lny a krmeit a htba mlyesztette, s belenygtt a flbe. Egy csepp fjdalmat sem rzett.
Elmosolyodott, amikor megltta, milyen arcot vgott a lny a kj cscspontjn.
Tabitha flnevetett, s valsggal dorombolt, aztn a kt tenyerbe fogta a frfi
fejt, s olyan hevesen megcskolta, hogy Valerius nem kapott levegt.
A csktl felrt a cscsra. Megeskdtt volna, hogy tnyleg csillagokat ltott,
mikor a magjt a lnyba rtette.
Szorosan maghoz lelte Tabitht, mg a testn jabb s jabb remegs futott
vgig. A feje kvlygott. Nekitmasztotta a homlokt az ajtnak, mikzben a
lny lassan leengedte, s letette a lbt a fldre.
- Vadul szereted, igaz? - krdezte vicceldve, s finoman megharapdlta a frfi
mellt.
Valerius elvigyorodott; furamd jlestek neki a lny szavai.
Tabitha kisiklott Valerius s az ajt kzl, s a sarokban ll magnhoz lpett, amelyet ruhk bortottak.
- Mit csinlsz? - krdezte a frfi. Hirtelen felcsendlt EIvis Nem tehetek rla,
hogy beld szerettem cm dala. Tabitha lehalktotta a zent, aztn Valerius el
llt, s tlelte.
- Tabitha?
- Tncolj velem, Val. Mindenkinek legalbb egyszer letben muszj meztelenl tncolnia.
- n nem tncolok.
- Mindenki tncol Elvisre.
Mieltt tovbb vitatkozhatott volna, Tabitha tkarolta a nyakt, a fejt a mellkasra hajtotta, aztn lassan tncolni kezdett vele.

Valerius mg soha letben nem volt ennyire bizonytalan. m, ahogy a lny


lgyan ringott vele a zene temre, lassan szinte szrrelis bke rasztotta el.
Varzslatos volt. Klnleges.
Knnynek rezte a szvt. Tabitha hajt simogatta, mikzben a karjaiban
tartotta a lnyt, s ringatztak a zenre.
Tabitha lgy, des hangon egytt nekelt Elvis-szel.
- Gynyr a hangod - suttogta a flbe.
A lny megcskolta a mellkast. - Ksznm. A fiskoln n voltam a heavy
metl lnybanda nekese.
Valerius elmosolyodott. A lny llegzete lgyan csiklandozta a brt. Szinte
ltta maga eltt Tabitht a sznpadon, ahogy a vadul rjng kznsgnek nekelt. - Tnyleg?
- Mm. - A lny olyan desen nzett r, mint mg soha egyetlen ms n sem. Azt remltk, bellnk lesz az j Vixen. De nem lett. Shelly teherbe esett, Jessie
pedig gy dnttt, inkbb elmegy Las Vegasba szllodaigazgatnak.
- Te pedig vmprvadsz lettl.
Tabitha megprdlt a karjaiban, aztn jra hozzbjt. - Igen, s tkozottul jl
csinlom!
Valerius lepillantott az apr sebhelyre a melln, ahol a lny belje dftt a trrel. - Nem vitatom.
Vget rt a dal, majd felhangzott az Aerosmith-tl az des rzs.
Tabitha elengedte Valeriust, s egyedl tncolt tovbb. A frfi elakad llegzettel figyelte. Amikor a zene felgyorsult, a lny a feje fl rgta a lbt.
Aztn az gy tartrdja krl kezdett vonaglani, mint egy profi, s Valerius
alig brta megllni, hogy hangosan fel ne nygjn.
A Fld kerekn nem volt semmi erotikusabb annl, ahogyan tncolt. Kzelebb
sasszzott, httal Valeriusnak. Flemelte a hajt, aztn hagyta, hogy visszahulljon a vllra, s kzben a cspjt finoman a frfi gykhoz drzslte.
Valerius nem brta tovbb az des knzst. Lehajtotta a fejt, tkarolta a
lnyt, s gyengden megharapdlta a vllt. Vgigsimtott a melln, a hasn, a
kldkgyrn, amg el nem rt a lbai kztt megbv gesztenyebarna hromszgig. Tabitha mg mindig nedves volt a szeretkezsktl.
Abban a pillanatban, ahogy megrintette, a lny felszisszent, s a kezhez
drzslte magt. Valerius legnagyobb dbbenetre a lny vgigsimtott a karjn,
megfogta a kezt, s a lba kz dugta.
Szgyenkezs nlkl hozta a tudomsra, hogy mit szeretne, s Valerius
imdta ezt. Nem kellett tallgatnia, vajon a lny lvezi-e az rintst. Minden
simogatsra azonnal reaglt, s amikor bedugta kt ujjt, a lny felkiltott.
Tabitha megfordult a karjaiban, s szorosan maghoz lelte. Mieltt Valerius
maghoz trhetett volna, mr az gyon fekdt, a lny pedig rajta, s tlelte a
combjaival.

Valerius flnevetett. - Tudod, egy gyengbb frfit simn hallra rmtenl.


Tabitha visszanevetett, s htraigaztotta a hajt a vlla mg. - Flsz tlem,
Val?
- Nem - vlaszolta a frfi szintn. - Tetszik, hogy tudod, mit akarsz, s nem
flsz megszerezni.
A lny meleg mosolya felolvasztotta Valerius szvt.
A lny gyengden vgighzta az ujjt a frfi orrnyergn, az ajkn, a torkn. A
krme finoman vgigsrolta a brt.
Tabitha lehajtotta a fejt, s az ajkai kz vette Valerius bimbjt. Felmordult,
amikor megrezte a frfi zt a nyelvn. Mg finomabb volt, mint gondolta.
Semmi sem volt jobb a buja, napbarntott brnl.
Legjobban azonban azt lvezte, hogy a frfi nem flt tle. Nem zavarta a vadsga, az hsge.
Megnyugtat vltozatossg volt a tbbiekhez kpest.
Apr cskokkal hintette tele Valerius mellkast, izmos, kemny hast, cspjt. rezte, ahogy a frfi megborzongott a kjtl. Flnevetett, s vgighzta az ujjt a kldktl lefel vezet gndr szrcskon. Valerius ismt kemny volt.
Tabitha flegyenesedett, s vgignzett a frfin. Bmulatosan festett. Finoman
megsimogatta a makkjt; hagyta, hogy a nedvessg bevonja az ujjai hegyt.
Valerius nmn figyelte, ahogyan Tabitha vgigsimtott a farkn, le egszen a
puha golykig, vbe fesztette a htt.
A lnyt elbvlte, milyen hatalma volt a frfi fltt. Lehajtotta a fejt, s a szjba vette a makkjt. Vlaszul a frfi egsz teste megvonaglott, szinte kvetelte,
hogy tegyen a kedvre.
Tabitht bszkesggel tltttk el a mly nygsek.
Valerius csak fekdt az gyon, kt tenyerben tartva a lny fejt, mg Tabitha
finoman vgighzta a nyelvt a far l m, a tvtl a cscsig. Soha letben nem
rzett mg semmin ahhoz foghatt, mint ami most tjrta a lelkt. Hogyan volt
kpes Tabitha keresztlltni a hideg klsn?
gy vlem, hogy neknk, aszocilis lelkeknek ssze kell tartanunk. gy legalbb nem vagyunk egyedl - jutottak eszbe a lny Ottonak mondott szavai.
De Tabitha nem volt aszocilis. lnk s csodlatos volt.
Tabitha mlyen bellegezte Valerius gazdag, frfias illatt. Nem sietett. Felnzett, s ltta, hogy a frfi t figyeli, a szemben g vggyal.
Mosolyogva lassan vgignyalta a testt, mg el nem rt addig a cskra teremtett, dekadens szjig. A frfi felnygtt, s szorosan maghoz lelte. Tabitha
vgigsimtott Valerius vlln, megharapdlta az llt. A borostja csiklandozta a
nyelvt s az ajkait, a lehelete az arct.
Tabitha flegyenesedett, aztn lassan, centirl centire magba fogadta a frfit.

Valerius az arct simogatta, mikzben a lny gyengd, lass ritmusban meglovagolta. A lass szeretkezs mg llegzetellltbb volt, mint az elz vad przs.
Tabitha lgy volt, mint egy simogats, mikzben szeretkeztek. s igen, ez igazi
szeretkezs volt: finom, gyengd. A lny a kezre fektette a tenyert, lgyan szjba vette az ujjait.
Valerius felszisszent. Tabitha elmosolyodott, s jtkosan megharapdlta az
ujjait.
A frfi lehzta maghoz a lny fejt, s megcskolta, mikzben megemelte a
cspjt, hogy mg mlyebbre hatoljon.
Ezttal egyszerre rtek a cscsra.
Tabitha Valerius mellre omlott. Lihegve, izzadsgban frdve fekdtek hoszsz ideig.
Valerius gyengden maghoz lelte. Soha tbb el sem akarta engedni. Ha tehetn, meglltan az idt, hogy egsz halhatatlan lett gy sszebjva, kielglve tltsk.
Lehunyta a szemt, s hagyta, hogy magval ragadja az lom. Ktezer v utn
elszr bksen vgigaludta a napot.
Tabitha meggyzdtt rla, hogy Valerius biztonsgban van a napfnytl. A frfi
karjaiban fekdt, s hallgatta egyenletes, nyugodt llegzst.
Mg mindig aggdott a szellem miatt. Furcsa rzseket keltett benne, amelyektl kptelen volt szabadulni Legszvesebben felhvta volna Acheront, de nem
akarta ilyen ostobasggal zaklatni az atlantiszit. Ashnek pihensre volt szksge.
gy dnttt, majd beszl vele, ha a frfi felbredt.
Egyelre itt volt neki Valerius, s ettl klns nyugalom szllta meg.
Nem lett volna szabad gy reznie egy olyan frfi irnt. akit az ikertestvre soha nem fog beengedni az otthonba. Egy rsze gy rezte, hogy elrulta Amandt s Kyrianoszt, a msik azonban enyhteni szerette volna a Valerius szembl st fjdalmat.
A frfi biztonsgot hozott az letbe, s szintn kedvelte szraz humort. Tetszett neki, hogy a rmai emelt fvel fogadta a nehzsgeket; az letben ritkn
lehetett tallkozni ilyen frfival.
Valerius nem frfi.
Valban nem volt az; Tabitha tisztban volt ezzel, mint ahogy azzal is, hogy
nem volt remnyk semmifle jvbeni kapcsolatra. A Stt Vadszoknak nem
lehetett partnerk. Soha nem lehettek egytt. Soha.
Miutn s Valerius felkelnek ebbl az gybl, elvlnak tjaik. A frfi nem
lesz tbb szmra, mint egy rgi ismers.
m Tabitha nem akarta t elengedni.

- Hagyd abba - korholta magt. Pihennie kellett.


Lehunyta a szemt, s knyszertette magt, hogy elaludjon. Az lmai azonban egyltaln nem voltak megnyugtatak; eleven, rettenetes kpeket vettettek
elje a hgrl s Kyrianoszrl. Hallotta Marissa babt segtsgrt zokogni.
lmaiban ltta maga eltt a halott bartai arct, Valeriust a kereszten haldokolni. Hallotta a httrben a gyilkosai gnyos nevetst.
rezte a frfi knjait, a fjdalmt, amirt elrultk.
Hallotta, amint bosszrt kilt.
Alig mlt dl, amikor Tabitha felbredt; az egsz teste reszketett. Csak pr
rt aludt, de annyira felzaklattk az lmai, hogy kptelen volt visszafekdni.
- Tabitha? Jl vagy? - krdezte Valerius alvstl rekedt hangon.
A lny megcskolta meztelen vllt, s elmosolyodott.
- Nem tudok aludni. Te csak pihenj!
- De...
Tabitha a rmai ajkra tette az ujjt, hogy elhallgattassa. - Aludj, bbi! Minden rendben, jl vagyok.
Valerius gyengden megharapdlta az ujjbegyt, szorosan meglelte, aztn
aludt tovbb.
Tabitha a frfi v karjaiban fekdt, a gondolatok cikztak az agyban. Nem
volt kedve felkelni, de amikor pr perc mlva meghallotta, ahogy valahol a fldszinten Marla s Debbie a leltrozsrl beszlgetett gy dnttt elg volt a lustlkodsbl.
Gyorsan lezuhanyozott, s felltztt; vigyzott, nehogy felbressze az gyban alv finom falatot. Lement a fldszintre, s felhvta Ottot, hogy hozzon
Valeriusnak tiszta ruht.
- Mirt nem jtt haza? - krdezte Otto.
- Nem volt r id.
- Aha. - A Fegyvernk hangjn rezni lehetett, hogy nem vette be a mest. Egy rn bell ott vagyok.
- Otto - szlt r figyelmezteten Tabitha. - Azt ajnlom, Valerius sajt holmijt
hozd, ne valami olyasmit, amilyennel Nick szokta bosszantani Kyrianoszt!
- Mirt kell elrontanod a szrakozsomat?
Tabitha megcsvlta a fejt, s letette a telefont. Mivel nem volt ms dolga,
tment a boltba, ahol Debbie ppen az aprt adta vissza egy vsrlnak.
Otto egy ra mlva megrkezett Valerius holmijval. Semmifle bnt megjegyzst nem tett, de divatos pulvert s mrks farmert viselt, nem pedig a
szoksos zlstelen szerelst. Valsznleg mindig ilyen jl nzett ki, amikor
Valerius nem volt a kzelben.

Miutn Otto tvozott, Tabitha felvitte a ruhkat a szobjba, szpen sszehajtogatva a komd tetejre tette, hogy Valerius megtallja, aztn visszament a
boltba.
ppen befejezte a rendrakst, amikor Nick Gautier belpett az ajtn. Lekapta
a napszemvegt, s boldogan elmosolyodott. - J napot, cherie! - ksznt, s
finoman megpuszilta a lny arct.
Tabitha sszerncolta a szemldkt; Nick nagyon rgen nem dvzlte ilyen
bartsgosan. - Mitl van ilyen j kedved?
Nick felvillantotta szoksos rdgi, elbvl mosolyt.
- Szerinted? reglny, jvk neked egy vacsorval!
Tabitht csak mg jobban sszezavartk a szavai. - Mirt?
- A bartnd, Simi... Micsoda egy csaj!
Tabitht kiverte a jeges verejtk a Nick hangjbl sugrz vgyakozs hallatn.
- Alig vrom, hogy jra lssam - folytatta a fi, s Tabitha most mr pnikba
esett. - Nincs meg vletlenl a telefonszma? gy volt, hogy hatkor tallkozunk,
de egy kicsit ksni fogok, s nem szeretnm, hogy vrnia kelljen.
Tabitht elnttte a rettegs, alig kapott levegt. Ez nem lehetsges! Ugye,
Nick nem tette meg azt, amitl tartott.
Mg Nick Gautier sem lehetett ennyire ostoba!
- Simi? Simi szmt szeretnd?
- Igen. Olyan gyorsan eltnt tegnap jszaka, hogy nem volt mdom elkrni tle.
- Mirt szaladt el?
- Azt mondta, tallkoznia kell valakivel. Nick krden felvonta a szemldkt. - Mi a gond? Van valami, ami rl tudnom kellene? Nincs frjnl, ugye?
Tabitha rezte, hogy minden vr kifutott az arcbl. - Mondd, hogy nem csinltl semmit Simivel tegnap jszaka. Csak beksrted a Menedkbe, s...
- Grillstsre vittem. Azt mondta, imdja, s azoknal a medvknek fogalmuk
sincs rla, milyen az igazi barbecue.
Tabitha megdrzslte a homlokt, hogy elzze a kszl fejfjst. risten, ebbl baj lesz... - s utna mi trtnt?
Nick pajkosan vigyorgott. - Tudod, hogy riember ilyesmirl nem beszl.
Tabitha a szja el kapta a kezt; mindjrt elhnyom magam, futott t az
agyn.
Nick azonnal elkomolyodott. - Mi van?
- Nem krdezted meg tle, kivel tallkozik, igaz?

- Nem. Gondoltam, egy bartjval.


- O, Nick! - Tabitha majdnem elsrta magt, annyira megsajnlta a fit. - Nem
csupn egy bart, mindjrt ma gad is rjssz. Simi szma 555-562-1919.
Nick sszerncolta a homlokt. - Ez Ash szma.
- Pontosan.
Nick olyan fehr lett, mint a fal, amikor felfogta, mibe keveredett. - A mi
Ashnk? Acheron Parthenopaeus?
Tabitha komor arccal blintott.
Nick arca mr a szivrvny minden sznben jtszott. - , istenem, Tabitha,
mirt nem szltl?
- Azt hittem, tudod. Simi ismer tged.
- Dehogy, tegnap tallkoztunk elszr. - Nick cifra kromkodsok kzepette
megdrzslte az arct.
Tabitha megcsvlta a fejt. - Ash ki fog nyrni.
- Ne merszeld elrulni neki! - vlttt Nick.
- Nem ll szndkomban. De mi van, ha Simi...
- Felhvom Asht, s megmondom, hogy beszlnnk kell. Ha mindent bevallok...
- Nick, ki fog nyrni. Szereti Simit, tiszta szvbl. Soha nem fogja neked ezt
megbocstani. rlhetsz, ha p brrel megszod.
Nick nem akart hinni a flnek. Az elmlt vek sorn Ash prszor clozgatott
r, hogy van bartnje, s emiatt tbbszr is cikizte t. m az soha meg sem
fordult a fejben, hogy sszefut Ash bartnjvel a Francia negyedben.
Szent isten, hogyan trtnhetett ez meg? Hogyan fekdhetett le a legjobb bartja csajval? Mirt nem szlt Simi egy szt sem? Ha Simi tnyleg tudta rla,
hogy kicsoda, ahogyan Tabitha lltja, akkor mirt tett ilyesmit?
- Sokat veszekszenek Ashsel? - krdezte remnykedve.
- Nem, Nick. Nincs ekkora szerencsd.
A fi jabb kromkodsban trt ki. - Be kell vallanom neki. Nem vagyok gyva. Tartozom neki ennyivel.
- Eltte mindenesetre menj el a St. Louis katedrlisba, s gynj meg.
Nick keresztet vetett; mg mindig nem hitte el, hogy ilyesmibe keveredett.
Tudhatta volna, hogy Simi tl j ahhoz, hogy igaz legyen. Nagyon jl szrakoztak, s alig vrta, hogy jra tallkozzanak.
Tabithnak igaza volt. Neki vge.
- H, Tabby - szlt be Marla a nyitott ajtbl. - Valerius felbredt. ppen zuhanyozik.

Nick elttotta a szjt meglepetsben. - Valerius?


- Sss - szlt r a lny.
Nick azonban nem vette a lapot. - Valerius, mint a faszfej Valerius? Mi az rdg folyik itt, Tabitha?
- Semmi kzd hozz.
- , persze, igazad van - csattant fel Nick dhsen. - Mr megbocsss, de kettnk kzl - elharapta a mondatot, mintha nem tudta volna hirtelen, mit mondjon. Ok, n nagyobb szarban vagyok, mint te, de csak egy kicsivel. Amanda kitpi a szvedet, ha megtudja.
Tabitha szeme haragosan felvillant. - Akkor segts titokban tartani, Nick. Ha
egyetlen szt is elejtesz, mr hvom is Asht.
Nick vdekezen felemelte a kt kezt. - Megegyeztnk. De gyorsan tntesd el
azt a rmai faszt innen!
Tabitha az ajt fel mutatott. - Viszlt, Mr. Gautier!
Nick feltette a napszemvegt. - Minden jt, Ms. Devereaux!
Tabitha ktsgbeesetten megdrzslte az arct. Mi jhetett mg ezek utn?
Idegesen felszaladt a lpcsn. Amikor az ajthoz rt, hallotta a vzcsobogst.
Gyorsan rendelt egy pizzt, ht ha Valerius hes.
Mire a frfi vgzett a zuhanyozssal, s felltztt, meg hoztk az telt.
Tabitha kifizette a futrt, letette a dobozi az asztalra, s vrta, hogy Valerius lejjjn.
Mg mindig melygett a gyomra. - Milyen j lenne, ha valaki kitalln, hogyan
lehet visszamenni az idben, s az elejtl jrakezdeni ezeket a pocsk napokat
- motyogta, mikzben elvett a szekrnybl kt paprtnyrt.
Valerius az ingt gombolta, mikzben jtt lefel a lpcsn. Tabitha httal volt
az ajtnak; a rmai megtorpant, s a lnyt figyelte. Tabitha ppen az asztal fl
hajolt, a htsja megfeszlt. Valerius elmosolyodott az emlkre, milyen volt a
lny kerek popsija, amikor jszaka meztelenl tncolt.
A farka azonnal megkemnyedett.
Amikor visszanyerte az nuralmt, bestlt az tkezbe. sszehzta a szemldkt, amikor megltta a hatalmas fehr paprdobozt. Isteni illata volt, de...
- Ez meg mi? - krdezte.
- Pizza - vlaszolta a lny, mikzben felje fordult.
Valerius elkomorodott.
- , ugyan mr! - bosszankodott a lny. - Ez is olasz.
- Ez pizza.
- Soha nem ettl mg pizzt?

- Nem.
- Akkor lj le, s maradj nyugton, mg hozok egy kis bort. zleni fog, grem.
Egy Bubba nev olasz ksztette.
Valerius hitetlenkedve felvonta a szemldkt. - Egy olaszt nem hvhatnak
Bubbnak.
- Dehogynem, olaszabb nv, mint a Valerius. s legalbb magnhangzra vgzdik.
Valerius mr nyitotta a szjt, hogy vitba szlljon, de meggondolta magt;
nem volt eslye meggyzni Tabitht, amikor a lny ilyen hangulatban volt. Azrt vagy ilyen ingerlkeny, mert nem aludtl eleget, vagy csak szeretnd, hogy
elmenjek?
- Tnyleg nem aludtam eleget, s ha van eszed, lelsz, s eszel - vgott vissza
a lny, s elindult a konyha fel.
Valerius azonban nem fogadott szt; Tabitha utn ment, felkapta, s a vllra
dobta a lnyt.
- Mit csinlsz? - krdezte Tabitha dhsen.
Valerius letette az egyik szkre, s megragadta a kt kezt, hogy ne tudjon
moccanni. - J estt, Tabitha! Remekl rzem magam. Te hogy vagy?
- Dhsen.
- Sajnlattal hallom. - Valerius felemelte az egyik kezt, s megsimogatta a
lny arct. - Amikor felbredtem, reztem a brmn az illatodat, s meg kell
mondjam, ettl azonnal j kedvem lett. Nem szeretnm, ha tnkretennd.
Tabitha szinte elolvadt a szavaitl s a gyengd tekintettl. A frfi brnek
friss, tiszta illata azonnal jobb kedvre dertette. Valerius ajkai olyan kzel voltak
az vhez, hogy szinte mr rezte is a frfi zt.
s azok a stt szemek...
Igazn csbtak.
- Te aztn tudod, hogyan bosszantsd fel az embert - jegyezte meg, de a frfira
mosolygott. - Ok, rendes kislny leszek. - A kt tenyerbe fogta a frfi arct, s
kzelebb hzta maghoz, hogy megcskolja.
ppen csak kezdett belemelegedni, amikor megszlalt a telefon. Micsoda idzts! Tabitha kromkodva talpra kecmergett, hogy fogadja a hvst.
Amanda volt az. Ismt.
Tabitha nem igazn figyelt oda arra, amit a nvre hablatyolt Marissrl s
Kyrianoszrl, meg az jabb lmrl.
Egszen addig, amg meg nem emltette Desziderioszt s Tabitht.
- Micsoda? - krdezte, mikzben igyekezett nem bmulni Valeriust, aki gy
bkdste a pizzt, mintha uf lenne.

- Azt mondtam, hogy hallra vagyok rmlve, Tabby. Iszonyatosan flek. Ebd
utn ledltem egy kicsit, s azt lmodtam, hogy Deszideriosz meglt engem s
Kyrianoszt.

8. fejezet

Tabitht hallos rettegs tlttte el, mire befejeztk a beszlgetst. Soha nem
hallott mg ilyen flelmet Amanda hangjban. s ami mg rosszabb volt: ismerte a hga kpessgeit. Ha Amanda elre ltta a sajt hallt...
Gondolkods nlkl felhvta Acheront.
- Szia, Ash! - ksznttte az atlantiszit. Nem kerl te el a figyelmt, hogy
Valerius a nv hallatn rdekldve fordult felje. - Baj van. Amanda hvott, s
azt mondta, meglmodta a sajt hallt, n pedig mlt jszaka belefutottam valami nagyon ijesztbe. Az...
Ash ebben a pillanatban testet lttt a konyhban. - Micsoda?
Tabitha egy pillanatra ledermedt; Ash nha nagyon ijeszt tudott lenni.
Bontotta a hvst, aztn rszletesen beszmolt mindenrl, a szellemrl is,
amelyet elz jszaka ltott.
- Ltod Amanda hallt? - krdezte vgl.
Ash szve vadul zakatolt. Prblta eloszlatni a kdt, amely Amanda s
Kyrianosz jvjt fedte.
Nem ltott semmit.
Nem hallott semmit.
A francba! Ezrt nem engedett kzel maghoz senkit.
Ha trdtt valakivel, vagy valakirl kiderlt, hogy rszese lesz a jvjnek,
akkor tbb nem ltta elre a sorst.
Kyrianosz s Amanda jvje ismeretlen volt szmra; csak feketesget ltott,
s ezt nagyon utlta.
- Beszlj hozzm, Ash!
Tabithra nzett, hallotta a hangjn, s rezte is a lnybl sugrz flelmet s
pnikot. Tudta, hogy a lny vigaszt vr tle, de nem adhatta ezt meg neki.
Mr Tabitha jvjt sem ltta.
- Az volt a sorsa, hogy boldog legyen - mondta csndesen. A hangsly a volt
szn volt. A szabad akarat azonban gyakran megvltoztatta az emberek sorst.
Mi vltozott?
Valaminek trtnnie kellett, amirl Amanda az lmn keresztl tudomst
szerzett.

Ismerte annyira Amanda kpessgeit, hogy ne ktelkedjen a lnyban. Ha elre


ltta a hallukat, akkor az valsznleg be is fog kvetkezni, hacsak r nem
jn az okokra, s idejben meg nem vltoztatja a dolgok menett.
Ash lehunyta a szemt, s szabadon engedte az erejt. Azt kereste, mi vltozhatott meg Amanda sorsban - de semmit nem tallt.
Egyltaln semmit.
A pokolba!
Valerius mgtte llt. Ash oldalra lpett, hogy a hta ne a rmai fel legyen.
- Mondd el pontosan, mi trtnt tegnap jszaka - krlelte Tabitht.
A lny ismt rszletesen beszmolt a tallkozsukrl a szellemmel, s Valerius
nhny aprsggal egsztette ki a beszmolt.
- Urian! - szltotta Ash a spathi dmont.
Tabitha felvonta a szemldkt. Ash nagyon furcsn viselkedett, szinte sugrzott belle az aggodalom. - Ki csoda Urian?
Mieltt befejezhette volna a mondatot, egy magas, eszmletlenl jkp frfi
jelent meg a konyhban. Fekete brnadrgot s inget viselt, a haja egszen vilgosszke volt, a szeme kk.
sszehzta a szemt; szemltomst nem volt elragad tatva tle, hogy ugrltatjk. - Ne merszelj ilyen hangsllyal megidzni, Ash. Nem rdekel ki vagy, nem
szeretem az ilyesmit.
- Szereted, vagy sem, tudnom kell, mire kszlnek a spathiak. Egszen pontosan arra vagyok kvncsi, visszatrt-e Deszideriosz a jtkba.
Tabitht elnttte a jeges vertk.
Urian elhzta a szjt. - Mirt aggdsz miatta? Desz csak egy ostoba balfcn.
- Deszideriosz halott - jelentette ki Tabitha hatrozottan. - Kyrianosz meglte.
Urian felvonta a szemldkt. - Ja, n pedig a hsvti nyuszi vagyok - ltod,
milyen des a bolyhos kis farkam? Nem olyan egyszer meglni egy spathit, kislny. Legfljebb annyit rhetsz el, hogy egy idre kivonod a forgalombl.
- Baromsg - csattant fel a lny.
- Nem, Tabitha - szlt kzbe Ash. - Deszideriosz esszencija elszabadult. Ha
valamelyik testvre vagy gyermeke vissza akarja hozni, megteheti. Nem knny,
de nem is lehetetlen.
Tabitht megrmisztette, hogy Ash egy ilyen fontos tnyt eltitkolt ellk. - Mirt nem mondtad ezt eddig?
- Mert abban remnykedtem, hogy nem fog megtrtnni.
- Remnykedtl? - siktott a lny. - Krlek, mondd, hogy nem egyszer remnyekre alapoztad a hgom s Kyrianosz lett!

Ash nem vlaszolt.


Tabitha csak most fogta fel igazn az elmlt napok tritnseinek jelentsgt.
- Vagyis spathiakkal harcoltam aznap jjel, amikor tallkoztam Valeriusszal?
Urian felhorkant. - Higgy nekem, kislny, azok csak ncofitk lehettek. Ha igazi
spathiak lettek volna, mr halott lennl.
A frfi arrogancija egyre jobban felbosszantotta Tabitht. Ki ez a seggfej egyltaln? - Honnan tudsz ilyen sokat rluk, Mr. Nagyokos?
- n is kzjk tartoztam.
Tabithnak elborult az agya. A frfira vetette magt.
Ash elkapta, s visszarntotta. Flemelte a fldrl. Tabitha rugdosott, kromkodott, prblta elrni Uriant, aki csak vigyorgott.
- Hagyd abba, Tabby - suttogta Ash a flbe. - Urian mr mellettnk ll. Higgy
nekem, slyosabb rat fizetett a msik oldalhoz val hsgrt, mint gondolnd.
Aha, biztosan!
- Hogyan hozhatsz egy dmont az otthonomba azok mn, amit tettek velem? A
csaldommal?
- , n mr nem vagyok dmon, kislny - szlalt meg Urian, s a szeme figyelmezteten felvillant. - Ha az lennk...
- Akkor mr halott lennl - vgott kzbe vszjsl hangon Valerius. - A kezem
ltal.
Urian felnevetett. - Ht persze - mondta, majd Ash fel fordult. - A vadszaid
arrogancija valban hatrtalan. Tbbet kellene elrulnod rlunk nekik, Ash.
Ash eleresztette Tabitht, aztn Urianra nzett. - Azt akarom, hogy megtudd,
mi folyik a spathiaknl. Maradtak mg olyanok, akik lojlisak hozzd?
A dmon vllat vont. - Akad, de... - Urian tekintete Tabithra siklott. - Ha
Desz valban visszatrt, akkor be akarja majd fejezni, amit elkezdett. Az istenek
segtsenek nektek, ha reinkarnldott. Patakokban fog folyni a vr New Orleans
utcin.
- Ugyan ki hozta volna vissza azt a szrnyeteget? - krdezte Tabitha.
- A gyermekei - vlaszolt Urian s Ash egyszerre.
Tabitha mg mindig nem akart hinni a flnek. Mikzben magban fortyogott,
szrevette, hogy Urian arca knyrletet sugroz.
Ltszott rajta, hogy valami ksrti.
Amikor megszlalt, a hangjban nyoma sem volt a ggnek. - Hidd el, nehz elvgni a ktelkeket, amelyek egy olyan aphoz ktnek, aki megmentett attl,
hogy 27 vesen borzalmas hallt halj. - Valami a hangjban elrulta, hogy sajt
tapasztalatbl beszl.

- Te is lojlis voltl az apdhoz? - faggatta Tabitha.


Urian vonsai megkemnyedtek. - Brmit megtettem volna az apmrt addig a
napig, amikor meglt, s elvette tlem az egyetlen dolgot, ami tbbet jelentett
nekem, mint a sajt letem. Abban a pillanatban minden hozz fz ktelk elpattant. - A dmon Ashre nzett. - Meg ltom, mit tehetek.
Urian egy ragyog narancsszn villansban eltnt, de a konyhban mg
rezni lehetett a rosszakaratot, amely utna maradt.
- A fenbe - motyogta maga el Ash. - Urian szereti a drmai gesztusokat. Muszj lesz emlkeztetnem, hogy felejtse el a pirotechnikai trkkket.
- Ez az ember nagyon dhs - jegyezte meg Tabitha.
- Fogalmad sincs rla, mennyire - felelte Ash. - s minden oka meg is van a
gylletre. - Ash megcsvlta a fejt, mintha meg akarn tiszttani a gondolatait, az-tn csndesen folytatta. - Mg Urian nem jn vissza, azt akarom, hogy ti
ketten egytt maradjatok, s vigyzzatok egymsra. Deszideriosz Dionszosz
fia, az isten pedig mg mindig haragszik rm amiatt, ami hrom ve, a Mardi
Gras idejn trtnt. Nem hiszem, hogy elg ostoba lenne ahhoz, hogy segtsen
Deszideriosznak, de brmit kinzek mindkettjkbl.
Jelentsgteljesen Tabithra meredt. - Mg ha apuci nem is segt,
Deszideriosz isteni hatalommal rendelkezik, ami hallos lehet, mint valsznleg
emlkszel.
- Igen - vlaszolta a lny szarkasztikusan. Pontosan emlkezett r, milyen jtszi knnyedsggel kaszaboltk le a dmonok a bartait. - Nem felejtettem el.
Ash Valerius fel fordult. - Deszideriosz kpes manipullni az embereket.
Mondhatnm gy is, hogy megszllja ket. Szerencsre Tabitha elg konok ahhoz, hogy a csokold szellemn kvl semmi ms ne tudja megszllni, de Marla
ldozatul eshet. Otto biztonsgban van, de a hztartsod tbbi tagja... Taln
meg kellene fontolnod, ne adj e nekik egy kis szabadsgot.
Valerius arcrl tisztn leolvashat volt, hogy inkbb meghal. - Majd vigyzok.
- Nha muszj aludnod. Az alkalmazottaid brmelyike knnyedn bejuthat a
hlszobdba, s meglhet. Nem hinnm, hogy brmelyikk is annyira szeretne, hogy akr egy pillanatig is habozzon, vgrehajtsa-e Deszideriosz parancst,
ahogyan azt Kyrianosz hzvezetnje tette.
Valerius orrcimpi kitgultak a dhtl.
Tabitha nagyon sajnlta a rmait, de Ash nem foglalkozott egyikk rzelmeivel sem. - Azt akarom, hogy egytt csinljtok ezt vgig. Figyelmeztetnem kell
Janice-t s Jean-Luct, hogy mire szmthatnak. - Ash a lny felfordult. Tabitha, pakolj ssze nhny cuccot, s kltzz t Valeriushoz egy kis idre.
- De mi lesz a boltommal?
- Marla intzheti az gyeket pr htig.
- Igen, de...

Ash arcvonsai megkemnyedtek. - Ne vitatkozz, Tabitha! Deszideriosznak


nagy a hatalma, s komolyan haragszik rd, a testvredre s Kyrianoszra. Ezttal nem fog veletek jtszadozni, hanem megl mindnyjatokat.
Normlis krlmnyek kztt Tabitha vitatkozott volna Acheronnal, ha msrt
nem, akkor azrt, hogy bosszantsa. De tudta, mit jelentett a frfi hangslya. Vele senki sem hzhatott ujjat. - Rendben.
- Megkaptad a parancsot, tbornok - szlt Ash szigoran Valeriusra, aki vlaszul gnyosan szalutlt.
Ash csak a szemt forgatta, aztn eltnt.
Most, hogy egyedl maradtak, Valerius sz nlkl bmulta a lnyt. Olyan vad
dh izzott benne, hogy a lny szinte fizikai fjdalmat rzett.
- Mi van? - A frfi nem vlaszolt. A tlalhoz lpett, leemelte Amanda eskvi
kpt, s levette Russell Crowe fotjt Kyrianosz arca ell.
Aztn kromkodni kezdett. R kellett volna jnnm, miikor mondtad, hogy
Amandnak hvjk a hgodat.
Az arcn elterl undortl elszakadt a lnynl a crna.
- Igen, de az n nevem Tabitha, nem pedig Amanda. Mi kze ennek ahhoz,
ami trtnik?
De Valerius nem is hallotta, mit mondott. Nem rdekelte.
Csndesen kistlt a konyhbl, fel az emeletre. Tabitha sszerezzent, amikor
meghallotta, hogy bevgdott a hlszoba ajtaja.
- Rendben van - kiltotta. - Viselkedj gyerekesen. Nem rdekel!
Valerius mozdulatlanul lt az gy szln, az agyban cikztak a gondolatok
Tabithrl.
Kyrianosz felesgnek az ikertestvre mentette meg az lett. Hihetetlen volt,
teljessggel megmagyarzhatatlan. Az elmlt ktezer vben igyekezett nagy vben elkerlni a grgt, hogy ne emlkeztesse arra, amit a csaldja tett vele, s
akkor...
sszeszortotta az llkapcst. Nagyon sajnlta Kyrianoszt azrt, amit rezhet
az ruls miatt. Valerius nagyapja - az kikptt msa - elcsbtotta Theont,
Kyrianosz imdott felesgt, aki elrulta rte a frjt. Kyrianoszt nem a csatatren fogtk el, ahogyan egy ilyen nagy hadvezrhez illett volna. A felesge kbtotta el a sajt otthonban, s tadta t a hallos ellensgeinek.
Valerius gyomra felfordult, ahogy visszaemlkezett azokra a hetekre, amikor
az apja s a nagyapja megknozta a grg tbornokot, hogy informcikat csikarjon ki tle - s szimpla szrakozsbl. Mg mindig hallotta Kyrianosz sikolyait.
A mai napig ksrtette a grg vrben z, sszetrt testnek kpe. Kyrianosz
tekintete elknzott s res volt. A hossz hetek alatt egyetlenegyszer tallkozott
a tekintetk, s az emlk belegett Valerius lelkbe.

S ami mg rosszabb volt, Valerius emlkezett arra is, hogyan nevetett a nagyapja azon a vacsorn, amelyet Kyrianosz keresztre fesztsnek estjn tartottak, miutn elutastotta a tbornok apjt, aki prblta megmenteni a fit.
- Ltnotok kellett volna az arct, amikor a felesge a szeme lttra tlelt. Az
a kurva nyszrgtt, s a farkamrt esdekelt, mikzben ott eltte megdugtam.
Milyen kr, hogy mr nem lthatta a ribanc arct, amikor kidobtam az utcra.
Valerius soha nem rtette meg ezt a kegyetlensget. Elg volt legyzni az ellensget, de hasznlni az asszonyt a szeme lttra...
pedig lefekdt Kyrianosz felesgnek az ikertestvrvel.
A trtnelem valban ismtli nmagt.
Acheron tudta, mgsem szlt. Mirt ragaszkodott hozz az atlantiszi, hogy
egytt maradjanak, amikor tudta, hogy mit rez majd Kyrianosz? Ennek nem
volt semmi rtelme - legalbb annyira nem, mint annak, hogy Tabitha megmentette, amikor a lny is pontosan tisztban volt vele, mennyire gylli t a sgora.
Jupiterre, a grgnek minden oka megvolt arra, hogy a hallt kvnja. Nem
csoda, hogy Selena olyan szenvedlyesen gyllte, inkbb az volt az elkpeszt,
hogy nem tmadott r mg hevesebben minden egyes alkalommal.
Kinylt az ajt.
Valerius teste megfeszlt, amikor Tabitha belpett. A lny nem szlt hozz,
mikzben egy kis brndbe becsomagolta - a fegyvereit.
- Mit csinlsz?
- Amit Ash mondott. Hozzd kltzm.
- Mirt nem maradsz inkbb Kyrianos-szal s Amandval?
- Mert megbzom Ashben. Ha azt mondja, hogy veled kell lennem, akkor engedelmeskedem.
- Le is fogsz kpdsni? - krdezte Valerius, mieltt meggondolhatta volna magt.
Tabitha megtorpant a knos krds hallatn. - Tessk?
Valerius lln remegni kezdett egy izom. - Ezt teszi a testvred, Selena minden egyes alkalommal, amikor meglt. Azon tndm, nem kell-e tled is egy j
turhnyi tvolsgot tartanom a biztonsg kedvrt.
Tabitha nevetett volna, ha a frfi nem beszl hallos komolyan. - Turha. rdekes ezt a te szdbl hallani. Nem is hittem volna, hogy egyltaln ismered ezt
a szt.
- Nos, igen, a testvred s az utols Fegyvernkm jl megtantotta, mit jelent.
- Felllt, s elindult az ajt fel.
- Kinn megvrom, mg elkszlsz.

Tabitha bergta az ajtt, mg mieltt a frfi a kzelbe rt volna. Valerius ggs arccal fordult felje.
- Mi az rdg bjt beld?
- Tessk? - Valerius hangja ppen olyan fagyos volt, mint a tekintete.
- Nem rt, ha nhny dolgot tudsz rlam. Elszr is, nem nyelek le semmilyen
srtst senkitl. Msodszor, nem fogom vissza magam. Ha valami bajom van valamivel vagy valakivel, akkor azt nyltan kzlm.
- Igen, ezt szrevettem.
- Harmadszor, mdium vagyok - folytatta Tabitha zavartalanul. - csoroghatsz
ott, s megjtszhatod a nemtrdmt, de pontosan tudom, mit rzel. Szval, ne
tettesd nekem a titokzatos, hideg idegent, mert csak feldhtesz vele.
Valerius lla leesett. - Mdium vagy?
- Igen. Tudom, hogy Ash jelenlte fjdalmat okozott neked, csak azt nem,
hogy mirt. s reztem a haragot fellngolni benned, amikor meglttad
Kyrianosz arct. Tabitha flemelte a kezt, s a tenyerbe fogta a frfi arct. Anym mindig azt mondogatta, hogy lass vz partot mos. Eddig csak ktszer
mutattad ki az rzelmeidet: amikor tegnap jszaka szeretkeztnk, s most, amikor bevgtad magad utn az ajtt.
Valerius prblt elhzdni, de a lny nem engedte. - Engedj kzel magadhoz,
Val! Ne stlj el!
- Nem rtelek tged - mondta vgl a frfi, zakatol szvvel. - Nem szoktam
hozz, hogy brki is kedveljen, klnsen nem egy olyan ember, akinek minden
oka meg van arra, hogy gylljn.
- Mirt kellene, hogy gylljelek?
- A csaldom tnkretette a sgorodat.
- s Sally nagybtym uzsors volt, akit az egyik kliense agyonltt a nylt utcn. Minden csaldban vannak seggfejek. Nem a te hibd. Nem te lted meg
Kyria-noszt, igaz?
- Nem, mg kisgyerek voltam, amikor meghalt.
- Akkor mi a problma?
Ahhoz kpest, milyen sszertlen teremts, Tabitha nha nagyon vilgosan
ltja a dolgokat, gondolta Valerius.
- Minden ember, akivel tallkoztam ebben a vrosban, s ismeri Kyrianoszt,
az els pillanattl kezdve gyllt engem. Azt feltteleztem, te is hozzjuk hasonltasz.
- Tudod, mit mondanak a felttelezsekrl, igaz? Mindkettnkbl bolondot
csinltl. Jesszusom! Szeretem Kyrianoszt, de meg kell tanulnia elengedni a
mltat.
Valerius nem mert hinni a lnynak. Az, hogy Tabitha elfogadta t, olyan...

A lny maghoz hzta, s szorosan meglelte; Valeriusnak visszatrt tle az


letkedve. - Tudom, hogy nem tarthatlak meg, Valerius. Hidd el, tkletesen
megrtem, milyen az leted s mik a ktelezettsgeid. De bartok s szvetsgesek vagyunk.
Valerius a karjaiban tartotta a lnyt, mikzben a szavai visszhangoztak a lelkben.
Tabitha vgl kibontakozott az lelsbl, s htralpett.
- s ma jszaka dolgunk van, igaz?
- Igaz.
- Remek, akkor induljon a rakta!
- Rakta? - krdezett vissza Valerius rtetlenl.
Tabitha bocsnatkren elmosolyodott. - Az unokatesom, Ian, imdja a Power
Rangerst. Azt hiszem, tl sok idi tltttem vele a vide eltt.
- Ah! - Valerius a brndrt nylt. - Gyere, rendezkedj be a hzamban, aztn
megynk, s megnzzk, tallunk-e dmonokat.
Tabitha nem szeretett volna jra sszefutni Tival, ezen inkbb taxit hvott.
Otto mr nem volt otthon, mire meg rkeztek.
Szoks szerint Gilbert nyitott ajtt. Ugyanolyan merev s formlis volt, mint
mindig.
- rlk, hogy jra ltom, Gil - ksznttte Tabithi. mikzben Valerius tadta a brndt a komornyiknak. - Kedves a ridegsge.
Gilbert rtetlenl sszerncolta a homlokt. Lenzett a brndre, aztn krden Tabithra tekintett.
Valerius alig tudta megllni, hogy el ne mosolyodjon. - Ms. Devereaux egy ideig nlunk marad, Gilbert. Szlna Margaretnek, krem, hogy ksztse el a hlgy
szobjt?
- Igen, uram.
Valerius elindult felfel a lpcsn, aztn megtorpant. - Ha Margaret vgzett,
szeretnm, ha a szemlyzet kivenne nhny ht szabadsgot.
Gilbert teljesen megdbbent. - Uram? - krdezett vissza hitetlenkedve.
- Ne aggdjon, kifizetem a teljes brket. Vegyk elre hozott karcsonyi ajndknak! Csak hagyjon egy listt az asztalomon a telefonszmokkal, amelyeken
elrhetek mindenkit.
- Ahogy parancsolja, uram.
Tabitha rezte a Valeriusbl sugrz szomorsgot. Annak ellenre, amit
Acheron mondott, Valerius kedvelte Gilbertet, s szemltomst egyltaln nem
rlt neki, hogy a komornyiknak tvoznia kell.

- Hova msz? - krdezte Tabitha, amikor Valerius jra elindult felfel a gynyr mahagni lpcsn.
- Fegyverekrt. Elksrsz?
- ! Mindig a gyengim voltak azok a frfiak, akik tele voltak fegyverrel! Mutasd, mid van, bbi!
Tabitha nem tudta leolvasni Valerius arcrl, hogy mulatsgosnak tallta-e a
szavait, vagy sem. Kvette a frfit az emeletre. Amikor felrtek, jobbra fordultak
a hossz folyosn. Kzptjon Valerius benyitott az egyik szobba.
Tabitha elismeren fttyentett, amikor megltta az edztermet. Hatalmas volt,
tele a legklnbzbb homokzskokkal, birkzsznyegekkel, prbabbukkal.
Utbbiak kzl az egyik gy nzett ki, mint amelyet alaposan helybenhagytak.
Mellesleg rikt hawaii inget viselt.
- Csak nem olyasvalaki akar lenni, akit ismerek? - krdezte a lny, s a trdfsek nyomra mutatott a baba feln.
- Inkbb nem mondok semmit.
- Ezek szerint Otto nem vesz rszt az edzseiden.
Valerius a babra pillantott. - Azt hiszem, mondhatni, hogy valamilyen szinten mgis.
Tabitha megcsvlta a fejt, mikzben a rmai a gardrbhoz lpett. A szekrny valsgos fegyverarzenlt rejtett; a lny biztos volt benne, hogy a rendrk
eljultak volna, ha megltjk.
- Grntvet?
- Az eBayen vettem. Onnan brmit beszerezhetsz.
- Ltom. Kinek van szksge Kellre, amikor ott az internet?
Valerius kajnul rmosolygott, mikzben felcsatolt egy hossz, hallosnak
ltsz trt az alkarjra. - Melyiket vlasztja, hlgyem?
Tabitha leakasztott egy kisebb szmszerjat az ajtrl. - Azt hiszem, tl sok
Buffyt lttam. Imdom a szmszerjakat.
Valerius htralpett, hagyta, hogy Tabitha kivlassza, milyen fegyvert akar.
Be kellett ismernie, hogy lvezettel figyeli a nt, aki pontosan tudja, hogyan
vdheti meg magt. Egy igazi profi alapossgval vizsglt meg minden egyes darabot.
A rmai soha nem hitte volna, hogy az ilyesmi izgat lehet, m mgis az volt: a
farka megkemnyedett a ltvnytl. Minden nuralmra szksge volt, hogy ne
tegye most azonnal a magv a lnyt.
Tabitha htranzett a vlla fltt, s azonnal megrezte a Valeriusbl sugrz
vgyat. A fekete szeme valsggal izzott.

Tabitha tudta, hogy a frfi mr nem sokig lesz kpes megfkezni magt. Vgynak tze felsztotta az vt is, s a vgn Tabitha mr alig kapott levegt.
- Tessk - mondta, s tadott a frfinak egy fnyes acl kart.
Valerius htralpett, s becssztatta a fegyvert a zsebbe. Mieltt megszlalhatott volna, kinylt az ajt, s belpett a komornyik.
- Ms. Devereaux?
Tabitha a kzeled Gilbert fel fordult. - Igen?
- A szobja kszen ll.
Valerius megkszrlte a torkt. - Krlek, ellenrizd, minden megfelel-e, mieltt a szemlyzet tvozik.
- Ok. - Tabitha pontosan tudta, hogy a frfinak egyedlltre volt szksge, s
igazsg szerint neki sem rtott egy kis tvolsg, hogy visszanyerje az nuralmt.
Ha nem tnik el a szobbl nagyon gyorsan, akkor hamarosan meztelenl ktnek ki az egyik birkzsznyegen.
Tabitha kvette Gilbertet, vissza a hallba, majd az plet msik szrnyba. A
folyos vgn a komornyik kitrt eltte egy ajtt.
A lny elmult a fensges ltvnytl. Soha nem ltott mg ilyen kirlyian berendezett szobt - de ht nem is vrt mst Valeriustl.
A helyisg stt tengerkkben s aranysznben pompzott. A puha gytakart
lehajtottk.
Gilbert a hzi telefonhoz lpett, aztn megtorpant. - Nem lesz a hzban senki,
aki vlaszolhatna a hvsra - motyogta az orra alatt.
- Nem szvesen tvozik?
A komornyik szemltomst meglepdtt a krdsen. - Rgta szolglom
Valerius urat.
A hangslybl egyrtelmen kicsengett, hogy a rgta valban hossz idt
jelentett.
- Maga is Fegyvernk?
Gilbert megrzta a fejt. - Nem is tudnak a ltezsemrl, ezrt cserlgeti
Valerius r olyan gyakran a Fegyvernkeit. Tizent ves voltam, amikor felfogadott, a londoni szolglata idejn. Senki msnak nem kellettem.
Tabitha zavarodottan sszerncolta a homlokt. - Mirt nem csinltak magbl Fegyvernkt?
- A Tancs megtagadta Valerius r erre irnyul krst.
- De mirt? - Tabitha egy szt sem rtett az egszbl. A Tancs engedlyezte,
hogy Nick Gautier Fegyvernk legyen, amikor Kyrianosz ezt krte, pedig a fi
mltja meg lehetsen zrs volt.
- Attl tartok, nem igazn izgatja ket a tbornok, sem pedig az ignyei.

Tabitha mly torokhangon felmordult. Soha nem szvelte azokat, akik msok
felett tlkeztek. Ahogy Zelda nni mondogatta, csak Isten tlhet.
- Ne aggdjon, Gilbert, gondoskodom rla, hogy senki ne kellemetlenkedhessen Valerius-szal a tvolltben. Rendben?
A komornyik rmosolygott. - Rendben.
Gilbert meghajolt, majd tvozott.
Tabitha krlnzett. A holmijt valaki mr kipakolta, minden egyes darabot
szp rendben beraktak a komdba, a szekrnybe s a frdszobba.
Hha! Nem lenne nehz hozzszokni ehhez a knyeztetshez!
A fegyverei az egyik fikban voltak. Legjobban a kinyithat pengj kseket
szerette, amelyeket tpzrral erstett a csukljra. Gombnyomsra lecsszott
a ks a markba, de nagyon vatosan kellett bnni vele, klnben a fegyver
csnya sebeket okozhatott a tenyern.
Felhzta a nadrgja szrt, s beledugott mg egy rvid trt a bakancsba,
egy pillangkst pedig a farzsebbe. A legtbb fegyvere illeglis volt, de ppen
elg bartja volt a rendrsgnl, gy nem kellett klnsebben aggdnia.
ppen felvett egy hossz ujj pulvert, amikor valaki kopogott.
Kinyitotta az ajtt, s Valeriust tallta a folyosn. A rmai volt a legvonzbb
frfi, akivel valaha is tallkozott. A haja mg nedves volt, s a megszokott lfarokba fogta ssze, pedig Tabitha sokkal jobban szerette, amikor szabadon omlott a vllra.
Szablyos arcrl semmifle rzelmet nem lehetett leolvasni, de a lny rezte,
hogy a frfi rlt, hogy ltja.
- Indulok jrrzni.
- Ksz vagyok.
A rmaibl sugrzott a lny fel a kedvessg. Az arcvonsai meglgyultak, s
Tabitha alig tudta megllni, hogy a1 karjaiba ne szortsa.
Komolyan, senkinek nem szabadna ennyire csbtnak lennie!
Valerius kitrta eltte az ajtt. - Gyere, Veszlyes rn, a dmonok mr vrnak!
Tabitha lestlt a lpcsn Valerius-szal a nyomban, Otto a hallban vrta
ket.
Akkor rkezhetett haza, amikor az emeleten voltak.
- Riadt rendeltek el New Orleansban. Evakulnak minden Fegyvernkt, aki
nem tagja a Vres Rtus testvrisgnek. Ash mr iderendelt nhny jabb Stt
Vadszt az llam szaki rszrl s a Mississippi krnykrl. Tudtatok errl?
- Nem - vlaszolta Valerius. - Nem hallottam a riadtl.
- Addamsk is tvoznak? - krdezte Tabitha.

Otto blintott. - Mg Tad is. Milwaukee-bl fogjk irnytani a Stt Vadsz


honlapot, mg vissza nem vonjk a riadt.
Tabithnak eszbe jutottak Amanda figyelmeztet szavai. Elvette a mobiljt a
hts zsebbl, s felhvta a testvrt, mg Valerius s Otto a tovbbiakrl
egyeztetett.
Elnttte a megknnyebbls hullma, mihelyt meghallotta Amanda hangjt.
- Szia, hgocskm! - Igyekezett nagyon nyugodtnak hangzani. - Mi jsg nlatok?
- Nem sok. s igen, tudok a riadrl. Ash mr bekltztt hozznk egy Kassim
nev Stt Vadsszal.
- Mirt nem evakultak benneteket?
- Ash szerint semmi rtelme nem lenne, az a valami gyis kvetne minket.
Szerinte jobb, ha hazai plyn vesszk fel a harcot, mintha ismeretlen terletre
knyszerlnnk. Ne aggdj, Tabby! Sokkal jobban rzem magam, mita Ash s
Kassim itt van.
- Igen, Ash soha nem engedn, hogy brmi trtnjen veletek. Vigyzzatok magatokra. Majd ksbb jelentkezem. Szeretlek!
- n is tged. Szia!
Tabitha felshajtott, miutn Amanda bontotta a vonalat. A gyomra sszeszorult a flelemtl.
Azon tanakodott, mirt ennyire ideges.
- Gondoskodom rla, hogy mindenki az utckon legyen ma jszaka - kzlte
Otto, majd tvozott.
Valerius kirlyi gggel blintott.
Mihelyt egyedl maradtak, Tabitha Valeriushoz fordult. - Ismersz egy Kassim
nev Stt Vadszt?
- Csak hallomsbl.
Valerius megigaztotta a kabt ujjt. - Afrikai herceg volt a kzpkorban.
Jacksonban szolglt, mieltt Ash thelyezte volna Alexandriba pr vvel ezeltt. Mirt?
- Bekltztt Amandkhoz, ezrt kvncsi voltam r. mifle szerzet. - Tabitha
a bejrati ajt fel bktt a hvelykujjval. - Indulhatunk?
Amikor ellpett volna Valerius melll, a frfi megfogta kezt. - Brmi is jr a
nyomotokban, elkapjuk, Tabitha. Ne aggdj!
A hangjbl cseng szinte aggodalom megmelengette a lny szvt. - Megvdend a hallos ellensgedet?
Valerius flrefordtotta a fejt. Amikor visszanzett a lny szembe, a tekintete
valsggal izzott. - Megvdem a szeretteidet, igen.

Valeriusnak semmi oka nem volt erre. Az gvilgon semmi. Tabitha biztos volt
benne, hogy a rmai helyben Kyrianosz felstlt volna az emeletre, magra zrta volna a hlszobja ajtajt, s a kisujjt sem mozdtotta volna.
De Valerius...
Mieltt meggondolhatta volna magt, maghoz hzta a frfi fejt, s szenvedlyesen megcskolta. Az ztl szdlni kezdett. Mennyire szerette volna, ha
semmi dolguk nem lenne ma jszaka! Akkor felvihetn a frfit az emeletre, hogy
szeretkezzenek.
Ha megtehetn...
Csaldottan felshajtott, finoman megharapdlta a frfi ajkt, aztn elhzdott tle. rezte, hogy Valerius is vonakodva engedte el. Knyszertette magt,
hogy ellpjen a rmai melll. Kinyitotta a bejrati ajtt, s kilpett a szabadba.
Otto kzeledett feljk az utca irnybl, ahol az autjt hagyta. Tabithnak
csak most tnt fel, hogy ugyanazt a fekete farmert s pulvert viseli, mint dlutn. Ezek szerint ma jszakra lemondott a lompossgrl. Tisztra gy nzett
ki, mint egy komoly felntt.
- Majd elfelejtettem - fordult Valeriushoz, s a kezbe nyomott egy kszlket,
amely gy nzett ki, mint egy apr advev. - A biztonsg kedvrt. A Tancs
azt akarja, hogy mindenki nyomon kvethet legyen, gy kimenthessk, ha valami trtnik.
Tabitha legnagyobb meglepetsre Otto neki is adott egyet.
- Ksznm, Otto.
A frfi biccentett. - Legyetek vatosak! Talon a tr krnykn jrrzik majd
Kyrianoss-zal s Iulianos-szal. Az vk az Ursulines is a Menedk krnykn,
valamint a Chartres s a Francia piac. Ti vlasszatok egy msik krzetet.
- A Francia negyed szaknyugati rszn lesznk. A Bourbon, a Toulouse, a St.
Louis, a Bienville s a Dauphitx krnykn.
Valerius arca megrndult a Bourbon hallatn, de egy szt sem szlt.
- Ash vllalta a temetket - folytatta Otto. Janice- a Cabal, a Harrods s a
raktrak krnyke, Jean-Luc pedig a Garden. Ulric az zleti negyedben jrrzik, Zoe a Tulane-en. Kassimot Ash megfenyegette, hogy pirtsi csinl belle,
ha hajnal eltt elhagyja Kyrianosz hzt, vagy engedi Amandt s Marisst tvozni.
- Kicsoda Ulric?
Otto jelentsgteljesen Tabithra nzett. - Stt Vadsz Biloxibl, kb fl rja rkezett a vrosba. Szke, gyhogy prbld meg nem ledfni, ha az utadba
akad egy stt siktorban.
- Mi az? Nem az n hibm, ha megtmadom az agyaras npeket! Nem kellene
dmonnak kinznik - jelentette ki srtdtten.
- n nem is hasonltok dmonra, mgis leszrtl.
Otto felnevetett.

- Igen, de te meg gy nztl ki, mint egy gyvd, azrt ki kellett, hogy nyrjalak. Az emberisg rdekben.
Valerius megcsvlta a fejt. Tabitha komoly arccal Otto fel fordult. - Hny
Fegyvernk maradt a vrosban?
- Csak n, Kyr s Nick. Utolsknt Tad, az exed, Eric s a felesge tvozott, k
gy egy rja szlltak replre. Mindenki ms, Lizval bezrlag, elutazott, s
addig nem is tr vissza, mg Ash engedlyt nem ad r.
- s mi van a Vrvadszokkal?
- A Menedk kzelben tanyznak, hogy megvdhessk a kicsiket s a nket.
Mg Vane s Bride is bekltztt egy idre.
- Segtenek, ha kell? - krdezte Tabitha.
Otto megrzta a fejt. - Szerintk ez az emberek gondja s nem akarnak beleavatkozni.
Tabitha dhsen szusszantott. - Ezt nem hiszem el!
- Akkor nem sokat tudsz az llatokrl - kzlte Otto. - Ezrt is tartja rajta Talon az egyik szemt a klubon. Az appolitk s a dmonok pontosan tudjk, hogy
a Menedk falain bell senki, mg Ash sem rhet hozzjuk.
Tabitha flnevetett. - Ashnek hozzjuk sem kell rnie ahhoz, hogy meglje
ket!
- Mit mondtl? - krdezte Valerius s Otto egyszerre.
- Micsoda? Ti ezt nem is tudttok? Ash igazn lenygz harcos. szre sem
veszitek, s mr vgzett is veletek. Olyan gyors, hogy nem is ltjtok!
- Mint Corbin - szlt kzbe Otto. - Tud teleportltlni. Megjelenik a semmibl,
leszrja a dmont, s mire az sztporlad, a csaj mr el is tnt.
- Corbin? - krdezett vissza Tabitha.
- Egykori grg kirlynbl lett Stt Vadsz - magyarzta Valerius.
Tabitha a szemt forgatta. - Hadd tallgassak! sem a haverod, igaz?
- Tnyleg kvncsi vagy a vlaszra?
Nem igazn.
- Igen - tette hozz Otto, de semmi Zohoz s Samihoz kpest. Csak kiejted
elttk azt a szt, hogy rmai, s jobb, ha azonnal magad el is kapod a kezed. - Otto jelentsgteljesen Tabithra nzett. - Persze nem rd gondolok, hanem azokra, akiknek van odalenn vdeni valjuk.
- Ok. - Tabitha ellpett Otto melll. - Ez nagyon rdekes volt, de azt hiszem,
ideje, hogy munkhoz lssunk.
- Az cska IROC fel intett, amely a kapu eltt parkolt.

- Nem bnod, ha klcsnveszem az autdat, Otto? Valerius arcbl kifutott


minden vr.
Otto rdgien felnevetett, s elhzta a zsebbl a kulcsokat. - Csak tessk!
Valerius gyorsan kzbeszlt. - Van nekem...
- Ez is megteszi - szaktotta flbe Tabitha, aztn Ottora kacsintott, s elvette a
kulcsot.
Valerius egsz teste megmerevedett. - Igazn, Tabitha, azt hiszem...
- lj be az autba, Val. grem, hogy nem fog megharapni.
Valeriuson ltszott, hogy egy csppet sem gyzte meg, Tabitha nevetve indult
a kocsi fel. Legnagyobb meg lepetsre Otto utnuk szlt. - Legyetek vatosak,
srcok! Lehet, hogy egyiktket sem kedvellek, de nem szeretnm, ha a rosszfik gyznnek.
- Ne aggdj - kiablt vissza Tabitha. - Most mr tudom, mire szmtsak.
- Ne lgy ilyen elbizakodott - figyelmeztette Valerius les hangon. - Egy nlam
sokkal jobb ember egyszer azt mondta: a megromls eltt kevlysg jr.
Tabitha tudta, mennyire igaz ez a monds. - J tancs! J jt, Otto!
- Neked is, Tabitha! Vigyzz a kocsimra!
Valerius lthatan sszerzkdott a szavak hallatn. Tabitha elfojtotta a nevetst. - Mm - nygte, s mlyen bellegezte a levegt; New Orleans illata volt. Kinyitotta a kiskaput, amely az utcra vezetett. - A szpsg illata!
Valerius sszerncolta a homlokt. - Inkbb rothads-szaga van.
Tabitha fenyegeten rnzett, mikzben a frfi megllt Otto autja mellett. Hunyd be a szemed!
- Inkbb nem. Mg belelpek valamibe, aztn egsz jszaka szagolhatom.
Tabitha megvet pillantst vetett r, de a rmai bszkn a szembe nzett.
- Te vagy az egyetlen ni ismersm, aki kellemesnek tallja ezt a bzt.
A lny becsukta maguk utn a kaput. - Hunyd le a szemed, Valerius, vagy eskszm, az orrod lesz az egyetlen mkdkpes szerved holnapra!
A rmai nem volt biztos benne, hogy okos dolog engedelmeskednie, de megtorpant, s vonakodva lehunyt a a szemt.
- Most pedig vegyl egy mly llegzetet! - suttogta flledt hangon a flbe a
lny. Valerius megborzongott, de engedelmeskedett.
- rzed a foly s a gumbo illatt? Ahogy keveredik a spanyol mohval?
Valerius kinyitotta a szemt. - Csak vizelet, rothadt' tengeri hal s iszap szagt rzem.
Tabitha dbbenten a frfira meredt. - Hogy mondhatsz ilyet?

- Azrt, mert ez az igazsg.


A lny rmordult, aztn belt az autba. - Nem vagy knny eset, ugye, tudod?
- Vdoltak mr rosszabbal is.
Tabitha tekintete elkomorodott. - Tudom. De j idk jnnek szmodra. Olyan
vagy, mint aki kart nyelt, m majd n helyrerzlak. Ma jjel szrakozunk, sztrgjuk nhny dmon seggt, s...
- Elnzst, mit mondtl? - vgott kzbe srtdtten a rmai. - Hogy mit nyeltem?
- Jl hallottad - mosolygott r kacran a lny. - Tudod, az embereknek jrszt
az a bajuk veled, hogy nem nevetsz gyakran, s mindent tlsgosan komolyan
veszel.
- Az let komoly dolog.
- Nem az - ellenkezett Tabitha szenvedlyesen. - Az let egy kaland. Izgalmas
s rmiszt, nha egy kicsit unalmas, de sosem lehet komoly.
Tabitha kiolvasta a bizonytalansgot a frfi tekintetbl. Valerius nem szokott
hozz, hogy bzzon az emberekben, de valamilyen okbl a lny szerette volna,
ha vele kivtelt tesz. - Gyere velem, Valerius tbornok, hadd mutassam meg neked, milyen lehet az let valjban, s mirt olyan tkozottul fontos, hogy megmentsk a vilgot.
Valerius olyan undorral nylt a kilincshez, mintha koszos pelenkt rintene.
Tabitha mg sosem tallkozott senkivel letben, aki ennyire fensbbsges lett
volna. Lenygz volt.
Valerius sz nlkl belt az autba. Tabitha indtott, s csikorg kerekekkel
kiltt.
Valerius nem remlt tl sokat ettl az jszaktl, de be kellett ismernie, hogy
tetszett neki Tabitha vibrl letkedve, lelkesedse. Igz jelensg volt; nem csoda, hogy Ash sszebartkozott vele.
A halhatatlanokbl nagyon gyorsan kihalt az letrm. Ahogy egyms utn
teltek a szzadok, knny volt elfelejtkeznik arrl, hogy valaha k is halandk
voltak, mint ahogy arrl is, mirt kellett megmenteni az emberisget.
Knny volt elfelejteni, milyen nevetni. Radsul Valcrius s a nevets sosem
voltak kzeli ismersk. Amg Tabitha meg nem jelent az letben, soha nem
nevetett szvbl egytt senkivel.
Tabitha olyan lelkes volt, mint egy kisgyerek. Valahogy sikerlt megriznie a
fiatalsg idealizmust, mg azon az ron is, hogy az emberek nem fogadtk el t
emiatt teljesen. A lnyt valban nem rdekelte, hogy Valerius vagy brki ms
mit gondolt rla. lte az lett, tette, amit kellett, s mindenkivel a sajt elvei
szerint bnt.
Mennyire irigyelte emiatt a lnyt!
Tabitha ereje tiszteletet parancsolt.

Valerius nkntelenl flnevetett.


- Mi van? - krdezte Tabitha, mikzben olyan sebessggel vett be egy kanyart,
hogy Valerius majdnem az lben kttt ki.
A rmai flegyenesedett. - Csak az jutott eszembe, hogy Hurrikn Tabithnak
kellene hvni tged.
A lny felhorkant. - Elkstl. Anym azta gy hv, mita megltta a kollgiumi
szobmban uralkod totlis koszt. Nem volt velem Amanda, hogy rendet rakjon utnam. Hlsnak kellene lenned, hogy a tizenkt v alatt, mita a magam
ura vagyok, vgre megtanultam, hogy ne hagyjam szanaszt a holmimat.
Valerius mr a gondolatra megrzkdott. - Igazn hls vagyok.
Tabitha lesen bekanyarodott a Jackson Srfzde parkljba, aztn lelltotta a kocsit egy olyan helyen, ahol nem szabadott vrakozni.
- A rendrsg el fogja vontatni az autt.
- Dehogy! - A lny lelltotta a motort, s feltett egy apr ezstmedlt a mszerfalra. A neve volt belegravrozva. - Ez Ed tvonala, s tudja, hogy nem rdemes szrakozni velem. Ha prblkozik, rontst kldetek r s a testvreire a
nvremmel.
- Ed?
- Az egyik rendrjrr. Mindig nyitva tartja a szemi. s szl, ha lt valami
gyansat. Egytt jrtunk gimibe, vekig a nvrem, Karma fija volt.
- Karmnak hvjk a nvredet?
- Igen, s nagyon illik hozz ez a nv. Megvan az a rossz szoksa, hogy mindenkin bosszt ll az elszenvedett srelmekrt, mghozz akkor, amikor az rintett a legkevsb szmt r. Olyan, mint egy hatalmas, fekete pk, csndben vrakozik a hljban. - A szavai flelmetesek lettek volna, ha kzben nem tartja
maga el a kezt s utnozza, hogyan marcangolja az ldozatt egy veszett egr.
- Amikor mr azt hiszed, hogy biztonsgban vagy a haragjtl, akkor, bamm! sszecsapta a kt tenyert. - Lecsap, s otthagy a vredben fetrengeni a fldn.
- Nagyon remlem, hogy most csak viccelsz.
- Egy csppet sem. Nagyon flelmetes nszemly, de n szeretem.
Valerius kiszllt az autbl, aztn tfutott az agyn egy gondolat, amely megtorpansra ksztette. Akrhnyszor szba elegyedtek, a lny jabb s jabb
csaldtagrl tett emltst. - Hny nvred van?
- Nyolc.
- Nyolc? - krdezett vissza Valerius dbbenten. Nem csoda, hogy nem tudta
ket szmon tartani. Azon csodlkozott, Tabitha hogyan kpes r.
A lny blintott. - Tiyana; t csak Tinak hvjuk. Vlent s Amandt ismered.
Aztn ott van mg Esmeralda, vagy Essie, ahogy mi nevezzk. Yasmina - rviden Mina. Petre, Ekaterina, akit ltalban Trinnak becznk, aztn Karma,
aki semmilyen ms nvre nem hallgat.

Valerius halkan fttyentett.


- Mi van?
- Nagyon sajnlom a szerencstlen frfiakat, akik knytelenek voltak veletek
lni. Havonta legalbb egy hten keresztl nagyon flelmetes lehetett.
Tabitha elttotta a szjt, aztn felnevetett. - Csak nem trflni prbltl?
- Inkbb egy riaszt tnyt konstatltam.
- Ok, rendben. Nos, az igazat megvallva, apm a hnapnak azt a bizonyos
idszakt lehetleg munkval tlttte, s gondoskodott rla, hogy minden hzillatunk hm legyen, hogy kevsb rezze egyedl magt. s te? Neked voltak
lny testvreid?
A frfi megrzta a fejt. Megkerlte az autt, aztn a lny oldaln elindult a
Decatur Street irnyba. - Csak fivreim voltak.
- Hha! Kpzeld el, mi lett volna, ha az apd elveszi az anymat. Olyanok lettnk volna, mint a Brady csald!
Valerius gnyosan elmosolyodott. - Aligha. Higgy nekem, a csaldomhoz kpest a Borgik rtatlan brnyok voltak, mint Ozzie s Harriet.
Tabitha oldalra biccentette a fejt. - Ahhoz kpest, milyen bszke vagy az elkel szrmazsodra, elg sok pop legendt ismersz.
A frfi erre nem vlaszolt.
- Szval, hny testvred volt? - faggatta tovbb Tabitha. Valerius meglepdtt,
hogy a lny nem hagyta annyiban a dolgot.
Nem akart vlaszolni, de maguktl kibuktak a szavak a szjn. - Pr vvel ezeltt azt hittem, hogy csak ngy.
- Mi trtnt?
- Megtudtam, hogy Zarek is a testvrem.
Tabitha rtetlenl rncolta a homlokt. - Amg letben voltl, nem is sejtetted?
Az rtatlan krds hallatn Valeriust elnttte a bntudat s dh. Tnyleg
tudnia kellett volna. Ha egyszer is vette volna a fradsgot, hogy alaposabban
megnzze Zareket. mg mindketten halandk voltak...
De akkor mg is az apja fia volt.
- Nem - ismerte el szomoran. - Nem tudtam.
- De ismerted t?
- A rabszolgnk volt.
- A testvredknt? - krdezte Tabitha dbbenten.
Valerius blintott.

Tabitha ugyangy nem rtette, ahogyan sem, amikor megtudta az igazsgot.


- Hogy lehet, hogy nem tudtl rla?
- Te nem ismered azt a vilgot, amelyben ltem. Bizonyos dolgokat nem krdjeleztnk meg. Amikor apm mondott valamit, az gy volt. Nem nztnk a szolgkra, s Zarek... nem is volt felismerhet llapotban akkoriban.
Tabitha rezte a Valeriusbl rad mlysges szomorsgot, s a szve egytt
vrzett a frfival. tkarolta, s finoman maghoz szortotta.
- Mit csinlsz? - krdezte a rmai.
- Melletted llok, gy Zarek nem fog villmot vgni beld. Azt mondtad, hogy
nem bnt rtatlan embert, ugye?
- gy van.
A lny rmosolygott. - Hvj csak a pajzsodnak.
Valerius nkntelenl elmosolyodott, s megfogta a lny karjt. - Nagyon fura
nszemly vagy.
- Igaz, de kezdesz hozzm szokni, nemde?
- De.
Tabitha erre mg szlesebben elmosolyodott. - szre sem veszed, s mr kedvelni is fogsz!
A problma ppen az volt, hogy Valerius mris kedvelte - sokkal jobban, mint
szabad lett volna.
- Hova megynk? - krdezte a rmai, amikor a lny elindult a Decaturon az
Iberville fel, el attl a helytl, ahol belefuthattak volna Nick haverjaiba.
- Mg korn van, ezrt arra gondoltam, hogy elbb csak krbestlunk a neknk kijellt terleten, aztn alaposan krlnznk az Abyssban. Biztos vagyok
benne, hogy soha be sem tetted a lbad abba a klubba. Sok apollita jr oda, s
mr j nhny dmont elintztem a krnyken.
- Acheron gyakori vendg az Abyssban, nem?
- De. m mivel most a temetket jrja, van egy olyan rzsem, hogy a dmonok azt hiszik, a hely biztonsgos, ezrt ott fognak gylekezni.
Logikus rvelsnek tnt.
Tabitha benyitott a Magnolia Cafba.
- Mr megint hes vagy? - krdezte a rmai hitetlenkedve.
- Nem.
- Akkor mirt jttnk ide?
- Majd megltod. - Tabitha a pulthoz lpett, s rendeli t adagot elvitelre.

Valerius semmit nem rtett. Krlnzett; a legtbben csaldiasnak neveztk


volna a helyet. Az asztalokat fehr-piros kocks manyag abrosz bortotta, a berendezs, teljesen mindennaposnak tnt.
Egyltaln nem olyan hely volt, ahol Valerius enni szokott, de a lny szemltomst otthon rezte magt.
Amikor elkszlt a rendelsk, Tabitha felkapta a szatyrot, s visszastlt az
utcra.
Valerius kvette; kvncsi volt, mik a lny szndkai.
Az egyik stt siktorban vlaszt kapott a krdsn Tabitha letette az telt, aztn a karjnl fogva visszahzta rmait az utcra. Valerius hallotta, hogy emberek szaladnak el a sttbl.
- Hajlktalanokat etetsz - jegyezte meg csndesen. A lny blintott. - Gyakran
csinlod?
- Minden este ilyentjt.
Valerius megragadta a lny karjt. Megtorpantak, s egyms szembe nztek.
- Mirt?
- Valakinek meg kell tennie. - Amikor Valerius nyitotta a szjt, hogy kzbevgjon, a lny a szjra tette az ujjt, hogy elhallgattassa. - Tudom, mit akarsz
mondani, Val. Mirt keresnnek munkt, amg akadnak olyanok, mint n, akik
gondoskodnak szmukra ingyen vacsorrl? Nem mentheted meg az egsz vilgot, hagyd, hogy msok gondoskodjanak rluk, s a tbbi, s a tbbi. De n
kptelen vagyok r. Minden jjel, mikor eljvk ide, tudom, hogy itt vannak s
szenvednek. Az egyikk, Martin, valaha sikeres bolttulajdonos volt, de bepereltk, s elvesztette mindent. A felesge elvlt tle, s eltnt a gyerekekkel
egytt. Mivel soha nem vgezte el a kzpiskolt, s 56 ves volt, amikor tnkrement, senki nem adott ne-ki munkt. Egy darabig kisegtknt dolgozott a
boltomban, de nem tudtam neki annyit fizetni, hogy tisztessgesen megljen belle, s nem fogadott el adomnyt, ezrt siktorban knyszerlt aludni. Nagyon
szerettem volna megemelni a fizetst, de akkor a tbbiekt is meg kellett volna,
s nem engedhetem meg magamnak, hogy minden rszmunkaids alkalmazottamnak vi harmincezer dollrt fizessek.
- Semmi ilyesmit nem akartam a fejedhez vgni, Tabitha - mondta a frfi halkan. - Csak azt akartam neked mondani, hogy a knyrletessged nagyon
meghat.
- ! - Tabitha szgyenlsen elmosolyodott. - Hozzszoktam, hogy az emberek
eltlik, brmit teszek.
Valerius az ajkhoz emelte, s megcskolta a lny kezt. - n nem tllek el,
hlgyem. Hanem csodllak.
Tabitha boldog mosolya megmelengette a rmai szvt. A lny megszortotta a
kezt, aztn valami egszen vratlant tett: tkarolta Valerius derekt, s gy stltak vgig az utcn.
Valerius nagyon furcsn rezte magt. Az vszzadok folyamn ltott gy lelkezni szerelmesprokat, de t mg senki nem karolta t sta kzben. Ttovn

tfogta a lny vllt, s engedte, hogy a testnek s az rintsnek a melege tjrja.


Szavakat sem tallt arra, amit rzett. Teljesen mindennapos dolog volt, br
Valerius ltalban helytelentette, ha az emberek ilyen intim mdon viselkedtek
nyilvnos helyen. m semmi sem volt foghat ahhoz a csodlatos rzshez,
amelyet ez a fura nszemly keltett benne.
A szell lgyan fjta a lny hajt, a frtjei simogattk Valerius kezt. A lgy
rints eszbe juttatta, milyen vad s szenvedlyes volt a lny az gyban.
A testt elnttte a forrsg.
Nem sokat beszltek, mikzben jrtk a vros stt utcit. Az emberek mentek a dolgukra, s fogalmuk sem volt arrl, milyen veszly fenyegeti ket. Minden htborzongatan bks volt.
Nem sokkal jfl utn rtek a Toulouse Streetre. Az Abyss nem is hasonltott
ms New Orleans-i szrakozhelyekre. Ellenttben a tbbi turistacsalogat brral, ez stt s riaszt volt.
Tabitha vgigvezette a frfit egy hossz, keskeny, kiss flelmetes siktoron.
- Szia, Tabby! - ksznttte egy magas afroamerikai frfi, aki az elttk ll
pr igazolvnyt ellenrizte. Kopasz volt, s a teste minden ngyzetcentimtert
tetovlsok bortottk - mg a kzfejt is.
- Szia, Ty! Hogy megy az zlet?
- Egsz jl - kacsintott r a frfi. - Ki a bartod? - nzett vgig a szemldkt
rncolva Valeriuson.
- Val, Ash s Simi j haverja.
- Ez komoly? - Ty kezet nyjtott Valeriusnak. - Ty Gagne vagyok. rlk,
hogy megismertelek.
Valerius megrzta a kezt. - Rszemrl a szerencse.
- rezztek jl magatokat! s Tabby, ma jjel nem rntasz fegyvert, rendben?
- J, j, Ty! Nincs vrfrd. Vettem.
Valeriust megdbbentette, mennyi tiszta feketbe ltztt haland volt a
klubban. gy nzett ki a hely, mintha Stt Vadsz tallkozt tartottak volna.
Els pillantsra feltnt, kik voltak turistk, akik csak vletlenl tvedtek be,
vagy btorsgi prbnak tartottk, hogy itt bulizzanak. Tbb piercinget s tetovlst ltott, mint az elz ktezer v alatt sszesen.
A legtbb trzsvendg ismerte Tabitht.
- Szia, Vlad! - ksznttt a lny egy nagyon sovny, magas frfit, akinek olyan
spadt volt a bre, hogy szinte tltszott. Fehr, fodros inget viselt, vrvrs
brsony szmokingkabttal s fekete nadrggal. Hossz, fekete haj keretezte beesett arct, a szemt kerek, stt napszemveg takarta el.
- J estt, Tabitha! - vlaszolt a frfi, aztn elmosolyodott, kivillantotta az
agyarait. Megemelte feljk a brandys pohart, amelyben mintha vr lett volna,

de Valerius Stt Vadsz sztnei megsgtk, hogy csak vrs vodka. Vlad
hossz, csontos ujjait ezstkarmok fedtk.
Valerius nehezen llta meg, hogy fel ne nevessen, s ne mutassa meg a frfinak a sajt agyarait.
- Vlad a XV. szzadbl szrmaz vmpr - mutatta be Tabitha a frfit.
- Vlad Tepes fia vagyok, atym tiszteletre kaptam a nevemet - magyarzta
Vlad megjtszott erdlyi akcentussal.
- Valban? - krdezett vissza Valerius. - Ez elg vicces, mert Vlad egyetlen fit,
Radut tizennyolc ves korban lemszroltk a trkk. Egyetlen gyermek maradt utna, a lnya, Esperetta, aki most Miamiban l.
Vlad a szemt forgatta. - Tabitha, komolyan, honnan szeded ezeket a fickkat?
Valerius flnevetett, amikor az lvmpr elhzta a cskot.
Tabitha vele nevetett, aztn elkomorodott. - Van valami igazsg abban, amit
az elbb mondtl?
Valerius blintott. - Krdezd meg Asht, ha nekem nem hiszel. Ha jl tudom,
Retta frje 1480 tjkn lett Stt Vadsz, s az asszony kvette. A frje azon
kevs Stt Vadszok egyike, aki normlisan viselkedik velem.
- Kewl! - kiltott fel Tabitha, s htrbb lpett, amikor egy gt hercegn elstlt kettejk kztt.
A lny a lpcshz fel biccentett. - Hrom br van s a knyvtrnak nevezett
helyisg. A dmonok ltalban ott vagy a Hangbrban tblbolnak. A msik kett a Fbr s az Afrodit br. Ja, s figyelmeztetlek, hogy rosz s Pszich is
kedveli az Afrodit brt, gyhogy jobb lenne, ha azt rm hagynd, ha esetleg
felbukkannak.
- Szia, Tabby! - lelte meg egy telt szke n a lnyt. - sszefutottl mr vmprokkal ma este?
- Szia, Carly! - Tabitha vidman Valeriusra pillantott. - Ma mg nem. Mirt?
- Ha ltsz egyet, szlj neki, hogy keressen meg. Felkszltem r, hogy megharapjon, s halhatatlann tegyen!
Tabitha a szemt forgatta. - Mr mondtam neked, hogy ez nem gy mkdik.
Ez csak egy hollywoodi mtosz.
- Mindegy, ksz vagyok r, hogy mtossz vljak. Szval, ha ltsz egyet, szlj
neki, hogy a knyvtrban vrom.
- Ok - blintott Tabitha. - Szlok.
- Ksz, des!
Valerius megdrzslte a homlokt, amikor a szke vgre lelpett. - Nagyon sok
rdekes embert ismersz.

A lny rnevetett. - Mondja ezt egy olyan valaki, akinek a fnke majdnem tizenktezer ve jr kzttnk, s aki szemlyesen ismeri Drakula lnyt. Ne
etess, haver!
Volt nmi igazsg a szavaiban.
- Lazts egy kicsit! - szlt r a lny. Felhajtotta Valerius kabtjnak a hajtkjt, kivette a szalagot a hajbl, s sszeborzolta a tincseit.
- Mit csinlsz?
- Prblok megtenni mindent, hogy beleolvadj a tmegbe. Sokat segtene, ha
nem nznl gy, mint akinek szkrekedse van.
- Mr megbocsss!
- Gyernk! - Tabitha vgigsimtott az ujjaival Valerius ajkn. - Ne fintorogj,
nem fogsz elkapni semmifle krsgot. Nem mintha belehalhatnl valami fertzsbe!
- Inkbb neked kellene emiatt aggdnod.
Tabitha felhorkant. - Mondja ezt a frfi, akinek a npe feltallta a bulimit.
ruld el nekem, hnyszor jrtl a hnytatban?
- Nem volt mindnyjunk szoksa, ksznm szpen.
- Ja, persze. - Ezzel Tabitha otthagyta.
Valerius utna sietett. Egyltaln nem szeretett volna magra maradni ezekkel a fura emberekkel. Igaz, hogy nem bnthattk, de akkor is idegestettk. El
sem tudta kpzelni, mirt szeret Acheron egy ilyen helyen lgni'. Olyan nagy
volt a zaj, hogy a sajt gondolatait sem hallotta. A villdz fnyek bntottk a
szemt s a csontvz meg denevr dekorci...
Egyszeren nem ilyen helyeken szerette tlteni a szabadidejt, ha vlaszthatott.
De Tabitha szinte htborzongat knnyedsggel olvadt bele a tmegbe. Ez volt
az vilga. Az bartai s kultrja.
Itt mindenki ugyanolyan laza volt, mint .
Tabitha a tncparkett fel vezette, ahol egy hihetetlenl magas, neonkk tarjos n borult a nyakba.
Valerius rmlettl elkerekedett szemmel figyelte, ahogy Tabitha tncolni
kezdett a nvel s egy frfival legalbbis annak ltszott messzirl -, aki valami
fnyes manyag cuccot viselt, amelyet hatalmas ezstcsatok fogtak ssze. A frfi szemhja s szja feketre volt festve, a haja pedig gy nzett ki, mintha soha
nem ltott volna mg fst.
Tabitha nem zavartatta magt, egytt himblzott velk a dbrg zenre.
Nagyon bjos volt.
A lnyt nem rdekelte, ki figyeli. Nem foglalkozott vele, illendnek talljk-e a
viselkedst.

Egyszeren tette, amihez kedve volt, s Valerius szerette ezt benne.


A frfi mondott neki valamit, mire Tabitha felnevetett, aztn tvisztelni kezdett;
a cspjnek ringatzsa olyan kpekt keltett letre Valerius fantzijban,
hogy elszgyellte magt. Minden frfias testrsze letre kelt. A villdz lnyben a
lny bre szinte foszforeszklt.
A teste csbtan himblzott.
Aztn hirtelen Valeriusra nzett. Abban a pillanatban, a hogy a tekintetk
egymsba fondott, Valerius farka vgyakozan megrndult.
A lny elmosolyodott, s begrbtett ujjal felje intett.
Valerius nkntelenl lpett egyet elre, mieltt szbe kapott. Nem tncolt
nyilvnos helyen. Az apja faragatlannak s alsbbrendnek tartotta a tncot, s
mindnyjuknak megtiltotta. Stt Vadszknt pedig soha nem rezte szksgt,
hogy megtanuljon tncolni.
Mivel nem akarta zavarba hozni a lnyt a bartai eltt, inkbb htralpett.
Tabitha megmerevedett, aztn mondott valamit a nnek s a frfinak. Megpuszilta a frfi arct, meglelte a nt, aztn csatlakozott Valeriushoz.
- Hadd talljam ki: a rmaiaknak nincs ritmusrzkk?
- Annyi nincs, hogy bohcot csinljak magambl.
Tabitha szlesen elmosolyodott. - Szvesen tennk egy prbt, de mivel mr
lttalak tncolni, n... - Elharapta a mondat vgt, amikor szrevett valamit
Valerius vlla fltt.
A rmai megfordult, hogy lssa, mit bmul. Azonnal feltntek neki a dmonok.
ten voltak, s ppen a kijrat fel igyekeztek nhny nvel.
Tabitha gondolkods nlkl a dmonok utn indult. Valerius elkapta a karjt. Mit csinlsz? - krdezte a lny mltatlankodva.
- Ez csapda.
Tabitha sszerncolta a homlokt. - Mi?
Valerius fura kpet vgott, s megszortotta a karjt. - Nem rzed? Nekem
nincsenek olyan erim, mint neked, de mg n is rzem.
- n viszont nem, s ha nem megynk utnuk, akkor meg fogjk lni azokat
az embereket. - Tabitha prblta kiszabadtani magt, de a rmai ersen tartotta.
- Tabitha, hallgass ide. Valami nincs rendben. A dmonok soha nem viselkedtek ilyen merszen, s tudniuk kellett, hogy itt vagyok.
Valeriusnak igaza volt. Tlsgosan nyilvnval volt az egsz. A rmai gy kitnt a tmegbl, mint a napfny a sttben. - Akkor mit javasolsz? Hagyjunk
meghalni rtatlanokat?
- Nem. Te itt maradsz, n pedig kvetem ket.

- Barom...
- Tabitha! - vgott Valerius a szavba. Fekete szeme valsggal lngolt. - n
halhatatlan vagyok, te azonban nem. Hacsak nincs valamelyiknl szekerce, nem
tudnak komolyan megsebesteni. Brmit tesznek velem, tl fogom lni. Te viszont meghalhatsz.

9. fejezet

Tabitha vitatkozni szeretett volna vele, de tudta, hogy a rmainak igaza volt.
Radsul rezte, hogy a frfi komolyan aggdik rte; nem csupn macssgbl
rezteti vele, hogy ersebb nla.
Valerius aggdott a biztonsgrt, s ha arra kellett volna figyelnie, hogy ne
srljn meg, nem tudott volna tiszta fejjel harcba szllni a dmonokkal.
- Ok - egyezett vgl bele. - Menj, n pedig megprblok nyugton maradni.
Valerius lln remegni kezdett egy izom. - A kedvemrt ne csak prbld! Maradj nyugton! - A rmai elengedte, s mieltt Tabitha pislanthatott volna egyet,
mr el is tnt.
Valerius tfurakodott a tmegen a dmonok utn. Csak addig idztt a bejratnl, amg szlt Tynak, hogy a sajt biztonsga rdekben ne engedje ki
Tabitht. Nem volt biztos benne, hogy a frfi segt-e neki, de ha Ty egy kicsit lelasstja Tabitht, akkor taln marad elg ideje arra, hogy meglje a dmonokat,
mieltt a lny rjuk tall, s veszlybe sodorja magt.
Kilpett a brbl, s egy percre megtorpant. A dbrg zentl mg mindig
csngtt a fle, de rezte a dmonok jelenltt.
A sarkon befordult a Royalra, s elindult abba az irnyba, ahol a dmonok eltntek. Gyorsan haladtak, s a sttben vrtak r.
Ha nem tvedett - ami valszntlen volt -, akkor sokan voltak.
Egy kiss lelasstott, amikor elrte a St. Louis Streetet, s befordult. Alig pr
lpst tett, amikor egy rsnyire nyitott kapuhoz rt.
Odabenn voltak. Csndben s nyugodtan vrakoztak.
Vajon mr vgeztek a halandkkal?
Valerius elhzta az egyik trt, ersen megmarkolta a nyelt, mikzben a
pengt a csukljhoz szortotta. vatosan, hogy ne csapjon zajt, kiss kitrta a
kaput, s besurrant a koromstt udvarra.
Nem vilgtott a Hold, s New Orleans ms rsztl eltren nem gett lmpa
sem az udvaron. Krbejrta az pletet; pontosan tudta, mire szmtson.
A dmonok csendben vrakoztak.
Hallotta, ahogy valaki csettintett a nyelvvel.

- Rgen volt szerencsm igazn intelligens Stt Vadszhoz. Ez tudja, hogy itt
vagyunk.
Valerius megkerlt egy bokrot, s kilenc dmont tallt. A nk, akikrl azt hitte, hogy emberek, valjban nem halandk voltak.
Agyaruk volt.
A francba!
Valerius teljes, fejedelmi magassgban kihzta magt, s felvont szemldkkel a dmonokra nzett. - Nos, ha valaki ilyen szvlyes meghvt kld, elvrja,
hogy a vendg tisztelett tegye.
A dmon, aki az elbb megszlalt, lassan elmosolyodott. Elrelpett, s megllt Valerius eltt. Pr centivel alacsonyabb volt a rmainl, karcs teste, mint
faja minden pldny, tkletesen formlt volt.
- A meghvs nem neked szlt - shajtott fradtan. Undorod arccal a mgtte
llk fel fordult. - Azt hittem, vilgosan megmondtam, hogy a nt csalogasstok ki, ne a Stt Vadszt.
- Megprbltuk, Deszideriosz - vlaszolta az egyik n. - De nem jtt utnunk.
Valerius agya elborult a nv hallatn. Ez volt az a dmon, aki megsebestette
Tabitha arct. Legszvesebben darabokra tpte volna, de nem akarta, hogy a
dmon megtudja, a lny fontos a szmra.
Ha sikerlt volna uralkodnia magn azon az jszakn, amikor a fivrei megltk, akkor bkn hagytk volna Agrippint. Nem volt hajland flslegesen felldozni Tabitht.
Deszideriosz a homlokt rncolta. - Tabitha Devereaux engedett benneteket
szabadon tvozni?
- A Stt Vadsz mondta neki, hogy maradjon - szlt kzbe az egyik dmon. Hallottam.
- Ez igazn rdekes. - Deszideriosz Valerius fel fordult. - Nehezen tudom elkpzelni, hogy Tabitha brkire is hallgatna. Tnyleg klnleges szerzet lehetsz.
- Nem hiszi, hogy fenyegetst jelentenl - vlaszolta Valerius foghegyrl. - Nem
tartott rdemesnek a figyelmre. - A rmai stott egyet. - Mint ahogy n sem
tartalak annak.
A dmon nekiugrott.
Valerius elkapta a karjt, kicsavarta, aztn knykkel belevgott a torkba.
Deszideriosz kromkodva htratntorodott.
- Ismerem a grgket s minden trkkjket - kiltotta Valerius. Megragadta
a dmon torkt, s a fldre tasztotta. - s fleg tudom, hogyan lehet meglni
ket.
Mieltt ledfhette volna Desziderioszt, a tbbiek nekitmadtak. Az egyik megragadta htulrl, az egyik n pedig mr emelte a hossz, les trt, hogy htba
szrja.

Valerius belergott a nbe, aztn megprdlt, hogy elintzze a tbbieket. Az


egyik dmon az arcba vgott. Valerius sszeszortotta az llkapcst, ahogy az
les fjdalom vgigsugrzott az arctl az orrig. rezte a vr zt a szjban.
De a fjdalom nem volt jdonsg eltte. Halandknt j ismersv vlt a vers s a testi kn.
Valerius kle elrelendlt, s a dmon trdre esett.
A semmibl hirtelen villm csapott a mellkasa kells kzepbe. A csaps lednttte a lbrl, nekivgta az plet tglafalnak. Valerius nem kapott levegt. Prblt talpon maradni, de a minden porcikjt tjr kntl tehetetlenl
sszecsuklott.
- Fj, igaz? - krdezte Deszideriosz. - Ajndk apmtl. - Deszideriosz lehajolt,
megfogta Valerius jobb karjt, s alaposan megnzte a rmai pecstgyrt az
ujjn. - Nos, ezt is roppant rdekesnek tallom. Egy rmai New Orleansban.
Kyrianosz biztosan imd tged.
Valerius a dmonra meredt, s prblt elgurulni mellle.
Alig mozdult meg, Deszideriosz jabb villmcsapst eresztett belje.
- Mit csinlunk vele? - krdezte az egyik n.
Deszideriosz flnevetett, aztn megragadta a rmait.
De Valerius volt az, aki utoljra nevetett: nem trdve a fjdalommal, htrargta a dmont.
Megragadta Desziderioszt, s nekivgta a falnak. A tgla csak gy dngtt. Nem az a krds, hogy mit csinltok velem, hanem az, n mit csinlok veletek.
Tabitha kptelen volt tovbb vrni, de nem volt ostoba sem. Elvette a mobiljt,
s felhvta Acheront, aki az els csngetsre vlaszolt.
- Szia, Tabby - szlt nevetve. - Valerius szma 204-SS5-6239.
- Utlom, amikor ezt csinlod, Ash.
- Tudod, hogy mit utlsz majd mg jobban?
- El sem tudom kpzelni.
- Fordulj meg!
Tabitha engedelmeskedett, s megltta Asht a brpultnl. A maga 203 centis
magassgval, amelyhez a magas sark gt bakancs mg j hetet hozztett,
Asht nem lehetett nem szrevenni.
Tabitht elnttte a megknnyebbls hullma. Bontotta a hvst, s tnyomakodott a tmegen az atlantiszihoz. - Mit csinlsz te itt?
- Tudtam, hogy Valerius-szal vagy, s itt vagyok, hogy csatlakozzam hozztok.
- Vagyis, te is gy gondolod, hogy bajban van.
- Tudom, hogy gy van. Gyernk!

Tabithnak nem volt tbbre szksge. Jl ismerte Asht. Acheron


Parthenopaeus ritkn krdezett. A sajt szablyai szerint lte az lett, s htborzongatan titokzatos volt.
Ash kilpett a klubbl az utcra. Tabithnak fogalma sem volt, hova tartanak,
de Ash nyilvnvalan pontosan ismerte a cljukat.
- Nagyon rossz rzsem van - szlt oda a lny Ashnek, mikzben vgigrohantak az utcn.
- Nekem is - vlaszolt a frfi, mikzben beugrott egy nyitott kapun. Tabitha
kvette. Mind a ketten megtorpantak, mikor a lehet leghihetetlenebb ltvny
trult a szemk el.
Valerius harcolt. Mindkt kezben egy-egy kardot forgatott. Ngy dmon tmadt r egyszerre, s mindegyik rtett a kardforgatshoz. A csatjuk vad, erszakos s morbid mdon gynyr volt.
Valerius megprdlt, egy fels vgssal mellbe szrta az egyik szke dmont,
pontosan a szve fltt lv stt ponton, ahol az emberi lelkek rejtztek. A dmon aranyl porr oszlott.
Ash is belevetette magt a kzdelembe. Botjval egyszerre kt dmonra tmadt. Elverte ket Valerius kzelbl, gy a rmai nyugodtan koncentrlhatott
egy msik ellenflre.
Tabitha egy lpst tett, de hirtelen rezte, hogy valami hideg s rdgi rt hozz.
- Annyira kiszmthatak vagytok! - szlalt meg a baljs, ismers hang.
Egy villanssal valami elcikzott mellette Acheron fel. Az egyik pillanatban
Ash ppen felnyrsalt egy dmont a botjval, a kvetkezben trdre borult, mikzben Valerius meglte az ellenfelt.
A msik dmon, akivel Ash korbban harcolt, mr ppen leszrta volna az atlantiszit, de Valerius kzbeavatkozott; htrargta, aztn meglte.
Tabitha Ash fel rohant. Az atlantiszi a fldn fekdt, sziszegve dajklta a
karjt, mintha el lett volna trve.
- Simi! - lihegte. - Jelenj meg emberi alakban! Azonnal!
A hatalmas dmontetovls levlt Ash karjrl. A sttvrs rnyk pillanatok
alatt tvltozott az ismers dmonn.
- Akri? - Simi gyengden az lbe fektette Ash fejt. - Akri, mid fj?
Tabitha melljk trdelt, s prblta megvizsglni Ash karjt. Az sz szerint
kv vltozott, azzal a klnbsggel, hogy nem lett kemny. A bre szrksfehr
sznt lttt, ami gyorsan terjedt felfel a karjn.
Valerius trdre esett Ash msik oldaln. - Mi ez?
Ash gy rngatzott, mintha lngolt volna a karja. - Simi... Akra... Thea
Kalosis. Biazomai, biazomai.
Tabitha ltta a hallos rmletet Simi arcn, mieltt a dmon eltnt.

- Ash? - Tabitha most mr pnikba esett. - Mi folyik itt?


- Semmi - lihegte Ash. Megragadta Valerius ingt. - Vidd haza Tabitht! Most
azonnal.
- Nem hagyhatunk magadra - vgtk r mindketten egyszerre.
- Menjetek! - csattant fel Ash. A kvetkez pillanatban a szrks kminta feljebb kszott a karjn.
Tabitha s Valerius meg sem moccant.
Ash vergdtt, vlttt, ahogy a szrks rnyalat a teste egyre nagyobb rszt
elnyelte. Tabitha a htra fektette. Ash gy lihegett, mintha minden erejvel
kzdene a valami ellen, ami a hatalmba kertette.
Eslytelen harc volt.
Kavarg ezst szeme kidlledt, aztn szrkv vltozott s mozdulatlann
vlt, mint egy halott. Ash nem llegzett tbb. Nem mozdult. Mintha valami tkletesen megbntotta volna.
- Mit tegynk? - krdezte Valerius.
- Meghaltok.
Tabitha megprdlt a gonosz hang hallatn, s a szellemmel tallta szemben
magt. Dmonok vettk krbe.
- des istenem, ki szrta szt a dmontrgyt? gy nnek ki a semmibl,
mint egy cska horrorfilmben - shajtott fel Tabitha.
Valerius talpra llt.
Mieltt Tabitha megmozdulhatott volna, Valerius az ellensgre vetette magt.
Tabitha nyomban a segtsgre sietett.
- A nt ne ljtek meg! - parancsolt a szellem a dmonokra. - lve van r
szksgnk!
Az egyik szke dmon felnevetett. - Rendben, de tantstok mresre!
Tabitha megfordult; egy msik dmon ppen htulrl tmadt r. A lny tsre
emelte a karjt, de a dmon hrtotta a csapst, aztn iszonyatos ervel mellbe
vgta.
Tabitha trdre zuhant a fjdalomtl.
Valerius kromkodva rohant a segtsgre, de kt dmon elllta az tjt.
Tabitha sszeszedte minden akaraterejt, s feltpszkodott. A dmon szemltomst meglepdtt.
Amikor a lny rtmadt, a dmon villmsebesen flre ugrott, m amikor csapsra emelte a karjt, valami a falhoz vgta.
- Hagyd t bkn! - vlttte Valerius. A lny el llt. hogy megvdje a dmonoktl.

Tabitha felhzta az ingujjt, s az jat a legkzelebbi dmonra szegezte. Ltt,


tallt, a dmon pedig porr vlt.
Hirtelen valami lthatatlan er tsprt a dmonok kztt; kett azonnal elpusztult.
Tabitha tnzett az ellensg fltt; megjtt a felment sereg! Iulianosz, Talon
s Kyrianosz rohant feljk kivont karddal. Tabitha mg soha nem rlt nekik
ennyi-re. Kln-kln mindegyik veszlyes harcos volt, egytt azonban legyzhetetlenek.
A lny Valerius oldaln kzdtt, mg Kyrianosz, Iulianosz s Talon htulrl
tmadott, ten pillanatok alatt vgeztek a dmonokkal, akik, mint a tzijtk,
sznes villansok ksretben egyms utn megsemmisltek.
Egy kivtelvel. A szellem krbelelte a dmont, aki megttte Tabitht, s eltnt vele a semmiben. Tabitha sszerncolta a homlokt. Teljesen elmerlt a
gondolataiban, mg meg nem hallotta Kyrianosz hangos kromkodst. Valerius
az egyik pillanatban mg mellette llt, a kvetkezben pedig mr arccal a falnak
csapdott.
- Te gazember! - vlttte Kyrianosz, mikzben kllel pflte. Valerius flrehajolt az tsek ell, kiszabadult a szortsbl, nekivgta a grgt a falnak, m
ekkor Iulianosz htulrl megragadta.
A kvetkez pillanatban Iulianosz is cspelni kezdte a rmait. Tabitha gondolkods nlkl Iulianoszra vetette magt, flrelkte, s a kt grg meg a rmai
kz ugrott.
- Menj az utambl, Tabitha - mordult r Kyrianosz, mikzben gyllettel mregette Valeriust. - Nem akarom feldhteni Amandt azzal, hogy bntalak, mert
ostoba vagy!
- n pedig nem akarom feldhteni Amandt azzal, hogy megnyomortalak,
mert idita vagy!
- Ez nem jtk, Tabitha - szlt a lnyra szigoran Iulianosz. Halandknt grg tbornok volt, Kyrianosz parancsnoka. Szerencstlensgre felbosszantotta
az isteneket, akik ezrt megtkoztk, s arra tltk, hogy egy knyvbe zrva
brmely n szexrabszolgja legyen, aki megidzte.
Selena legjobb bartnje, Grace Alexander szabadtotta fel a flistent az tok
all. Azta Iulianosz egytt harcolt a Stt Vadszokkal a dmonok ellen, s
most Kyrianos-szal egytt meg akarta lni Valeriust.
Mrpedig ezt Tabitha nem engedhette.
Flemelte a kt karjt, hogy tvol tartsa a kt grgt a rmaitl. - Nem, valban nem jtk.
- Minden rendben, Tabitha - szlalt meg Valerius. - Ez az sszecsaps mr
rgta rleldtt.
- Talon! - Tabitha a magas, szke kelta fel fordult, aki a kt grg mgtt
csorgott. Talon gy nzett ki, mint egy motoros: fekete brdzsekit, plt s
brnadrgot viselt. A hajt rvidre vgatta, kt tincset kivve, amely vkony
copfba fonva lgott a bal halntkrl. - Segtesz?

Talon keser grimaszt vgott. - Sajnos igen - vlaszolta, s a lny mell llt.
- Kelta! - mordult r figyelmezteten Kyrianosz.
Talon azonban sszefonta a karjait a melln, s nem mozdult.
- Figyeljetek - sziszegte Tabitha a kt grgnek. - Fontosabb problmnk is
van, mint az, hogy gyllitek Valeriust s a csaldjt.
- Pldul? - krdezte Kyrianosz.
Tabitha Ashre mutatott, aki mozdulatlanul hevert a fldn.
Kyrianosz elspadt. - Mi trtnt?
- Nem tudom - vallotta be Tabitha. - Az egyik dmon csinlt vele valamit. Biztonsgba kell helyeznnk.
Kyrianosz dhsen Valeriusra meredt. - Mg nem vgeztnk!
A rmai nem vlaszolt, csak odalpett Ash-hez. Mikor fel akarta emelni,
Kyrianosz flrelkte. - Vedd le rla a mocskos kezed, rmai! Nincs szksgnk a
segtsgedre! Gondjt viseljk a sajtjainknak.
- Trtnetesen Valerius itt az egyetlen Stt Vadsz - csattant fel Tabitha. Tbb joga van segteni Ashnek...
- A grgk nem akarnak s nem is vrnak segtsget a rmaiaktl - vgott
kzbe Iulianosz, s durvn arrbb tasztotta Valeriust.
Tabitha rezte a Valeriusbl rad dht, fjdalmat, de fleg szgyent.
Mirt?
- Val?
Mihelyt kiejtette a szavakat, Tabitha azonnal rdbbent, hogy stratgiai hibt
kvetett el. Kyrianosz cifrt kromkodott. - Jzusom, ne mondd, hogy flszedted! A francba, Tabitha, azt hittem, mg neked is tbb eszed van ennl!
Ebbl elg! Tabitha Kyrianosz el perdlt. - Szllj le a keresztrl, Kyrianosz!
Sz szerint! - Htraintett Valerius fel. - soha nem bntott tged!
Kyrianosz lebiggyesztette az ajkt. - Honnan tudod? Ott voltl taln?
- , kiss gyerekesek vagyunk, nemde? Nem, valban nem voltam ott, de tudok szmolni, s azt is tudom, hny ves volt, amikor megltek. Csak nem azt
lltod, hogy egy tves gyerek szgezett a keresztre?
Valaki htulrl megragadta a lnyt. Tabitha mr tsre emelte a karjt, amikor rjtt, hogy Valerius prblja visszatartani. - Ne csinld, Tabitha! Hagyjuk!
- Ugyan mirt? Elegem van abbl, ahogyan bnnak veled. Neked nem?
Valerius arcrl semmifle rzelmet nem lehetett leolvasni, de Tabitha rezte,
mennyire fj a frfi szve. - Komolyan nem rdekel, mit gondolnak rlam. Tnyleg! Neked pedig nem kellene elidegentened magadtl az egsz csaldodat.
Hagyd a csudba!

- Mirt?
Valerius elbb Kyrianoszra nzett, majd vissza a lnyra. Szigor tekintettel. Ez vrhat. Most az a fontos, hogy Acheront s tged biztonsgba helyezznk.
Menj Kyrianos-szal!
Tabitha legszvesebben vitba szllt volna vele, de brmilyen makacs volt is,
tudta, hogy Valeriusnak igaza van. Minl tovbb idztek, Ash annl nagyobb
veszlybe kerlt, radsul mg Simi sem volt ott, hogy megvdje.
A legfontosabb az volt, hogy Asht biztonsgba helyezzk. - Lgy vatos!
Valerius szalutlt; a mozdulat furcsa mdon gyengdnek tnt. Azutn sarkon
fordult, s magukra hagyta ket.
- Te aztn hihetetlen nszemly vagy! - csattant fel Kyrianosz, mikzben
Iulianos-szal flemeltk Asht a fldrl. - El sem hiszem, miket mondtl rlam
Amandnak, kzben meg dajklod azt a gazembert!
- Hallgass, Kyrianosz! Amandval ellenttben n szemrebbens nlkl szrnlak szven.
- Hov visszk T-rexet? - krdezte Talon, s megragadta Ash lbait.
- Hozznk - jelentette ki Kyrianosz. - Miutn az a dmon megtmadta nlunk
Bride Kattalakist, Ash elhelyezett valami modzst, hogy biztonsgos legyen a
hz. Gondolom, brmi is tette ezt vele, nlunk nem bnthatja.
Talon blintott. - Mi trtnt vele?
Tabitha vllat vont. - Nem tudom. Valami megttte, s puff, fldre rogyott.
Olyan gyorsan trtnt, hogy nem is lttam, mi okozta.
Talon lassan kifjta a levegt. - regem, nem hittem volna, hogy brmi kpes
fldre vinni Asht. Nem gy.
- De legalbb letben van - jegyezte meg Tabitha. -br... nagyon flelmetes llapotban.
Nem merte elrulni nekik, mennyire megrmtette a tudat, hogy a dmonok fl
kzzel elintztk a hatalmas s ers atlantiszit. Ha ilyesmire voltak kpesek, akkor el sem lehetett kpzelni, mit tehetnek velk, tbbiekkel.
Ez flvetette a krdst, hogy vajon mirt hagytk ket bkn a dmonok, amikor akr vgezhettek volna is velk?
Az egsznek nem volt semmi rtelme.
Stt, kihalt siktorokon keresztl kzeltettk meg Iulianosz Land Rovert.
Vigyztak, hogy ne fussanak ssze se jabb dmonokkal, se rtatlan jrkelkkel, akik esetleg kihvhatnk a rendrket, ha ltnk, hogy egy halottat cipelnek.
Tabitha a hts lsre telepedett, Asht is odasegtette, Talon maradt, hogy
folytassa a jrrzst. Kyrianosz nmn duzzogott egsz ton, mg a Garden negyedbe rtek. A hza alig ktutcnyira volt Valeriustl.

Tabitha azon tndtt, vajon a kt frfi tudta-e, milyen kzel lnek egymshoz. Gyakorlatilag szomszdok voltak, m a fktelen gyllet elvlasztotta ket.
Elhessegette magtl ezeket a gondolatokat. Megsimogatta Ash hajt; furcsa,
szivacsos volt az rintse. A szeme flig le volt hunyva, s kivtelesen nem kavargott. Iszonyatos volt belegondolni, hogy valami ilyen llapotba hozhatta az
atlantiszit, radsul fogalmuk sincs, lehet-e rajta segteni.
Szent isten, mi lesz, ha nem tudjk megmenteni Asht?
Mi lesz a Stt Vadszokkal, ha nem Ash vezeti majd ket? Flelmetes volt a
gondolat. Ash mindig tudta, mi a teend, hogyan lehetett helyrehozni a dolgokat
gy, hogy mindenki jl jrjon.
Tabitha az ajkba harapott, hogy elfojtsa a pnikor. Simi szerez segtsget. Kizrt, hogy ne gy legyen!
A frfiak kiszlltak az autbl, aztn becipeltk Asht a hzba; a lny szorosan
kvette ket.
Amanda azonnal felpattant a kanaprl, amikor meg ltta a testet. - , istenem, mi trtnt?
- Nem tudjuk - vlaszolta Kyrianosz, mikzben a mahagnilpcsk fel vittk
Asht.
- Tabby? - fordult Amanda a testvrhez.
A lny vllat vont. Amandval egytt kvettk a frfiakat az emeletre. Amikor
felrtek, egy magas afroamerikai frfi lpett ki az egyik vendgszobbl.
- Acheron? - krdezte. Ers akcentussal beszlt.
- Nem tudjuk, mi trtnt vele - vlaszolta a ki sem mondott krdsre
Kyrianosz.
- Szia, Tabitha vagyok - nyjtotta a kezt a lny az ismeretlen Stt Vadsznak, aki a csaldjra vigyzott.
- Kassim. - A frfi kezet rzott vele, aztn mindketten kvettk a tbbieket Ash
szobjba.
Mihelyt lefektettk az gyra az atlantiszit, Kyrianosz gnyos mosollyal
Tabith-hoz fordult. - Mirt nem szmolsz be a hgodnak az j bartodrl?
- Kyrianosz - szlt r Tabitha figyelmezteten. - Szllj le rlam, vagy megbnod!
- Milyen bart? - faggatzott Amanda.
- Valerius Magnus - felelte Iulianosz. - Igen kzeli j bartok.
- Igen, azok vagyunk. s semmi kztk hozz!
Amanda szigoran a testvrre nzett. - Tabitha...
- Elg! - csattant fel Tabitha. - Nzztek, nekem eshettek, mihelyt segtettnk
Ashen. Most azonban felhvok nhny embert, htha tudja valaki, mi a teend.

Ti csak csorogjatok itt lbe tett kzzel, s mondjatok el mindennek, ha akartok, engem nem rdekel.
Lecsatolta a mobiljt az vtartrl, s elindult lefel a lpcsn. Elsknt Tit
hvta, neki azonban fogalma sem volt rla, mivel lltak szemben.
- Gyernk, Tia! - knyrgtt Tabitha a nvrnek. - Kell, hogy legyen erre is
visszavon varzsige.
- De azt sem tudjuk, mi okozta! Ash nem haland, Tab. gyetlen rossz sz, s
akaratlanul is slyos krt okozhatunk.
Tabitha felmordult, aztn bontotta a vonalat. Amanda ppen belpett a nappaliba, amikor meghallottk, hogy valami olyan hatalmas ervel vgdott a bejrati ajtnak, hogy majdnem kidnttte a tokjbl.
Tabitha a testvre kezbe nyomta a mobilt, s elhzta a trt a bakancsa szrbl.
- Akri! - Simi flelmetes vontsa megrengette a falakat. - Engedd be a Simit,
akri!
- Ez meg micsoda? - krdezte Amanda halottspadt arccal.
- Ash dmonja.
- Simi adja ki magbl ezt az istentelen hangot? - Kyrianosz lefel robogott a
lpcsn lulianos-szal a nyomban.
- gy tnik - vlaszolta Tabitha, s mr indult is, hogy ajtt nyisson.
Kyrianosz azonban megelzte. - Ne! Lehet, hogy csapda!
- A nnikd - motyogta a lny az orra alatt. - Simi? Te vagy odakinn?
- Tabitha, engedj be! Nem segthetek akrin, ha nem vagyok mellette. Segtsget hoztam akrinak. Eressz be, vagy a Simi barbecue-t csinl az ajtbl, eskszm.
- Nem teheted, Simi. A vdpajzs megsebest, ha meg prblod. Be kell, hogy
hvjanak.
Tabitha megdermedt az ismeretlen, kedves ni hang hallatn. Alig rezhet
klfldi akcentussal beszlt. - Ki van veled, Simi?
- A ribanc istenn egyik korisza, tudod, akik a templomban szolglnak az
Olmposzon. Katra rendes lny, segt az n akrimnak. Most pedig engedd be a
Simit!
- Minden rendben - szlt oda Tabitha Kyrianosznak. Elg jl ismerem Simit
ahhoz, hogy megllaptsam, tnyleg az.
Kyrianosz fenyegeten a lnyra meredt. - Ja, persze, s Valeriust is ismered.
Ez aztn sokat elrul az tlkpessgedrl, mondhatom!
Tabitha egsz teste megfeszlt. - Amanda, ha azt akarod, hogy megmaradjanak a frjed golyi, akkor tntesd el az utambl, vagy szoprnt csinlok belle!

- Engedd, hogy kinyissa az ajtt, Kyrianosz!


- Majd ha fagy! - csattant fel a grg. - A lnyom fenn alszik az emeleten!
- Az unokahga alszik fenn az emeleten - emlkeztette Amanda a frjt. Tabitha soha nem sodorn veszlybe Marisst. Na, mozdulj az tbl!
Kyrianosz flemelte a kezt, mintha mindkettejket meg akarn fojtani, aztn
flrellt.
Tabitha feltpte az ajtt. Simi llt a kszbn egy nagyon magas n oldaln.
Egyikk sem krdezte, hol van Ash; gy tnt, mindketten maguktl is tudtk.
- Ne aggdj, Tabby - mondta Simi, mikzben a hihetetlenl magas n elindult
a lpcs fel. - Katra soha nem bntan az n akrimat. Ugyangy szereti t,
mint mi.
Katra oda sem figyelt Simire, hatrozott lptekkel vonult vgig a szmra ismeretlen hzon. Valjban szmra nem ltezett ismeretlen. Az apjtl s az
anyjtl is hatalmas ert rklt, tbbek kztt azt a kpessget is, hogy megrezze az pletek lnyegt.
Ez a hz meleget, tiszteletet s szeretetet sugrzott. Nem csoda, hogy Acheron
szeretett itt tartzkodni, ha New Orleansban jrt. Csodlatos otthon volt,
Marissa pedig szerencss gyermek, hogy itt lhetett. Mennyire szerette volna, ha
neki is ilyen otthona lehetett volna kislnykorban!
Kinyitotta az utols ajtt az emeleti folyosn. Acheron egy hatalmas, baldachinos gyon fekdt.
Kat megtorpant. Soha mg az vszzadok alatt nem kerlt ilyen kzel
Acheron-hoz. Fiatalkorban gyakran prblta meglesni, amikor az Olmposzra
jtt Artemiszhez, de akrcsak az istenn tbbi szolglja, sem lphetett be a
templomba, amikor a frfi ott volt.
St, elssorban neki volt tilos tallkoznia Acheronnal Most azonban
Egsz letben erre a pillanatra vrt. Az eslyre, hogy megrinthesse a frfit.
Megismerhesse.
rezze a karjait maga krl, csak egyetlenegyszer.
Zakatol szvvel belpett a szobba, s megllt az gy eltt, amelyen alig frt el
a frfi magas, karcs teste. Brnek furcsa szne sem rontotta el az sszkpet:
Acheron volt a legjobb kp frfi, aki valaha szletett.
m Acheron nem csupn kvl volt gynyr: mg ilyen llapotban is parancsol s flelmetes volt. Kat rezte, ahogy a frfi ereje megrintette, vonzotta
maghoz.
Acheron maga volt a megtesteslt er.
Emellett ltfontossg volt az univerzum rendjnek megrzse szempontjbl.
Ha Acheron egyszer meghalna
Mg belegondolni sem mert, mi trtnne.

Egyetlen lny volt ersebb Katnl: Acheron. A lny a gondolatai erejvel becsukta, s bezrta az ajtt, majd levette a csuklyt a fejrl, s lelt a frfi mell. Szeretett volna nhny percet kettesben tlteni vele.
Nagyon jkp vagy lehelte, s finoman vgigsimtott a szemldkn.
Mita kisgyerekknt elszr megpillantotta Acheront arra vgyott, hogy egyszer megrinthesse a kezt. Svrgott rte, hogy a frfi egyszer kimondja a nevt.
Leginkbb pedig azrt, hogy Acheron tudomst szerezzen a ltezsrl.
De nem ez volt megrva.
Artemisz mindig kzttk ll majd. vszzadokkal ezeltt megtiltotta, hogy
brki, elssorban Kat megrintse szent Acheront.
s most vgre itt lhetett vele, kettesben, tvol az istenn figyel tekintettl.
A mlyre elzrt rzelmek feltrtek. Kat engedett nekik; ledlt Acheron mell,
s szorosan maghoz lelte. Azt kvnta, brcsak felbredne, hogy megismerje
t. rezte t.
De Acheron nem bredt fel.
Soha nem tudja meg, hogy itt volt, hogy volt az, aki megmentette. Siminek
megtiltottk, hogy elrulja, s mihelyt Kat eltnik innen, a tbbiek odalenn is el
fogjk felejteni, hogy valaha is lttk.
Szeretlek suttogta Acheron flbe. Mindig szeretni foglak. Lgyan
megpuszilta a frfi arct, aztn flegyenesedett, s a kt kezbe fogta a szles
tenyert.
Knnyek patakzottak az arcn, amikor vgigsimtott rajta a frfi ujjaival.
Egy nap majd tallkozunk, grem lehelte.
Kat gondolatai erejvel kinyitotta az ajtn a zrat, aztn elhzott egy apr
tasakot a zsebbl. Hrom levl volt benne az let Fjrl, amely kizrlag a
Pusztt kertjben virgzott, kalosisi temploma termeinek mlyn. Semmi ms
nem trhette meg az ypnsi, a szent lom tktegyedl ezek a levelek voltak
kpesek visszaadni Acheron rgi erejt.
Kat addig morzsolta a leveleket, mgnem nedvet kezdtek ereszteni. Acheron
ajka fl illesztette, s kilenc cseppet facsart a szjba.
Figyelte, ahogyan a szn lassan, fokozatosan visszatr a testbe.
Acheron mly llegzetet vett, aztn kinyitotta a szemt.
A lny abban a msodpercben eltnt.
Ash rezte, hogy a leveg kavargott krltte. Nyomban fellt, de azonnal
megbnta, amint a fjdalom tcikzott a testn.
Megtrlte az ajkt, megrndult az arca a keser, kellemetlen zre.
Akri?

A szve egy pillanatra megllt, amikor meghallotta Simi ttova hangjt az ajtbl. A kvetkez pillanatban a dmon berontott a szobba, s az gyra vetette
magt.
Hirtelen minden emlk visszatrt. A dmonok.
A csaps
Mi az rdg csapott bel?
Simi, mit csinlok n itt?
A dmon olyan ervel vetette a karjaiba magt, hogy visszazuhant az gyra.
Hallra rmtetted a Simit, akri. Nem tudta, mi a bajod. Teljesen szrke s csnya lettl, mint egy szobor. Nem szabad ilyet tenned! Te magad mondtad!
Jl vagyok, Simi dajklta a dmont. Azt hiszem. Mirt vagyok Kyrianosz
hzban s te mirt vagy ember alakban?
Mi hoztunk ide.
Ash teste megfeszlt Kyrianosz hangja hallatn. vatosan fellt, Simivel az
lben.
Kyrianosz a karjait sszefonva llt az ajtban Iulianos-szal s Amandval.
Jl vagy? krdezte.
Ash blintott. Igen, azt hiszem. Egy kiss mg szdlk, de legalbb llegzem. Legalbbis prblt, ami nem ment knnyen, mert Simi olyan ersen szortotta, mint egy vad anyamedve a bocst.
Tudod, hogy mi trtnt veled? krdezte Tabitha valahonnan a folyosrl.
Sajnos, tudta, de ezt nem szndkozott megosztani velk. A lnyeg, hogy
Simi megszerezte az ellenszert, s meggygytotta. Az isteneknek hla, a dmon
megrtette a parancsot.
Ha a tbbiek valaha is megtudjk, ki s mi volt
Ami felvetette a krdst: ki tudta rla az igazsgot a dmonok kzl? Hogyan
jttek r, melyik az egyetlen mdszer a semlegestsre?
Nem mintha mg egyszer prblkozhatnnak vele. Most, hogy mr tudta, mire szmtson, azzal is tisztban volt, hogyan vdekezzen.
A kvetkez bolond, aki megprblja bntani, nagyon megjrja.
Ok, Simi. Ash megveregette a dmon htt. Most mr elengedhetsz.
Nem! Simi mg ersebben maghoz szortotta. Rmes volt, akri! Olyan
lettl, mint azok az izk otthon. Fj! A Simi nem szereti az ilyesmit. Szpnek s
rzsasznnek kell maradnod, ahogyan szoktl. Vagy kknek. Azt nem bnom,
amikor kk vagy. A brd, gy rtem.
Ok, Simi vgott Ash a dmon szavba, mieltt mg elrulhatott volna valamit, amit nem volt szabad.

Elkkl a brd ? krdezte Kyrianosz.


Mindenkinek elkkl a bre, ha fzik vlaszolta Ash kitren.
Simi szortsval nem trdve lecsszott az gyrl. Valahogy r kellett vennie
a dmont, hogy eressze el. Ki kellett jutnia innen, hogy elterelje a tbbiek figyelmt arrl mily nagyon kzel kerlt a hallhoz, amennyire csak a fajtjnl
ez lehetsges volt.
Simi megllt mellette, de nem engedte el a derekt.
gy ltszik, valaki hozzd ragadt, T-rex szlalt meg Talon nevetve.
Igen, egy csppet. Ash elindult kifel.
Kaphatok fagyit? krdezte Simi, amikor vgre elengedte. A dmon a lpcs
fel indult, aztn megfordult s bekukkantott Marissa szobjba. Ss! suttogta hangosan, aztn flegyenesedett. Alszik a baba.
Igen, Tabitha pedig az ajt fel lopakodik jegyezte meg Kyrianosz. Szaladsz Valeriushoz?
Tabitha megtorpant. rulj el nekem valamit, Ash krdezte halkan, amikor
a frfi mellje rt. Zavarn Artemiszt, ha kinyrnm az egyik volt Stt Vadszt?
t nem, de szerintem a hgodat igen.
Tabitha htranzett a vlla fltt Amandra. Jobban tenn, ha magasabb
sszeg letbiztostst ktne r, mert; a pasas egy lpsre van csak attl, hogy
lebukfencezzen lpcsn.
Ne fenyegess, Tabby szlt r Kyrianosz. Emlkszel, milyen dhs voltl,
mikor rjttl, hogy egytt vagyok a nvreddel? Megprbltl meglni. Most
pedig te szrted ssze a levet a legalvalbb senkihzival. Mondd meg neki,
Ash! A fajtja knyrtelen gyilkos!
Tabitha megprdlt. A fajtja? gy rted, hogy az kori hadvezrek? Legalbb kt embert ismerek ebbl a fajtbl nzett jelentsgteljesen
Kyrianoszrl lulianoszra.
Tabitha szlt kzbe Amanda. Elg legyen! Tudod, hogyan rez Kyrianosz
Valerius irnt. Hogyan tehetted ezt velnk?
Ash megdrzslte a homlokt, mintha fjt volna a feje. Gyerekek, hagyjtok
bkn Tabitht! n hoztam t ssze Valerius-szal.
De mirt? krdezte Amanda, Kyrianosz s Iulianosz egyszerre.
Ash megtorpant a lpcs tetejn, s kimrten Tabitha fel fordult. Tabby,
szerinted milyen az idelis frfi?
szintn?
Ash blintott.
Aki olyan, mint te: magas, vonz, divatos s gt.

s mi a vlemnyed Valeriusrl?
Tabitha vatosan a hgra pillantott. Kicsit fantzitlan, de igazn kedvelem.
Kyrianosz s Iulianosz kromkodsban trt ki.
Tabitha szlt r fenyegeten Amanda.
Ne Tabithzzl nekem. Jesszus! Elegem van belle, hogy mindnyjan engem piszkltok.
Tabitha lement a lpcsn, a bejrati ajthoz. Amikor kinyitotta, Nickkel tallta szembe magt. A cajun rvigyorgott, s belpett mellette az eltrbe.
Tabithnak annyi ideje sem volt, hogy figyelmeztesse: Ash a hzban van...
Simivel.
Tabitha aggdva megfordult.
Szia, Nicky! Simi a fira vigyorgott, s ugrndozva elindult felje.
Tabitht jgg dermesztette a rmlet.
Megrezte, melyik pillanatban jtt r Ash, hogy Simi bibliai rtelemben ismerte Nicket. Az atlantiszi arca elvrsdtt a dhtl.
Nick megdermedt, leesett az lla.
Siminek fel sem tnt, mi folyt krltte. Nicky dorglta a fit cspre tett
kzzel, mirt nem jttl el ma jszaka, ahogy megbeszltk?
Nick kinyitotta, aztn becsukta a szjt. Ash hatalmasat ordtott, megragadta
Nick torkt, s nekivgta a fit a gipszfalnak, olyan ervel, hogy az tszakadt.
Tabitha sszerndult, szinte rezte a Nicket elnt fjdalmat. A fi prblt
talpra kecmeregni. Nem tudtam, hogy a bartnd, Ash lihegte. Eskszm!
Ash ezstszn szeme vrsen felizzott. Nem a bartnm, te seggfej, hanem
a lnyom!
Tabitha nem hitte volna, hogy Nick jobban is elspadhat, mgis ez trtnt.
De olyan olyan fiatal Te is olyan fiatal vagy motyogta, majd nagyot nyelt.
Nekem pedig vgem van.
Ash szeme vrsben s srgban izzott. Olyan ervel ttte meg Nicket, hogy
a fi hat mtert replt, s Kyrianosznak esett.
Odafenn Marissa srni kezdett.
Amanda, menj, vigasztald meg a babt csattant fel Ash. A hangja nem is
hasonltott az emberire; mly s morajl volt. Flelmetes.
Tabitha az atlantiszihoz rohant, de Ash felemelte a kezt, s a lnyt valami
lthatatlan er meglltotta. Moccanni sem brt.
Akri! siktotta Simi. Ne!

Ash elindult Nick fel, de mieltt kettt lphetett volna, Simi kettejk kz
ugrott.
Tabitha sszerndult az Ash hangjbl sugrz fjdalomtl.
Soha nem lett volna szabad megismerned a testi vgyakat mondta a dmonnak.
A szobban mindenki az letrt rettegett kivve Simit; t egy csppet sem
izgatta Ash tajtkz dhe.
Mirt nem? krdezte. Mindenki szexel.
Ash beletrt hossz fekete hajba. Azrt, Simi, az isten verje meg, mert
ezentl te is olyan leszel, mint mindenki ms. Egy perc nyugtom se lesz tled.
Simi undorral elfintorodott. Khr-lek, akri! Tlsgosan bekpzelt vagy. Ez
beteges! Tl rgen lgsz azzal a tehnnel. Fj! gy rtem, jl nzel ki, meg minden, de nem vagy egy Travis Fimmel. Na, aztn cuki! De komolyan, a Simi
nem is lvezte klnsebben azt a lihegst meg izzadst. Tl sok mel azrt a
rvidke lvezetrt. Szemly szerint jobban szeretek vsrolgatni. Sokkal szrakoztatbb, s nem is kell utna lezuhanyozni. Kivve persze, ha sszepiszkoltad
magad, de a legtbb bevsrlkzpont elg tiszta mostanban.
Nick mr nyitotta a szjt, hogy vdekezzen, de Talon megrzta a fejt.
Fi figyelmeztette a kelta les hangon. tkozott szerencse, hogy nem
vagy j az gyban. rlj neki, hogy Simi megmentette az letedet.
Bizony, Nick tette hozz Kyrianosz. Ki se nyisd az tkozott szdat!
Ash nem trdtt velk; meglelte Simit, s szorosan tartotta, mintha flt
volna elengedni.
A lthatatlan er, amely eddig visszatartotta Tabitht, hirtelen megsznt. A
lny mly llegzetet vett; mintha mg a leveg is valahogy nyugodtabb lett volna.
De amikor Ash visszanzett Nickre, a szeme mg mindig vrsen izzott.
Szmomra halott vagy, Gautier. Ha a helyedben lennk, meglnm magam,
hogy ksbb ne nekem kelljen megtenni.
H! csattant fel Tabitha, ahogy Ash az ajt fel indult. Ez kemny volt!
Hagyj bkn, Tabitha figyelmeztette Ash. Simi gyere vissza hozzm.
A dmon finom, fekete kdd, aztn srknytetovlss vltozott Ash karjn.
Ash kirobogott az ajtn, Tabitha pedig gondolkods nlkl utna iramodott.
Ash! Mit csinlsz?
Elmegyek, mieltt meglnm Nicket.
Nem hibztathatod kizrlag t.
Dehogynem! Lefekdt az n kis Simimmel.

Ha utlni akarsz emiatt valakit, itt vagyok n! n hagytam ket egyedl


kettesben.
Ash sz szerint g tekintettel mrte vgig a lnyt. Hagyj bkn, Tabitha!
Most azonnal!
Nem! Ha azt akarod, hogy valaki megfizessen ezrt, akkor azt bntesd, aki
valban felels rte. Nick a legjobb bartod. Ne hidd, hogy nem tudom. Testvreknt szeret tged, te pedig sszetrted a szvt.
Lefekdt
Ezt mr mondtad. De n azt is tudom, milyen rosszul rezte magt, amikor
megtudta, hogy Simi hozzd tartozik. rulj el nekem valamit, Ash! Mirt nem
tudott Nick Simirl?
Ash a fogt csikorgatta, mieltt vlaszolt. Nem akartam, hogy egyetlen frfi
is tudjon rla. Tudtam, hogy eljn majd a nap, amikor Az atlantiszi megrndult, mintha fjdalom futott volna t a testn. Ezt te nem rtheted.
Igazad van, tnyleg nem rtem. s nem tudom, mi trtnt veled az jszaka,
mint ahogy azt sem, mi akar elkapni engem. Fogalmam sincs, miv vltoztl pr
perccel ezeltt vagy, hogy mirt csillog az a riaszt tz a szemedben. Mi vagy te?
Azon tndm, voltl-e ember valaha?
Ash szeme vrsbl visszavltozott ezstsznre. Egyszer rgen ember voltam lehelte.
s most?
Most itt az ideje, hogy ti ketten meghaljatok.
Tabitha mg fel sem fogta a htborzongat, fenyeget szavak rtelmt, amikor
valami g fjdalom hastott a gyomrba.

10. fejezet

Tabitha nem kapott levegt. Soha letben nem rzett mg ekkora fjdalmat.
Olyan volt, mintha valami megszllta volna a testt.
Ash kromkodni kezdett. Flemelte a karjt, s a kezbl valami lthatatlan
er csapott a lny fel.
Tabitha felsikoltott a fjdalomtl. gy rezte, mintha valami darabokra prbln tpni.
Kptelen volt talpon maradni. Zuhanni kezdett, de hirtelen rjtt, hogy valaki
a mellkashoz vonja.
Foglak nyugtatta meg Valerius. A karjba kapta, s maghoz szortotta.
Tabitha szve szrnyalt az rmtl, amelyet a frfi kzelsge okozott. Nem
tudta, hogyan kerlt oda a rmai, de hls volt, amirt elkapta.

Tabitha szemt gettk a knnyek. Attl flt, hogy a szellem Ashre vagy
Valerius-ra tmad.
Felejtsd el! mondta Ash.
A szellem flnevetett, majd nyomtalanul eltnt.
Ash egy szempillants alatt Tabitha mellett termett. Apr llegzeteket vegyl
suttogta a flbe.
Tabitha kptelen volt megszlalni. A fejt Valerius nyakba frta, bellegezte
a frfi brnek meleg illatt. Soha nem hitte volna, hogy gy rez majd valaki
irnt.
Furamd biztonsgban rezte magt, pedig tudta, hogy ebben az llapotban
kptelen lenne megvdeni magt.
Biztonsgba kell t helyeznnk szlalt meg Valerius les hangon.
Ash blintott.
Az egyik pillanatban mg Kyrianosz kocsifelhajtjn lltak, a kvetkezben
pedig mr Valerius szobjban.
A rmai megknnyebblt shajjal fektette le a lnyt az gyra. Jl vagy?
krdezte Tabithtl.
Azt hiszem suttogta a lny. A fjdalom kezdett kiss cskkenni.
Valerius melegen rmosolygott, aztn megkemnyedtek az arcvonsai, amikor Ash fel fordult. Mivel llunk szemben?
Ash mly llegzetet vett; percekig tiprdott azon, hogy mennyit ruljon el nekik. A szellem Kyrianosz hza eltt Deszideriosz volt. A j hr az, hogy nincs
teste egyelre.
De n testi valjban harcoltam vele mondta Valerius. Nemrg rm tmadt.
Mikor? krdezte Tabitha. Most mg sokkal rmltebb volt, mint az elbb.
n nem lttam.
volt az, akit a szellem vdett a harc vgn, emlkszel?
Tabitha megrzta a fejt. Az nem Deszideriosz volt. Higgy nekem, soha nem
felejtem el annak a gazembernek az arct tette hozz, s megrintette a sebhelyet az arcn.
Nem erstette meg Ash is. Az a legidsebb fia volt. Urian szerint az apja
utn neveztk el.
Tabitha a szemt forgatta. Mirt van az, hogy ti, si npek csak kt-hrom
nevet hasznltatok egy-egy csaldban, s genercirl genercira jra azokat
hasznljtok?
Ez volt a hagyomny magyarzta Valerius. rlk, hogy az emberek
szaktottak vele. Hidd el, egy csppet sem lvezem, hogy olyan nevem van, amelyik egy nylas dalra meg egy olyan fickra emlkeztet tged, aki hihetetlen dol-

gokat mvel a gimnzium tornatermben. De sszessgben a Valerius mg


mindig jobb, mint Newbomb Turk.
Tabitha flnevetett. Meglepte, hogy Valerius megrtette korbbi megjegyzst
a Hollywood lovagjai cm filmmel kapcsolatban.
Mivel ismerem Tabitht, r sem merek krdezni, mirl beszltek mondta
Ash, s megdrzslte a homlokt.
A kvetkez pillanatban megmerevedett. Tabitha rezte a frfit elnt rettegst.
Ash?
Mi trtnt? suttogta Ash. Nem Tabithhoz beszlt, hanem valaki mshoz.
Ash?
Ti maradjatok itt, s ne hagyjtok el a hzat ma jszaka parancsolt rjuk
Ash, majd eltnt.
Tabitha Valeriusra nzett; a frfi ugyanolyan tancstalanul rncolta a homlokt, mint . Mi volt ez? krdezte a lny.
Fogalmam sincs, de van egy olyan rzsem, hogy nem valami j.
Ash vad rvny ksretben lpett be katoterosi otthonba. A ngy s fl mter magas, tmr tlgyfa ajtszrnyak maguktl vgdtak be mgtte; a csattans zaja fenyegeten visszhangzott az egsz pletben. Abban a msodpercben,
ahogy tlpte a kszbt, a testt fed ruhk modernbl tvltoztak si atlantisziv. A farmer helyett szk, fztt, fekete brnadrg simult tkletesen formlt
alstestre. A pl s a dzseki slyos, fekete selyem kntss vltozott, amely
lgyan hullmzott karcs, izmos teste krl. A ruha hts rszt az aranyszn
napot tdf hrom ezstvillm szimbluma dsztette.
Ez volt Ash hatalmnak a jele, amely minden szemlyes trgyt jellte.
Vgigstlt a szles, fekete mrvny elcsarnokon. A falakat s a padlt is
ugyanaz a minta dsztette.
Az elcsarnok teljesen res volt. Az aranykupolt tizenhat oszlop tartotta,
amelyek a legersebb atlantiszi isteneket brzoltk.
Az isteneket, akiknek valaha Katoteros volt az otthona. Azokban az idkben
ebben a teremben gyltek ssze, innen figyeltk s vdelmeztk az emberek vilgt.
Azok az idk azonban mr rgen elmltak az si istenek pedig velk egytt
tntek el.
Ash a fkapuval szemben tallhat trnterembe igyekezett. A terembe nyl
ajt szrnyai Apollymit, a Puszttt s frjt, Archon Kosmetast, a Rendet brzoltk. Valaha k ketten uralkodtak Katoteros s Kalosis felett, de Apollymi haragjban elpuszttott mindenkit, aki a teremben tartzkodott.
Mindenkit.

Egyetlen atlantiszi isten sem maradt letben, miutn a Pusztt flelmetes


haragjban vgigszguldott ezen a templomon. Ash soha nem rtette, mi ksztethette erre Apollymit.
m amikor belpett az si istenek trntermbe, mr kezdte sejteni az okot.
Urian! szltotta a szolgljt.
Urian nyomban megjelent, harcra kszen. Megtorpant, amikor megltta Asht
valdi alakjban. A Stt Vadsz az aranyozott emelvny kzelben vrakozott,
amelyen kt srkny formjra faragott aranytrn llt.
Urian mg mindig nem szokta meg Asht ebben az alakjban. A vrvrs, izz
szemek mr nmagukban elgg flelmetesek voltak egy hozz hasonl flisten
szmra s Ash szivrvnysznben pompz, kkes, mrvnyszer bre
Brr
A legflelmetesebb azonban a szles, durva heg volt, amely vgigfutott Ash
mellkasn, a kldktl a nyakig; olyan volt, mintha belegettk volna a brbe valakinek a kzlenyomatt. gy nzett ki, mintha valaki egyszer a torknl
fogva a fldre szortotta volna Asht, aztn felhastotta volna a mellkast.
Aznap, amikor Katoterosra rkezett, Urian megtudta Alexiontl, hogy a tenyrnyom hol eltnt, hol megjelent Ash nyakn, a fggleges heg azonban csak
ezen a helyen volt lthat. Alexion arra is figyelmeztette, hogy tegyen gy, mintha szre sem venn.
Urian pedig engedelmeskedett; nem mintha klnsebben rtkesnek tartotta volna az lett.
Ash dhs volt; ezt knnyen tudni lehetett abbl, hogy a templom lomveg
ablakain keresztl tisztn ltszottak az odakinn csattog villmok, behallatszott
a vad mennydrgs.
Kevs dolog rmtette meg Uriant de az eltte ll, hihetetlenl nagyhatalm frfi egy volt ezek kzl.
Amikor Ash ilyen hangulatban volt, akkor mg a kedvenc pterygsaurijai sem
mertek elbjni a rejtekkbl. Uriannal ellenttben ilyenkor az aprcska, szrnyas srknyszer lnyek blcsen elrejtztek.
Van valami jelentenivald? krdezte Acheron, ers atlantiszi akcentussal.
Csak annyi, hogy a pokolban elszabadult a pokol.
Acheronnak szemltomst egyltaln nem tetszett ez a hr; egyre tbb villm
csapkodott odakinn, a fnyk htborzongat ragyogssal vilgtotta meg
Acheront. A mennydrgs ereje megremegtette a trnterem padljt.
Mi trtnik?
Urian visszanyelte a szarkasztikus megjegyzst, miszerint az idjrs
Kalosisban ppen olyan, mint Katoterosban. Nem akart ngyilkos lenni.
Nem tudom. Deszideriosz nemrg trt vissza a fival egytt. gy hallottam,
mondott valamit Strykernek, amirt cserben visszanyerte a kpessgt arra,
hogy reinkarnldjon. Apollymi, a Pusztt bezrkzott a templomba, s senki

nem mehet be hozz. Nyilvnvalan valaki csinlt valami rosszat, pedig szabadjra engedte a Charonte dmonokat, hogy levadsszk a betolakodt. A hely
tele van spathiakkal, s mindenki be van szarva, annyira fl a haragjtl.
s az apd?
Urian teste lthatan megfeszlt a krds hallatn. Nem szerette, ha emlkeztettk Strykerre, a spathi dmonok vezetjre, a Pusztt szolgljra, aki
nemzette.
Nem tudom. Mihelyt Deszideriosz tvozott, eltnt a nagyterembl, s azta
tombol. Urian arca megkemnyedett. Folyamatosan a nevemet vlti, de
nem tudom mirt. Taln megtudta, hogy letben vagyok.
Acheron elfordtotta a tekintett.
Mi ez az egsz, Ash? Tudom, hogy te tudod.
Tvedsz. A Pusztt nem szl hozzm. Semmit nem hallok tle, s leginkbb
ez aggaszt. Soha nem maradt csndben az sszecsapsaink alatt.
Urian pontosan tudta, hogy ez mit jelent. Kromkodni kezdett. Mi ksztethette ket hirtelen arra, hogy akciba lpjenek?
Acheron lln rngatzni kezdett egy izom. gy vlem, Stryker azrt kldte
Desziderioszt, hogy kiprbljon rajtam valamit. Mikor Deszi meggyzdtt rla,
hogy mdszer mkdik, visszatrt a hrrel. Strykernek tbb bizonytkra nem is
volt szksge.
Mirl akart meggyzdni?
Acheron tekintete les volt, mint a kspenge. Arrl, hogy mit is jelent valjban Apollymi szmra.
Urian halkan fttyentett. Ez biztosan kibortotta. Ha van egy kis szerencsnk, kinyrjk egymst.
Acheron olyan tekintettel nzett r, hogy Urian nkntelenl tett egy lpst
htrafel.
Bocsss meg!
Acheron jrklni kezdett fel-al a trnteremben. A ruha uszlya htborzongatan lebegett mgtte, ezstsark csizmja hangosan kopogott a fekete mrvnypadln flelmetes ltvnyt nyjtott.
Mirt prblta vajon Deszideriosz a hatalmba kerteni Tabitha testt?
Ezt hogy rted?
Megksrelte megszllni t, amikor n is jelen voltam. Amikor kivertem onnan, nekem tmadt.
Ennek nem volt semmi rtelme. Hogyan lehet ennyire ostoba Nos, vgl is,
Desziderioszrl volt sz.
Mirt prblkozna meg ilyesmit, ha tudja, hogy mi vagy?

Ash rekedten, baljsn felnevetett. Nem hiszem, hogy Stryker kzlte volna
ezt az aprsgot Deszideriosszal, klnben nem mert volna prblkozni. Ha
brkinek elrulja, azzal alsn a sajt hatalmt Kalosisban.
Jogos. Vagyis akkor az igazi krds az, hogy ki lesz a testdonor.
Acheron oldalra biccentette a fejt, mintha most rtett volna csak meg valamit. Kyrianoszt s Amandt akarja. Mivel sem Tabitha testt, sem az n testemet nem tudta megszllni, nyilvn olyasvalakit vlaszt majd, akit ismernek,
s akiben megbznak. Azt kne gyorsan kidertened, ki lesz az. Stryker csinlt
valamit, ami miatt semmit nem rzkelek Deszideriosszal kapcsolatban.
Szeretnm megjegyezni, hogy egyre inkbb gytltelknek rzem magam.
Nagyon sokan lnek Kalosisban, akik megnnepeltk a napot, amikor Stryker
elvgta a torkomat. Ha valamelyikk rjn, hogy kmkedem utnuk, darabokban fognak visszakldeni neked.
Acheron kajnul rvigyorgott. Nem gond, majd szpen jra sszerakosgatom a darabjaidat.
Ksz, fnk! Ez a gondolat valahogy mg rmisztbb.
Acheron arcvonsai megkemnyedtek. Indulj, Urian!
Urian fejet hajtott, htralpett, s a gondolatai erejvel Kalosisra teleportlta
magt.
Acheron csndesen csorgott a trnteremben, s hallgatzott. Semmit nem
hallott a msik oldalrl. A villmok vltozatlanul csapkodtak odakinn, a szl sivtott az vegablakokon tl.
Szlj hozzm, Apollymi! Mit csinlsz?
Tizenegyezer v alatt elszr nem rkezett vlasz.
A fejben uralkod sket csndet semmi sem trte meg, csak a nvre elhal
hangja. Vigyzz, mit kvnsz, kiscsm, mert mg valra vlik!

Tabitha letette a telefont, miutn befejezte a beszlgetsi Amandval.


Kyrianosz s Iulianosz Nick bordit ktztk, mikzben beszmolt a testvrnek
Deszideriosz tmadsrl.
Rettenten flek, Val. Nagyon flek. Egyfolytban Amanda hangjt hallom a
fejemben, ahogyan elmesli az lmt arrl, hogy s Kyrianosz meghal. Tudom,
hogy gylld a sgoromat, de
Nem gyllm Kyrianoszt, Tabitha. gyll engem!
Tabitha blintott. Valerius szorosan maghoz lelte ppen erre volt szksge.
A frfi a mellkashoz szortotta, s kzben a msik kezvel gyengden simogatta
a hajt. Tabitha bellegezte gazdag, hvogat illatt; ez mg megnyugtatbban
hatott r, mint az rintse.
Acheron nem engedi, hogy Amanda meghaljon nyugtatgatta Valerius.
Ezt te is tudod.

Bzom benne, hogy gy lesz, de Amanda ltomsa


Nem muszj valra vlnia. Acheron mindig azt mondja, hogy a sors tehetetlen a szabad akarattal szemben. Amit ltott, az csak az egyik lehetsges vgkimenetel.
Tabitha zokogni kezdett a gondolatra, milyen lenne az let Amanda nlkl.
Kptelen volt mg a lehetsget is elviselni. Nem veszthetem el a testvremet,
Valerius. Nem lehet. Mindig ott voltunk egymsnak.
Ss suttogta a rmai, aztn gyengden megpuszilta a feje bbjt. Biztos
vagyok benne, hogy is ugyangy rez. Eskszm az letemre, hogy soha tbb
egyiktknek sem kell aggdnia amiatt, hogy elvesztitek a msikat. Addig nem,
amg n vigyzok rtok.
Tabitha elmult azon, milyen gyengdsgre volt kpes a frfi, akinek nyilvnvalan soha nem volt rsze ilyesmiben.
Htrahajtotta a fejt, hogy a szembe tudjon nzni. Hogyan voltak kpesek
a fivreid meglni tged?
Valerius azon nyomban elengedte, s hrom lpst tett htrafel. Tisztn leolvashat volt az arcrl, mennyire fj neki ez a krds.
Sajnlom, Val. Ez nem volt szp tlem.
Rendben. Minden ms volt annak idejn.
gy tnt, mindenre ez volt a vlasza, de Tabitha nem akart megelgedni enynyivel.
Szlok Ottnak, hogy hozza fel a vacsornkat. Nem tudom, te hogy vagy vele, de n hes vagyok.
Tabitha blintott; ha Valeriusnak nem volt kedve beszlni a hallrl, rendben volt gy. A frfi vissza sem nzett, otthagyta egyedl a knyvtrban.
Mit ltsz ebben a gazemberben?
Tabitha megprdlt a hang hallatn. A frfi, akit megltott, olyan magas volt,
mint Valerius, s dhsen bmult r. Fekete farmert s plt viselt, s hihetetlenl jkp volt a gondosan polt kecskeszakllval, rvid, jfekete hajval s
vaktan kk szemvel. Te meg ki az rdg vagy? krdezte a lny.
Zarek.
Tabitha erre nem szmtott. Szval a hres plcs fi, aki Valerius otthonban lt, Rmban. A stt hajsznen s a magassgukon kvl semmiben nem
hasonltottak egymsra.
Tabitha sszefonta a karjait, s szembefordult a frfival. Szval te vagy a
szemtlda a villmokkal.
Zarek gonoszul flnevetett. n egy kicsit vatosabb lennk a helyedben.
Semmilyen trvny nem tiltja, hogy megprkljem a seggedet.
Tabitha sszerncolta a homlokt. Kevs volt egy ilyen fenyegets ahhoz,
hogy megijedjen. Dehogy nincs! Ash kinyr, ha bntani mersz.

Megprblhatja, de ktlem, hogy sikerrel jrna.


Tabitha felszisszent a kihv hangslyra. Elg arrogns fick vagy.
A frfi csak megvonta a vllt.
Szval, mirt jttl? krdezte a lny.
Figyeltelek ketttket.
Tabitha gyomra felfordult; egyltaln nem tetszett neki, hogy a frfi figyelte.
Az undortl megrzkdott. Hogy te micsoda egy perverz alak vagy!
A frfi szeme fenyegeten sszeszklt. Aligha. Vigyztam, hogy flrenzzek,
amikor nagyon belemelegedtetek. Egyszer mr megvakultam, nem szeretnm
mg egyszer kiprblni.
Akkor mirt figyeltl minket?
Elssorban a kvncsisg vezetett.
s mirt vagy most itt?
Mert kvncsi vagyok r, hogy Kyrianosz sgornje mirt kefl egy olyan
alakkal, mint Valerius.
Tabitha felhorkant. Semmi k A szavai elakadtak, amikor a szoba hirtelen megprdlt krltte.
Valerius knyvtrszobja eltnt, s Tabitha hirtelen egy tkrkkel fedett fal
folyosn tallta magt. Ltta magt Zarek oldaln a tkrben.
Hol vagyunk?
Az Olmposzon. Meg akarok mutatni neked valamit.
A tkr lapja vibrlni kezdett, aztn a kp megvltozott. Mr nem magukat
ltta.
Hanem a mltat.
Egy si ponyvastrat ltott. A tartoszlophoz egy vres frfi volt ktzve; ppen knoztk. Latinul kiltozott kegyelemrt, mikzben egy msik szges korbccsal tlegelte.
Tabitha sszegrnyedt, s a kezt a flre szortotta. Egszen addig el sem
engedte, amg a kiabls abba nem maradt, s elrelpett egy rmai pnclba
ltztt frfi.
A fiatal Valerius volt. Stt arca borosts volt, a pncljt vrcseppek szenynyeztk. Fradtnak s elhanyagoltnak ltszott, mint aki napok ta nem aludt,
de mg gy is sugrzott belle a fensbbsg.
Egy vdr vizet zdtott a megknzott frfi arcba. ruld el, merre mennek.
Nem.
A latin szavak visszhangoztak Tabitha flben. Soha nem felejti el Valerius
arct, ahogy megparancsolta a katonnak, hogy korbcsolja tovbb a rabot.

A szeretd, vaktott meg vakkantotta Zarek a flbe, amikor a tkr elhomlyosodott, aztn jra kitisztult a kp. Tabitha ezttal kt kisfit ltott.
Az egyik a fldn hevert, sszegmblydve, a msik egy korbccsal tlegelte.
Az egyik csapsnl belevgott a fi szembe. Az felsikoltott, s eltakarta az arct
koszos kis kezvel.
n vagyok az ott, a fldn morogta Zarek. Valerius pedig az, aki knyrtelenl ver engem. Te pedig megkeflted.
Tabitha kptelen volt tovbb nzni a borzalmas jelenetet. Megprdlt s belerohant valakibe.
Csapkodni kezdett, de aztn felnzett, s megltta Asht. A frfi nem ltszott
tlsgosan jkedvnek.
Mit csinlsz, Z?
Megmutatom neki az igazat.
Ash megcsvlta a fejt az egykori Stt Vadsz fel. El sem hiszem, hogy
felesgl vetted az igazsg egyik nimfjt, s mgsem tanultl tle semmit. Minden emlknek hrom oldala van, Z: a tid, az vk s az igazsg, amely valahol
a kett kztt van. Te csak egyetlen jelenetet mutatsz neki, hogy az igazadat bizonytsd. Mirt nem az egsz esemnyt?
Ash visszafordult a tkr fel. Nem fogok hazudni neked, Tabby, s nem
prblom meg befolysolni a vlemnyedet. Amit ltni fogsz, az nem Zarek emlke, s nem Valerius, hanem a szepltelen, objektv igazsg.
Tabitha ismt a gyerek Valeriust ltta, mikzben elrelpett egy tgt visel
frfi, aki meglepen hasonltott Zarekre. Csak az apjuk lehetett.
A frfi nevetve megveregette Valerius vllt. Ez az, fiam. Mindig oda ss,
ahol a legnagyobb krt okozhatod. Egy nap nagyszer tbornok vlik majd belled.
A gyerek Zarek gyilkos tekintettel mregette ket. Az apjuk kikapta a korbcsot Valerius kezbl, s tlegelni kezdte.
Valerius elborzadt arccal, zokogva rohant ki a szobbl. Ltszott rajta, hogy
mindjrt elhnyja magt. Kiszaladt egy rgi, rmai stlus udvarra, aztn a fldre rogyott egy hatalmas szkkt mellett. A peremre tmaszkodott, s a karjaira hajtotta a fejt.
Sajnlom, sajnlom, sajnlom ismtelgette srva.
Az apjuk kiszaladt a hzbl a fi fel.
Valerius mordult r, amikor odart. Mit csinlsz?
A fi nem vlaszolt. Az apja a hajnl fogva felrntotta a fldrl.
Tabitha szve sszeszorult a fi arcrl sugrz rettegs lttn.
Te sznalmas kis freg sziszegte az apja. Inkbb Valerinak kellett volna, hogy elnevezzelek. N vagy te, nem frfi!

Az apja visszakzbl olyan ersen pofon vgta, hogy a csattans visszhangzott a falakrl, s felriasztotta a madarakat. Valerius visszazuhant a fldre.
Az orra s arca vrzett. Ktsgbeesetten prblt talpra kecmeregni, de amikor
vgre sikerlt, az apja vgigvgott a htn a korbccsal. A fi azonnal jra a
fldre zuhant.
Az apja mg akkor is tovbb tlegelte.
Valerius a karjaival prblta vdeni a fejt, mikzben az tsek zporoztak
kicsiny testre.
llj fel! vlttt r az apja hsz ts utn.
Valerius annyira zokogott, hogy meg sem tudott szlalni.
Az apja mellbe rgta. Kelj fel, te tkozott, vagy kapsz mg hszat!
Tabitha nem is rtette, hogyan volt r kpes, de Valerius valahogy talpra
kecmergett; remegve llt meg az apja eltt. A ruhi sztszakadtak, az arct vr
s mocsok bortotta.
Az apja torkon ragadta, aztn nekivgta a durva kfalnak, amely vgighorzsolta sebes htt.
Tabitha arca megrndult; prblta elkpzelni, hogyan volt kpes egy ilyen
kisgyerek talpon maradni a fjdalom ellenre.
Estig itt maradsz, s ha csak egy kicsit is behajltod a lbadat, hogy pihentesd, akkor gondoskodom rla, hogy minden egyes nap megverjenek, amg meg
nem tanulod, hogy ne mutasd ki a fjdalmat. Megrtetted?
A gyerek Valerius blintott.
Marcus! kiltotta a frfi.
Egy msik kisfi szaladt ki a hzbl; nagyon hasonltott Valeriusra, de egypr vvel idsebb volt nla. Igen apm?
Figyeld az csdet! Ha lel vagy megmoccan, szlsz nekem!
Marcus olyan boldogan mosolygott, mintha ajndkot kapott volna. Igen,
uram!
Az apjuk sarkon fordult, s tvozott. Mihelyt eltnt a szemk ell, Marcus
nevetni kezdett Valeriuson. Szegny kis Val csfolta. Vajon mit tesz veled
apnk, ha sszeesel? Marcus kllel belevgott Valerius gyomrba,
Valerius felnygtt a fjdalomtl, de nem mozdult faltl.
Ettl Marcus csak mg dhsebb lett. Valeriusra mordult, s tni kezdte. A
kisfi kzdtt, de nem rt el vele semmit; Marcus pillanatokon bell a fldre tertette.
Apa! kiltott fel Marcus, s rohanni kezdett az ajt fel, ahol a frfi eltnt.
Elesett!

Tabitha elfordult, mert nem akarta ltni, milyen jabb bntetst mrt az apjuk Valeriusra. Mr ltta a frfi htt, vgigfuttatta az ujjait a hegeken, amelyeket Valerius olyan trelemmel s mltsggal viselt.
Biztosan nagyon gyllte az apjt, de soha nem mondott egyetlen rossz szt
sem a csaldtagjaira. lte az lett, nmn szenvedett, s megtartotta magnak
a fjdalmas emlkeket.
Figyelemre mlt egynisg volt.
A kp elsttedett.
Ez nem vltoztat semmin mordult fel Zarek. t is megvertk, na s? Azt
a jelenetet nem jtszottad jra, Amikor megknzott
Egy grg katont, akinek a hadserege megtmadott egy rmai falut vgott kzbe Ash. Minden asszonyt s gyermeket bezrtak Minerva templomba,
aztn porig gettk. Valerius ket akarta meglltani, mieltt mg tbb rtatlan
embert meglnek.
Nem voltak mindnyjan rtatlanok jegyezte meg Zarek gnyosan.
Nem ismerte el Tabitha. A torka elszorult. De Valerius rmai tbornok
volt, olyan idkben, amikor csupa erszak volt az let.
gy van tette hozz Ash csndesen. Tette, amit tennie kellett.
Zarek felhorkant. Ja, persze. Valerius egsz emberi letben igyekezett az
apja kedvben jrni, hogy az az llat bszke legyen r.
s amikor gyerekek voltatok, annyira rettegett az aptoktl, hogy mindig
dadogott a jelenltben vetette ellen Ash.
Soha nem habozott semmifle kegyetlensget elkvetni, hogy elnyerje a csaldja tetszst.
Soha?
Tabitha figyelte, ahogy a tkr jra megelevenedett. Ismt a gyermek
Valeriust ltta; nyolcves lehetett, az gyban aludt. Tabitha szve a torkban
dobogott, olyan bks, des ltvnyt nyjtott.
Egszen addig, mg ki nem vgdott a szoba ajtaja.
Valerius felriadt, ahogy a lmpa fnye rvilgtott.
Az apja megragadta, s szablyosan a fldhz vgta Valerius az apjra nzett,
aztn arra a szemlyre tvedt a tekintete, aki a lmpt tartotta.
Marcus volt az.
Mi ez? krdezte az apja, s egy takart hajtott Valerius lbe.
A fi elspadt.
Milyen takar ez, Zarek? krdezte Ash.

Zarek kk szeme jghideg lett. Egy darab cska lpokrc, amelyet a kis gazember nekem adott egy tli jszakn, s engem vertek meg miatta.
Valerius! vlttt az apa, mikzben pofon ttte a fit. Vlaszolj!
T-t-takar.
Lttam, amikor a rabszolgnak adta, apm szlt kzbe Marcus. Marius
is tanja volt. Nem akarta, hogy a rabszolga fzzon.
Igaz ez?
Valerius elborzadva meredt az apjra.
Vagyis igaz!
Valerius nagyot nyelt. F-f-fzott.
Valban? krdezte az apja gnyosan. Nos, jobb, ha egy rabszolga szenved, mint te, nem igaz? Ideje, hogy megtanuld a leckt, fi!
Mieltt Valerius megmozdulhatott volna, az apja letpte rla a ruhkat, aztn
felrntotta a karjnl fogva, s kirngatta a szobbl. Az udvaron egy oszlophoz
ktzte a meztelen Valeriust. Olyan hideg volt, hogy a llegzetk ltszott a levegben.
K-k-kr
Valerius knyrgst az apja egy hatalmas pofonnal vgta el. Rmaiak vagyunk, fi. Mi nem knyrgnk senki eltt kegyelemrt. Reggel megkorbcsoltatlak ezrt feltve, ha tlled az jszakt.
Valerius reszketett a hidegtl. Az ajkba harapott, hogy ne vacogjanak a fogai.
Marcus flnevetett. Azt hiszem, tl kedves vagy hozz, apm.
Ne krdjelezd meg a dntseimet, Marcus, ha nem akarod mellette vgezni.
Marcus azonnal abbahagyta a nevetst. Egyetlen sz nlkl visszamentek a
hzba, s otthagytk Valeriust. Vissza sem nztek.
A kisfi trdre esett, mikzben prblta kiszabadtani a karjt. Termszetesen nem sikerlhetett. Eskszm, hogy j rmai leszek suttogta. Eskszm!
A kp elhalvnyodott.
Nem gyzl meg, Acheron jegyezte meg Zarek hidegen. Mg mindig gy
gondolom, hogy knyrtelen gazember, aki nem rdemel kmletet.
Akkor mit szlsz ehhez?
Amikor a kp kilesedett, Tabitha a megnyomorodott Zareket ltta, aki a
megregedett apjukat ldzte egy si rmai hzban, amelyrl a lny mr tudta,
hogy az otthonuk volt.

A kzpkor frfi tbb sebbl vrzett, az arca ssze volt trve; ltszott rajta,
hogy j nhnyszor megtttk.
A frfi bebukdcsolt az ebdlbe. Valerius az asztalnl lt; pnclt viselt, s
ppen egy levelet rt. sszerncolta a homlokt, amikor megltta az apjt.
A frfi nekizuhant, s megragadta Valerius mellvrtjnek fmkapcsait. Jupiter szerelmre, segts, fi! Ments meg!
Zarek megtorpant, amikor megltta Valeriust teljes harci pompjban. A
gyertyafny visszatkrzdtt az aranyozott pnclrl, megvilgtotta vrvrs
kpenyt.
Valerius flelmetes ltvnyt nyjtott, ahogy flrelkte az apjt, s lassan kihzta a kardjt a burgundi vrs brhvelybl, mintha szembe akart volna
szllni Zarekkel.
Ez az, fi! nevetett fel rdgien az apjuk. Mutasd meg az rtktelen rabszolgjnak, hogy mire tantottalak!
Gyernk, gazember mordult r Zarek kihv arccal. Azrt jttem, hogy
bosszt lljak, s nem tudsz meglni valakit, aki mr halott.
Nem is llt szndkomban jegyezte meg Valerius.
Valerius drrent r az apjuk. Mit csinlsz, fi? Segtened kell!
Valerius sztoikus arccal az apja fel fordult, mintha az csak egy idegen lett
volna. Rmai vagy, apm, n pedig mr rgta nem vagyok fi. Tbornok vagyok, ahogy akartad, s jl megtantottad nekem, hogy ne knyrgjek kegyelemrt senki eltt.
Ezzel a pengjnl fogva odanyjtotta Zareknek a kardjt. Tisztelgett a btyja
eltt, kistlt az ajtn, s becsukta maga mgtt.
Hallotta az apja sikolyait, ahogy lassan vgigment a folyosn.
Tabitha nem kapott levegt a tragdik lttn, amelyek mindkettejk lett
megkesertettk. Egy rsze kptelen volt elhinni, hogy Valerius hagyta gy meghalni az apjt, mg a msik rsze tkletesen megrtette a frfit.
Szegny Valerius! Szegny Zarek! Mindketten ugyanannak a frfinak az ldozatai voltak. Az egyiket azrt kptk le, mert rabszolga volt, a msikat pedig
azrt, mert nem volt hidegvr s rzketlen legalbbis addig a pillanatig.
Tabitha Zarekre nzett; a frfi szemeibl mg mindig sttt a gyllet s a
mlt fjdalma. Ha annyira gylld Valeriust, mirt nem lted meg t is,
Zarek?
Bocsss meg a rossz vicc miatt, de a vak ember rvidltsa volt az ok.
Nem suttogta a lny. Tudtad, igaz? Tudtad, hogy ki rdemelte ki a gylletedet, s azt is, hogy ki nem.
Zarek csak gnyosan mosolygott, mikzben fenyegeten Acheronra nzett.
Ez nem vltoztat semmin. Valerius nem rdemel nyugalmat. Nem rdemel
semmit, csak megvetst. Az apja fia.

s te mi vagy? krdezte Tabitha. Nekem gy tnik, te vagy az, aki ddelgeti a gylletet, s emiatt nem tud bkben lni. Valerius nem bnt senkit.
Soha. s emiatt sokkal inkbb frfi a szememben, mint te.
Zarek tekintete les volt, mint a penge. , azt hiszed, hogy olyan klnleges
vagy. Hogy Valerius rdemes a vdelmedre. Mondok neked valamit, des, ha
tudni akarod, kit szeret igazn Valerius, nzz be a tlikertjbe. Kpzeld csak el,
milyen sokat jelenthetett neki Agrippina, ha ktezer ve mindenhov magval
hurcolja a szobrt.
Zarek mordult fel figyelmezteten Ash.
Mi van? Te is tudod, hogy ez az igazsg.
Zarek htrlt egy lpst, mintha prblna eltnni. Mi a
Ash vidman a szembe nzett. Csak, hogy tudd, Zarek: ha valaha is bntani mered Tabitht, kinyrlak, akrmit szlnak is hozz az istenek s az istennk.
Zarek mr ppen nyitotta a szjt, hogy vlaszoljon, de eltnt, mg mieltt
megszlalhatott volna.
A kvetkez pillanatban Tabitha ismt Valerius knyvtrban volt, pontosan
azon a helyen, ahol korbban llt.
Tabitha? krdezte Valerius, mikzben visszastlt a szobba. Nem hallottad, hogy szltam?
Tabitha megragadta a legkzelebbi polcot, hogy megbizonyosodjon rla: ez a
valsg. Igen, visszatrt, de valahogy nagyon furcsn rezte magt.
Nem vlaszolta. Sajnlom, nem hallottam, mit krdeztl.
Otto azt akarja tudni, szereted-e a gombt.
Ambivalens rzelmekkel viseltetem irnta.
Valerius rtetlenl meredt r, aztn tovbbtotta az informcit Ottonak. Miutn megrendelte a vacsort, visszatette a telefonjt a zsebbe. Jl vagy?
Nem, Tabitha egyltaln nem volt jl. A ltott kpek, valamint Zarek s Ash
szavai visszhangoztak a fejben.
s tudni akarta, kinek higgyen.
Hol van a tlikerted?
Nem lehetett nem szrevenni a nyugtalansgot, amely elnttte Valeriust. A
micsodm?
A tlikerted. Mert van, ugye?
n Ah, igen, van.
Legalbb nem tagadta le, gondolta Tabitha. Lthatnm?
Valerius megmerevedett. Mirt?

Szeretem a tlikerteket. Nagyon kedvesek. Tabitha kilpett a knyvtrbl,


s elindult a hz msik szrnya fel. Erre?
Nem mondta Valerius, s kvette. Mg mindig nem rtem, mirt szeretnd
Csak tgy a kedvemre, rendben? Egyetlen perc az egsz.
Valerius magban vvdott. rezte, hogy valami nincs rendben. m azt is
tudta, hogy nem rejtzhet el a mltja ell; s valami okbl kifolylag, amelyet
maga sem rtett, nem akart semmit eltitkolni a lny ell.
Fejedelmi mltsggal biccentett, aztn elindult a lpcs irnyba. Krlek,
kvess!
Flvezette a lnyt az emeletre, a hlszobja melletti ajtig, amelyet kdzr
vdett.
Tabitha figyelte, ahogy bettte a szmokat. Kattant a zr. Valerius mly llegzetet vett, mieltt kitrta az ajtt.
Tabitha szve megremegett, amikor megltta a szoba kzepn a gynyr fiatal n szobrt. A lba eltt rkmcses gett.
Valeriusra pillantott, de a frfi nem nzett a szembe, a tekintett a fldre
szegezte.
Szval ezrt volt olyan fontos a lmpaolaj. Biztos nagyon szeretted t.

11. fejezet

Valerius felnzett a szoborra, mikzben Tabitha szavai visszacsengtek a flben. Mint mindig, Agrippina a semmibe nzett. Az arca res volt. Hideg.
rzelemmentes.
A szve sszeszorult a mlt rideg valsgtl s a sajt ostobasgtl; kt
kzzel kapaszkodott valamibe, ami j volt haland letben.
Igazbl nem is ismertem t szlalt meg csndesen. Alig nhny szt
vltottam vele, amg lt, m ha lett volna n, aki szeret, hls lettem volna, ha
lett volna az.
Tabitht megdbbentette a valloms. Ezt n nem rtem. Mirt rzd ilyen
szeretettel egy olyan n szobrt, akit nem is ismertl?
Sznalmas vagyok. Valerius keseren flnevetett. Nem igaz; mg egy tlagosan sznalmas embernl is sznalmasabb vagyok. Azrt rzm a szobrt,
mert t magt nem voltam kpes megvdelmezni. Valerius dhe s fjdalma
megrzta Tabitht, sszeszortotta a szvt.
Mirl beszlsz?

Valerius teste megfeszlt. Tnyleg meg akarod tudni rlam az igazat,


Tabitha?
Igen.
Valerius sszekulcsolta a karjait. Az ablakhoz lpett, s kibmult a stt hts kertre. Szletsemtl kezdve totlisan el voltam kurva, s magam sem rtettem, mirt. Egsz letemben prbltam megfejteni, mirt nem szarok le msokat, amikor velem soha nem foglalkozott senki.
A durva szavak sokkoltk a lnyt. Valerius soha nem beszlt csnyn, gy
ebbl is ltszott, mennyire bntotta a dolog.
Nincs abban semmi rossz, ha az ember trdik msokkal jegyezte meg.
De, van! Mirt kellene msokkal trdnm? Ha most meghalnk, nem hinyoznk senkinek. A legtbb ember, aki ismer, mg meg is nnepeln a hallomat.
Tabitha torka elszorult; tudta, hogy a frfinak igaza volt, m a gondolat, hogy
meghalhat a lelke mlyig megrzta.
Engem rdekelne, ha meghalnl, Valerius.
A frfi megrzta a fejt. Hogyan rdekelhetne? Alig ismersz. Nem vagyok ostoba. Tallkoztam a bartaiddal egyikk sem hasonlt rm. Nem viselkednek
s beszlnek gy, mint n. Ti mindnyjan kignyoljtok azokat, akik gy nznek ki, vagy gy viselkednek, ahogyan n. A te fajtd gyll s elutast minket.
Gazdag vagyok, mvelt, rmai nemesi csaldbl szrmazom, gy aztn biztosan
magasabb rendnek hiszem magam msoknl, ezrt aztn megrdemlem a
rosszindulatot s srtegetst. Hiszen az n fajtmnak nincsenek rzelmei, amelyeket meg lehetne bntani. Mirt izgatna egy rmai nemesembert egy rabszolga
sorsa? s mgis, ktezer v mltn, mg mindig becsben tartom a szobrt, s
hsges hzrzknt vigyzok egy alacsony szrmazs rabszolgra, aki gyerekkorban flt a sttben, s akinek egyszer gretet tettem, hogy soha nem
kell majd sttben aludnia.
Valerius szavai mlyen megrintettk Tabitha lelkt. A szve sszeszorult.
Maga a tny, hogy megtartotta egy egyszer rabszolgnak tett grett
Mirt flt a sttben?
Valerius lln lktetni kezdett egy izom. Az apja gazdag keresked volt az
egyik vrosban, amelyet az apm lerombolt. Elhozta a lnyt Rmba, hogy eladja rabszolgnak, de a nagyanym megltta, s gy gondolta, j trsalkodn
lenne. Apm teht a nagyanymnak ajndkozta, s Agrippina egsz letben
rettegett, hogy valaki egyszer az j sttjben ismt eljn rte, s elvesz tle
mindent.
Valerius szembl radt a fjdalom. De szegny megtanulta, hogy a fny
nem tartja tvol az igazi szrnyetegeket. Azokat nem rdekli, ltja-e ket valaki.
Tabitha sszerncolta a homlokt. Ezt nem rtem.
Valerius megfordult, s fenyegeten rnzett. Tudod, mi az asterosum?

Nem.
Egy si kbtszer, amelytl a tested teljesen lebnul, de mindent ltsz, hallasz s rzel. A rmai orvosok hasznltk, amikor amputlniuk kellett egy vgtagot.
Valerius megrndult, mintha fjdalom hastott volna belje. Tabitha rezte a
frfi knjt.
Valerius maga kr fonta a karjait, mintha ezzel valami mdon megvdhetn
magt a mlt rmsgeitl. Ezt a szert adtk be nekem a fivreim azon az jjelen, amikor eljttek a villmba. Eltte nem sokkal foglaltam el a kelta Angaracia
vrost. De ahelyett, hogy porig romboltam volna, s meglettem volna mindenkit, ahogyan a csaldom sszes tbbi frfitagja tette volna a helyemben, n trgyals rvn rtem el a megadst. gy gondoltam, jobb, ha a gyerekeik nem gy
nnek fel, hogy gyllik a rmaiakat, s bosszt szomjaznak a npkrt, ahogy
annyiszor korbban megtrtnt. Valerius keseren flnevetett. Vgzetes hibt kvettem el.
Hogyan lehet a knyrletessg hiba? krdezte a lny megrendlten.
m, amint kimondta a szavakat, megjelent a lelki szemei eltt Valerius apjnak a kpe. Valerius vilgban a knyrletessg nem hiba volt, hanem bn.
A frfi megkszrlte a torkt. ltalban a kls provincikba szltott a
ktelessg, a keltk ellen harcoltam. Azokban az idkben n voltam az egyetlen
rmai, aki valdi sikereket rt el ellenk, fleg azrt, mert megrtettem ket. A
fivreim gylltek emiatt. Szmukra egy np legyzsre az volt az egyetlen
md, ha megsemmistettk ket.
Ezrt dntttek gy, hogy meglnek?
Valerius blintott. Eljttek hozzm s elkbtottak. Teljesen magatehetetlenl hevertem a fldn, mikzben k sztvertek mindent, aztn kicipeltek a hts kertbe, hogy megljenek. Ekkor fedeztk fel Agrippina szobrt.
Tabitha felpillantott a fehr mrvnyarcra. Mirt tartottad ott a szobrt?
Ahogy a nagyanym, n is gy gondoltam, hogy megrdemli, hogy vigyzzanak r. Ezrt nem sokkal azutn hogy a hzamba kltztt, megrendeltem a
szobrt a magnkertem szmra.
Tabithba hirtelen belehastott a fltkenysg. Lehet, hogy Valerius nem szerette ezt a nt, de nyilvnvalan mly rzelmekkel viseltetett irnta, hiszen vezredeken keresztl megtartotta a neki tett grett.
Hogyan kerlt hozzd? krdezte csndesen.
Valerius mly, szaggatott llegzetet vett. Nagyanym maghoz kretett a
csatatrrl. Tudta, hogy hamarosan meg fog halni, s aggdott Agrippina miatt.
Ismerte a fiai s unoki temperamentumt, Agrippina pedig nagyon szp s finom n volt, aki sokat jelentett a szmra. n voltam az egyetlen, aki rendszeresen megltogatta t, s akit nem kellett ervel tvol tartania Agrippina gytl. Megkrt, hogy fogadjam be Agrippint, s vdjem meg a tbbiektl.
Tabitha szve sszeszorult a frfi kedvessgtl. s beleszerettl?

Inkbb a gondolatba szerettem bele. Agrippina maga volt a megtesteslt


szpsg. Lgy s kedves volt, akihez hasonlt korbban nem ismertem. Ha otthon voltam, rkon keresztl csak a tvolbl figyeltem, ahogyan vgezte a dolgt. s gyakran eltndtem azon, vajon egy ilyen szp n kpes lenne-e szeretni
egy magamfajta hitvny alakot. Aztn megfeddtem magam amiatt, hogy egy
rabszolga szerelmre vgyom. Nemes rmai tbornok voltam. Mit akarhattam
egy rabszolgtl?
Mgis vgyott r Tabitha tudta, rezte.
Valerius elhallgatott. Ha Tabitha nem ismerte volna jobban, megeskdtt
volna, hogy knnyeket ltott csillogni a frfi szemben.
A szemem lttra erszakoltk meg, s n nem segthettem rajta.
, Val lehelte a lny.
Valerius arrbb lpett, mintha nem akarta volna, hogy Tabitha hozzrjen.
Mg arra is kptelen voltam, hogy lehunyjam a szemem, vagy elfordtsam a fejem. Tehetetlenl hevertem a fldn, mikzben megerszakoltk. Minl jobban
siktozott, annl hangosabban nevettek, aztn a vgn Marcus ledfte a kardommal.
A szavak valsggal kiszakadtak Valeriusbl, a szemt knnyek leptk el.
Mire voltam j? sziszegte sszeszortott fogakkal, az orrcimpi remegtek a
tehetetlen dhtl. Csak rtottam neki. Ha nem fogadtam volna be a hzamba,
legalbb letben maradt volna.
Tabitht srs fojtogatta, mikor a frfi vgre megengedte, hogy a karjaiba lelje. Prblta elfelejttetni vele azt az jszakt, azt, ami Agrippina meggyilkolsa
utn trtnt.
Ltta a hegeket Valerius csukljn, s a frfi mr korbban elmondta, hogy
keresztre fesztettk. Micsoda borzalmakat kellett killnia azon az jszakn!
Nem csoda, hogy igyekezett elfelejteni a mltat.
Soha tbb nem faggatom rla, fogadkozott magban Tabitha.
Valerius mereven tartotta magt egy darabig, de aztn lassan ellazult a teste.
tkarolta a lnyt, s szorosan maghoz lelte.
Mifle frfi vagyok n, hogy valahnyszor megprblok kedves lenni valakihez, ppen annak rtok vele, akinek segteni szeretnk?
Engem, Marlt s Gilbertet nem bntottl.
Egyelre lehelte Valerius. Agrippina tz vig lt a hzamban, mieltt a
prkk vget vetettek volna az letnek.
Engem senki sem fog bntani, Valerius. Bzz bennem.
Valerius szeretettel megsimogatta sebhelyes arct. Olyan vad tz g benned. Felmelegt, valahnyszor a kzelemben vagy.
Felmelegt? A legtbb embert elemszti. Az exem azt szokta mondogatni,
hogy kimert vagyok. Szerinte annyira kifrasztottam, hogy minden egyes rrt, amelyet velem tlttt, legalbb kt-hrom napos pihensre volt szksge.

Valerius ajka apr mosolyra hzdott. n nem talllak kimertnek.


n pedig nem talllak tged sznalmasnak.
Ezzel sikerlt megnevettetnie a frfit. Hogyan csinlod, Tabitha? Mg csak
pr napja ismerlek, de mris gy rzem, hogy neked brmit bevallhatok.
Nem tudom, de n is ugyangy rzek. Tabitha flemelte a karjt, s maghoz hzta a frfi fejt, hogy megcskolhassa.
Valerius felnygtt a lny zre, az rintsre. Tabitha karjaiban nem rezte
sznalmasnak s merevnek magt. A lny megnevettette, s visszahozta az letbe az rmt.
Nem; a lnynak hla letben elszr volt vidm. Tabitha volt az egyetlen, aki
kinylt rte, s maghoz lelte.
A lny tudta, milyen nehzkes, mgis elfogadta t. Ahelyett, hogy lerzta volna, gyengden cikizte.
Nem rta le t.
Hossz lete sorn a lny volt az egyetlen, aki sszebartkozott vele, s ettl
lett a legdrgbb n a Fld kerekn.
Tabitha htrahajtotta a fejt. Mennyi idnk maradt, mg Otto hozza az
telt?
Valerius az rjra nzett. Taln hsz-harminc perc. Mirt?
Tabitha elmosolyodott. Annyi elg lesz.
Mieltt Valerius tovbb krdezskdhetett volna, a lny lehzta a blzt, a
nyakba kanyartotta, aztn begrbtett ujjval intett, hogy kvesse.
Gyere, tbornok. A feje tetejre lltom a vilgodat!
Nem is tudod, mennyire, gondolta Valerius. Megtetted abban a percben, amikor elszr megpillantottalak harcolni a dmonokkal. s azta is folyamatosan
ezt teszed.

Stryker vgre nagy nehezen megnyugtatta magt. Legalbbis kvlrl gy ltszott.


Bell mg fortyogott a dhtl.
A pokolba a Puszttval s a hazugsgaival, a pokolba Acheron
Parthenopeaus-szal az szintesgrt!
Ha belepusztul is, megszabadtja a vilgot mindkettjktl! De nagyon vatosan kellett cselekednie.
Biztos stratgit kellett kidolgoznia.
Ha a Puszttnak valaha is a tudomsra jut, hogy adta Deszideriosznak az
Aimt, hogy a spathi megsebesthesse Acheront, akkor fabatkt sem rt az le-

te. Nem, nagyon okosnak kellett lennie, hogy mindkettejket legyzze, de nyerni
fog.
Elbb-utbb.
A leveg sistergett krltte; Deszideriosz krt bebocstst, hogy visszatrhessen New Orleansbl Kalosisba, az atlantiszi pokolba.
Ezen a helyen nem ismertk a fnyt, rk volt a sttsg s a szomorsg.
Mindez soha nem zavarta Strykert egszen addig az jszakig, amg meg nem
gyilkolta a sajt fit.
Most azonban mr nem tetszett neki.
Felemelte a karjt, s megnyitotta a portlt.
Deszideriosz mg mindig testetlen kd formjban trt vissza.
Stryker elhzta a szjt a tehetsgtelen dmon lttn. Valaha rgen tisztelte
t, de Deszideriosz elbukott egy egyszer Stt Vadsszal s annak haland
szeretjvel szemben, s emiatt Stryker mly megvetst rzett a lny irnt.
Br nem akarta kihvni maga ellen a Pusztt haragjt, mgis eslyt adott
Deszideriosznak, hogy visszanyerje emberi alakjt. Ha Deszideriosz cserbe
megsebestette Acheront, akkor ksz volt reinkarnlni a dmont.
Azt hittem, hogy
Mivel llok szemben? vgott a szavba Deszideriosz. Arctalan-alaktalan
lnyege pislkolt a halvnyan megvilgtott teremben.
Pontosan tudod.
Nem igaz. Milyen anyagot adtl, hogy legyzzem a Stt Vadszok vezetjt?
Semmi kzd hozz. Csak azzal trdj, hogy elhozd nekem a gyermeket.
Nem rtem, mirt.
Stryker felnevetett. s soha nem is fogod. Hozd el nekem a gyermeket, vagy
vgleg elpuszttalak.
Ha nem ismerte volna a dmont, azt hihette volna, hogy az gnyosan elmosolyodott.
Acheron kirobbantott a ribanc testbl. Most mr jobban fognak figyelni.
Msik testre van szksgem.
Stryker egy pillanatig nem vlaszolt; odakintrl hallotta a dmonok sikolyait.
Nyilvn Appolymi Charonte-jai mg mindig azokra vadsztak, akik elloptk tle
az Aimt.
Senki nem fogja nla keresni. Nem merszelik.
Nem volt kedve tovbb jtszadozni. Anyja, a Pusztt azt mondta, vrjanak.
Elege volt a vrakozsbl.

Attl a naptl kezdve, amikor kiontotta a sajt fia vrt, hogy megbktse a
Puszttt, kezdett szrevenni bizonyos dolgokat.
s amikor az anyja megparancsolta, hogy hozza el neki az egyik volt Stt
Vadsz s egy haland boszorkny kis gyermekt, rjtt valamire. Arra, hogy a
gyermek, Marissa Vadsz tartotta a kezben az univerzum egyenslyt.
Aki a hatalmban tartotta a gyermeket, annak a kezben volt minden idk
legfontosabb, legsibb erejnek kulcsa.
A kislny volt az egsz vilg sorsa.
A Pusztt azrt akarta megszerezni a gyermeket, hogy, irnythassa az
esemnyeket.
Stryker visszanyelte a keser kacajt. Apollimy csak a holttestn keresztl
szerezheti meg a gyermeket. Vgl lesz majd az, aki irnytja az Utols Vgzetet, nem Apollymi.
Abod, Tiber, Sirus, Allegra! szltotta az embereit.
A ngy spathi parancsnok azonnal megjelent a szne eltt: hrom frfi s egy
n. Stryker vgignzett tkletes, gynyr alakjukon. Egyikk sem nzett ki 27
vesnl idsebbnek akrcsak maga. s hozz hasonlan mind a ngyen az
si idkben szlettek. Allegra volt kzlk a legfiatalabb, de mr is kilencezer
ves.
Gyilkolsra tantottk ket, s arra, hogy emberi lelkekkel tpllkozzanak.
Nem volt a hadseregnek prja.
Itt volt az ideje, hogy az emberisg megismerje ket.
Szltottl, akri? krdezte Tiber.
Stryker blintott. Deszideriosznak testre van szksge, hogy vgre tudja
hajtani a parancsomat.
A ngy dmon idegesen sszenzett.
Nyugalom szlt rjuk Stryker. Nem krem, hogy brmelyiktk is nknt felajnlja a testt. , dehogy! Egyltaln nem. Ti ngyen lesztek a testrei.
De, akri szlalt meg halkan Allegra. Nincs is teste, amelyet vdeni kellene.
Stryker hisztrisn felnevetett. Dehogynem. Flemelte a kezt, s hirtelen egy kp jelent meg a szoba kzepn. Egy tiszta feketbe ltztt Stt Vadsz stlt egyedl New Orleans utcin.
Itt a tested, Deszideriosz jelentette ki. s a belp Vadszk hzba.
Most pedig hozd el nekem a gyermeket, vagy meghalsz vgrvnyesen.
Mieltt a harcosok eltntek volna a szobbl, Stryker adott nekik mg egy
utols parancsot. Acheron elvette tlem az egyetlen dolgot, amit valaha szerettem. A fiam emlkre, akit elrabolt tlem, megparancsolom, hogy puszttstok el
a halandkat, akiket Acheron szeret. Ltni akarom, hogy New Orleans utcin
hmplyg a vr. Vilgos?

Deszideriosz gonoszan elvigyorodott. Vilgos, akri. Vilgos, mint a nap.

Valerius felmordult. Annyira j rzs volt Tabitht lelni, meztelenl a karjaiban tartani! A lny szenvedlyesen cskolta, mikzben gyengden simogatta a
farkt, a tvtl a makkig.
Valerius inge ki volt gombolva, de a lnytl eltren mg szinte teljesen fel
volt ltzve.
Otto ton van flfel lihegte, ahogy Tabitha lehajtotta a fejt, s megszvta
az egyik megkemnyedett mellbimbjt.
Nem volt knny vilgos fejjel gondolkodni, amikor a lny ilyen szakrt
gyessggel masszrozta.
Akkor ideje rtrni a lnyegre mondta Tabitha nevetve, s felmszott az
gyra.
Valerius llegzete elakadt a ltvnytl.
hes tekintettel figyelte, ahogy a lny hvogatan szttrta a lbait.
Tabitha sszekulcsolta a bokit Valerius htn, s kzelebb hzta maghoz a
frfit.
Valerius felszisszent, amikor a lny kettejk kz nylt, s kiss lejjebb hzta a nadrgjt, hogy belje hatolhasson. vbe hajltotta a htt, s mlyen magba vonta a frfit. Nyszrgtt s vergdtt alatta. Valerius feltmaszkodott az
egyik karjra, s figyelte, ahogy Tabitha meztelen teste vonaglik. Az gy mellett
llt, gy mlyen behatolhatott a lny meleg, nedves testbe.
Ez az, bbi pihegte Tabitha, s minden lksre felemelte a cspjt.
Valerius egyre kemnyebbeket lktt. Megmarkolta a lny mellt; a puha, rugalmas halmok a tenyerbe simultak. Alig vrta, hogy megzlelje ket.
Tabitha felnygtt, amikor Valerius lehajtotta a fejt, s a szjba vette az
egyik bimbt, mikzben folyamatosan pumplt a cspjvel. Imdta az rzst,
ahogy a frfi benne mozgott; az si, vad vgyat az arcn.
Volt valami nagyon erotikus abban, ahogy egy ilyen visszafogott frfi elvesztette a fejt, valahnyszor hozz rt. Tabitha rlt annak, hogy Valerius nmagt adta, valahnyszor kettesben maradtak.
Boldogg tette, hogy a frfi nem tlkezett fltte.
Lehunyta a szemt, s maghoz szortotta a frfi fejt. A lksek ereje egyre
nagyobb lett. Az gvilgon semmi sem volt jobb, mint ahogyan Valerius jra s
jra mlyen belhatolt. Ahogyan a nyelve csodkat mvelt a mellvel.
Nem brta tovbb; elhzta a frfi szjt a bimbjrl, hogy megcskolhassa.
Valerius szeme stt volt a vgytl, az arca kipirult.
Tabitha belemarkolt hossz hajba, lgyan megharapdlta az ajkait.

Valerius mly torokhangon felmordult, amikor Tabitha nyelve vgigsiklott az


lln a flig, s megcsiklandozta a cimpjt. Az egsz testn vgigfutott a jles
borzongs.
Teljesen elvesztette az nuralmt. Mg mlyebben a lnyba kellett hatolnia.
Kihzdott Tabitha testbl. Hasra fordtotta a lnyt, aztn az gy szlre
hzta, s elrednttte.
Val?
Elsimtotta a hajat a lny nyakbl, s jra belhatolt.
Tabitha felkiltott a gynyrtl, amikor a frfi tvig belfrta magt.
Valerius mlyen eltemetett, vad nje letre kelt. Megmarkolta a lny mellt,
mikzben a szenvedlyk illata elrasztotta az rzkeit.
Tabitha nem kapott levegt. Valerius teljesen tvette az irnytst. Az egyik
kezvel tovbb markolta a mellt, a msikat lecssztatta a testn, t a kldkgyrn, a lba kzig.
, Val! nyszrgte. Fjdalmasan vgyott a frfi rintsre. Valerius ujjai
a hasadkt simogattk a lksei ritmusra.
Tabitha krl forgott a vilg.
Soha nem rezte mg magt ilyen kvnatosnak, ilyen fontosnak.
Imdom az illatodat, Tabitha lehelte Valerius a flbe.
Tabitha rezte, ahogy a frfi agyarai vgigsimtottak a torkn. Meg fogsz harapni, Valerius?
rezte a frfiban dl bizonytalansgot, mikzben az egyik agyara veszlyesen kzel kerlt az terhez.
Mg soha nem akartam senkit megharapni vallotta be.
s most?
Valerius mg gyorsabban kezdett mozogni benne. Szeretnlek felfalni.
Tabitha azonnal ellvezett.
Valerius sszeszortotta a fogait. Valami eddig ismeretlen rsze szinte knyrgtt, hogy zlelje meg a lnyt. Hogy vegye birtokba.
Vad s flelmetes rzs volt.
Finoman megharapdlta Tabitha torkt, de vigyzott, hogy ne srtse fel a
brt. Nem volt knny megllni.
Szinte lehetetlen volt.
Miutn egy pillanat mlva elrte a cscsot, hallotta, hogy az eddig ismeretlen
rsze felordt gyzelmi mmorban.

Szorosan lelte a lnyt, mg az utols reszkets is el nem mlt. Tkletesen


kielglve megfordtotta Tabitht, aztn trdre omlott eltte.
Tabitha flelemmel vegyes mulattal figyelte, ahogy a bszke rmai harcos a
lbai eltt trdel. Valerius tlelte a derekt, s a fejt vatosan a hasra fektette.
Tabitha finoman beletrt a frfi hajba.
Valerius flemelte a fejt, s krdn a szembe nzett. Nem tudom, mirt
vagy itt, Tabitha, de rlk neki.
A lny rmosolygott.
Valerius nem vette le rla a szemt, mikzben finoman megharapdlta a hast a kldkgyr alatt. Tabitha az ajkba harapott, s felnygtt, amikor a frfi
megnyalogatta a karikn lg flholdat, aztn a kldkt. Tabitha teste szinte
lngolt.
Amikor a frfi belje dugta kt ujjt, gy rezte, mindjrt eljul.
Gynyr vagy, Tabitha suttogta Valerius, s szjjelhzta a combjait,
hogy lssa a teste legtitkosabb rszt.
Tabitha llegzete elakadt, amikor a frfi a szjba vette, a nyelvvel megzlelte. Szlesebbre trta a lbait, hogy jobban hozzfrjen az lhez.
Tabitha Valerius arct nzte. gy ltszott, legalbb annyira lvezi az zt, amennyire lvezte, hogy a frfi megzleli.
Egy csppet sem sietett.
H, Valerius?
A rmai htrarndult, mikor meghallotta Otto hangjt a folyosrl. Egy ujjt
azonban a lnyban hagyta, tovbb simogatta, beczgette.
Lassan felllt, s bedugta mg egy ujjt. Mit tettl velem, Tabitha? krdezte a flhez hajolva. Otto kinn ll a folyosn, n pedig csak arra tudok gondolni, hogy benned legyek. Hogy addig nyalogassalak, mg meg nem rzem az
orgazmusod zt.
Tabitha mly torokhangon felnygtt a vratlan vallomsra. Szabadulj meg
Ottotl, s egsz jszakra a tid vagyok!
Valerius szenvedlyesen megcskolta, aztn megszortotta a popsijt. Ne ltzz fel! Rlad hajtom elklteni a vacsormat.
Tabitha az ajkba harapott, egsz testben megremegett. Ahogy akarod.
Valerius elhzdott, gyorsan begombolta az ingt, s megigaztotta a nadrgjt. Egy utols forr, sokat gr pillantst vetett Tabithra, mieltt kisurrant
volna az ajtn,
Tabitha lehajtotta az gytakart, s lefekdt a stt gynemk kz. Valerius
fszeres, frfias illatt rasztottk.
Maghoz lelte a frfi prnjt, s mlyen beszvta az illatt.

Mit csinlok? krdezte magtl. Sz szerint sszefekdt az ellensggel, s


radsul tlsgosan is lvezte.
S ami mg rosszabb volt: egyltaln nem akart elmenni.
Soha.
Ez az n formm motyogta magban. Ahhoz a frfihoz vonzdott, aki soha
nem lehetett az v.
El kellett volna mennie innen, odakltzni Amandhoz s Kyrianoszhoz, de
kptelen volt otthagyni Valeriust. Mihez kezdene a frfi nlkle?
s fleg: mihez kezdene a frfi nlkl?

12. fejezet

Ash megtorpant, amikor megltta a nyitott ajt rsn keresztl Kyrianoszt az


rasztalnl. Jval elmlt mr hajnali ngy ra, s br Kyrianosz gyakran sokig
fenn maradt Amandval, ritkn fordult el, hogy az egykori Stt Vadsz egyedl legyen ilyenkor.
Flrebiccentette a fejt, s figyelte, ahogy Kyrianosz a paprhalom fl hajolva
a hajba trt. Ash rezte a grgbl sugrz aggodalmat.
Halkan bekopogott, hogy ne ijessze meg.
Kyrianosz felpillantott, aztn levette a szemvegt. , szia! ksznt halkan. Azt hittem, Amanda az, hogy gyba csalogasson.
Nincs a vilgon az a pnz! Ash belpett a szobba, s megllt a fekete, vese formj Chippendale asztal eltt. A lapjt hivatalos iratok s kzzel rt paprlapok bortottk. Mit csinlsz ilyen ksei rn?
Nem tudtam aludni. n Kyrianosz sszeszortotta a szjt.
Mi a baj? krdezte Ash. Aggdott rgi bartja miatt.
Kyrianosz fradtan felshajtott. Fogalmad sincs, milyen ez, Ash. Milyen nehz minden egyes nap. Emlkszel mg egyltaln, milyen volt halandnak lenni?
Ash letette a fldre a htizskjt. Hallotta Kyrianosz gondolatait: zavarodottak s riadtak voltak.
Normlis esetben Ash nem vlaszolt volna a mltjt rint krdsekre, de a
bartjnak vigaszra volt szksge, s szintn szlva, neki is, mindazok utn,
ami ma jszaka trtnt Nickkel, Simivel, Zarekkel, Tabithval, a Puszttval s a
dmonokkal. Igen, emlkszem, milyen embernek lenni, br piszkosul igyekszem nem gondolni r.
Ne srtdj meg, de te nagyon fiatalon haltl meg. Fogalmad sincs, mekkora
felelssg hrul rm.

Ash visszanyelte a keser nevetst. Ha Kyrianosz tudta volna


Gondolkods nlkl boldogan elcserln a volt grg tbornokkal a sorst s
a gondjait.
Nzd meg ezt! mondta Kyrianosz, s odalkte elje az egyik paprlapot.
Felejtsd el az tkozott dmonokat; nincs a Fld kerekn flelmetesebb, mint az
gyvdek s a biztostsi gynkk. Istenem, tudod te, hnyan halnak meg kzlekedsi balesetben? Mr a gondolattl is rettegek, hogy a felesgem s a gyermekem beljn egy autba. A gygyszeres szekrnyem, amelyben korbban
semmi nem volt fogkrmen s ktszeren kvl, most tmve van a legklnflbb
fjdalomcsillaptkkal. Magas a vrnyomsom, a koleszterinszintem
Nem csoda, ha azt vesszk, mennyi gyorskajt tmtl magadba az elmlt
negyven vben.
Halhatatlan voltam! csattant fel Kyrianosz, aztn kiszaladt minden szn az
arcbl. Megint meg fogok halni, Ash. Csak ezttal Artemisz nem lesz ott,
hogy zletet ajnljon. Beletrt a hajba. Egy napon a felesgem is meghal,
s Marissa..
Ne gondolj erre.
Kyrianosz felkapta a fejt. Ne gondoljak r? Knny neked ezt mondani. Te
nem fogsz meghalni. n nem tudok msra gondolni, csak a hallra, klnsen,
mita elkezddtek Amanda rmlmai. Haland vagyok. Nem tudom mr gy
megvdeni ket, ahogyan korbban.
Ezrt van itt Kassim s n.
Kyrianosz megrzta a fejt, s a szemvege utn nylt. s ezt az tkozott
vacakot is utlom, de knytelen vagyok viselni, klnben nem tudom elolvasni
az apr bets rszt, pedig azzal sokkal hatkonyabban tudjk ellopni a lelkemet, mint ahogyan az istenn tette. Mi trtnt velem, Acheron? Tegnap n voltam az jszaka ura, a dmonok rettegtek a flelemtl, ha meglttak. s mi lett
bellem? Sznalmas alak vagyok, aki knytelen megvesztegetni Nicket, hogy
fnkot csempsszen be a hzba, aztn eldugom a gardrbban, hogy Amanda ne
tudja meg, s ne vegye a fejemet miatta. Szvritmuszavarom van, s fj a htam,
ha jszaka rossz pzban alszom. A trdem nyilall, s amikor tegnap lehajoltam,
hogy felvegyem Marisst, majdnem sszecsuklottam. Nagy szvs megregedni.
Ash krden felvonta a szemldkt. Ezzel azt akarod mondani, hogy viszszavgysz?
Kyrianosz szgyenlsen elfordtotta a fejt. Nha igen, de aztn rnzek a
felesgemre, s rjvk, milyen nz gazember vagyok. Annyira szeretem t,
hogy az mr fj. Ha belegondolok, hogy valami baj rheti t vagy Marisst
Olyankor nem kapok levegt. Utlom ilyen tehetetlennek rezni magam. Utlom
a tudatot, hogy egyszer majd megregszem, s itt kell hagynom ket.
Nem fogsz meghalni, Kyrianosz.
Honnan tudod? csattant fel a grg.
Onnan, hogy nem engedem.

Kyrianosz gnyosan rmosolygott. Mintha meg tudnd akadlyozni! Mindketten tudjuk, hogy nincs vlasztsom: regemberknt halok meg ha szerencsm lesz, s nem visz el elbb egy szvroham, autbaleset, telmrgezs, vagy
valami msfle katasztrfa.
Kyrianosz ktsgbeesetten a kezbe temette az arct.
Ash nagyon sajnlta a bartjt. Nehz halandnak lenni. Az rdgbe, nehz
egyltaln lni.
Az let nem volt a gyengknek s alzatosaknak val. Minden egyes alkalommal, amikor vgre gy tnt, hogy minden rendben van, legalbb hromngy dolog biztosan tnkrement. Ez volt a termszet trvnye.
Amanda ismt gyermeket vr suttogta Kyrianosz nmi sznet utn.
Br szorongva ejtette ki a szavakat, Ash rezte, mennyire boldog a bartja
s mennyire retteg. Gratullok!
Ksznm. Kyrianosz lenzett az asztalt bort paprhalmazra. Prblom
rendbe tenni a vgrendeletemet, a biztonsg kedvrt.
Ash visszafojtotta a nevetst; nem akarta megbntani fatalista bartjt.
Nem fogsz meghalni, Kyrianosz ismtelte meg.
Tudta, hogy a grg nem figyel r; tlsgosan el van foglalva azzal, hogyan
hozzon rendbe mindent, ami rosszra fordulhat Amandval s a babval, meg
nmagval kapcsolatban.
Leszel a kicsi keresztapja? krdezte Kyrianosz csndesen.
Termszetesen.
Ksznm. Most pedig, ha nem haragszol, be kell ezt fejeznem, mert holnap
tallkozom az gyvddel s a biztostsi gynkkel.
Rendben. J jszakt, tbornok!
J jszakt, Acheron!
Ash felvette a fldrl a htizskjt, s becsukta maga mgtt az ajtt. Az eltrben megtorpant, amikor megltta Amandt a hlszoba kszbn. Knnyek
csillogtak az asszony szemben.
Ash odalpett hozz. Jl vagy?
Amanda vllat vont. Mindenki gy viselkedik, miutn visszaszerezte a lelkt?
Ash shajtva blintott. Nehz alkalmazkodni az j helyzethez. Szzezer veket lsz le gy, hogy tudod, sz szerint a tid a vilg minden ideje, senki sem
bnthat, s a tested legfljebb nhny rn keresztl rez fjdalmat Aztn hirtelen halandv vlsz, s rjssz, hogy szerencss esetben is legfljebb harmincnegyven ved van. Ugyangy megbetegedhetsz s meghalhatsz, mint brki ms.
Nem knny mindezt megemszteni. Amikor elszr megvgja egy paprlap az
ujjukat, szinte belehalnak.

Amanda arcn legrdlt egy knnycsepp. Szipogva 1etrlte. Azt kvnom,


brcsak meghagytam volna olyannak, amilyen volt. Brcsak elre elrultad volna, hogy ez lesz a vge.
Micsoda, Amanda? Az, hogy ti ketten szerelemben litek le az leteteket?
Egytt nevelitek fel a gyerekeiteket? Fogalmatok sincs, milyen csodlatos az letetek. Hny ember adn oda boldogan a lelkt azrt, ami nektek megvan? Felejtsd el Artemiszt s a halhatatlansgot! A ti boldogsgotok sokkal rtkesebb
s ritkbb kincs.
Ash szve elszorult a dhtl, mennyire nem bznak Amandk a szerelmkben s abban, hogy helyesen dntttek. Mg n is boldogan elcserlnm a
halhatatlansgomat egyetlen napotokrt.
Ash megfogta az asszony kezt, s flemelte, hogy Amanda lssa a heget,
ahol Kyrianosz lelke meggette, amikor visszaengedte a frfi testbe. Egyszer
megkrdeztem tled, megr-e ennyit Kyrianosz. Emlkszel mg, hogy mit feleltl?
tverekednm a magam pokol tzn rte.
Ash blintott. n pedig tverekednm magam a pokol tzn, hogy biztonsgban tudjalak mindketttket.
Tudom.
Ash megszortotta az asszony kezt. Tnyleg azt kvnod, brcsak Stt Vadsz maradt volna?
Amanda megrzta a fejt, Meghalnk nlkle.
pedig meghalna nlkled.
Amanda megtrlte a szemt, s Ashre mosolygott. , csak fradt s terhes
vagyok megint. Utlom, amikor a hormonoktl ilyen rzelgss vlok. Sajnlom,
hogy rd bortottam ezt az egszet. Tudom, hogy van elg bajod.
Lbujjhegyre llt, s lehzta maghoz Asht, hogy meglelje.
Ash klbe szortotta a kezt az asszony htn, s engedte, hogy tjrja a
kedves rints melege. Kevesen rintettk meg ilyen bartian, s ez mindig nagyon sokat jelentett neki.
Szeretlek, Ash suttogta Amanda, s megpuszilta az arct. Te vagy a legjobb bart, akit csak az ember kvnhat.
Nicket kivve
Ash arca megrndult, amikor eszbe jutott, milyen dhbe gurult korbban.
Nem lett volna szabad megtennie, amit tett. Ritkn engedett utat a haragjnak.
Simi azon kevesek kz tartozott, akik kivltottak belle ilyesmit. Amg Nick be
nem szennyezte, Simi volt az egyetlen tiszta dolog az letben.
Egy rsze gyllte Nicket azrt, amit tett.
De a jzan, racionlis rsze megrtette a fit. De nem volt kpes megbocstani neki. Flt tle, mennyire vltoztatta meg a dolog Simit. Mi lehetett a dmonbl emiatt

Nick jl van?
Amanda szemltomst nagyon knyelmetlenl rezte magt. Elg komolyan
megsrlt. Be akartam vinni a krhzba, de nem engedte. Azt mondta, ppen
elgszer eltrtt mr a bordja letben ahhoz, hogy tudja, mit kell ilyenkor csinlni. Kyrianosz s Talon bektzte, aztn hazakldtk.
Ash blintott. Figyelj majd r, j?
s te? Nem ltogatod meg?
Nem tehetem legalbbis egyelre. Idre van szksgem, hogy megemszszem, ami trtnt, s nem tudom meggrni, hogy nem bntanm megint. Isten
ltja a lelkemet, Nicknek megvan az a sajtos kpessge, hogy minden helyzetben a lehet legkevsb odaill szavak jjjenek ki a szjn.
Amanda arcn tisztn ltszott, hogy tkletesen egyetrt vele. Tudod, hogy
szeret tged, ugye?
Igen, de az rzelmek nem racionlisak.
Azt hiszem, igazad van.
Ash gyengden a hlszoba fel tolta az asszonyt. Menj, aludj egy kicsit.
Amanda tett egy lpst az ajt fel, aztn megtorpant, s visszanzett. Ash?
Igen?
Mirt hoztad ssze Tabitht Valerius-szal?
Ugyanazrt, amirt odaadtam neked Kyrianosz lelkt azon a napon, amikor
elszr tallkoztunk.
Tudnod kell, hogy k ketten soha nem bklnek meg egymssal. Soha.
Tabitha nem hozhatja Valeriust a csaldba. Ez nem lenne tisztessges
Kyrianos-szal szemben.
Taln, de a valdi krds az, hogy ha elbb ismerted volna meg Valeriust,
mint Kyrianoszt, vajon akkor is ugyangy reznl a rmai irnt? s ha Tabitha
mr Valerius felesge lett volna, amikor rtalltl Kyrianoszra, mit reztl volna
vajon, ha a testvred azt krte volna tled, hogy mondj le rla?
Amanda flrefordtotta a fejt.
Pontosan errl van sz, Amanda. Ahhoz, hogy legyen jvje, Kyrianosznak
el kell temetnie a mltat.
Tabitha felszisszent, amikor Valerius nyalogatni kezdte a mellrl a ssfokhagyms vajat. A frfi vidman felnevetett, a fogai kz szortotta a bimbjt,
s a szembe nzett.
Csak annyi idre hzdott el, amg belemrtott egy jabb rkdarabkt a vajba. Tabithnak nyjtotta; a lny a szjba vette a falatot, aztn lenyalogatta a
frfi ujjait.
Azt hiszem, sikerl elkltennk a vilgtrtnelem leghosszabb vacsorjt.

Valerius elmosolyodott, s jabb rkdarabot tett a lny jobb bimbjra; az olvadt vaj lefolyt a melln. Valerius lenyalta a brrl, aztn bekapta a falatot.
Tabitha kisimtotta a hajat a frfi homlokbl. Tudtam, hogy ti rmaiak
imdttok az ilyesmit. Igazam volt, ugye?
Igen helyeselt a frfi, s nhny csepp citromot facsart Tabitha hasra.
A lny egsz teste megremegett a gynyrtl, amikor lenyalta.
A borostja finoman drzslte a hast, amitl vgigfutott rajta a jles borzongs. Csodlatos vagy suttogta a frfinak.
Valerius megdermedt a szavak hallatn. Soha senki nem mondott neki mg
ilyesmit.
Senki.
Hirtelen rmiszt gondolat tltt az eszbe: el kell majd engednie a lnyt.
A felismerstl sszeszorult a szve, elakadt a llegzete.
Tabitha nlkl kellett tovbb lnie az lett.
Hogyan lehetett ennyire fjdalmas ez a gondolat, amikor alig pr napja ismertk csak egymst? Mgis ordtani szeretett volna dhben a gondolatra, hogy
vissza kell trnie a rgi rideg, steril vilgba, ahol az emberek figyelembe sem
veszik, kignyoljk, tiszteletlenl bnnak vele. Micsoda igazsgtalansg!
Meg akarta tartani a lnyt.
Vad, megmagyarzhatatlan vgy bredt benne, hogy maghoz lncolja
Tabitht. Tudta, hogy nz s helytelen, amit kvn.
Tabithnak csaldja volt, akik szerettk, s akik fontosak voltak a lny szmra. Els kzbl megtapasztalhatta, mennyire szerettk egymst, trdtek a
msikkal.
Az csaldja ksz rmlom volt, csupa fltkenysg s knyrtelensg. De a
lny,,.
Nem vehette el tlk. Nem lett volna helyes,
Valerius? Valami baj van?
A rmai halvnyan elmosolyodott. Nincs.
Nem hiszek neked.
Valerius Tabithn fekdt, hallgatta a llegzetvtelt. A lny maghoz lelte,
s a frfi tadta magt az rzsnek, ahogy a brk egymshoz simult, Tabitha
karjai s lbai tleltk meztelen testt.
m Valeriusnak nem csupn a teste volt meztelen, hanem a lelke is.
Brmit megadott volna azrt, hogy az v lehessen ez a n, pedig volt az
egyetlen, akit nem tarthatott meg.
Ez nem volt tisztessges!

Tabitha megsimogatta Valerius htt. rezte a frfi dhs ktsgbeesst, de


nem rtette az okt.
Bbi suttogta. Beszlj hozzm!
Mirt hvsz bbinek? krdezte a frfi; a llegzete csiklandozta Tabitha mellt.
Zavar?
Nem, csak mg soha senki nem beczett. Furcsa a te szdbl hallani.
Tabitha vgigsimtotta a hegeket a frfi htn. A szve sszeszorult a fjdalomtl. Soha nem voltl szerelmes?
Valerius megrzta a fejt. Agrippina volt az egyetlenem.
De soha hozz sem rtl?
Nem. Olyanokkal fekdtem le, akiknek volt lehetsge nemet mondani.
Tabitha sszerncolta a homlokt. De egyikket sem szeretted?
Nem. Valerius elfordtotta a fejt, hogy a lny szembe nzhessen. s te?
Voltl mr szerelmes?
Tabitha felshajtott, ahogy felderengett eltte a mlt, s az egyetlen olyan frfi kpe, akivel le akarta lni az lett. Szerettem Ericet. Annyira vgytam r,
hogy felesgl vegyen, hogy amikor szaktott velem, azt hittem, belehalok a fjdalomba.
rezte, ahogy Valeriust elnti a fltkenysg. Mirt szaktott veled?
Tabitha vgighzta az ujja hegyt a frfi bal szemldkn, aztn beletrt a
hajba, s a tincseivel jtszadozott mikzben vlaszolt. Azt mondta, kigett.
Elntttk a szemt a knnyek, ahogy visszaemlkezett arra a nyri napra,
amikor Eric megltogatta, s vget vetett a kapcsolatnak. Azt mondta, hogy
mr akkor is nagyon nehz volt lpst tartani velem, amikor mg csak huszonves volt, s elre retteg attl, mennyire nehz lesz negyvenvesen. Azt mondta,
hogy ha hajland vagyok felhagyni a vmprvadszattal s lemondani a boltomrl, akkor taln lehet kzs jvnk. De hogyan mondhattam volna le azokrl a
dolgokrl, amelyek olyan sokat jelentenek nekem? A vadszatrt lek. Tartozom
ezzel azoknak, akik nem kpesek megvdeni magukat.
Valerius flemelkedett, s gyengden lecskolta a knnyeit. Eric bolond
volt.
Tabitha elmosolyodott, ahogy a frfi karcs, izmos teste rzkien mozogni
kezdett rajta. , Valerius annyira csodlatos! Csupa er s hatalom
Tabitha eltndtt azon, vajon ki miatt vltozott Stt Vadssz.
Kin ltl bosszt a hallodrt? krdezte csndesen.
Valerius egybl megmerevedett, s elhzdott. Mirt akarod tudni?

Csak kvncsi vagyok. Kiszrtam Eric autjnak az abroncsait, miutn


szaktott velem.
Valerius arca megnylt a dbbenettl. Nem ltezik!
Tabitha blintott. Rosszabbat is tehettem volna, de gy dntttem, ennyi
elg volt, hogy kiljem a dhmet. Nagyon klassz Pirelli gumijai voltak tette
hozz.
Valerius megcsvlta a fejt, aztn felnevetett. Akkor ksz szerencse, hogy
n nem vezetek.
s kitrsz a vlasz ell figyelmeztette a lny, s finoman megtgette a mutatujjval a frfi orra hegyt. ruld el nekem, Valerius! Eskszm, hogy nem
leszel kisebb a szememben, ha megtudom az igazat.
Valerius mellje heveredett. Eltrtek a rgen eltemetett emlkek. Normlis
krlmnyek kztt igyekezett nem gondolni halandknt lelt utols rira,
visszaemlkezni els, halhatatlanknt eltlttt jszakjra.
A knykre tmaszkodott, s lass krket rajzolt az ujjval Tabitha melln.
Csodlta, mennyire termszetesen viselkedett a lny meztelenl, mennyire nem
szgyellte a testt.
Val? srgette Tabitha.
Valerius tudta, hogy a lny nem fogja feladni. Mly llegzetet vett, a tenyert
a kldkgyrjre fektette. Megltem a testvreimet.
Tabitha vgigsimtott a frfi lln, rezte a belle sugrz fjdalmat s bntudatot.
Amikor megrkeztem, ittak, s a rabszolgkkal bujlkodtak. Soha nem fogom elfelejteni az arcukra kil rettegst, amikor meglttak, s rjttek, mit
akarok. Hagynom kellett volna ket bkben, de kptelen voltam r. Valerius
elhzdott, a szembl sugrzott a fjdalom; s a szenveds. Milyen frfi az,
aki megli a sajt testvreit?
Tabitha fellt, s elkapta a karjt, mieltt Valerius flkelhetett volna az gyrl. k ltek meg tged elszr.
s ahogyan a monds tartja, kt rosszbl soha nem szletik j. Egy csald
voltunk, n pedig gy levgtam ket, mintha vadidegen ellensgek lettek volna.
Valerius ktsgbeesetten a hajba trt. Mg a sajt apmat is megltem.
Nem vgta r szintn a lny, s mg ersebben szortotta a frfi karjt.
Az apdat Zarek lte meg, nem te.
Valerius krd tekintettel nzett r. Honnan tudod te ezt?
Ash mondta.
Valerius arca szoborr merevedett. s azt is elmeslte hogyan lte meg t
Zarek? Az n kardommal dfte le azzal a karddal, amelyet n magam adtam a
kezbe, mikzben az apm knyrgtt nekem, hogy mentsem meg.

Tabitha rezte a frfi fjdalmt, s mindennl jobban szerette volna, ha


Valerius vgre bkre lel. Mr megbocsss, de az apd egy gazember volt, aki
megrdemelte, hogy lemszroljk.
Nem igaz rzta a fejt Valerius. Senki nem rdemli meg azt, ami vele trtnt. Az apm volt, s n elrultam t. Amit tettem, az helytelen volt. Nagyon
helytelen. Pont olyan, mint az, ami azon az jszakn
Tabitha llegzete elakadt, ahogy a bntudat rettenetes hullma vgigramlott
a frfiban. Micsoda, bbi? Melyik jszakrl beszlsz?
Valerius klbe szortotta a kezt; minden erejvel prblta visszaszortani a
feltr gyermekkori emlkeket, de kptelen volt r.
jra s jra ltta maga eltt a brutlis kpeket, hallotta a sikolyokat, amelyek vszzadok ta ksrtettk.
Soha nem volt kpes elhessegetni az emlket.
Mieltt szrevette volna, mit tesz, mleni kezdtek belle a szavak. Soha letben nem beszlt mg errl senkinek. tves voltam, amikor Kyrianosz meghalt, s n is ott voltam, amikor azon az jszakn bosszt llt a nagyapmon.
Ezrt tudtam, mi volt Zarek, amikor eljtt, hogy meglje az apmat. Ezrt tudtam, hogy Artemiszt kell szltanom, amikor meghaltam. n
Megrzta a fejt, hogy kitiszttsa a gondolatait, de nagyon nehz volt. A mlt
emlkkpei mg mindig kristlytisztk voltak, s azta is ksrtettk. A nagyapm ksig fenn tartott engem azon az jszakn, hogy elmagyarzza, mekkora
dicssg legyzni egy mlt ellenfelet, mg akkor is, ha ruls okozta a vesztt.
Ott voltam vele a teremben, amikor meghallottuk, hogy a lovak nyugtalankodni
kezdtek, mert idegen jelenltt reztk. reztk, hogy valami rdgi er kzeledik. Valahogy benne volt a levegben. Aztn hallottuk, ahogy az rk kiltoznak, aztn egyms utn elesnek. A nagyapm belktt a szekrnybe, mikzben
a kardjrt nylt.
Valerius arca megrndult. Volt egy rs a fban, s azon keresztl figyeltem,
mi trtnik a szobban. Lttam, amint Kyrianosz belpett. Vadul sszecsaptak,
de a nagyapm tehetetlen volt a haragjval szemben. Kyrianosz azonban nem
elgedett meg azzal, hogy egyszeren csak meglje; szablyosan lemszrolta.
Darabokra szabdalta, mg vgl nem maradt belle semmi, ami emberi lnyre
emlkeztetett volna. Befogtam a flemet, s visszafojtottam a srst. Majdnem
elhnytam magam, de fltem, hogy Kyrianosz meghallja, hogy ott vagyok, s engem is lemszrol. Ezrt csak kucorogtam a sttben, mint egy gyva freg, egszen addig, mg minden el nem csndesedett. Kilestem a rsen, de nem lttam
mst, csak a vrrel bortott padlt s falakat.
A szemre szortotta a kezt, mintha ezzel kitrlhetn a knz emlkeket.
Kimsztam a szekrnybl. Emlkszem, ahogyan meredten figyeltem, hogy a
nagyapm vre elztatja a szandlomat. Aztn addig sikongattam, mg elment a
hangom. vekig csak arra tudtam gondolni, hogy ha elszaladtam volna segtsgrt, akkor taln megmenthettem volna a nagyapmat. Ha kibjtam volna idben a szekrnybl, taln tehettem volna valamit.
Csak egy kisgyerek voltl.

Valerius nem krt a vigasztalsbl. Tudta, hogy hibzott. Akkor mr nem


voltam gyerek, amikor hagytam meghalni az apmat.
Valerius Tabitha arcra fektette a tenyert. A lny olyan gynyr. Olyan btor. Vele ellenttben Tabitha tisztessges s kedves.
Nincs joga megrinteni valamit, ami ennyire drga, ilyen felbecslhetetlenl
rtkes. Nem vagyok rendes ember, Tabitha. Tnkretettem mindent, amihez
csak hozzrtem, s te Te egy istenn vagy. El kell menned innen, amg lehet.
Krlek! Nem maradhatsz velem. Tged is tnkreteszlek. Tudom, hogy gy lesz.
Valerius! Tabitha megfogta a frfi kezt. rezte, milyen fjdalmasan nagy
szksge van Valeriusnak az rintsre. rezte a vgyat, hogy vdelmezze s
biztonsgban tudja t.
Maghoz lelte Valeriust, s gyengden ringatta a sttben. J ember vagy,
Valerius Magnus. Becsletes, tisztessges, s nem hagyom, hogy brki az ellenkezjt lltsa mg te sem.
Valerius lehunyta a szemt. A tenyerbe fogta a lny tarkjt, s magba
szvta a belle rad meleget s kedvessget.
s ebben a pillanatban rbredt valamire, ami jobban megrmisztette mindennl.
Szerelmes lett Tabitha Devereaux-ba, a pimasz, temperamentumos, vmprvadsz, faragatlan, holdkros nszemlybe.
s nem volt r md, hogy megtartsa a lnyt. Semmifle md.
Mit tegyen?
Hogyan mondhatna le az egyetlen emberrl, aki valaha is igazn szmtott?
Mgis meg kell tennie, mghozz ppen azrt, mert szereti a lnyt.
Tabitha a csaldjhoz tartozik, pedig Artemiszhez.
vszzadokkal ezeltt feleskdtt az istenn szolglatra. Egy Stt Vadsz
csak egyetlen mdon vlhatott Szabadd: ha valaki, aki szerette, killta Artemisz prbjt.
Amanda elgg szerette Kyrianoszt, Sunshine Talont s Astrid Zareket.
Tabitha elg ers ahhoz, hogy tllje a prbt. De vajon kpes valaha is egy
n elgg szeretni egy olyan alakot, mint , ahhoz, hogy megszabadtsa?
Ostobasg volt mg csak gondolni is erre. Artemisz nem lett volna hajland
elengedni mg egy Stt Vadszt, de mg ha az istenn bele is egyezett volna,
Tabitha akkor sem lehetett soha az v. Valerius soha nem lett volna kpes a
lny s a csaldja kz llni.
Lehet, hogy neki szksge volt Tabithra, de a lnynak nla sokkal nagyobb
szksge volt a csaldjra. hozzszokott mr ahhoz, hogy mindent egyedl
kell tllnie a lny nem.
Valerius nem volt elg kegyetlen ahhoz, hogy azt krje tle: vlassza a lehetetlent, amikor azzal elvesztene mindent, ami kedves a szmra.

13. fejezet

A kvetkez kt ht maga volt a pokol, stteds utn. gy tnt, mintha a


dmonoknak az lett volna az egyetlen letcljuk, hogy jtszadozzanak velk, s
knozzk ket.
Senki nem volt biztonsgban. Acheron parancsra New Orleansban mg a kijrsi tilalom bevezetsvel is prblkoztak, de mivel a vros arrl volt hres,
hogy egsz nap folyt a buli, kptelenek voltak rvnyt szerezni az utastsnak.
Az emberek gy hullottak, mint a hollywoodi horrorfilmekben, a Fegyvernkk Tancsa s Acheron nem gyzte eltitkolni az ldozatokat a rendrsg s a
sajt ell. Legjobban azonban az rmisztette meg Tabitht, hogy a dmonokat,
akikkel sszecsaptak, szinte lehetetlen volt meglni.
jjelente, amikor visszatrt Valerius hzba, sajgott minden porcikja. Tudta, hogy Valerius nem szvesen engedte ki az utcra, de soha nem szlt egy szt
sem, hogy meglltsa.
A frfi minden jszaka rkig masszrozta gygykencskkel fj tagjait, aztn bektzte a sebeit.
Nem volt tisztessges, hogy a rmainak soha semmije nem fjt, az a nhny
seb pedig, amit szerzett, nhny ra mlva begygyult.
Tabitha most meztelenl fekdt a frfi karjaiban. Valerius aludt, de kzben
szorosan maghoz szortotta mintha attl flt volna, hogy klnben elveszti.
Tabitha egsz testt tjrta a meleg a tudattl. Mr rkkal korbban fel kellett volna kelnie, hiszen elmlt dlutn ngy, de mita bekltztt Valeriushoz,
valsgos jszakai bagoly lett belle.
A fejt a frfi karjn nyugtatta, Valerius pedig tkarolta a derekt. Tabitha
vgigsimtott a frfi alkarjn.
Valeriusnak gynyr keze volt: ers s forms, hossz, a vgkn elkeskenyed ujjakkal. Az utbbi hetek annyi vigaszt s gynyrt hoztak, hogy alig kapott levegt a boldogsgtl, amely elrasztotta, valahnyszor a frfira gondolt.
Megszlalt a telefonja.
Tabitha vatosan kicsszott Valerius lelsbl, hogy fogadja a hvst.
Amanda volt az.
Szia, hugi ksznt Tabitha ttovn. Az utbbi kt htben meglehetsen feszlt volt kzttk a viszony.
Szia, Tabby. Azon tndm, tugorhatnk-e, hogy beszlgessnk egy kicsit.
Tabitha a szemt forgatta. Nincs szksgem jabb szentbeszdre, Mandy.
Eskszm, hogy sz sincs ilyesmirl. Csak egy kis testvri csevegsre vgyom. Krlek!

Ok egyezett bele Tabitha. Miutn meghnyta-vetette magban a dolgot,


megadta a testvrnek Valerius cmt.
Pr perc, s ott vagyok!
Tabitha bontotta a hvst, aztn elindult vissza az gyba. Valerius az oldaln
fekdt, a haja sztterlt a prnn. Borosts volt az arca, mgis, szinte kisfisnak ltszott.
Mg ellazult llapotban is ltszott, mennyire izmos az egsz teste. Stt pihe
bortotta minden tkletesen formlt porcikjt, amitl mg frfiasabb s vonzbb volt.
De Tabitht nem csupn a klseje ejtette rabul hanem a szve is. Ahogyan a
frfi a gondjt viselte anlkl, hogy irnytotta volna. Tabitha tudta, hogy
Valerius nem rlt neki, hogy az oldaln harcol, mgsem prblta soha megakadlyozni benne, hagyta, hogy megvvja a sajt csatit. Csupn olyankor
avatkozott kzbe, amikor Tabitht tler fenyegette.
Ilyenkor lecsapott, s megmentette t de gy, hogy ne rezze magt tehetetlennek vagy gyengnek.
Tabitha nzte az alv frfit, s elmosolyodott.
Hogyan vlhatott valaki ennyire fontoss a szmra ilyen rvid id alatt?
Megcsvlta a fejt, s a ruhirt nylt. Hirtelen eszbe jutott az eset, amikor
Valerius megltta a tetovlst egy apr kelta hromszget a derekn.
Mirt jellted meg ilyesmivel a brdet? krdezte dbbenten, mintha mr
maga az tlet is rmiszt lett volna.
Mert szexinek tallom.
Valerius elhzta a szjt. Mostanban viszont mr kjes rmmel cskolgatta
s masszrozta a tetovlt brt reggelenknt, amikor visszatrtek a jrrzsbl.
Hirtelen tlettl vezrelve felkapta Valerius fekete selyemingt a fldrl, s
abba bjt bele. Imdta, ahogy a fszeres frfiillat az anyagba ivdott s onnan a
brbe.
Flvette a nadrgjt, s elindult lefel a lpcskn, hogy megvrja Amandt.
Szia, Tab!
A hallban balra fordult, s belesett Valerius dolgozszobjba. Otto a szmtgp eltt lt; ez volt az egyetlen technolgiai vvmny az egsz hzban, kivve
egy jelents DVD-gyjtemnyt, amelyet Valerius a dolgozszobjban rejtegetett, s amely magyarzatul szolglt arra, honnan ismerte olyan jl a mai popkultrt.
Szia, Otto! Mit gykdsz?
Prblom kvetni a dmonok nyomt, mint mindig. Brax programjt hasznlom, htha kiderl, van-e valami sma, amelynek alapjn elre megjsolhatnnk, hol tmadnak legkzelebb.

Tabitha blintott. Otto kezdett flmelegedni vele szemben, s mita megkezddtek a dmontmadsok, a frfi visszatrt a szoksos fekete ltzkhez.
Ma fekete garbt, sznszrke pulvert s fekete pantallt viselt. Nagyon jl
nzett ki, amikor nem ltztt zlstelenl.
Mg az IROC-rl is lemondott, s a Jagurjval jrt, mivel rjtt, hogy mr
nem tudja bosszantani Valeriusta; a rmait annyira lefoglalta Tabitha, hogy szre sem vette, amikor Otto ugratni prblta. s nem volt ott Gilbert sem, akit
piszklni lehetett volna.
Tabitha kzelebb lpett, s Otto vlla fltt a kpernyre pillantott. Talltl
valamit?
Semmit. Nincs semmifle sma. Egyszeren nem rtem, mirt csinljk. Ha
Kyrianoszt akarjk, mirt nem prbljk elkapni?
Tabitha ingerlten felshajtott. Csak szrakoznak velnk. Nem voltl itt,
amikor lejtszottuk az els menetet Deszideriosszal. Attl lvez el, ha rettegnk
tle, s jtszadozhat a fejnkkel.
De mr kezdek rosszul lenni a sok ldozattl. Tegnap jjel tz ember halt
meg, s a Tancsnak egyre nehezebb eltussolni az eseteket a hatsgok eltt. A
kzvlemny mind jobban retteg, pedig csak az esetek trtrszrl szereztek eddig tudomst.
Tabitha arca megrndult. Hny dmont sikerlt meglni az jjel?
Csak tucatnyit. Azt a ngyet, akiket ti intztetek el Vallel, Ash tt lt meg,
Janice, Jean-Luc s Zoe egyet-egyet. A tbbi gazember meglgott.
A francba!
Ja, n sem szeretek a vesztes oldalon llni. Szvs.
Tabitha sszerncolta a homlokt, ahogy vgiggondolta, amit Otto mondott.
Tudod, nagyon szomor, hogy ember ltemre tbb dmont intzek el, mint egy
Stt Vadsz.
Otto elhzta a szjt. Nem egyedl jrod az utckat.
Tabitha cskot dobott a Fegyvernknek. Csak, hogy tudd: Valerius segt
nekem, nem fordtva.
Ht pe-e-ersze.
Tabitha flnevetett, de aztn hirtelen elkomorult az arca, mikor eszbe jutott
mg valami. s Ulric?
Mi van vele ?
hny dmont lt meg?
Egyet sem. Mirt?
Egyet sem? Ez nem hangzott valami jl. s az elz jszaka sem intzett el
senkit, igaz?

gy van.
Tabithnak hirtelen rossz rzse tmadt. Nem, biztosan tved.
Lehetetlensg volt, nem igaz?
Hol halt meg a legtbb ember tegnap jjel? krdezte.
Otto lettt egy billentyt, s a kpernyn megjelent a Francia negyed trkpe. Vrssel jelltk azokat a terleteket, ahol valaki meghalt. A legtbb vrs
ptty a negyed szakkeleti rszt fedte.
Ki ez a terlet?
Otto elhvott egy msik oldalt. Ulric.
Tabitht kiverte a hideg. s mgsem lt meg egyetlen dmont sem? krdezte hitetlenkedve.
Otto sszehzta a szemt. Mit akarsz ezzel mondani?
Deszideriosznak egy testre van szksge Valerius meslte annak idejn,
amikor ez az egsz elkezddtt, hogy ha egy dmon megszll egy Stt Vadszt
Ez baromsg, Tabitha! Mlt jjel a sajt szememmel lttam Ulricot, s teljesen jl volt.
De mi van, ha igazam van? Mi van, ha Deszideriosz megszllta t?
Tvedsz. Deszideriosz a kzelbe sem juthatott. Ulric kzpkori hadr. Pontosan tudja, hogyan vdje meg magt.
Taln.
Megszlalt a kapucseng.
Ez a testvrem lesz.
Otto akis videokonzol fel fordult. A kpernyn megjelent az aut s a sofr
kpe. Amanda volt az.
Otto kinyitotta a kaput.
Tabitha elindult a bejrati ajt fel. Egyszeren nem tudta elhessegetni az rzst, hogy valami nem stimmelt Ulrickal. Annak ellenre, amit Otto mondott, bizonytkot akart arra, hogy tvedett.
Ma jjel megkeresi a Stt Vadszt, s kiderti, van-e alapja a flelmnek. Ha
bebizonyosodik, hogy igaza van, a Stt Vadsznak vge.
Kitrta az ajtt; Amanda ppen kiszllt a Toyotjbl. Csinos fekete pantallt
viselt, sttzld selyemtopot s fekete pulvert. Nagyon j volt t jra ltni.
Tabitha csndben vrakozott az ajtnl.
Amanda szorosan maghoz lelte, mihelyt mellje rt.
Hinyoztl.

Csak egypr utcnyira lakom tletek.


Tudom, de mostanban nem sokat beszltnk. Tabitha megszortotta a
testvrt, aztn elengedte. Tudom. Nehz most beszlgetni.
Amanda kisimtotta a ksza tincseket Tabitha homlokbl a maga szoksos
anyai mdjn, s elmosolyodott.
Boldognak ltszol a gyanakvs larca alatt. Tnyleg az vagy?
Tabitha sszerncolta a homlokt. Komolyan megijesztesz. tnzett
Amanda vlla fltt, s vgigpillantott az utcn. Valaki lecserlte az ikertestvremet egy idegenre?
Amanda flnevetett. Dehogy, te kis buta! Csak aggdtam miattad. Ht,
amint magad is lthatod, jl vagyok. Minden ok. Mi szl hozott ide?
Tallkozni szeretnk Valerius-szal.
Tabitha akkor sem lepdtt volna meg jobban, ha a hga megti. Tessk?
Ash pr hete mondott valamit, amin elgondolkodtam. s minden nappal,
amelyet a fickval tltttl, egyre tbbet gondolkodtam. jjel-nappal egytt
vagytok, nem igaz?
Tabitha megvonta a vllt, br egyre knyelmetlenebbl rezte magt. gy
van. Mirt?
s kzben az n gyilkos temperamentum nvrem egyetlenegyszer sem hvott fel tkozdva, hogy levgja fick fejt, s belerakja egy tekezskba, ha mg
egyszer ezt vagy azt mondja, vagy csinlja. Azt hiszem, ez rekord nlad, Tabby.
Tabitha bntudatosan feszengett. Amandnak igazi volt. Soha letben nem
tallkozott mg olyan frfival, akit valami idegest szoksa miatt nem akart kinyrni.
De Valerius
Mg amikor a rmai felidegestette, az sem volt olyan rossz. Radsul az igazat megvallva, a frfi ritkn akasztotta ki. Mindenflrl beszlgettek, s mg
amikor nem is rtettek egyet valamiben, Valerius akkor is tiszteletben tartotta a
vlemnyt.
Szereted t, igaz?
Tabitha elfordtotta a fejt.
, istenem, Tabitha lehelte Amanda. Sohasem vlasztod a knnyebb
utat, ugye?
Ne kezd ezt, Amanda!
Amanda a tenyerbe fogta a testvre fejt, s maga fel fordtotta az arct.
Szeretlek, Tabby. Tnyleg. Az sszes ltez frfi kzl ppen
Tudom! vgott kzbe dhsen Tabitha. Azt hiszed, hogy egyik reggel felbredtem, s azt mondtam magamnak: hm, ki lehet vajon az egyetlen frfi a vi-

lgon, aki miatt biztosan elhidegl majd tlem a csaldom? , gyernk, keressk meg gyorsan, hadd essek hamar remnytelen szerelembe vele!
Tabitha mly llegzetet vett, hogy kiss megnyugodjon. Isten a tanm, nem
akartam beleszeretni egy olyan frfiba, mint Valerius. Nem tudok szabadulni a
gondolattl, hogy te lennl a tkletes n a szmra. Elegns s mvelt vagy. A
pokolba, mg azt is tudod, melyik villval mit kell enni! Kettnk kzl n vagyok
az idita, aki a kzmos tlkbl ittam, amikor apuval meg veled a fiskoln
elmentnk abba a flancos tterembe, mert azt hittem, hogy valami kibaszott
szntelen leves!
Tabitha gnyosan elmosolyodott a sajt szavain. Radsul csnyn beszlek. Biztosan riaszt a szmra a viselkedsem, s mgis, amikor rm nz, reszketni kezdek a vgytl.
Tabitha ezerszer vgigvette mr magban az sszes rvet, mirt nem illik
Valeriushoz. k ketten abszolt inkompatibilisek voltak s mgsem. Ennek
nem volt semmi rtelme. Valami nagyon nem volt rendben.
Tabitha felshajtott. A mltkor elvitt a Commander's Palace-ba. Az asztal
kzepn volt egy igazn elegns dszkosr, tudod, amilyet egzotikus nvnyekbl s gymlcskbl lltanak ssze. Olyan gusztn nznek ki, hogy az ember
legszvesebben beljk harapna. s n, idita, felkaptam a vajkst, s levgtam
az egyikbl egy szeletet. Aztn vletlenl felnztem, s meglttam a dbbenetet
a pincr arcn. Csak akkor jttem r, hogy hlyesget csinltam. Megkrdeztem
tle, van-e valami problma, mire azt vlaszolta, hogy semmi, csak mg soha
nem ltta, hogy valaki egyen a dszkosrbl. Legszvesebben elsllyedtem volna
szgyenemben.
, istenem, Tabby!
Igen, tudom. Valerius, isten ldja meg rte, egy pillanatig sem habozott. Kivett egy gymlcst a kosrbl, s rgcslni kezdte, aztn a szoksos megvet,
kirlyi tekintettel a pincrre nzett, aki egybl eliszkolt. Mikor magunkra maradtunk, Valerius megnyugtatott, hogy ne aggdjak, annyi pnzt hagyott mr
ott ebben az tteremben, hogy akr az asztaltertt is megehetem. s ha akarom, megveszi az ttermet, s kirgja a kedvemrt a pincrt.
Amanda hangosan felkacagott.
Tabitha vele nevetett; Valerius kedvessgnek emlke jra megmelengette a
szvt.
szinte tekintettel a hgra nzett. Azt hiszed, nem tudom, hogy nem illik
hozzm? Egyltaln nem. Szmomra a jz vacsora azt jelenti, hogy felszippantok nhny osztrigt, s megiszom hozz egy veg srt. A szmra viszont tizent fogsos ment, amelynek sorn az emberek szalvtt tertenek az lkbe,
s minden fogs utn lecserlik az ezst eveszkzket.
Mgis itt vagy.
Igen, s magam sem rtem, hogy mirt.
Amanda kedvesen elmosolyodott. Mindig kellemes, normlis letre vgytam
egy kellemes, normlis frfi oldaln. Ehelyett egy olyan frj oldaln ktttem ki,
aki halhatatlan volt, s istenekkel, dmonokkal s emberi alakot lteni kpes l-

latokkal bartkozik. Arrl pedig fogalmam sincs, Nick micsoda. Nzznk szembe
a tnyekkel: olyan frfihoz mentem hozz, aki megajndkozott egy kislnnyal,
aki kpes beszlni az llatokkal, akrcsak Doktor Doolittle, s a gondolata erejvel mozgatja a trgyakat a laksban. s tudod, mit?
Mit?
Nem cserlnm el ket a legnormlisabb emberekrt sem a Fld kerekn.
Szeretni nehz, s aki az ellenkezjt lltja, az hazudik. De rdemes harcolni
rte. Higgy nekem, n aztn tudom, s ezrt is vagyok itt. Meg akarom ismerni
ezt a frfit, s ki akarom derteni, meglehet-e legalbb annyira bkteni
Kyrianoszt, hogy kiejthessk eltte Valerius nevt anlkl, hogy vr folyna.
Tabitha szemt elntttk a knnyek. Meglelte a testvrt. Szeretlek,
Amanda! Annyira szeretlek!
Tudom. n vagyok a tkletes ikertestvr.
Tabitha felnevetett. n pedig a pros elmebeteg fele! Htralpett, megfogta
Amanda kezt, s bevezette a hzba.
Amanda halkan fttyentett, miutn krlnzett az elegns eltrben. Nagyon szp!
Otto kilpett a dolgozszobbl, s megcsvlta a fejt. Kyrianosz agyvrzst
kap, ha megtudja, hogy betetted ide a lbad.
Te pedig sntiklni fogsz, ha felvilgostod rla figyelmeztette Tabitha.
Ne aggdj, tlem nem fogja megtudni. Nem vagyok teljesen hlye. Otto elindult a bejrati ajt fel. Kyrrel s Nickkel van tallkozm. Krlnznk egy
kicsit, htha sikerl sszefutnunk nhny gazemberrel.
Tabitha blintott. Legyetek vatosak!
Ti is! Otto feljk biccentett, s tvozott.
Mi lenne, ha a knyvtrban vrnl? krdezte Tabitha. Megyek, megnzem, felkelt-e mr.
Amanda blintott.
Tabitha felrohant a lpcsn, Valerius hlszobjba. A frfi mg aludt.
A lny felemelte a selyemtakart, s finoman megharapdlta a cspjt.
Valerius kjesen felnygtt, s a htra hengeredett.
Tabitha llegzete elakadt a frfi meztelen teste lttn. Egsz nap vagy jszaka
nzhette volna, akkor sem lett volna kpes betelni vele.
Klnsen a hast szerette, ahol a gndr szrcsk futott a kldktl az
gykig. Tabitha nem tudott ellenllni a ksrtsnek, lehajolt, s finoman meghzglta az ajkaival a szrszlakat.
Valerius farka azonnal megkemnyedett. Gyengden megfogta a lny tarkjt. Te aztn tudod, hogyan lehet kellemesen felbreszteni egy frfit.

Tabitha flnevetett, megharapdlta Valerius brt, aztn elhzdott. Kszlj!


Ksz vagyok vlaszolta a frfi, s sokatmondan arra a testrszre nzett,
amely figyelmesen flmeredt.
Nem gy rtettem! mondta Tabitha a szemt forgatva. Itt a testvrem,
szeretne megismerkedni veled.
Melyik testvred?
Tabitha nyomatkosan a frfira nzett.
Valerius elspadt. Szba llhatok vele?
Tabitha nem hajtott vitba bocstkozni. ltzz, s gyere le! Csak egy perc
az egsz.
De
Semmi de, tbornok. A lpcsnl vrlak, s ha nem kerlsz el t percen
bell, akkor felhozom Amandt ide.
Amanda lelt az egyik burgundi vrs szkre, az elfggnyztt ablak mellett. Krlnzett a formlisan, elegnsan berendezett hzban. Egyltaln nem
hasonltott az otthonukra; nem volt benne semmi bartsgos s hvogat, de
mindent elrult a gazdjrl, a frfirl, aki rideg volt s flelmetes, elbizakodott
s leereszked. Hideg, st, egy kicsit rdgi s riaszt.
Pontosan olyan, amilyennek Valerius Magnust jellemeztk.
Hogyan jhetett ssze Tabitha egy ilyen frfival? A nvre pontosan az ellentte volt annak, amilyennek Valeriust ismerte.
Na, j, Tabitha is tudott rdgien viselkedni, de ez nla szinte vonz tulajdonsg volt.
Tabitha! hallatszott egy rideg, szinte parancsol hang.
Amikor a testvre nem vlaszolt hasonl hangnemben, Amanda felllt, hogy
utnanzzen, mi trtnik. Az rnykban maradt, hogy zavartalanul figyelhessen, amint Tabitha s Valerius lefel lpked a lpcsn.
A frfi fekete pantallt s inget viselt. Annak alapjn, amit hallott rla,
Amanda azt vrta, hogy nagyon rvid lesz a haja, de legnagyobb meglepetsre
lert egszen a vllig. Az arca elegnsan formlt volt. Tkletes.
Er s hatalom sugrzott minden porcikjbl. Egyltaln nem az a fajta frfi
volt, akihez Tabitha vonzdott.
Soha.
Valerius olyan tekintettel meredt Tabithra, mintha legszvesebben megfojtotta volna. Nem maradhat itt. Azonnal tvoznia kell!
Mirt?

Mert Kyrianosz belehal, ha megtudja, hogy a felesge betette a lbt a hzamba. El fogja veszteni az eszt.
Val
Tabitha, komolyan beszlek. Ez kegyetlensg Kyrianos-szal szemben. Tntesd el innen, mg mieltt a frje megtudja!
Amandt valsggal sokkoltk Valerius szavai. Mirt rdekelte, hogyan rez
majd Kyrianosz, ha holtan akarta ltni t?
Amanda tallkozni akar veled, Valerius. Krlek! Csak egy perc az egsz, s
mr megy is.
Amanda sszerncolta a homlokt Tabitha csndes meggyz hangslya hallatn. Egyltaln nem volt jellemz a testvrre, normlis esetben ilyenkor mr
ttt, de legalbbis vlttt.
Valerius arcvonsai ellgyultak, amikor kinyjtotta a kezt, s a tenyerbe
fogta Tabitha sebhelyes arct. Utlom, amikor gy nzel rm. Vgigsimtott a
lny homlokn, s szeretettel rmosolygott. Ok. Leejtette a karjt, megfogta
a lny kezt, az ajkhoz emelte, s megcskolta.
Tabitha megpuszilta az arct, aztn ellpett a frfi melll, s elindult a knyvtr fel.
Amanda szve zakatolt attl, amit ltott. Gyorsan visszalpett a szobba, hogy
a msik kett ne vegye szre, kileste ket. m mikzben vrakozott, az elz jelenet jra s jra lejtszdott a lelki szemei eltt
Valerius el sem merte hinni, hogy tallkozni fog az ellensge felesgvel.
Tabitha ikertestvrvel.
Soha letben nem volt mg ennyire ideges s bizonytalan.
De nem engedhette meg, hogy Amanda szrevegye, mi jtszdott le a belsejben. Kihzta magt, s belpett a knyvtrba, ahol Tabitha a testvrvel beszlgetett.
Nagyon furcsa volt kettejket hallgatni. A hangjukat nem lehetett megklnbztetni, csak a szhasznlatbl lehetett megllaptani, ppen melyikk beszlt.
Tabithnak megvolt a maga sajtsgos stlusa, mg a testvre kesszlbban s
illendbben fejezte ki magt.
Amanda szeme kiss elkerekedett, ahogy tettl talpig vgigmrte a frfit.
Nem lehetett leolvasni az arcrl, mire gondolt.
Maga ht Valerius szlalt meg. Kzelebb lpett, s a kezt nyjtotta.
Szmomra megtiszteltets vlaszolta a frfi formlisan. Gyorsan kezet fogott vele, aztn hat lpst htrlt.
Amanda Tabitha fel fordult. Ti ketten elg furcsa pr vagytok.
Tabitha vllat vont, aztn zsebre dugta a kezt. Hla istennek, helyesebb,
mint Tony Randall, az orra pedig nem is hasonlt Jack Klugmanra.

A szavai hallatn Valerius mg jobban megmerevedett.


Tabitha szeretetteljesen megsimogatta a frfi karjt. Lazts, des. Amanda
nem harap, csak n mondta, aztn Valeriusra kacsintott.
Az volt a baj, hogy Valerius nem tudta, hogyan kell laztani, klnsen gy
nem, hogy a lny ikertestvre meredten bmulta, mintha arra vrt volna, hogy a
frfi valami gonoszsgot mvel.
Amanda figyelte a testvrt a rmai tbornokkal, akirl azt hitte, hogy els ltsra gyllni fogja. Legnagyobb meglepetsre nem gy trtnt.
Valerius nem viselkedett bartsgosan, az mr biztos. Metsz, arrogns tekintettel bmult, amitl Amanda ksrtst rzett, hogy srtegetni kezdje. De
ahogy alaposabban megnzte magnak a frfit, rjtt, hogy mindez csupn lca.
Valerius azt vrta, hogy valami bntt mond majd, s elre megkemnytette
magt.
Mdiumi kpessgei semmifle gonoszsgot nem rzkeltek a frfiban. Br
mereven tartotta magt, a vonsai minden alkalommal ellgyultak, amikor
Tabithra nzett.
Az pedig nmagrt beszlt, ahogyan Tabitha reaglt a frfi jelenltre.
, szentsges isten, tnyleg szeretik egymst! Micsoda rmlom!
Nos szlalt meg vgl Amanda. csoroghatok mg itt egy darabig, amitl
mindnyjan knyelmetlenl rezzk magunkat, vagy hazamehetek. Vissza is
kellene rnem, mg stteds eltt, gyhogy
Elnzst krem, Vadsz asszony szlalt meg Vaierius. Nem szerettem
volna kellemetlensget okozni nnek. Ha maradni hajt, hogy nyugodtan beszlgethessen Tabithval, boldogan visszavonulok.
Amanda elmosolyodott a frfi kedvessgn. Nem, minden rendben. Csak
szemlyesen szerettem volna tallkozni magval. Soha nem engedtem, hogy msok vlemnye befolysoljon, s tudni akartam, hogy tnyleg az a hromujj
szarvas dmon-e, amilyennek lertk. Klns mdon, inkbb gy nz ki, mint
egy knyvel.
A testvrem szjbl ez dicsret nevetett fel Tabitha.
Valerius ettl csak mg knyelmetlenebbl rezte magt.
Minden rendben nyugtatta meg Amanda. Tnyleg. Egyszeren knz
szksgt reztem, hogy kidertsem, ki ejtette tszul a testvremet. Nem jellemz r, hogy nem hv fel naponta legalbb hrom tucat alkalommal.
Nem ejtettem tszul vgta r Valerius gyorsan, mintha srtette volna a
vdaskods. Tvozhat, amikor csak hajt.
Amanda elmosolyodott. Tudom. Tabithra nzett, s megcsvlta a fejt.
A hlaads valsgos pokol lesz, mi? A karcsonyrl mr nem is beszlve! s
mg azt hittk, rosszabb nem jhet, mint Flra nni sszezrva Robert bcsival.
Tabitha szve vadul zakatolni kezdett a hga szavaira. Ezek szerint nem
bnod?

De, bnom. Elbb lennk ngyilkos, mint hogy fjdalmat okozzak


Kyrianosz-nak, de tged sem bnthatlak meg, s nem akarlak elveszteni olyasmi miatt, ami ktezer ve trtnt. Taln szerencsnk lesz, s valamelyik dmon
elintzi Valeriust.
Amanda! csattant fel Tabitha.
Vicceltem, Tabby, eskszm. Amanda megfogta Valerius kezt, s
Tabithba helyezte. Az egyik nem olyan, mint a msik, az egyik nem tartozik
ide kntlta csndesen. Aztn elkomolyodott. Krni fogod Ashtl Valerius
lelkt?
Tabitht knosan rintette a krds. Ilyen messze mg nem jutottunk.
rtem.
Tabitha megmerevedett Amanda anyskod hangslyra. Ez meg mit
akar jelenteni?
Amanda rtatlan tekintettel nzett vissza r. Az gvilgon semmit.
Ja, persze vgta r Tabitha. Egyre dhsebb lett. - Ismerem ezt a hangslyt. Nem hiszed, hogy komolyan veszem ezt a kapcsolatot, igaz?
n ilyet nem mondtam frcsgte Amanda.
Nem is kellett mondanod, Amanda. Tudod, elegem van mr abbl, hogy az
egsz csald engem piszkl. Soha, nem rtettem, mirt engem tartotok furcsnak s rltnek, mikor Tia tncol meztelenl a mocsrban a vudu szertartsok
alatt, Selena lncolja hozz magt mindenfle kertshez, Karma szarvasmarhk
mestersges megtermkenytsvel keresi a kenyert, Jasmine nni prblja keresztezni a Vnusz lgycsapjt a kudzuval, hogy ltrehozzon egy frfigyilkos
nvnyt, amelyik felfalja a volt
Hogy mit csinl? kiltott fel Valerius.
Tabitha oda se bagzott. Te pedig, drga Amanda, te vagy mindenki kedvence. Elszr vletlenl egy flapollitval randiztl, akinek a fogadott apja rd
vadszik, hogy megszerezze a kpessgeidet, aztn felesgl mentl egy vmprhoz, akit knytelen vagyok emiatt elviselni, pedig szerintem egy nagykp, erszakos, savany bugris, Szval, mirt is vagyok n a csald bolondja?
Tabitha
Ne Tabithzz nekem! Tudod jl, hogy haragszom rd!
Amanda szeme megvillant. Rendben! Tudni szeretnd, hogy mirt tged tartunk rltnek? Azrt, mert egyik rltsget csinlod a msik utn. Atym, hny
ftantrgyat is vettl fel a fiskoln? Kilencet?
Tizenhrmat.
Ltod? Szeleburdi vagy! Ha nem viselnnk gondodat, te is egyike lennl
azoknak a hajlktalanoknak, akiket etetsz, s ezt te is tudod. Ezrt is segtesz
rajtuk.
Tudok gondoskodni magamrl.

Ht persze. Hny helyen is dolgoztl, mieltt Irena rd hagyta a boltjt?


Mellesleg esze gban sem volt nyugalomba vonulni. Apa fizetett neki rte, mert
ez volt az egyetlen munkahely, ahol pr napnl tovbb brtad.
Te ribanc! Tabitha a nvrre vetette magt, de Valerius elkapta.
Tabitha, nyugodj meg krte, mikzben visszatartotta.
Nem! Elegem van abbl, hogy azok, akik azt lltjk, szeretnek, gy bnnak
velem, mint a falu bolondjval.
Nem bnnnk gy veled, ha nem viselkednl gy, mint a falu bolondja. Istenem, Tabitha, nzz magadra! Elfelejtetted, Eric mirt szaktott veled? Szeretlek,
tnyleg, de pokoll teszed mindenki lett!
Ne merszeljen gy beszlni vele! mordult fel Valerius, s Amanda el llt.
Nem rdekel, ki maga, gy kihajtom innen, mint a pinty! Senki sem beszlhet
gy vele! Senki! Semmi baj nincsen Tabithval. mindenkihez kedves. Ha nem
ltja, mennyi j tulajdonsga van, akkor magval van valami slyos gond.
Amanda arcn szles mosoly mltt el. s pontosan ezt akartam hallani!
Szrakozol velem? csattant fel Tabitha.
Nem vlaszolta Amanda hatrozottan. Ez annl sokkal komolyabb dolog. De mieltt abszolt elkesertenm a frjemet, tudnom kellett, hogy komoly-e
a kapcsolatotok, s Valerius nem fog a csaldod bolondrii miatt piszklni,
mint a tbbiek.
Tabitha a testvrre meredt, mikzben a belsejben kavarodtak az rzelmek.
Tudod, Mandy, nha gy rzem, hogy gylllek.
Tudom. Hozd el Valeriust hozznk ma jszaka, s tesznk egy jabb prbt.
El sem hiszem, hogy ksz megtenni rtnk mondata Valerius.
Amanda mly llegzetet vett. Mr megbocssson, de nem magukrt teszem,
hanem Kyrianosz kedvrt. Ash mondott nekem valamit, s azrt vagyok itt,
hogy gondoskodjam rla: igaza legyen.
Azzal sarkon fordult, s elindult a bejrati ajt fel.
Mandy? szlt utna Tabitha. Ez azt jelenti, hogy fegyversznetet ktttnk?
Nem. A csaldunk tele van erszakos, gyilkos hajlam emberekkel, de legalbb nem unatkozunk. jszaka tallkozunk!
Tabitha figyelte, ahogy a testvre tvozott. Nagyon rossz elrzete tmadt; az
rzs zord volt s durva. Flelmetes s hideg.
Mintha sztnsen megrezte volna, hogy ma jszaka egyikk meg fog halni

14. fejezet

Fekete csipkeruhjban Apollymi gy festett, mint egy gynyr, teri szke


angyal, ahogy a kanapn lt. A nyitott ktszrny erklyajtn keresztl nzett
ki a kertre, amelyben kizrlag fekete virgok nyltak az egyetlen igazi fia emlkre, akit brutlisan elvettek tle.
Anyai szve mg vszzadok mltn is majd megszakadt a vesztesgtl. Vad,
vgtelen vgy emsztette, hogy a karjaiban tarthassa a gyermekt, rezze meleg
rintst.
Mi haszna volt az isteni ltnek, ha nem elgthette ki egyetlen, get vgyt?
A mai nap volt mind kzl a legfjdalmasabb. Sok ezer vvel ezeltt, ezen a
napon adott letet az gynyr, tkletes finak.
s ezen a napon ragadtk t el tle rkre.
Knnyek csillogtak a szemben, ahogy az archoz emelte az lben tartott
apr fekete prnt, s bellegezte az illatt. A fia illatt. Lehunyta a szemt, s
felidzte a drga, szeretett arcot. jra hallotta a frfi parancsol hangjt.
Vissza akarlak kapni, Apostolos suttogta, br tudta, hogy a frfi nem
hallhatja a hangjt.
Itt van, szeretett rnm szlalt meg a hta mgtt Sabine. volt Apollymi
legbizalmasabb Charonte szolglja, mita Xedrix eltnt azon az jszakn, amikor a grg isten, Dionszosz s a kelta isten, Camulus megprblta kiszabadtani az asszonyt kalosisi brtnbl.
Apollymi visszatette a prnt az lbe, s elbocstotta a narancsszn br,
szrnyas dmont.
Szltottl, Anym? krdezte Stryker, s kzelebb lpett.
Apollymi vigyzott, bogy az arcvonsai ne ruljk el: tudta, hogy a frfi ellene
fordult. Stryker tlsgosan elbzta magt.
Legszvesebben flnevetett volna.
Senki nem volt kpes legyzni a Puszttt, ezrt is brtnztk be. Fogva
tarthattk, de nem tudtk megsemmisteni t. Hamarosan Strykernek is meg
kell tanulnia ezt a leckt.
De nem ma. Ma szksge volt a frfira.
Eljtt az id, m'gios. Az atlantiszi megszlts, fiam, mindig keser zt
hagyott a szjban. Stryker sznalmas ptlka volt csupn a gyermeknek, akit
a vilgra hozott. A mai jszaka a legtkletesebb arra, hogy lecsapjunk. Holdtlte lesz New Orleansban, s a Stt Vadszok el lesznek foglalva.
Apollymi akarta azt a haland gyermeket! Itt volt az ideje, hogy egyszer s
mindenkorra vget vessen a rabsgnak.

Marissa Vadsz cseklyke ldozat volt annak rdekben, hogy a fia visszatrhessen a valdi llapotba. s Atlantisz erinek a segtsgvel vissza fogja hozni
a fit!
Senkinek az lete, mg a sajtja sem rt fel a fia egyetlen porcikjval sem.
Stryker fejet hajtott. gy van, Anym. Mr szabadjra engedtem a dmonokat, hogy vgigsprjenek a vroson. Deszideriosz jflre visszatr a gyermekkel,
s mire tvoznak a vrosbl, nem marad letben egyetlen Stt Vadsz sem.
Helyes. Nem rdekel, hny spathi dmon vagy brki ms hal is meg. Szksgem van arra a gyermekre!
rezte, hogy Stryker tvozni kszl.
Strykerius? szlt utna.
Igen, Anym?
Ha jl szolglsz, mrhetetlen jutalmat kapsz. Ha elrulsz, akkor semmi sem
menthet meg a haragomtl.
Stryker sszehzott szemmel az istennre nzett, aki nem is pillantott felje.
lmodni sem mernk arrl, hogy elruljalak, Anym vlaszolta. Nagyon vigyzott, hogy ne lehessen rezni a hangjn a gylletet.
Nem, nem fogja ma jjel elrulni az istennt.
Meg fogja lni.
Miutn tvozott a templombl, Stryker sszehvta az Illumintusokat, aztn
megnyitotta a portlt, amely az embereit New Orleansba vitte. Majd k vgrehajtjk a parancsait, mikzben biztonsgban lesz, ahol a Pusztt nem tallja
meg. Ideje volt, hogy vget vessenek a halandk s az apollitk kztti sok vszzados konfliktusnak.
j korszak hajnala jtt el, s az emberisg
Ideje volt, hogy a halandk megtanuljk, mennyire alsbbrendek.
Ami pedig Acheront illette, most, hogy mr tudta rla, micsoda valjban,
kpes volt a semlegestsre is.
Vgl is, mg maga a hatalmas Acheron sem lehetett kt helyen egyszerre, s
nem volt kpes ellenllni annak a tmadsnak, amely hamarosan kezdett veszi.
Deszideriosz megtorpant az aprcska vudu bolt eltt. Eredeti s elbvl hely
volt, a legtbb turista szemben pont gy nzett ki, mint a tbbi hasonl zlet.
Egyetlen dolog klnbztette meg a Francia negyedben tallhat sszes tbbi
hasonltl: a valdi er, amelyet Deszideriosz rzett.
Lehunyta a szemt, bellegezte a gazdag, dohos illatot. Mivel dmon volt,
szksge volt a n lelkre ahhoz, hogy letben maradjon, de mivel egy Stt Vadsz testben lakozott

A halandk gyilkolsa immr csupn lvezet volt szmra, nem szksgszersg.


Elmosolyodott, s belpett a boltba, hogy meglelje az ldozatt. Elg volt
egyeden pillants, s meg is tallta a nt a pult mgtt; ppen egy turistt szolglt ki, aki szerelmi bjitalt vsrolt.
Szia, Ulric! ksznttte izgatottan a frfit, mihelyt a vsrl magukra
hagyta ket.
Remek, ezek szerint ismerte a Stt Vadszt. gy sokkal! knnyebb lesz majd
meglni.
Szia! ksznt vissza a frfi, s a pulthoz lpett. Hogy vagy?
ppen zrni kszltem. Nagyon rlk, hogy beugrottl. Azok utn, ami
mostanban a vrosban trtnt, nos rm egy barti arcot ltni.
Deszideriosz tnzett a lny vlla fltt, s megltott egy fnykpet a falinaptrra tzve, amely illatostott gyertykat reklmozott: kilenc nt brzolt, akik
kzl kettt azonnal felismert.
Elsttedett a tekintete.
Hogy van Amanda s Tabitha? krdezte.
Jl vannak, mindent egybevve. Mandy fl elhagyni a hzat, s Tabby valsznleg az utckat jrja.
Igen, Amanda flt elhagyni a hzat, ami szinte lehetetlenn tette, hogy a kzelbe frkzzn.
De volt r egy md, hogy kicsalogassa a boszorknyt az otthonbl.
Zrt szjjal a pult mgtt ll nre mosolygott. Hazaksrjelek?
Milyen des vagy! Ksz, az remek lenne. Egy perc, csak elteszem a pnzt, a
paprmunkt majd befejezem otthon.
Deszideriosz megnyalta az ajkt. Szinte mr rezte a lny vrnek zt
Az jszaka htborzongatan nyugodt volt. Ash egyedl stlt vgig az 1. szm St. Louis temetn; dmonok utn kutatott, akik elszeretettel jrtak ide,
hogy megszerezzk azoknak a lelkt, akik nem voltak hajlandak elhagyni ezt a
vilgot.
A New Orleans-iak a Halottak vrosnak neveztk a lenygz ktemetket,
s a nv nagyon tall volt. Mivel a vros a tengerszint alatt terlt el, a holttesteket nem lehetett a fldbe temetni, nehogy a vz kimossa ket a srbl.
A telihold fnyben torz rnyat vetettek a tglbl, kbl s mrvnybl ptett kriptkat dszt szobrok; nmelyikk magasabb volt mg Ashnl is. Br ittott teljes volt az sszevisszasg, a legtbb srbolt szablyos rendben sorakozott
egyms mellett a vrosbeli utck mintjra.

Mindegyik kripta elegnsan faragott emlket lltott a benne nyugv halottaknak. Hromfle sr ltezett: egyszemlyes, csaldi, illetve kzssgi ilyen
volt pldul a kr alak olasz srbolt, a legnagyobb kripta az egsz temetben.
A legtbb sron megltszott a kor: apr darabok, nha egsz falrszek hinyoztak, itt-ott beomlott a tet, a kveket fekete moha bortotta. A legtbb kriptt kovcsoltvas kapu s kerts vdte az illetktelen behatolktl.
Nagyon szp hely volt. Bks. Br a kls falakon ttt rsek, amelyen ki-be
jrtak a tolvajok, lland emlkeztetl szolglt arra, hogyan kerlt ide nhny
lak.
Ash kinyjtotta a kezt, s megrintette Marie Laveaux, a vros hres vudu
kirlynje srjt. A kbe egy X-et vstek a csodli.
Figyelemre mlt asszony volt s az egyetlen haland, aki valaha is tudta
Ashrl, hogy kicsoda.
A tvolbl rendrsgi szirnk hangja hallatszott,
Ahogy megfordult, Ash megrndult, mintha erteljes csaps rte volna. Felszisszent a fjdalomtl, ahogy megrezte, hogy egy gyenge, titkos ajt megnylt,
s rdgi er radt keresztl rajta.
Az Illumintusok elhagytk Kalosist
Ash ltsa hirtelen elhomlyosult.
Mr semmit nem ltott maga krl, az rzkeit teljesen elbortottk a haldokl lelkek fjdalmas sikolyai. Ezeket a hangokat halandk nem hallhattk, de az
atlantisziba les ksknt hastottak.
Az univerzum rendje vltozni kezdett.
Atroposz! szltotta a sors grg istennjt; tle fggtt, mikor vgjk el a
halandk letnek fonalt.
Azonnal megjelent a szne eltt a magas, szke, dhtl tajtkz asszony. Mi
van? csattant fel.
k ketten soha nem jttek ki jl egymssal; az igazat megvallva, a Moirk ki
nem llhattk Asht nem mintha ez izgatta volna a frfit. Sokkal tbb oka volt
gyllni az istennket, mint fordtva.
Ash az egyik rgi kripta falnak dlt, hogy kiss enyhtse a fjdalmakat.
Mit csinlsz? lihegte.
n aztn semmit vlaszolta az istenn felhborodottan. A tieitek mve,
nem a mink. Nem mi irnytjuk az esemnyeket. Ha azt akarod, hogy vge legyen, neked kell cselekedned.
Ezzel az istenn eltnt.
Ash a gyomrra szortotta a kt karjt, s lecsszott a fldre. A fjdalom
egyre ersdtt. Nem kapott levegt, az agya elhomlyosult.

A hallsikolyok egyre csak visszhangoztak a flben. A szemt elbortottk a


knnyek.
Parancsra sem vrva Simi testet lttt. Akri? krdezte aggdva, s Ash
mell trdelt. Mi knoz, akri?
Sim lihegte Ash a fjdalomrohamok kztt. Nem t-t-tudok
A szavai nygsbe fulladtak.
Simi teste hirtelen dupljra ntt, s fiatal nbl dmonn vltozott. A bre
s a szarvai vrsek voltak, a haja s az ajkai feketk, a szeme pedig tompa srgn vilgtott a sttben.
Elhzta Asht a kripta faltl, mgje telepedett, s maghoz lelte. A szrnyai
bebortottk mindkettejket, mint egy vdtakar.
Ash fogai csattogtak a kntl, knnyek patakzottak az arcn. gy rezte,
mintha valami a belsejt marcangoln. Tudta, hogy ha nem hallgattatja el a sikolyokat a fejben, akkor kptelen lesz harcolni.
Simi az arcra szortotta a sajtjt, s egy si altatdalt ddolt neki, mikzben ringatta.
A Simi vigyz rd, akri, s elzi a hangokat.
Ash Simihez dlt, s imdkozott, hogy a dmonnak igaza legyen. Mert ha
Simi nagyon gyorsan nem segt rajta akkor mr soha senki nem hozhatja majd
helyre azt, ami tnkrement.

Tabitht hirtelen olyan mrhetetlen fjdalom jrta t, hogy moccanni sem


tudott.
Leveg utn kapkodva Valerius karja utn nylt.
Tabitha? Valami baj van?
Tia nygte a lny. A szvbe olyan mlysges fjdalom hastott, hogy ksz
csoda volt, hogy nem esett ssze. Valami trtnt vele. Tudom.
Tab
Tudom sikoltotta a lny, s ktsgbeesetten megmarkolta a frfi ingt.
, istenem, ne! Elkapta a telefonjt, s Tit hvta, mikzben rohanni kezdett
a testvre boltja fel. Csak hat utcra voltak tle.
Senki nem vlaszolt.
Ezutn Amandt hvta; a szve majd kiugrott a helybl. Ez nem trtnhetett
meg! Biztosan tved!
Muszj volt, hogy ne legyen igaza!
Tabitha? Amanda hangjn hallatszott, hogy sr.
Teht igaz! Te is rzed?

Kyrianosz nem enged ki a hzbl, azt mondja, tl veszlyes.


Ne aggdj, a kzelben vagyok. Hvlak, amint megtudok valamit.
Tabitha a markba szortotta a telefont, ahogy kzeledtek a stt plethez.
Minden normlisnak tnt
Valerius lelasstott, amikor megrezte a hallt. Valami rdgi sugrzott a bolt
fell. Elg rgta volt Stt Vadsz ahhoz, hogy klnleges kpessgek nlkl is
megrezze.
Tabitha prblta kinyitni a bejrati ajtt, de zrva volt.
Tia! kiltotta, s drmblni kezdett Itt vagy?
Senki sem vlaszolt.
Htramentek az plet mg, az apr kertbe. A hts ajt rsnyire nyitva llt.
Valerius visszatartotta a llegzett; a flelmei beigazoldtak. Tabitha vatosan
kzeltette meg a hts bejratot.
Tia? szltotta ismt a nvrt.
Valerius elhzta a lnyt az ajttl. Maradj mgttem!
De az n nvrem!
n viszont halhatatlan vagyok. Maradj mgttem!
A lny szerencsre nem vitatkozott tovbb.
Valerius vatosan kinyitotta az ajtt, mikzben azt figyelte, nem tmad-e rjuk valaki.
Semmi.
A hts ajtn nem tnt fel semmi klns. Minden rendben lvnek ltszott
pont olyannak, mint nhny hete, amikor elszr itt jrt.
A kezt a tr markolatn tartva lassan elindult a bolti rsz fel; az ajt rsnyire volt nyitva. Valerius kilkte, aztn megdermedt, amikor megltta a kt lbat kikandiklni a pult mgl.
A szve megllt egy pillanatra.
Maradj itt, Tabitha!
De
A francba, Tabitha, maradj itt!
Nem vagyok a szolgd, tbornok. Velem nem beszlhetsz ilyen hangon!
Valerius tudta, hogy a lny rettegett, azrt csattant fel gy. Tabitha soha nem
tudott mit kezdeni az ers rzelmekkel. Krlek, Tabitha. Maradj itt, mg krlnzek.

A lny blintott.
Valerius vatosan kzelebb lpett a pulthoz, s megltta a holttestet.
A rohadt letbe!
sszeszorult, fj szvvel megfordtotta Tit; a lny szeme a semmibe meredt.
A nyakt felhastottk, mintha dmon tmadta volna meg, de a lelke mg itt
volt; Valerius rezte.
Mirt nem vette el a dmon a lelkt?
Lehajolt, hogy lezrja a lny szemt, s akkor hirtelen rdbbent, hogy
Tabitha nem volt mellette.
Valerius pnikba esett; Tabithra egyltaln nem volt jellemz, hogy szt fogadott volna. Felpattant, s visszarohant a raktrhelyisgbe; a biztonsgi konzol
eltt tallta; a fekete-fehr kperny Tia holttestt mutatta.
Tabitha szembl patakzottak a knnyek, a kt kezt az ajkra szortva kuporgott a szken. Halkan zokogott, a srs rzta a testt.
Sajnlom, Tabitha suttogta Valerius, aztn lekapcsolta a kpernyt, s a
karjaiba zrta a lnyt.
Nem halhatott meg! zokogta Tabitha, s ktsgbeesetten kapaszkodott
Valeriusba. Ez nem lehet igaz. A testvrem nem halhatott meg. Nem halott.
Nem!
Valerius meg sem prblta vigasztalni, csak gyengden ringatta.
Tabitha fjdalmasan felsikoltott, aztn ellkte magtl a frfit. Lgy tkozott! Ez mind a te hibd! Mirt nem engem ltl meg? Mirt a nvremet? Mirt
Hirtelen elkerekedett a szeme a rettenettl. , istenem, a csaldomra vadsznak! Elkapta a telefonjt; Valerius biztos volt benne, hogy Amandt hvja.
Mg Tabitha rtestette a csaldtagjait, Valerius elhzta a Nextelt, s tudatta a tbbiekkel, mi trtnt. Vrs kd mindenkinek mondta feszlt hangon.
Tia Devereaux-t meggyilkoltk a boltjban. Mindenki vonuljon vissza, s vigyzzon a csaldjra.
Egyesvel bejelentkezett minden Stt Vadsz s Fegyvernk: Otto, Nick, Kyr,
Rogue, Zoe, Jean-Luc, Ulric, Janice, Kassim mg Talon, Kyrianosz s
Iulianosz is. Acheronnak azonban nem volt semmi nyoma.
Valerius elszr a csipogjt hvta, aztn a mobiljt, de nem vlaszolt.
Valeriust elnttte a jeges vertk. Lehet, hogy a dmonok elkaptk Acheront,
s ismt megsebeslt?
Szeretlek, Mandy mondta Tabitha a testvrnek; a szja szle remegett a
fjdalomtl. Lgy vatos, rendben? Megtallom azt a gazembert, s mg ma jjel kinyrom.
Valerius rpillantott a stt monitorra. Tudod, hogy ki a gyilkos?

Tabitha blintott. Ulric az, s n meglm.


Nick az Ursulineson stlt vgig. Miutn meghallotta, mi trtnt Tival,
azonnal tnak indult, hogy megkeresse az anyjt, aki mg mindig dolgozott a
Menedkben.
Mivel eleve gy tervezte, hogy a br kzelben marad, s megvrja az anyjt,
gyakorlatilag pr percnyire volt, mikor Valerius hvsa befutott.
Ahogy a rgi vadnyugati kocsmk mintjra kszlt ajthoz rt, amelyet Dev
Peltier, a tulajdonos medvecsald egyik tagja rztt, megtudta, hogy az anyja
aznap este korbban ment haza, mert nem rezte jl magt. Nick majdnem leharapta dhben Dev fejt, de a medve megnyugtatta, Ulric beleegyezett, hogy
hazaksrje az anyjt.
Mivel Nick bordi el voltak trve, az anyja sokkal nagyobb biztonsgban volt
a Stt Vadsszal, mint vele lett volna. Azrt gy dnttt, hazamegy megnzni,
minden rendben van-e.
Csak ketten voltak. Az anyja mindssze tizent ves volt, amikor egy megrgztt bnz teherbe ejtette, s a szlei kilktk az utcra. Nick megrtette volna, ha az anyja lemond rla, de nem gy trtnt.
Te vagy az egyetlen j dolog az letemben, Nicky, s minden este hlt adok
Istennek, hogy megajndkozott veled.
Nick ezrt szerette olyan nagyon az desanyjt.
Nem ismerte a nagyszleit. A pokolba, az apjval is csak prszor tallkozott,
s ezek kzl is csak egy esetre emlkezett. Tzves volt, az apjnak pedig szksge volt egy helyre, ahol meghzhatta magt arra az idre, amit szabadlbon
tlttt. Hrom teljes hnap ez volt a legtbb, amit felntt letben nem rcsok
mgtt lt le.
Ahogy a legrosszabb filmekben, az apja hozzjuk kltztt, folyamatosan vedelte a srt, ttte-verte ket, aztn az egyik cimborja rvette egy bankrablsra; az apja puszta szrakozsbl leltt ngy embert. Gyorsan eltltk, s egy vvel ksbb meghalt egy brtnlzadsban az egyik rab elvgta a torkt.
Cherise Gautier-nak nagyon rossz zlse volt a frfiakat illeten, de anynak
Tkletes volt.
Nick pedig brmit megtett volna rte.
Megszlalt a Nextele; azt hitte, megint Otto szrakozik vele, de tvedett.
Valerius hangja trte meg a csendet. Nick, itt vagy?
Mr csak ez hinyzott! Nick elfintorodott, s lekapta a telefont az vtartrl.
Mi van? csattant fel.
Tudatni akartam veled, hogy Deszideriosz megszllta Ulricot. lte meg
Tit. Nem tudom, ki lesz a kvetkez, de azt hiszem, nem rtana, ha utnanznl az desanydnak.
Valerius hangja hirtelen megvltozott, s ettl kiverte Nicket a jeges vertk.

, vrj csak szlalt meg Deszideriosz gnyosan. Mr halott. Cuppogott


egy jzt. Hm, 0 negatv, a kedvencem. Nyilvn rmmel hallod, hogy te voltl
az utols gondolata.
Nick egy pillanatra megtorpant, aztn kiejtette a kezbl a telefont, s teljes
erejbl rohanni kezdett a hzuk fel.
A lelki szemei eltt kpek peregtek kzben az anyjrl: arrl, ahogyan gyengden cikizte t gyerekkorban, a bszke tekintetrl, amikor megmondta neki,
hogy fiskolra megy.
Trtt bordi fjdalmasan nyilalltak, de az sem rdekelte, ha tszrjk
mindkt tdlebenyt.
Meg kellett tallnia az anyjt!
Mire a kapuhoz rt, mr annyira remegett az egsz teste, hogy alig tudta betni a kdot.
A pokolba, nylj mr ki! vicsorgott, mikor elsre nem sikerlt eltallnia a
szmokat.
jra prblkozott.
A kapu lassan, baljslatan feltrult.
A flelemtl s a kimerltsgtl lihegve krberohant a hts ajthoz.
Nem volt bezrva. Nick harcra kszen berontott. A konyhban gyorsan maghoz vette a Glockjt. Ellenrizte a trat, hogy biztos legyen benne, mind a tizenht goly megvan.
Anyu? krdezte, mikzben a helyre pattintotta a trat. Anyu, Nick vagyok. Itthon vagy?
Nem hallott mst, csak sket csndet.
Nick zakatol szvvel vgigosont a hzon, szobrl szobra, vdekezsre kszen, ha valaki rtmadna.
Semmit sem tallt, mg fel nem rt az emeleti nappaliba. Els ltsra gy
tnt, hogy az anyja a szkben lt, ahogy mr milli alkalommal, amikor otthon
vrt r.
Nick tulajdonkppen ezrt a szobrt vette meg a hzat. Az anyja imdta a
romantikus regnyeket, s egsz letben arrl lmodozott, hogy egyszer majd
lesz egy sajt hza, benne egy tkletes, toldal szobval, ahol nyugodtan olvasgathat. A falakat mretre gyrtott knyvespolcok bortottk.
A polcok minden ngyzetcentimtert paprkts knyvek leptk el, amelyeket az asszony szeretettel vlogatott ssze, s nagy becsben tartott.
Anyu? Nick hangja zokogsba flt. Remeg kzzel tartotta a pisztolyt, elhomlyosult tekintettel meredt a brkanap tmlja fll kikandikl szke
hajra.
Krlek, anyu, szlalj meg!

Az asszony nem mozdult.


Nick visszafojtotta a knnyeit. Lassan kzelebb lpett, megrintette az anyja
hajt, de az asszony mg mindig nem szlalt meg.
Nick fjdalmasan felvlttt, amikor megltta az anyja halottspadt arct, a
brutlis harapsnyomokat a nyakn.
Ne, anyuci, ne! zokogta trdre hullva. A pokolba, anyu, ne legyl halott!
Ezttal hiba vrt az anyja vigasztal simogatsra, meleg, szeret dorglsra, hogy a frfiak nem srnak. Nem mutatjk ki a fjdalmukat.
Hogyan lenne kpes egyeden frfi is killni ilyen brutlis knt?
Az hibja volt. Az egsz az hibja volt. volt az idita, aki sszebartkozott a Stt Vadszokkal. Soha nem rulta el az anyjnak az igazat Szegnynek eslye sem volt.
Anyu lehelte a hideg arcba, mikzben a karjaiban ringatta az asszonyt.
Annyira sajnlom. Annyira sajnlom. Nem akartalak bntani. Soha. Krlek, bredj fel, krlek! , krlek, anyu, ne hagyj itt!
Aztn elnttte a dh. Vgigramlott az ereiben, gyilkos hullmokban vgighullmzott rajta, s darabokra tpte. Artemisz! vlttte. Megidzlek emberi alakodban! Jelenj meg azonnal!
Az istenn szinte azon nyomban eltte termett. A kezt ingerlten a cspjre
tette.
A bosszsga azonban azonnal elprolgott, mikor megltta az asszony holttestt.
Mi ez? krdezte, s elhzta a szjt, mintha a hall ltvnya undortan.
Te Acheron bartja, Nick vagy, ugye?
Nick visszafektette az anyja testt a fotelbe, a keze fejvel letrlte a knnyeit,
aztn lassan felllt. Bosszt kvetelek a dmon ellen, aki ezt tette. Nyomban!
Artemisz felhorkantott. Kvetelhetsz, amit csak akarsz, haland, de nem
kapod meg.
Mirt nem? Mindegyik seggfejnek megadtad a lehetsget, aki csak krte.
Csinlj bellem Stt Vadszt! Tartozol ennyivel!
Az istenn oldalra biccentette a fejt, s felvonta a szemldkt. Semmivel
nem tartozom neked, haland. Ha nem vetted volna szre, te flkegyelm, meg
kell halnod, mieltt Stt Vadsz lehetnl. Undorral felshajtott. Semmit
sem tanultl Acherontl?
Artemisz tett egy lpst htrafel, hogy visszatrjen az Olmposzra, de mieltt megtehette volna, a haland letrdelt, s flvette a pisztolyt a fldrl.
Csinlj bellem Stt Vadszt! csattant fel, aztn meghzta a ravaszt.
Artemisz mozdulatlann dermedt, amikor meghallotta a lvst. Elakadt a llegzete, amikor lenzett a halott fira, aki a lbai eltt hevert.

, ne lehelte. A szve hangosan zakatolt. Acheron haland bartja meglte


magt a szeme lttra!
Most mit tegyen?
Egymst kergettk a fejben a rmlt gondolatok. Engem fog okolni rte.
Acheron soha nem fog megbocstani neki. Soha. Br nem az hibja volt,
Acheron majd kitallja, hogyan varrhatja a nyakba az egszet. Azzal fogja vdolni, hogy ltnia kellett volna elre, mi fog trtnni, s meg kellett volna akadlyoznia.
Hallos rmlettel meredt az alvadt vrre, amely hfehr ruhjra frccsent.
Mg soha letben nem ltott ilyesmit.
Gondolkozz, Artemisz, gondolkozz! mondogatta magnak, de semmi nem
jutott az eszbe. Egyfolytban Acheron hangjt hallotta a fejben, ahogy arrl
meslt, milyen sokat jelentett a szmra Nick s az anyja.
Te ezt nem rtheted, Arti. Semmijk nincs egymson kvl, de ahelyett,
hogy a msikat vdolnk, hogy tnkretette az letket, ahogyan sok ember tenn, k nagyon szeretik egymst. Cherise lete ksz borzalom volt, mgis kedves
s jszv mindenkivel. Egy szp nap Nick majd megnsl, s megajndkozza
az anyjt egy sereg unokval, akiket elknyeztethet. Zeusz a megmondhatja,
mindketten megrdemelnk.
Csakhogy most Nick holtan hevert a lbai eltt.
nkezvel vetett vget az letnek, pedig hv katolikus volt.
Artemisz szinte mr rezte a pokol knkszagt.
Acheron! szltotta az atlantiszit; a hangja vgigvisszhangzott az sszes
dimenzin. Meg kellett mondania a frfinak, mg mieltt tl ks lett volna.
Csak Acheron volt kpes helyrehozni a dolgokat.
m nem vlaszolt.
Acheron! prblkozott jra.
Ismt nem kapott vlaszt.
Mit tegyek? Artemisz ngyilkost nem vltoztathatott Stt Vadssz. m
ha itt hagyja Nicket holtan, akkor Lucifer magnak kveteli majd, s az rkkvalsgig fogja knozni.
Brmi is trtnik, hzza a rvidebbet. Acheron t fogja hibztatni a bartja
szenvedseirt. Azt fogja hinni, hogy akarattal csinlta, hogy fjdalmat okozzon
neki. !
Viszont, ha megmenti Nicket
A kvetkezmnyekre jobb volt nem is gondolni.
Ahogy hatrozatlanul csorgott, hirtelen az eszbe villant egy kp, s nem is
tudott tle szabadulni. Acheron arca jelent meg a lelki szemei eltt, a fjdalmas
tekintete, amellyel azon a napon nzett r, amikor Artemisz htat fordtott neki.

Ez volt az letben az egyeden, amit igazn megbnt, amit megvltoztatott


volna, ha kpes lett volna r.
Nem volt igazn vlasztsa. Nem okozhatott Acheronnak mg egyszer ekkora
fjdalmat. Soha tbb.
Letrdelt, maghoz lelte Nicket, s visszavltoztatta a testt olyann, amilyen a pisztolylvs eltt volt. Kisimtotta a tincseket az arcbl, s elsuttogta
egy rg halott civilizci tiltott szavait.
Megjelent a tenyern a kdarab. rezte felforrsodni, ahogy a llek belje
vndorolt.
Kt msodperccel ksbb Nick kinyitotta a szemt: mr nem kkek voltak,
hanem jfeketk. Fjdalmasan felszisszent, ahogy a fny belevgott immr rzkeny pupilljba.
Mirt nem Acheront hvtad helyettem? krdezte Artemisz csndesen.
Dhs volt rm vlaszolta a frfi; egy kicsit selyptve, mert mg szokatlanok voltak neki az agyarak. Azt mondta, jobb lenne, ha meglnm magam,
hogy ne neki kelljen.
Artemisz arca megrndult ezekre a szavakra. Szegny Acheron! Soha nem fog
megbocstani magnak.
Mint ahogyan neki sem.
Nick fellkte magt a fldrl. Bosszt akarok.
Sajnlom, Nick suttogta Artemisz. Nem adhatom ezt meg neked. Nem
teljestetted az alku rd es rszt.
Mi?
Mieltt a frfi folytathatta volna, Artemisz flemelte a kezt, s teleportlta
Nicket a temploma egyik klnleges termbe.
Hol vagy, Acheron? suttogta az istenn. A vilg kezdett darabjaira hullani,
s Acheron nem volt sehol.
Nem volt r jellemz ilyen fok gondatlansg.
Artemisz attl flt, hogy trtnt valami a frfival. Behunyta a szemt, s kutatni kezdett Acheron utn.
Deszideriosz gy stlt vgig az utcn, mintha lett volna itt az r. s mirt
is ne?
Hiszen az volt.
Szttrta a karjait, s htravetette a fejt, ahogy hallgatta az rtatlanok sikolyait visszhangozni a fejben.
Itt kellene lenned, Stryker jegyezte meg nevetve.
Csak lett volna kpes igazn rtkelni ennek az jszaknak a gynyrsgt.

De kezdtek kifogyni az idbl.


jflre vissza kellett trnie a Vadsz gyerekkel, klnben a Pusztt visszaveszi tle ezt a testet.
Apm?
Deszideriosz megfordult a fia hangjra. Igen?
Acheron mg mindig nem kerlt el, ahogyan Stryker grte, s mr tudjuk,
hogyan jussunk be.
Deszideriosz felnevetett. Vgre bosszt llhatott Amandn s Kyrianoszon.
Mihelyt tadta a gyermeket, vgez Tabithval is. A lny lesz a desszert.

15. fejezet

Valerius a lojalits s a ktelessg kztt rldtt. A Stt Vadsz rsze legszvesebben Acheron keressre indult volna, de a frfi nje nem volt hajland
magra hagyni Tabitht, aki a nvre boltjban virrasztott, mg meg nem rkezett Tate, a halottkm.
Egyms utn hvta fel a csaldja tagjait, hogy megbizonyosodjon rla: mindenki biztonsgban van.
Ttovzott egy ideig, mieltt az utols szmot trcszta volna. Kptelen vagyok felhvni anyut a hrrel mondta knnyes szemmel. Egyszeren nem
megy.
Megszlalt a telefonja.
Az arcrl knnyen leolvashat volt, ki hvta.
Valerius gyengden kivette a kezbl a kszlket, s fogadta a hvst.
Tabitha Devereaux telefonja szlt bele csndesen.
Ki maga? krdezte egy flrlt ni hang.
n Valerius flt megmondani a nevt. Tudta, hogy az asszony mg ebben az llapotban is felismern, s csak mg jobban megrmlne. Val mondta vgl hatrozottan. Tabitha egyik bartja.
n pedig az anyja vagyok. Tudnom kell, jl van-e.
Tabitha fordult Valerius a lnyhoz. Az desanyd szeretn tudni, jl
vagy-e.
Tabitha megkszrlte a torkt, de nem nylt a kszlk utn. Jl vagyok,
anyu. Ne aggdj.
Valerius visszatette a flhez a telefont. Mrs. Devereaux

Ne fradjon vgott kzbe az asszony elcsukl hangon. Mr tudok rla,


s azt akarom, hogy a kislnyom hazajjjn. Nem akarom, hogy egyedl legyen.
Ide tudn hozni Tabitht, krem?
Igen.
Az asszony bontotta a vonalat.
Valerius visszaadta a mobilt Tabithnak, aki becssztatta a zsebbe.
Valerius totlisan tehetetlennek rezte magt a lny gyszval szemben, s
utlta ezt az rzst. gy rezte, mondani kellene valamit, de szemlyes tapasztalatbl tudta, hogy a szavaknak nem lenne semmi rtelmk.
Csak annyit tehetett, hogy a karjaiba lelte a lnyt.
Mindenki figyeljen! szlalt meg Otto hangja a Nextelen keresztl. Nick
hznl vagyok. A bejrati ajt nyitva van, s valami nagyon rossz dolog trtnt.
Nvsorolvass!
Kyr azonnal bejelentkezett, akrcsak Talon s Janice, Iulianosz kvetkezett,
majd Zoe s Valerius.
Mindannyian llegzet-visszafojtva vrtk a kvetkez hangot.
Senki nem szlalt meg.
Nick? szlalt meg Otto. Odakinn vagy, cajun? Gyernk, haver, mondj
mr valami baromsgot!
Semmi vlasz.
Valeriust kiverte a hideg vertk.
Jean-Luc? krdezte Otto.
Semmi.
Acheron?
Hallos flelem szortotta ssze Valerius szvt, amikor Tabitha ktsgbeesetten rnzett.
Mindnyjan tudtk, kit fog Otto kvetkezknt szltani. Kyrianosz? Kassim?
De ismt csak sercegst hallottak.
Valerius lekapcsolta a Nextelt az vtartrl, s benyomott egy gombot, hogy
egyedl csak Otto hallja, amit mond. Mi trtnt Nicknl?
Cherise meghalt, neki pedig semmi nyoma. Talltam egy pisztolyt egy vrtcsban az anyja holtteste mellett; egy goly hinyzik a trbl, de nem azzal ltk meg Cherise-t.
Valerius sszeszortotta a fogait, mikor rjtt, mire utalt Otto. Dmontmads?
Igen.

Tabitha kromkodni kezdett, s felpattant a szkrl. Amandhoz kell mennem.


Otto, gyere Kyrianoszkhoz, ott tallkozunk. Valerius tvltott a nyilvnos
csatornra. Janice? Talon? Zoe? Megkeresntek Jean-Luct?
Ki mondta, hogy te vagy a fnk, rmai? csattant fel Zoe, Valerius azonban nem volt vev most erre a baromsgra. Nyeld le a bkt, amazon! Most
nem az n rksgem a lnyeg, hanem a fegyvertrsaid s az letk megmentse.
Iulianosz jelentkezett. Kyrianosznl vrlak.
Krlek, ne! Maradj a felesgeddel s a gyerekeiddel! Gondoskodj rla, hogy
ne rje baj ket!
Rendben. Tudasd majd, hogy mit talltl.
Tabitha mr a Mini Cooper volnja mgtt lt, mire Valerius kirt. Beszllt a
lny mell, s becsapta maga utn az ajtt.
Tabitha htramenetbe kapcsolt, s azzal sem foglalkozott, hogy kinyissa a
kaput; ttrte a lckertst, s csikorg kerekekkel kifordult az utcra.
Valerius a mszerfalra tmaszkodott. A lny gyilkos; tempban szguldott a
nvre hza fel.
Amikor odartek, nem vrta meg, hogy valaki kinyissa a magas, kovcsoltvas
kaput. Valerius vdekezn az arca el kapta a kezt, amikor a lny egyenesen
a kertsnek robogott, s a rcsok kiszakadtak a helykbl.
Tabitha a bejrati ajt eltt fkezett le; le sem lltotta a motort, azonnal kipattant az autbl.
Valerius habozs nlkl kvette.
Kvlrl minden rendben lvnek tnt. Odabenn gtek a lmpk, s ahogy
Tabitha bergta az ajtt, meghallottk a televzi hangjt az emeletrl.
Mandy? Tabitha sikolya visszhangzott a hzban.
A nvre azonban nem vlaszolt.
H, apu? szlalt meg valaki az emeleten. Megrkezett a desszert.
Artemisz megtorpant a temet mellett, ahonnan Acheron jelenltt rzkelte.
sszerzkdott az undortl; mindig is gyllte ezeket a helyeket, a frfi viszont
imdta a temetket.
Acheron? szlongatta az atlantiszit, ahogy keresztlstlt a kfalon.
A talaj grngys volt, ami megneheztette a gyaloglst, ezrt az istenn vgiglebegett a srok kztt.
Acheron?
Tzvillm csapott be a feje mellett.

Artemisz lebukott, s mr ppen viszonozta volna a csapst, amikor megltta


Acheron kis kedvenct. Elhzta a szjt, de aztn hirtelen megltta Acheront a
dmon karjaiban. A frfi rettenten nzett ki, gy rngatzott, mintha knoztk
volna.
Mit csinltl vele? tmadt Artemisz a lnyre.
A dmon rsziszegett. A Simi nem csinlt semmit, tehn-istenn. Csak te
bntod mindig az n akrimat, n soha.
Artemisz normlis krlmnyek kztt vitba szllt volna a dmonnal, de
Acheronon ltszott, hogy nagyon szenvedett.
Mi trtnt vele?
A lelkek, amelyeket a dmonok elfogyasztanak. Sikongatnak, amikor meghalnak, s ma jjel tl sokan vannak. A Simi nem tudja elzavarni ket.
Acheron? Artemisz letrdelt a frfi mell. Hallasz engem?
A frfi elhajolt elle.
Az istenn Acheron utn nylt, de a dmon rvetette magt.
Ne rj az n akrimhoz!
tkozott Charonte-ok! Az egyetlen, aki irnytani tudta ket
Nem is, kt l ember volt, aki irnythatta ket.
Apollymi? suttogta Artemisz a krltte kavarg kdbe. Hallasz engem?
rdgi kacaj hangjt hozta a szl. Az atlantiszi istenn nem hagyhatta el emberi alakban a brtnt, de az ereje olyan hatalmas volt, hogy az akarata s a
hangja brhov elrt. Te vagy az, ribanc? Mirt hallgatnlak meg?
Artemisz visszanyelte a dht, mg mieltt valami csnyt mondott volna az
istennnek. Nem tudok segteni Acheronnak, a dmona nem engedi. Szksgem van rd.
s mit rdekelne ez engem?
Azrt, mert Artemisz sszeszortotta a fogt, mieltt kinygte a szavakat,
amelyeket nagyon nehz volt kimondania. Krlek. Krlek, segts nekem!
Mit adsz cserbe a szolglatomrt? Visszaadod a kicsikmet?
Artemisz elhzta a szjt. Kizrt volt, hogy valaha is elengedje a frfit. Nem
tehetem, s ezt te is tudod.
rezte, hogy Apollymi visszahzdik.
Ne! kiltott fel Artemisz. Ha megteszed nekem ezt a szvessget, elengedem a szolglatombl Katrt. Egyedl te parancsolhatsz neki, gy tbb nem fog
kettnk kztt rldni.
Hallotta, hogy az si atlantiszi istenn kinevette.

Aztn a nevets hirtelen elhalt. Mindenkppen segtettem volna neki, te ostoba liba. De ksznm az ajndkot!
Vrs, htborzongat kd ereszkedett a tjra, ahogy a Pusztt elhallgatott. A
kd lassan egy kz alakjt lttte fel, amely betakarta Acheron testt. A frfi felkiltott, mintha kibrhatatlan fjdalom jrta volna t. A teste megmerevedett s
megfeszlt.
Akri? jajveszkelt a dmon, az arct elnttte a rettegs.
Aztn Acheron teste hirtelen petyhdtt vlt, a kd pedig eltnt.
Artemisz lassan kifjta a levegt; egy pillanatig attl flt, hogy Apollymi gonoszsgbl csak tovbb rontott Acheron llapotn. A dmon a mellre lelte
Acheront, kisimtotta hossz fekete hajt az arcbl.
Acheron mellkasa ismt normlis tempban hullmzott.
Sim? lehelte, s azzal gyengd tekintettel nzett fel a dmonra, amirt Artemisz annyira utlta.
Ss, akri, pihenned kell a Simi kedvrt.
Acheron beletrt a hajba; csak ekkor vette szre Artemiszt. Minden gyengdsg azonnal eltnt a tekintetbl. Mit csinlsz te
A hangja vratlanul elhalt, mintha hirtelen felfedezett volna valamit.
Azon nyomban eltnt, egyedl hagyva az istennt s a dmont a temetben.
Artemisz sszefonta a karjt a mellkasn, s felhorkant a modortalansgtl.
Egy ksznm kedves dolog lett volna tled, Acheron!
De tudta, hogy a frfi mr nem hallja; kivteles kpessget fejlesztett ki arra,
hogy kizrja a hangjt.
Az egyetlen vigasza az volt, hogy a dmon ugyanolyan zavartnak tnt, mint
maga, m hirtelen elkerekedett a szeme, s visszavltozott emberi alakjba.
Megkaparintottk Marissa babt! lehelte a dmon, aztn eltnt.
Tabitha a dmonra vetette magt, aki nevetve ellpett elle, majd kllel htba vgta; fjdalom hastott a lny gerincbe.
Valerius dhsen felvlttt, s villmot kldtt a dmonra.
Elhibzta.
A dmon ismt felnevetett. Lssuk, a rmai tbornok is srva hal-e meg a
haland szeretje eltt, ahogy a grg tette.
Tabitha llegzete elakadt, amikor meghallotta ezeket a szavakat. Kyrianosz
nem halt meg. Nem ltezik!
Hazudsz! vlttte.
Megfordult, s figyelte, ahogy Valerius a dmonnal harcolt, mikzben jabbak rohantak le feljk a lpcsn. Elleptk az elteret, mint dhs hangyk.

Kt dmon elkapta a lnyt. Tabitha tni-verni kezdte ket, de a csapsai egy


csppet sem rendtettk meg az ellenfelet.
Valeriusnak volt annyi ideje, hogy odanyjtsa Tabithnak az egyik kardjt.
A lny megragadta a fegyvert, s egyszerre hrom dmonnal nzett farkasszemet. A legkzelebbit leszrta, de az nem omlott porr.
Gnyosan a lnyra mosolygott. Nem tudod meglni az istenn szolglit,
haland. Az Illumintusok nem tipikus dmonok.
Tabitha gyorsan visszanyelte a pnikot, mg mieltt az megbnthatta volna.
Valerius? Milyen istennrl beszl?
Csak egyetlen istenn ltezik, te sznalmas bolond. s az nem Artemisz
vlaszolta az Illumintus, s belevjta az agyarait Tabitha nyakba.
A lny fjdalmasan felkiltott.
Tabitha hirtelen rezte, hogy valaki elrntja a dmonoktl. Valerius nekik ugrott.
Ne merszelj hozzrni!
A dmon gnyosan ciccegett. Ne aggdj, Stt Vadsz, megzleljk a vrt,
mieltt meghal. Ahogy a hgval is tettk.
Tabitha felsiktott a kntl. Legyetek tkozottak!
jabb dmon ragadta meg htulrl. Mr rg tkozottak vagyunk. A
spathiak pontosan gy szeretik. A dmon visszakzbl pofon vgta a lnyt, aki
az ts erejtl a fldre zuhant.
Tabitha rezte a vr zt a szjban, de nem flt. Nem engedhette, hogy ezt
megsszk.
Arrbb kszott, hogy megszerezze a kardot, amely a lpcs aljhoz esett. Felnzett, s jgg dermedt, hallos rmlet nttte el a szvt.
Kyrianosz a lpcssor tetejn fekdt; a teste a pihenn, a feje az egyik lpcsfokon. A jobb karja ki volt nyjtva. A vres grg kard kihullott a kezbl, s
most a lpcssor kzepn hevert. lettelen szemei nyitva voltak, vkony vrcsk
szivrgott a szjbl. Tabitha kptelen volt levenni a szemt a hatalmas, ttong
sebrl a mellkasa kzepn.
Megltk Kyrianoszt.
Fl mterre tle a gyerekszoba kszbn kt meztelen ni lb lgott ki a rzsaszn hling szeglye all.
s ekkor Tabitha megltta Ulricot tlpni Amanda testn, karjban a sr
Marissval.
Apuci! jajveszkelt a kislny. Prblt kibjni a dmon karjbl, hogy az
apjhoz szaladjon. A kpek sorban lehullottak a falrl, de ez Ulricot egy csppet
sem rdkelte.

Apuci, anyuci, keljetek fel! Marissa megrntotta a dmon hajt, s belje


harapott. Keljetek fel!
Amanda, Amanda, Amanda! Tabitha elszr nem is tudta, ki szlongatta
a hgt. Teljesen hatalmba kertette a rmlet. Csak akkor jtt r, hogy az
szjbl jttek a hisztris sikolyok, amikor annyira megfjdult a torka, hogy
nem tudott kiablni tbb.
Felkapta a kardot, s rohanni kezdett a lpcsn a dmon a fel. A frfi lettte; Tabitha megcsszott Kyrianosz vrben, s visszazuhant.
Valerius elkapta, mieltt leeshetett volna a lpcsn.
Meneklj, Tabitha suttogta a flbe.
Nem lehet! Elrabolta az unokahgomat, s tkozott legyek, ha harc nlkl
engedem, hogy elvigye.
Ellkte magt Valeriustl, amikor hirtelen ksrteties szlroham sprt vgig
a hzon, mintha bosszt akarna llni: a lmpk, virgcserepek s minden kisebb trgy darabjaira hullott, amerre elhaladt.
Amikor pedig elrte a dmonokat, azok egyms utn felnygtek, s sszeestek.
Deszideriosz mg mindig Ulric alakjban elrohant Tabitha s Valerius
mellett a nappali irnyba.
A lny utnaszaladt; mindenron vissza akarta szerezni tle a kislnyt.
Deszi kiltott fel a dmon, amikor ltta, hogy a fia elesett, s eltnt a
semmiben. Deszi!
Fj, ugye?
Tabitha megprdlt a hangra, amelyet olyan jl ismert.
Acheron llt mgtte.
Lassan bestlt a ripityra trt ajtn, mintha minden a legteljesebb rendben
lett volna.
Marissa abban a pillanatban abbahagyta a srst, mihelyt megltta Asht.
Akri, akri! kiltotta, s kinyjtotta a karjait a frfi fel.
Mi a pokol vagy te? krdezte Deszideriosz.
Ash felemelte a kezt, s Marissa nyomban kiszabadult Deszideriosz szortsbl. tlebegett a szobn Ashhez, aki gyengden a mellre lelte.
A keresztapja vagyok. Az isteni keresztapja vlaszolta Ash, s megpuszilta
a kislny fejt.
Rissa az anyukjt s az apukjt akarja, akri mondta Marissa. Kicsi karjaival tlelte Ash nyakt, s maghoz szortotta. Keltsd fel ket!
Ne aggdj, ma komatia nyugtatgatta Ash. Most mr minden rendben
van.

Deszideriosz felsiktott, s az atlantiszira vetette magt, de visszapattant,


mintha egy lthatatlan falnak tkztt volna.
Valerius Tabitha mell llt, amikor Ash elindult feljk.
Ash flemelte a kezt, s Kyrianosz kardja a markba replt. tadta
Tabithnak. Tessk, Tabitha. Deszideriosz a tid.
Stryker! vlttt fel Deszideriosz, s elkapott egy si amulettnek tn
trgyat. Nyisd meg a portlt! Nincs portl mondta Ash gnyos mosollyal az
arcn. Szmodra nincs, seggfej.
Tabitha most elszr mosolyodott el, mita elkezddtt ez a szrny jszaka.
Vged, te szerencstlen gazember!
A dmonra rontott.
Valerius a segtsgre sietett. Tudta, hogy a lny nem ltott tisztn a gysztl, s nem akarta, hogy valami bntdsa essk. ppen elg tragdia trtnt
mr ma jszaka.
Mg Tabitha a dmonnal harcolt, Acheron megllt Kyrianosz teste mellett.
Hunyd le a szemed, Marissa, s kvnd azt, hogy az apukd a karjaiba leljen.
A kislny sszeszortotta a szemt. Apu, vegyl fel!
Valerius dermedten figyelte, ahogy Kyrianosz mly llegzetet vett, majd pislogni kezdett. A grg ugyanolyan kbultnak tnt, amilyennek Valerius is rezte
magt, mikzben Tabitha oldaln harcolt a dmonnal.
Ash odaadta Kyrianosznak a lnyt, aki boldogan felsikkantott, hogy az apja
letben van. Az atlantiszi ezutn felment a lpcsn.
Valeriusnak nem maradt ideje, hogy az esemnyek bizarr voltn tndjn,
mert a dmon Tabithra vetette magt.
A rmai visszarntotta a dmont. Felejtsd el! vicsorgott r.
Deszideriosz prblt kiszabadulni a szortsbl.
Tabitha diadalittasan felkiltott, s beledfte a kardot Deszideriosz szvbe.
Valerius villmgyorsan htraugrott, mg mieltt a penge keresztlszrta volna a
dmont, s aztn t magt is.
Tabitha kirntotta a kardot, s elmosolyodott az rm csak akkor olvadt le
az arcrl, amikor a seb sszezrult a dmon mellkasn.
Deszideriosz felnevetett. Stt Vadsz vagyok, ribanc. Te nem tudsz
A szavai elhaltak, amikor Valerius rmrte azt a csapst, amely meglhetett
egy Stt Vadszt.
Levgta a dmon fejt.
Senki sem szhatja meg lve, ha leribancozza t vicsorgott Valerius,
ahogy Deszideriosz a fldre hanyatlott.

Tabitht jgg dermesztette a borzalmas ltvny. desnek kellett volna reznie a bosszt.
De nem gy trtnt.
Semmi sem enyhthette a fjdalmat, amelyet ez az jszaka okozott.
Valerius tkarolta, s elhzta a test melll. Ebben a pillanatban robogott be
Otto.
Megtorpant, s krbenzett az egykor oly kedves otthon romjai kztt.
Akarom tudni, mi trtnt? suttogta.
Tabitha megrzta a fejt.
Amanda lehelte fjdalmasan, s jra patakzani kezdtek a knnyek a szembl.
Hogyan halhatott meg az ikertestvre?
Tabby?
Tabitha llegzete elakadt, amikor meghallotta a testvre hangjt a lpcs fell. Lassan htrafordtotta a fejt, mert szinte flt attl, hogy ksrtetet lt majd.
De nem ksrtet volt. Amanda a lpcs tetejn llt; az arca spadt volt, a haja
kcos, a hlingt tztatta a vr.
De letben volt!
Tabitha felsiktott, felrohant a lpcsn, s maghoz szortotta a testvrt. Ezttal rmknnyek patakzottak a szembl.
Amanda letben volt! A szavak visszhangoztak a fejben.
Szeretlek, szeretlek, szeretlek lehelte a testvre nyakba. s ha mg
egyszer meghalsz nekem, n intzlek el, egyszer s mindenkorra.
A kt lny mg sokig ott maradt sszelelkezve.
Valerius boldog mosollyal az ajkn figyelte ket; Tabitha kedvrt nagyon hls volt azrt, hogy Amanda letben volt.
A mosoly azonban lehervadt az arcrl, amikor a pillantsa tallkozott
Kyrianoszval, aki Ashsel a nyomban lefel lpkedett a lpcsn. szinte gylleten kvl semmi mst nem ltott a grg szemben.
Hol van Kassim? krdezte Otto.
Halott vlaszolta Ash fradtan. Az emeleten van, a gyerekszobban.
Valerius s Otto arca megrndult.
Tabitha elengedte Amandt, mihelyt megltta Kyrianoszt.
Halott voltl lehelte. A sajt szememmel lttam.

Mindketten halottak voltak mondta Ash. Elment a lnyok mellett, be a


nappaliba. Flemelte a kezt, s klbe szortotta.
Deszideriosz teste abban a pillanatban eltnt.
Isten vagy? krdezte Valerius, ahogy felfogta vgre Ash korbbi szavainak
az rtelmt.
Az atlantiszi nem vlaszolt nem is volt szksg r.
Mirt nem rultad el neknk? faggatta Kyrianosz.
Ash vllat vont. Mirt tettem volna? Holnapra egyiktk sem fog emlkezni
r, hogy kiderlt.
Tabitha sszerncolta a homlokt. Ezt nem rtem.
Ash mly llegzetet vett. Az univerzum egy nagyon bonyolult dolog. Nektek
csak annyit kell tudnotok, hogy Amanda s Kyrianosz immr halhatatlan. Soha
tbb nem lesz kpes senki meglni ket.
Micsoda? krdezte Amanda, s arrbb lpett Tabitha melll.
Ash Kyrianoszra nzett. Meggrtem neked, hogy nem hagylak meghalni, s
kt az eskm.
Vrj csak! szlt kzbe Tabitha. Isten vagy. Vissza tudod hozni Tit!
Ash elspadt. Tia meghalt?
Nem tudtad?
Nem vlaszolta Ash csndesen. Elnzett a messzesgbe, mintha tvoli
hangokra figyelne. Nem ma kellett volna meghalnia.
Akkor mentsd meg!
Ash olyan nyomorultul nzett ki, ahogy Tabitha rezte magt. Nem segthetek Tin. A lelke mr tvozott, s nem knyszerthetem vissza a testbe az akarata ellenre. Amanda s Kyrianosz lelke nem volt hajland itt hagyni a lnyukat, gy idben idertem, hogy jralesszem ket.
Mi trtnt a magzatommal? krdezte Amanda. Nem lett semmi baja?
Ash megrzta a fejt. Jl van, s nagyon hls lenne, ha tbb almalt innl.
Ash flemelte a kt kezt, s a hz egy szempillants mlva ismt pontosan
gy nzett ki, mint a dmonok tmadsa eltt.
Minden a helyn volt ismt.
Ash! Tabitha kzelebb lpett a frfihoz. Krlek hozd vissza Tit a kedvemrt!
Az atlantiszi a kt tenyerbe fogta a lny arct. Azt kvnom, brcsak megtehetnm, Tabby. De tudnod kell, hogy vigyzni fog rd, s szeret tged.
Tabitha alig ltott a dhtl. Ez nekem nem elg, Ash,; Vissza akarom t
kapni!

Tudom, de vannak msok is, akik srgsen a segtsgemre szorulnak.


De a nvrem
Ash megfogta Tabitha kezt, s Valeriusba tette, Mennem kell, Tabitha.
Otthoz fordult. Jean-Luc letben van, de slyosan megsebeslt. Nickkel
menjetek a hajjra.
Nem tudjuk, hol van Nick szlalt meg Otto csndesen. Holtan talltuk
az desanyjt.
Ash sz nlkl eltnt.
Nagyon utlom, amikor ezt csinlja jegyezte meg Kyrianosz, s megigaztotta az immr alv Marisst a karjban.
Tabitha meg sem mozdult, mikzben a hga lerogyott a fldre, s srva fakadt. Mellje lt, s maghoz lelte.
Micsoda nap volt ez? hppgte Amanda. A szemem lttra ltk meg a
frjemet. Kassimot Tia s Cherise is meghalt.
Tudom vigasztalta Tabitha. Nem is vagyok benne biztos, ki gyztt tulajdonkppen.
Nincs igazad mondta Kyrianosz, mikzben melljk telepedett. Mi mg
mindig itt vagyunk, k pedig nem. Szerintem ez azt jelenti, hogy mi gyztnk.
A mellre hzta a felesgt, s megpuszilta a feje bbjt.
Tabitha megfordult, s ltta, hogy Valerius az ajt fel igyekezett Ottoval.
Mire utolrte ket, Otto mr az utcn volt.
Mit csinlsz? krdezte Valeriustl.
Nem akartam megzavarni a benssges hangulatot vlaszolta a frfi csndesen. A hgodnak szksge van rd.
Nekem pedig rd van szksgem.
Valerius legnagyobb megdbbensre a lny hozzsimult.
tlelte, s szorosan a karjaiban tartotta, mikzben Otto lelltotta a lny autjnak a motorjt.
Benne hagyom a kulcsot. Ksbb tallkozunk, gyerekek mondta, majd
bepattant a Jagurjba, s elhajtott.
Ksznm suttogta Tabitha, s a fejt a frfi mellre hajtotta. Nem ltem
volna tl ezt az jszakt nlkled.
Sajnlom, hogy nem tehettem tbbet. Rszvtem Tia miatt,
Valerius rezte, ahogy a lny knnyei tztattk az ingt.
Az desanyd azt krte, hogy menj haza.
Tabitha blintott. Igen, ltnom kell anyut. Bellnk mert ert. Elhzdott
a frfitl, amikor Amanda kilpett a verandra. Elmegyek anyuhoz.

Amanda blintott. Mondd meg neki, hogy holnap reggel ott leszek. Nem
akarom, hogy ilyen llapotban lsson.
Tabitha vgignzett Amanda vrztatta hlingn.
Valban, mr csak ez hinyozna neki.
Azutn Amanda valami egszen fantasztikusat tett: kinyjtotta a karjt, s
meglelte Valeriust. Ksznm, hogy itt voltl, Valerius, s vigyztl
Tabithra. Nagyon hls vagyok rte. Megpuszilta az arct, aztn elengedte a
frfit.
Valerius mg soha nem lepdtt meg ennyire letben. Ebben a pillanatban
az a furcsa rzse tmadt, hogy tartozik valahov. Ismeretlen, furcsa rzs, s
fogalma sem volt, hogyan birkzzon meg vele.
Szvesen tettem, Amanda.
Az asszony megpaskolta a karjt, aztn visszatrt a hzba.
Valerius besegtette Tabitht az enyhn megviselt Minibe, s kivtelesen lt
a voln mg. Egy szt sem szlt tkzben, csak kvette Tabitha irnymutatst Metairie fel.
Egybknt egyikk sem beszlt. Valerius szve majd megszakadt a lnyrt.
Egsz ton fogta a kezt, mikzben Tabitha kibmult az ablakon.
Amikor az anyja hzhoz rtek, Valerius kiszllt, s kinyitotta a lnynak az
ajtt.
Tabitha fjdalmasan felshajtott. Rettegett az anyja szembe nzni; ez egyszer elhagyta a btorsga.
Valerius nyjtotta a kezt a kulcsokkal.
Tabitha sszerncolta a homlokt, amikor a frfi ellpett mellle. Mit csinlsz?
Gondoltam, hazamegyek.
Ne hagyj magamra, Val. Krlek!
A frfi gyengden megsimogatta hideg arct, s blintott, aztn tlelte
Tabitha vllt; a lnynak szksge volt az rintsre.
Tabitha kopogott. Az apja nyitott ajtt gyszos arccal. A szeme felcsillant, aztn knnybe borult, mikor megltta a lnyt. Maghoz rntotta Tabitht, s
olyan ersen meglelte, hogy majdnem kiszortotta belle a szuszt. Hla istennek, legalbb te jl vagy! Anyd majd belerlt az aggodalomba.
Tabitha meglelte az apjt. Jl vagyok, apu. Amanda s Kyrianosz is.
Az apja elengedte, majd sszehzott szemmel Valerius fel fordult. Ki maga?
a fim, apu, krlek, lgy kedves hozz.

Valerius legkevsb kedvessgre szmtott, ezrt nagyon meglepdtt, mikor


a frfi a kezt nyjtotta.
Valerius kezet rzott vele, majd a frfi bevezette ket a hzba, amely tmve
volt a Devereaux-kln tagjaival.
Ahogy belpett a nappaliba, Valerius valami olyasmit tapasztalt, amit mg
soha letben.
gy rezte, hazarkezett.

16. fejezet

Ash minden elzetes figyelmeztets nlkl lpett be Artemisz olmposzi


templomba. Az istenn a hatalmas, oszlopos fcsarnok kzepn lv hfehr
trnon pihent, amely inkbb klubfotelre hasonltott.
Szolgllnyai, akik addig nekeltek s zenltek, azonnal kisiettek a terembl. Ahogy egyikk, egy meglehetsen magas szke lny elszaladt mellette, Ash
megtorpant, s utnanzett.
Mit keresel te itt? krdezte Artemisz. Kivtelesem ttovnak tnt.
Ash az istenn fel fordult, s megigaztotta a vlln a htizsk szjt. Meg
akartam ksznni, amit tettl ma jjel, s hirtelen rjttem, hogy tizenegyezer v
alatt soha nem tettl semmit rtem ingyen. Ezrt vagyok itt. Szval, mi trtnt?
Artemisz sszefonta a karjait maga krl, s visszalt a trnjra. Aggdtam
miattad.
A frfi keseren flnevetett. Soha nem aggdsz miattam.
De igen. Hvtalak, s nem vlaszoltl.
Szinte soha nem vlaszolok.
Az istenn elfordtotta a fejt; gy nzett ki, mint egy ijedt kisgyerek, akit
rosszasgon kaptak.
Ki vele, Artemisz! Rengeteg szart kell mg ma jjel eltakartanom, nem akarok mg veled is hadakozni.
Az istenn mly llegzetet vett. Nos, rendben, ezt gysem titkolhatom el elled.
Mit?
Ma jjel j Stt Vadsz szletett.
Ash ereiben megfagyott a vr. Sz szerint. A francba, Artemisz! Hogy tehetted?
Az istenn lestlt az emelvnyrl, harcra kszen. Nem volt ms vlasztsom.

Ja, persze!
Nem, Acheron. Nem volt ms vlasztsom.
Mikzben beszlt, Ash tudata sszekapcsoldott az vvel, s a frfi maga
eltt ltta, mi trtnt Nick s az istenn kztt.
Nick? lehelte Ash, s rezte, hogy sszetrt a szve.
Mit tett?
Megtkoztad felelte Artemisz csndesen a ki sem mondott krdsre.
Annyira sajnlom.
Ash sszeszortotta a fogait, ahogy elnttte a bntudat. Tbb esze lehetett
volna, mintsem dhben kimondjon ilyesmit.
Az akarata, br nem is kvnta gy, valra vltotta az tkot. Egyetlen rossz
sz
Eltkozta a legjobb bartjt
Hol van?
A kerti lakban.
Ash mr indult volna, de Artemisz meglltotta. Nem tudtam, mi mst tehetnk, Acheron. szintn.
Az istenn kinyjtotta a kezt, s a tenyern megjelent egy sttzld amulett.
Odaadta Acheronnak.
Hny korbcsts? krdezte a frfi keseren, mert azt hitte, az istenn
Valerius lelkt ajnlotta fel neki.
Egyetlen knnycsepp grdlt le Artemisz arcn. Egy sem. Ez Nick lelke, s
nincs hozz jogom mondta, s a frfi markba nyomta az amulettet.
Ash annyira meglepdtt, hogy szhoz sem jutott.
Betette az amulettet a htizskjba.
Artemisz nagyot nyelt, mikzben figyelte, milyen vatosan tette el Ash a kdarabot. Most majd megtudod.
Mit?
Azt, hogy milyen nehz teher egy llek.
Ash fanyarul az istennre nzett. Ezt mr nagyon rgen megtanultam, Arti.
Ezzel htralpett, s akarata erejvel elreptette magt Nick brtnhez. Lassan kinyitotta az ajtt, s megltta a bartjt; sszegmblydve fekdt a padln.
Nick?
A fi felnzett, fekete szeme alja vrs volt. Ash dht s fjdalmat ltott s
rzett sugrozni belle. Megltk az anymat, Ash.

Az atlantiszit jra elnttte a bntudat. Egy dhroham, egyetlen szimpla kis


mondat, s megvltoztatta a sorsukat, elrabolta Nicktl s Tabithtl azt, akit
egyikknek sem kellett volna elvesztenie.
Az egsz az n hibm volt.
Tudom, Nick, s sajnlom. Jobban sajnlta, mint ahogy Nick gondolta
volna. Kevs olyan nagyszer ember lt a Fldn, mint Cherise. n is nagyon
szerettem.
Jobban szerette az egsz New Orleans-i trsasgot, mint kellett volna. A szeretet haszontalan rzelem volt, amely soha nem hozott mst neki, csak nyomorsgot.
Mg Simi is
Ash vgigsimtott a srknytetovlson, s ervel visszafojtotta az rzelmeit.
Amikor mr semmit nem rzett, kinyjtotta a karjt Nick fel. Gyere!
Hov megynk?
Hazaviszlek. Sokat kell tanulnod.
Mit?
Azt, hogyan lgy Stt Vadsz. Minden, amirl azt hiszed, hogy tudod a
harcrl s a tllsrl, semmit sem r. Meg kell mutatnom neked, hogyan hasznld az j eridet s az jfajta szemedet.
s mi van, ha n nem akarok tanulni?
Akkor meghalsz, s ezttal nem lesz visszat.
Nick megragadta Ash kezt, s hagyta, hogy a bartja talpra segtse.
Ash lehunyta a szemt, s hazavitte Nicket.
Soha nem vrta rmmel, hogy kikpezzen egy jabb Stt Vadszt, de ezttal
Ezttal jobban fjt, mint eddig brmikor.

Valerius egy rval hajnal eltt osont ki a Devereaux hzbl. Tabitha vgre
elaludt; felvitte az emeletre, abba a szobba, amelyen Amandval osztozott,
amikor gyerekek voltak.
Miutn lefektette az gyra, kicsit hosszabban nzegette a falakat bort fnykpeket, mint kellett volna.
A kpek az ikrekrl s a testvreikrl kszltek.
Szegny Tabitha. Valeriusnak fogalma sem volt arrl, begygyulnak-e a lny
sebei.
Taxit hvott, s hazament. A hz stt volt. Senki nem volt ott, s Valerius
csak most dbbent r, mennyire hozzszokott Tabitha trsasghoz.

Az elmlt nhny ht
Csodlatos volt.
De immr vge az egytt tlttt idnek.
Valerius kinyitotta az ajtt, s hallgatta a csndet. Becsukta, s bezrta az
ajtt, aztn felstlt az emeletre a tlikertbe, ahol Agrippina szobra vrta.
Megtlttte az olajlmpst, aztn hirtelen rjtt, mennyire ostoba volt halandknt s Stt Vadszknt is.
Sem Agrippint, sem Tabitht nem volt kpes megmenteni az let fjdalmtl.
Ahogyan nmagt sem.
De taln az let nem is a vdelemrl szlt, hanem valami egszen msrl.
Valami mg annl is sokkal rtkesebbrl.
Az osztozsrl.
Nem azrt volt szksge valakire, hogy megvdje t a mlttl. Egy olyan n
rintsre volt szksge, akinek a melegsge elzi a dmonait. Egy olyan nre,
akinek mr a puszta jelenlte is elviselhetv teszi az elviselhetetlent.
A hossz vszzadok alatt sem tanulta meg a legfontosabb dolgot.
Azt, hogyan vallja be valakinek: szeretlek.
De legalbb most mr rtette, mit jelentett ez az rzs.
sszetrt szvvel megrintette Agrippina hideg karct. Ideje volt, hogy elengedje a mltat.
J jszakt, Agrippina suttogta.
Htralpett, eloltotta a lmpst, aztn kistlt a szobbl, amely egyedl Agrippin volt, s tment abba, amelyben megtanulta, hogyan osztozzon
Tabithval.

Tabitha felbredt, s egyedl tallta magt a rgi gyban. Lehunyta a szemt, s azt kvnta, brcsak ismt gyerek lenne, visszatrhetne azokba az idkbe, amikor az sszes testvre mg ebben a hzban lakott vele egytt. Azokba az
idkbe, mikor a legnagyobb flelme az volt, hogy nem lesz senki, aki elksrje az
iskolablba.
Az id azonban gyorsan telt.
s nem volt visszat.
Felshajtott, megfordult, s rjtt, hogy Valerius nincs vele. Rgvest hinyozni kezdett neki a frfi.

Felkelt, felvette a kntst, amelyet biztosan az anyukja ksztett ki. Ahogy


elment a komd eltt, megtorpant, s visszalpett, hogy kzelebbrl is szemgyre vegye a tetejn fekv gyrt.
A szve zakatolni kezdett, amikor felismerte Valerius pecstgyrjt az sszehajtogatott paprlapon.
Felvette a levelet, s tfutotta a pr szavas zenetet.
Ksznet, szvem hlgye, Tabitha. Mindenrt.
Val
Tabitha zavartan rncolta a homlokt. Mi volt ez, bcscsk? , igen, pont
ez hinyzik.
Mirt is ne?
Mr majdnem dhbe lovalta magt, de aztn mg egyszer elolvasta az zenetet, s rjtt, hogy a frfi nem Valeriusknt rta al.
Azt a becenevet hasznlta, amelyet tle kapott.
Amelyet utlt.
Tabitha torka sszeszorult. Zsebre dugta a paprlapot, megcskolta a gyrt,
felhzta a hvelykujjra, s indult frdeni.

Valerius Tabithrl lmodott. A lny a flbe nevetett, ahogy alatta fekdt.


Annyira valsgosnak tnt, megeskdtt volna, hogy rzi a lny kezt a htn.
Nem, most mr a hajba markolt.
Aztn elhzta a kezt, vgigsimtott a cspjn, a combjn, majd megmarkolta
a farkt.
Valerius kjesen felnygtt, aztn kinyitotta a szemt, s rjtt, hogy nem
lmodott.
Tabitha mellette fekdt. Szia, bbi suttogta.
Mit keresel te itt? krdezte Valerius; mg mindig nem mert hinni a szemnek.
A lny flemelte a kezt, hogy a frfi lssa az ujjn a gyrt. Hol mshol lehetnk, egy ilyen kurta-furcsa zenet utn?
Nem is volt kurta-furcsa.
Tabitha gnyosan elmosolyodott. Elszr azt hittem, elkldtl vele a fenbe.
Hogyan gondolhattl ilyesmit? Otthagytam neked a gyrmet.
Vigaszdjknt?

Valerius a szemt forgatta a nyakatekert logikn. Nem, ez a gyr azt jelenti, hogy a viselje megri a sajt slyt aranyban. Ltod? Flemelte a lny kezt, hogy lssa rajta az uralkodi keresztet.
Tabitha arct meleg mosoly nttte el. Megrem a slyomat aranyban?
Valerius az ajkhoz emelte a kezt, s megcskolta. Mg annl is sokkal
tbbet rsz nekem.
Tabitha knnyes szemmel nzett r. Szeretlek, Valerius.
Valerius soha nem hallott mg ilyen csodlatosat. n is szeretlek, Tabitha
mondta rekedten.
A lny mg szlesebben elmosolyodott, aztn maghoz hzta, s szenvedlyesen megcskolta.
Valsggal letpte rla az inget, aztn addig ficnkolt, mg a frfi flbe nem
kerekedett.
Valerius flnevetett a mohsgn, aztn gyengden megcskolta.
Tabitha azonban most nem gyengdsgre vgyott. Olyan vadul szeretkeztek,
mintha ez lett volna az utols alkalom.
Amikor vget rt, egyms karjaiban pihegtek. Valerius a lny hajtincseivel
jtszott, mikzben a jvjkn tndtt. Szval, mihez kezdnk most,
Tabitha?
Ezt hogy rted?
Hogyan tesszk mkdkpess a kapcsolatunkat? Kyrianosz gyll engem, s mg mindig Stt Vadsz vagyok.
Nos, Rma sem egy nap alatt plt fel. Lpsrl lpsre haladunk majd.
Tabithnak fogalma sem volt rla, milyen rettenetesek lesznek ezek a lpsek.
Az els mnk a nvre tiszteletre rendezett virrasztson ttt be. Valerius
vitte el a szlei hzhoz. Mikor megrkeztek, akkor dbbentek csak r, hogy
Kyrianosz, Amanda, Iulianosz s a felesge, Grace is ott van.
Szinte tapintani lehetett az ellensgessget.
Tabitha gy tervezte, hogy vgig Valerius mellett marad, de Zelda nni elrngatta a frfi melll.
Mindjrt visszajvk.
Valerius blintott, s indult, hogy keressen valami innivalt.
Iulianosz s Kyrianosz a konyhban sarokba szortotta.
Valerius fradtan felshajtott, s vrta, hogy nekiessenek. Letette a pohart.
Kyrianosz megragadta a karjt.

Valerius mr ppen lettte volna, amikor hirtelen rdbbent, hogy a grg


nem akarta bntani. Felhzta Valerius ingujjt, hogy lssa a sebhelyeket a
csukljn.
Amanda mondta, hogyan haltl meg mondta Kyrianosz csndesen. Nem
hittem neki.
Valerius elrntotta a karjt. Nmn elfordult a kt grgtl.
Kyrianosz hangja lltotta meg. Figyelj, Valerius, be kell vallanom, sz szerint belepusztulok minden egyes alkalommal, amikor megltlak. El tudod kpzelni, milyen rzs lenne, ha gy nznk ki, mint az az ember, aki felszgezett a
keresztre?
Valerius keseren felnevetett a krds irnijn. ppensggel pontosan tudom, mit rzel, tbornok. Minden alkalommal, amikor tkrbe nzek, a gyilkosom arct ltom.
Igaz, hogy a fivrei nem voltak az ikertestvrei, de ppen elgg hasonltottak
egymsra ahhoz, hogy mindig ket lssa a tkrben. Ezrt volt olyan tkozottul
hls azrt, hogy a Stt Vadszoknak csak akkor volt tkrkpk, ha gy
akartk.
Kyrianosz blintott. Igen, azt hiszem, igazad van. Gondolom, nem tudlak
semmivel rvenni, hogy tartsd magad tvol Tabithtl, igaz?
gy van.
Akkor knytelenek lesznk rtelmes felnttek mdjra viselkedni, mert tlsgosan szeretem ahhoz a felesgemet, hogy fjdalmat okozzak neki. Egy nvrt mr elvesztette, s belehalna, ha elvesztene mg egyet. Szksge van
Tabithra. Kyrianosz elfintorodott, mintha fizikai fjdalmat okozott volna, amit
tenni kszlt, de kezet nyjtott Valeriusnak. Tzsznet?
Valerius megszortotta a kezt. Tzsznet.
Amikor Kyrianosz elengedte, Iulianosz nyjtott neki kezet.
De, csak, hogy tudd, ez mindssze annyit jelent, hogy bartsgos ellensgek vagyunk tette hozz Kyrianosz, mieltt tvozott.
Mihelyt eltntek, Tabitha lpett be a konyhba. Jl vagy?
Valerius blintott. Kyrianosz gy dnttt, hogy felntt mdjra fog viselkedni.
Tabithn ltszott, milyen nagy benyomst tett r a dolog. gy ltszik, jt
tesz neki a halhatatlansg.
Nyilvnvalan.
jflig maradtak, aztn gy dntttek, hazatrnek Tabitha flig roncs Mini
Coopervel.
Az eltrben Ash vrta ket.
Mit csinlsz te itt? krdezte Valerius.

Ash elrelpett, s egy apr dobozt adott Tabithnak. Tudod, mit kell tenned. Csak ne felejtsd el: ne dobd el!
Tabitha teljesen megrendlt a tudattl, hogy a Valerius lelkt tartalmaz dobozt tartotta a kezben. gy dntttnk, hogy nem tesszk meg. Nem akarom
megfosztani Valeriust a halhatatlansgtl.
Ash hosszan, fradtan felshajtott. Amg nem adod vissza neki a lelkt, addig Artemisz birtokolja t. Ezt akarod?
Nem.
Nos, akkor ne habozz! Ash elindult az ajt fel, de hirtelen megtorpant, s
visszanzett. Mellesleg, Tabby, most mr te is halhatatlan vagy.
Mi?
Az atlantiszi vllat vont. Nem lenne tisztessges Amandval szemben, ha elvesztene, miutn megregedtl.
De hogyan? Hogyan lehetek halhatatlan?
Ash elvigyorodott. Az istenek akaratbl. Ne vitatkozz!
Azzal kisurrant az ajtn, s magukra hagyta ket.
H! suttogta Tabitha. Kinyitotta a dobozt, s egy kirlykk medlt tallt
benne. Valsggal kavarogtak benne a sznek, amitl szinte lnek ltszott.
Tabitha lecsukta a doboz fedelt. Szval, mit gondolsz?
Azt, hogy j lenne, ha nem ejtend el.
Tabitha tkletesen egyetrtett a frfival.
Mg aznap jszaka, amikor eljtt az id, hogy Tabitha meglje a frfit, hogy
Valerius visszakaphassa a lelkt, a lny rjtt valami rettenetesre.
Kptelen volt megtenni.
Gyernk, Tabitha biztatta Valerius. Az gyon lt, flmeztelenl. Szemrebbens nlkl leszrtl azon az jszakn, amikor megismerkedtnk.
Igaz, de akkor mg egy szemtlda voltl.
Azt hiszem, most megsrtettl.

Teltek a hetek, de Tabitha hiba prblta meglni Valeriust, egyszeren kptelen volt r.
Pedig mg azt is megprblta elkpzelni, hogy a frfi egy dmon.
Egyszeren nem mkdtt. Radsul mg ki kellett tallniuk, hogyan foszszk meg Valeriust Stt Vadsz kpessgeitl, s hogyan tegyk halandv elg
hossz idre ahhoz, hogy meghaljon.

gy aztn kibkltek a helyzettel. Tabitha kikltztt a bolt fltti kis laksbl, s tengedte Marlnak, pedig Valeriusszal lt.
A napokat egytt tltttk, jszaka pedig egyms oldaln vadsztak.
Mg mindig kptelen volt meggyilkolni Valeriust, de egyik dlutn legalbb
azt megtudta, mi a frfi gyengesge: az, ha t bntottk. Vletlenl jttek r.
Valerius ppen a kardjrt nylt, s figyelmetlensgbl knykkel oldalba tasztotta Tabitht. Kt rn keresztl kk volt a szeme.
A lny azonban mg ennek tudatban sem volt kpes leszrni.
Remnytelen volt a helyzet.
gy maradt minden egszen nyrig. Tabitha s Valerius ppen az emeleti teremben edzett, amikor megtrtnt az elkpzelhetetlen.
Az egyik pillanatban mg Valeriusszal szrakoztak, a kvetkezben Kyrianosz
berobogott a szobba. Valerius megijedt, s vletlenl megttte a lnyt; a szeme azonnal kkre vltozott. Mieltt Tabitha feleszmlt volna, Kyrianosz megragadta Valeriust, a fldre hajtotta, keresztlszrta a szvt, s otthagyta.
Mit csinlsz ? siktotta Tabitha, s a frfihoz rohant.
Amanda elkapta. Minden rendben, Tabby mondta, s a kezbe nyomta a
dobozt Valerius lelkvel. Mivel llandan azt hajtogattad, hogy kptelen vagy
megtenni, Kyrianosz nknt jelentkezett a feladatra.
Bizony, s ha van egy kis szerencsm, el fogod ejteni a kvet tette hozz
Kyrianosz rdgi mosollyal.
Tabitha figyelmezteten a sgorra meredt.
Kikapta a dobozt a nvre kezbl, s letrdelt Val mell.
Valerius a fldn lihegett. Az arct vertk lepte el, a sebbl lassan szivrgott
a vr.
Ne aggdj, bbi. Nem fogom eldobni. .
A frfi fjdalmas arccal rmosolygott. Bzom benned.
Tabitha szve megllt egy pillanatra, amikor a frfi meghalt. Megragadta a
medlt, s felkiltott, amikor meggette a tenyert. Az ajkba harapott, s rhelyezte a medlt Valerius cspjre, az jat s a nyilat brzol jelre.
Ss nyugtatgatta Amanda. Egy pillanat, s megsznik az g rzs. Gondolj Valeriusra!
Tabitha azt tette, br a jzan rsze sikongatott, hogy engedje el az izz lvadarabot, amely gette a kezt.
A medl vgl kezdett kihlni.
Valerius nem mozdult.
Tabitha kezdett pnikba esni.

Minden rendben mondta Amanda. Csak egy perc az egsz.


Nhny perc mlva Valerius kinyitotta a szemt, amely vgre rkre vibrl
kken csillogott. Az agyarai eltntek.
Tabitha elmosolyodott a ltvnyra; vgtelen hlt rzett, hogy a frfi letben
van. Furn nzel ki jegyezte meg.
Valerius a tenyerbe fogta a lny arct. Te viszont gynyr vagy!
Azt hiszem, jobb lenne, ha jra leszrnm szlalt meg Kyrianosz.
n meg azt hiszem, ideje mennnk mondta Amanda. Feltpszkodott a
fldrl, megragadta a frjt, s kirngatta a szobbl.
, ne mr nyafogott Kyrianosz. Krlek, nem szrhatnm le mg egyszer?
Szia, haland! ksznttte Tabitha Valeriust, mieltt megcskolta.
Aztn elkapta a fejt s felsikoltott; valami szrnysges dologra jtt r.
halhatatlan volt. Valerius viszont nem volt tbb Stt Vadsz.
, istenem lehelte Tabitha. Mit tettnk?
A vlasz azonban egyszer volt: ppen most tltk t arra, hogy egy rkkvalsgig a frfi nlkl ljen.

17. fejezet

Ngy hnappal ksbb, az Olmposzon.


A fivred ma nsl, Zarek.
Zarek megfordult az gyon. A felesge, Astrid azzal a nyugtalant, szrs tekintettel figyelte, amelyet kizrlag neki tartott fenn, valahnyszor felbosszantotta az asszonyt. s ez mirt is rdekelne engem?
maradt meg egyedl a csaldodbl, n pedig szeretnm, ha a kisbabm a
rokonsg mindkt felt ismern.
Zarek visszagrdlt az oldalra, mintha r sem hedertene. Ez persze lehetetlensg volt. Egyrszt tlsgosan szerette ahhoz az asszonyt, hogy valaha is
semmibe vegye, msrszt Astrid ilyesmit el sem trt volna.
rezte, hogy az asszony jtkosan beletrt a hajba.
Zarek?
A frfi nem vlaszolt. Miutn Ash visszatrt a Fldre Tabithval, rengeteg idt
tlttt a Peradomatiban, a Mlt csarnokban.

Nagyon sokat vltozott, mita megismerte Astridot, s a hzassguk megtantotta egyre-msra az igazsgrl. Nem, ez nem volt teljesen igaz. A mlt valahogy
elviselhetv vlt, mita egytt voltak, s most, hogy Astrid gyermeket vrt
Zarek nem akarta, hogy a fia olyan vilgba szlessen, ahol nem ismerik a
megbocstst.
Nem knny elengedni a mltat, Astrid szlalt meg vgl.
Az asszony megpuszilta a vllt; Zarek jlesen megborzongott. Tudom, Elbvl Urasg. Astrid a htra grdtette a frfit, s flje hajolt.
Zarek rfektette a tenyert gmblyd hasra; rezte, ahogy a baba vadul
rugdosott. Kt ht mlva vrtk a fia rkezst.
Szval, kezdjek ltzkdni? krdezte Astrid csndesen.
Zarek htrasimtotta a hossz, szke tincseket, s a tenyerbe fogta az aszszony arct. Jobban szeretlek meztelenl az gyamban.
Ez az utols szavad?

Mi a baj, Tabitha?
Tabitha megfordult, s Valeriusra nzett. Elegnsan festett szmokingban
mint ahogy minden msban is. A lnytl eltren Valerius megjelense mindig
tkletes volt.
Tabitha teste azonnal reaglt a frfi kzelsgre. A lny pnt nlkli menyasszonyi ruht viselt, s meztlb volt, mert a magas sarkt azonnal lergta,
mihelyt elhagytk a katedrlist.
Semmi baj hazudta; nem akarta, hogy Valerius megtudja, mennyire sajnlta a sok gondot, amit a frfinak okozott.
s azt, hogy egyszer sz szerint lesz egy nap a frfi halla.
Sajgott a szve.
Mris ksz vagy ruba bocstani engem? krdezte vicceldve, br a torka
sszeszorult a fjdalomtl.
Soha, de hatalmas tmeg vrakozik a hts kertben, s nem rtik, hov
tnt az ifj asszony.
Tabitha felhzta az orrt. Ok, jvk mondta, s belekarolt a frjbe.
Valerius kivezette a nyzsg vendgsereghez.
Tabitha dnttt gy, hogy a vendgeket nem aszerint ltetik le a templomban, hogy kinek a rokonai; gy kevsb volt feltn, hogy mindenki az csaldjhoz tartozott.
Mg a ht nsznagybl ngyet is az rokonai kzl kellett kivlasztani. Csak
Ash, Gilbert s Otto volt Valerius meghvottja.

Tabitha mg mindig dhs volt amiatt, hogy egyetlen Stt Vadsz sem jtt
el, vagy legalbb kvnt nekik sok boldogsgot.
Kyrianosz, Iulianosz, Talon s Tad szerencsre vllalta a nsznagy szerept,
gy a nvrei nem maradtak ksr nlkl. Ezrt rkk hls lesz nekik.
Sophie nni megragadta a karjt, s elciblta Valerius melll.
Tabitha meggrte, hogy hamarosan visszatr, mieltt a rokonsg krbevette.
Valerius elmosolyodott a ltvnyra, aztn elindult, hogy pezsgt hozzon
mindkettejknek. A hts kert visszhangzott a nevetstl s a halk zenesztl.
Tabitha azt szerette volna, ha egy gt bandt hvnak meg, de az anyja megmakacsolta magt, s kategorikusan megtiltotta, hogy megskettsk a vendgeket.
Valerius vgignzett a vendgseregen. Ash, Otto s mg Gilbert is oldalt
csorgott a tbbi nsznagy trsasgban. Szeretett volna csatlakozni hozzjuk,
de tapasztalatbl tudta, hogy br Kyrianosz s Iulianosz elviselte a jelenltt, de
nem lelkesedtek a trsasgrt.
Milyen furcsa volt, hogy a sajt eskvjn is idegennek rezte magt.
Belekortyolt a pezsgbe, s addig kutatta a tekintetvel a tmeget, mg szrevette a felesgt s a sgornit.
Tabitha fantasztikusan nzett ki leengedett hajjal, amelyet apr virgok s
csillmfny dsztett. Olyan volt, mint egy tndr, aki azrt jtt, hogy elcsbtsa
t.
Megjelent az eskvszervez, s a flbe sgta, hogy a vacsora tlalva van.
Valerius blintott, aztn ment, hogy szljon Tabithnak, mindenki foglalja el
a helyt.
A karjt nyjtotta a felesgnek, s az nnepi asztalhoz vezette.
Tabitha halkan flnevetett, amirt sikerlt klnsebb kalamajka nlkl helyet foglalnia. Kezdett hozzszokni a frfi udvariassghoz; amikor Valerius elszr tolt alja szket, az ksz szvbajt hozott r.
Valerius helyet foglalt a jobbjn, Gilbert pedig a baljn.
A pincrek kezdtk felszolglni az telt s megtlteni a borospoharakat.
Valerius az ajkhoz emelte a kezt, s megcskolta. Az ajka rintse valsggal lzba hozta. Tabitha soha nem hitte volna, hogy egy emberi lny egyszerre
lehet ennyire boldog s hallosan rmlt.
Miutn mindenkinek tele volt a pohara, Gilbert felllt, hogy kszntse az ifj
prt.
A zenekar elhallgatott.
Gilbert mr nyitotta a szjt, m mieltt megszlalhatott volna, felharsant
egy mly, akcentussal beszl hang.
Tudom, hogy ltalban a tan mond kszntt az ifj pr tiszteletre, de
azt hiszem, Gilbert megbocstja, ha egypr percig bitorlom a szerept.

Tabithnak vigyznia kellett, hogy el ne ttsa a szjt, mikor megltta, hogy


Zarek kzeledik az asztalhoz.
Valerius megszortotta a kezt.
Zarek megllt elttk, s jelentsgteljesen a fivrre nzett. Az eskvk
mindig elbvlnek folytatta zeng hangon. Ilyenkor kt ember egyms szembe nz, s megfogadjk a msiknak, hogy soha senki s semmi nem vlasztja
majd el ket egymstl. Kt csalddal a htuk mgtt egy jat alaktanak,
amely sszekti ket a gykereikkel. Ilyenkor kt csald egyesl kt szeret szv
kedvrt. Ilyenkor az rt szndkot s a rosszakaratot el kell temetni a mlttal
egytt.
Zarek vgignzett az asztal mellett lkn, a tekintete egy rvid idre megpihent minden volt s jelenlegi Stt Vadszon. Az eskv j kezdetet jelent. Vgl is, soha egyetlen haland sem vlaszthatta meg a csaldjt Isten a tudja,
n soha nem vlasztottam volna az enymet mondta, s gnyosan Valeriusra
mosolygott. De ahogy a hres rmai vgjtkr, Terentius mondta, sok rossz
kezdetbl szletett nagyszer bartsg.
Zarek kszntre emelte a pohart. Igyunk a fivremre, Valeriusra s a felesgre, Tabithra. Azt kvnom, legyetek ugyanolyan boldogok, mint a felesgem
s n, s szeresstek gy egymst, ahogyan mindketten megrdemlitek.
Tabitha maga sem tudta, melyikk lepdtt meg jobban Zarek szavain. A
csaldjnak fogalma sem volt, milyen hihetetlen esemny szemtani voltak,
ezrt lelkesen megljeneztk Zarek kszntjt.
Tabitha s Valerius azonban annyira megdbbent, hogy bele sem kstolt az
italba.
Zarek kzelebb lpett, s szrazon, szinte gnyosan rjuk vigyorgott. Ilyenkor inni szoks!
Belekortyoltak a pezsgbe, de Valerius azonnal fuldokolni kezdett. Gyanakvan beleszagolt a poharba.
Mrget tettl az italomba? krdezte halkan Zarektl.
Zarek megdrzslte a homlokt. Nem, Valerius, mg n sem vagyok ennyire
kegyetlen.
Nektr szlalt meg egy ni hang.
Tabitha megfordult, s megltott egy gynyr, szke, llapotos asszonyt.
A n gyengden a vllra tette a kezt, aztn megpuszilta az arct. Astrid
vagyok, Zarek felesge mondta olyan halkan, hogy csak k ketten hallhattk.
Aztn Valeriushoz fordult, s t is megpuszilta. Nem tudtuk eldnteni, mit
szeretntek, de Zarek gy gondolta, a legszebb ajndk az lenne, ha egytt maradhatntok az rkkvalsgig.
Ja mordult fel Zarek mogorvn. Ez ugyanaz udvariasabban, mint amit
n is mondtam.
Astrid megjtszottan fenyeget pillantst lvellt a frjre, aztn visszafordult
feljk. Gratullok mindketttknek!

tnyjtott Valeriusnak egy apr tlkt, amelyben valami zselszer anyag


volt. Ambrzia. Edd meg, s kpes leszel villmokkal bombzni Zareket, valahnyszor szrakozni tmad kedve veled.
H! csattant fel Zarek. Nem ebben llapodtunk meg!
Astrid rtatlan szemmel nzett r. gy gondoltam, gy majd ezentl finomabban jtszol a testvreddel.
Tabitha flnevetett. Tudjtok, azt hiszem, kedvelem a sgornmet!
Astrid Zarek mell lpett; a frfin ltszott, hogy egy csppet sem tetszik neki
az esemnyek ilyetn fordulata.
Ne aggdj, desem! Gondoskodom rla, hogy legyen jobb dolgod is, mint
Valeriust zaklatni.
Zarek vonsai nyomban ellgyultak, mihelyt az asszony hozzrt.
Valerius flemelkedett, megkerlte az asztalt, s megllt Zarek s Astrid eltt.
Ksznm!
Kezet nyjtott Zareknek, aki gyanakodva mregette; Tabitha mr-mr azt hitte, hogy a frfi sz nlkl elfordul majd.
De nem tette.
Kezet fogott Valeriusszal, aztn htba veregette a fivrt. Az asszonyod jobban szeret tged, mint hinnd. Igazi vadmacska. Taln jobban jrtl volna, ha
golyll mellnyt adok neked nszajndkul.
Valerius flnevetett. Remlem, itt maradtok velnk nnepelni.
Szvesen vlaszolta Astrid, mieltt Zarek megszlalhatott volna.
Leltek Selenk asztalhoz, Valerius pedig visszatrt Tabitha mell.
J tvgyat fordult a frfihoz Tabitha, s odanyjtotta neki az ambrzis
tlkt.
Valerius megette az istenek eledelt, aztn megcskolta a felesgt.
Mm lehelte Tabitha, s mlyen bellegezte a frje illatt. Pedicabo ego
vos et irrumabo.
A kedvemet hajtom tlteni veled fenn s lenn.
Valerius elmosolyodott. Nekem pedig szndkomban ll, hogy hagyjam.
Az arca hirtelen elkomolyodott, ahogy az asszonyra nzett. A szembl sttt a
szerelem. Amo, Tabitha. Amo.

Epilgus

Egy vvel ksbb


Nzztek a szerencstlen gazembert szlalt meg Kyrianosz, amikor leltek
a Caf Pontalbban vacsorzni Amandval, Grace-szel, Iulianos-szal, Selenval
s Bill-lel. Jobban jrt volna, ha meglm, amikor mdom volt r.
Az ajtn keresztl lthattk, amint Tabitha s Valerius a St. Louis katedrlis
fel stlt.
Az asztal krl l nk a homlokukat rncoltk.
Mi van? krdezte Amanda.
Nagyon rfaragott jegyezte meg Bill, aztn ivott egy korty srt. Vajon
most mit csinlhatott?
Ti meg mirl beszltek? krdezte Selena.
Nagyon jl ismerem ezt a Devereaux-jrst szlalt meg Kyrianosz a fejt
csvlva. Ez a ma jjel ne is remnykedj semmiben, haver jrs.
, a pokolba, igen csatlakozott Bill. rlj neki, hogy te az egyetlen olyan
nvrt vetted el, aki dhben nem fog knpadra vonni, Kyrianosz. Szerencsd
van!
Mr megbocsss! meredt Selena a frjre.
Kyrianosz felnevetett.
n a helyedben nem nevetglnk szlt r Amanda feszlt hangon, mikzben azt figyelte, hogy Tabitha leintette Valeriust, majd tovbbment, a frfi pedig
kvette, s szemltomst prblta kibkteni.
Nagyon utlom ezt a jrst motyogta Bill.
Attl tartok, mindketten megtapasztaljtok ma jszaka, pontosan mit is jelent szlalt meg Iulianosz. Elvette a mobiljt, vgigfutott a nvlistn, aztn
megnyomta a hvs gombot. Szia, Otto! Hol vagy?
A Caf du Monde-ban. Mirt?
Ltod Valeriust s Tabitht? Ha jl lttam, arrafel tartanak.
Otto undorral felhorkantott. Aha, szobra kne mennik.
Micsoda? krdezett vissza Iulianosz.
gy smrolnak, mint kt kanos tindzser.
Amanda s Selena mltatlanul a frjre nzett.
Az kizrt. Kyrianosz felpattant, s Bill-lel a nyomban kiviharzott az ajtn.
Tabitht s Valeriust Selena boltja eltt talltk. Valban cskolztak.

Bocsssatok meg, de tudjtok, ugye, hogy a trvny tiltja a kzszemremsrtst? krdezte Bill.
Tabitha gnyosan a sgorra mosolygott. Emlkszel mg, mi trtnt, amikor legutbb arra figyelmeztettl egy Devereaux-t, hogy mi a trvny?
Bill elspadt.
Tabitha felnevetett, aztn ott folytatta, ahol abbahagyta, amikor Bill modortalanul flbeszaktotta.