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COMIT CIENTFICO DE LA EDITORIAL TIRANT HUMANIDADES

Manuel Asensi Prez

Catedrtico de Teora de la Literatura y de la Literatura Comparada


Universitat de Valncia

Ramn Cotarelo

Catedrtico de Ciencia poltica y de la Administracin de la Facultad de Ciencias Polticas y Sociologa de la Universidad Nacional de
Educacin a Distancia

M Teresa Echenique Elizondo


Catedrtica de Lengua Espaola
Universitat de Valncia

Juan Manuel Fernndez Soria

Catedrtico de Teora e Historia de la Educacin


Universitat de Valncia

Pablo Oate Rubalcaba

Catedrtico de Ciencia Poltica y de la Administracin


Universitat de Valncia

Joan Romero

Catedrtico de Geografa Humana


Universitat de Valncia

Juan Jos Tamayo

Director de la Ctedra de Teologa y Ciencias de las Religiones


Universidad Carlos III de Madrid

Procedimiento de seleccin de originales, ver pgina web:


http://www.tirant.net/index.php/editorial/procedimiento-de-seleccion-de-originales

Los tiempos cambian.


Historia de la Economa
Autores:

Concepcin Betrn Prez


Salvador Calatayud Giner
Pablo Cervera Ferri
Antonio Cubel Montesinos
Joaquim Cuevas Casaa
Alfonso Dez Minguela
Julio Martnez Galarraga
Mara ngeles Pons Bras
Mara Teresa Sanchis Llopis
Daniel A. Tirado Fabregat
Jordi Palafox (Ed.)

Valencia, 2014

Copyright 2014
Todos los derechos reservados. Ni la totalidad ni parte de este libro puede reproducirse o transmitirse por ningn procedimiento electrnico o mecnico, incluyendo fotocopia, grabacin magntica,
o cualquier almacenamiento de informacin y sistema de recuperacin sin permiso escrito de los
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AA.VV.

TIRANT HUMANIDADES
EDITA: TIRANT HUMANIDADES
C/ Artes Grficas, 14 - 46010 - Valencia
TELFS.: 96/361 00 48 - 50
FAX: 96/369 41 51
Email:tlb@tirant.com
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ISBN 978-84-16062-19-5
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ndice general
INTRODUCCIN .......................................................................................................... 13
Jordi Palafox

Captulo 1
LA ECONOMA MUNDIAL EN EL LARGO PLAZO
Alfonso Dez Minguela y Julio Martnez Galarraga
1.1. INTRODUCCIN ................................................................................................ 22
1.2. LA POCA PREINDUSTRIAL.................................................................................... 25
1.2.1. La Revolucin Neoltica y las primeras grandes civilizaciones........................ 26
1.2.2. Oriente y Occidente ................................................................................. 31
1.3. LA ECONOMA MUNDIAL TRAS LA REVOLUCIN INDUSTRIAL................................ 34
1.3.1. Innovacin tecnolgica, productividad y bienestar econmico ...................... 34
1.3.2. Economa y sociedad................................................................................ 38
1.3.3. Internacionalizacin y globalizacin .......................................................... 42
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 47

Captulo 2
EL INICIO DEL CRECIMIENTO ECONMICO MODERNO
Pablo Cervera Ferri
2.1. LA FORMACIN DEL MERCADO DE TIERRA........................................................... 50
2.1.1. El feudalismo: definicin y lmites de un concepto controvertido...................... 50
2.1.2. La herencia romana: del colonato al seoro................................................ 51
2.1.3. Caractersticas preindustriales de las economas feudales.............................. 52
2.1.4. La propiedad territorial en el rgimen feudal seorial.................................... 58
2.2. EL CAMPO Y LA CIUDAD: AGRICULTURA, PROTOINDUSTRIA Y MANUFACTURAS..... 60
2.2.1. Las transformaciones agrarias.................................................................... 60
2.2.2. La ciudad y los gremios............................................................................. 62
2.2.3. Protoindustria y manufacturas reales........................................................... 63
2.3. DE LA EXPANSIN COMERCIAL A LA REVOLUCIN AGRARIA................................ 65
2.3.1. La transicin a la Edad Moderna y la Revolucin de los Precios..................... 65

ndice General

2.3.2. El comercio transatlntico y la explotacin colonial....................................... 68


2.3.3. La Revolucin Agraria y el inicio de las transiciones demogrficas................. 71
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 74

Captulo 3
LA REVOLUCIN INDUSTRIAL
Alfonso Dez Minguela

y Julio

Martnez Galarraga

3.1. INTRODUCCIN................................................................................................. 78
3.2. LA INDUSTRIALIZACIN BRITNICA...................................................................... 78
3.2.1. La sustitucin del trabajador por la mquina................................................ 78
3.2.2. La sustitucin de las fuentes de energa tradicionales ................................... 85
3.2.3. La sustitucin de la produccin artesanal por la fbrica................................. 88
3.3. SOCIEDAD Y POBLACIN DURANTE LA REVOLUCIN INDUSTRIAL........................ 96
3.3.1. Agricultura y Revolucin Industrial............................................................... 99
3.3.2. Comercio y Revolucin Industrial................................................................ 101
3.4. LA REVOLUCIN INDUSTRIAL Y LOS CAMBIOS EN LA ECONOMA MUNDIAL......... 102
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 105

Captulo 4
EL ORIGEN DE LA EMPRESA INDUSTRIAL
Joaquim Cuevas Casaa
4.1. LA EMPRESA Y EL MERCADO. ENTRE LA MANO INVISIBLE Y LA MANO VISIBLE....... 108
4.2. LA EMPRESA PREINDUSTRIAL, SIGLOS X-XVIII.......................................................... 109
4.2.1. Instituciones de gobierno y economa de mercado, factores de organizacin
empresarial en Europa y Asia.................................................................... 109
4.2.2. La empresa comercial medieval.................................................................. 110
4.2.3. Innovaciones financieras y empresas de comercio privilegiado...................... 112
4.2.4. Las diversas formas de la empresa industrial. Gremios, industria a domicilio, y
manufacturas centralizadas........................................................................ 114
4.2.5. La empresa agrcola: del autoabastecimiento al mercado.............................. 118
4.3. LA EMPRESA DE LA PRIMERA REVOLUCIN INDUSTRIAL, 1750-1850...................... 119
4.3.1. Factores de cambio en la organizacin empresarial..................................... 119
4.3.2. Las formas de empresa: La hegemona de las empresas familiares.................. 123
4.3.3. Cmo se financiaron las primeras empresas industriales?............................. 126
4.3.4. La organizacin del trabajo: Disciplina y clase obrera.................................. 128

ndice General

4.4. LOS EMPRESARIOS BRITNICOS........................................................................... 131


4.4.1. De dnde surgieron los primeros empresarios?........................................... 131
4.4.2. La formacin tcnica y empresarial............................................................. 134
4.4.3. Especializacin en la direccin de la empresa. El ejemplo del ferrocarril......... 136
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 137

Captulo 5
CRECIMIENTO ECONMICO
(1870-1913): INTERNACIONALIZACIN Y CAMBIO TECNOLGICO
Daniel A. Tirado Fabregat
5.1. LA GLOBALIZACIN DE LA ECONOMA ATLNTICA.............................................. 141
5.1.1. Los flujos internacionales de mercancas y la integracin del comercio mundial......................................................................................................... 143
5.1.2. Los flujos migratorios internacionales........................................................... 149
5.1.3. El sistema del patrn oro y los flujos internacionales de capital...................... 154
5.2. LA ECONOMA MUNDIAL DURANTE LA SEGUNDA REVOLUCIN INDUSTRIAL........ 161
5.2.1. Innovacin y acumulacin de capital en la Segunda Revolucin Industrial....... 161
5.2.2. El declive britnico.................................................................................... 163
5.2.3. Estados Unidos: primera potencia mundial................................................... 166
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 167

Captulo 6
LA ECONOMA DEL PERODO DE ENTREGUERRAS, 1918-1939
Mara Teresa Sanchis Llopis
6.1. LOS DESEQUILIBRIOS ECONMICOS DE LOS AOS 20........................................ 170
6.1.1. Pases deudores: la Europa de entreguerras................................................. 170
6.1.2. Regreso al patrn oro, prdida de autonoma monetaria y recuperacin......... 174
6.1.3. Otros pases deudores: Amrica Latina y Asia.............................................. 178
6.1.4. El otro lado de la balanza: Estados Unidos en los felices 20.......................... 179
6.2. UNA NUEVA POTENCIA: LA UNIN SOVITICA.................................................... 182
6.3. LA GRAN DEPRESIN DE LOS AOS TREINTA....................................................... 184
6.3.1. Las grandes cifras de la depresin.............................................................. 184
6.3.2. El estallido de la crisis en Estados Unidos: Del boom al desplome................... 185
6.3.3. La transmisin de la crisis al resto del mundo............................................... 190
6.4. POLTICAS ECONMICAS PARA LA RECUPERACIN............................................. 192

10

ndice General

6.4.1. El New Deal en los Estados Unidos............................................................. 193


6.4.2. La recuperacin en el resto del mundo........................................................ 195
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 196

Captulo 7
LA EDAD DORADA DEL CAPITALISMO, 1945-1973
Salvador Calatayud Giner
7.1. RECUPERACIN TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL: LAS NUEVAS BASES DE LA
ECONOMA MUNDIAL......................................................................................... 198
7.1.1. Un nuevo marco institucional para la economa global: Bretton Woods........... 198
7.1.2. La ayuda norteamericana, la recuperacin de Europa y Japn y la Guerra
Fra......................................................................................................... 200
7.2. LA DINMICA TECNOLGICA: APOGEO DE LA SEGUNDA REVOLUCIN INDUSTRIAL................................................................................................................... 202
7.2.1. El cambio tcnico..................................................................................... 202
7.2.2. La expansin del consumo energtico: el protagonismo del petrleo............... 204
7.2.3. La revolucin verde y la explosin demogrfica........................................... 206
7.3. LOS PASES DESARROLLADOS EN SU EDAD DORADA: CRECIMIENTO, CONSUMO
DE MASAS Y ESTADO DEL BIENESTAR................................................................... 209
7.3.1. La hegemona de EE.UU. y la convergencia de Europa y Japn..................... 209
7.3.2. El marco institucional y el Estado del Bienestar............................................. 212
7.3.3. El consumo de masas como fenmeno econmico y cultural........................... 215
7.4. LOS PASES SUBDESARROLLADOS INTENTAN LA INDUSTRIALIZACIN................... 216
7.4.1. Amrica Latina y la sustitucin de importaciones.......................................... 217
7.4.2. Las economas comunistas: crecimiento y bloqueos bajo la planificacin......... 219
7.4.3. La descolonizacin y la multiplicacin de economas nacionales.................... 221
7.5. HACIA UNA ECONOMA GLOBAL........................................................................ 222
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 226

Captulo 8
LA EMPRESA EN LA SEGUNDA REVOLUCIN INDUSTRIAL
Concepcin Betrn Prez
8.1. LA GRAN EMPRESA CORPORATIVA O GERENCIAL................................................. 230
8.1.1. El surgimiento de la gran empresa.............................................................. 230
8.1.2. El Manufacturing o la inversin en produccin............................................. 231
8.1.3. El Marketing o la inversin en distribucin y ventas....................................... 234

11

ndice General

8.1.4. El Management o la gestin cualificada...................................................... 236


8.2. LA EXPANSIN DE LA GRAN EMPRESA CORPORATIVA.......................................... 240
8.3. LAS MULTINACIONALES....................................................................................... 241
8.4. LAS EMPRESAS PBLICAS..................................................................................... 244
8.5. LA PERSISTENCIA DE LA PEQUEA Y MEDIANA EMPRESA Y LA EMPRESA FAMILIAR. 246
8.6. LOS EMPRESARIOS: FORD, SLOAN (GM), ROCKEFELLER (STANDARD OIL) Y WATSON (IBM)........................................................................................................... 249
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 252

Captulo 9
LA SEGUNDA GLOBALIZACIN: DE LA CRISIS ENERGTICA A LA TERCERA
REVOLUCIN INDUSTRIAL
Mara ngeles Pons Bras
9.1. LOS LMITES DEL CRECIMIENTO............................................................................ 254
9.1.1. Las economas capitalistas: la desaceleracin de la productividad ................. 254
9.1.2. Los problemas de la planificacin central en el bloque comunista .................. 255
9.1.3. Los desequilibrios de las estrategias ISI ....................................................... 256
9.2. LA CRISIS DE LOS SETENTA Y LA PERSISTENCIA DEL DESEMPLEO............................ 257
9.2.1. La crisis de los setenta: ralentizacin del crecimiento, inflacin y desempleo.... 257
9.2.2. La internacionalizacin de la crisis.............................................................. 260
9.3. ALGUNOS CAMBIOS DE LAS DOS LTIMAS DCADAS DEL SIGLO XX..................... 261
9.3.1. Los pases industrializados: la persistencia del desempleo y los cambios en la
poltica econmica.................................................................................... 261
9.3.2. Otras transformaciones: la cada del comunismo, el Consenso de Washington
y la dcada perdida de Amrica Latina y frica ......................................... 265
9.4. LA SEGUNDA GLOBALIZACIN............................................................................ 268
9.4.1. Factores que favorecieron la difusin de la globalizacin.............................. 268
9.4.2. Los retos de la globalizacin...................................................................... 272
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 277

Captulo 10
LA GLOBALIZACIN Y LA EMPRESA GLOBAL
Antonio Cubel Montesinos
10.1. LA TERCERA REVOLUCIN INDUSTRIAL................................................................. 280
10.1.1. La revolucin en las comunicaciones y el transporte...................................... 280
10.1.2. Su impacto en el crecimiento...................................................................... 283

12

ndice General

10.2. LAS NUEVAS FORMAS EMPRESARIALES................................................................. 284


10.2.1. Los nuevos procesos productivos................................................................. 285
10.2.2. Las nuevas formas empresariales................................................................ 290
10.2.3. La desaparicin de la empresa pblica....................................................... 297
10.3. LA EXTERNALIZACIN DE LA PRODUCCIN Y EL CAMBIO EN LAS ECONOMAS
EMERGENTES...................................................................................................... 299
10.4. LOS NUEVOS EMPRESARIOS Y LAS NUEVAS EMPRESAS........................................ 302
BIBLIOGRAFA............................................................................................................... 307
EPLOGO ..................................................................................................................... 309
Jordi Palafox
TRMINOS ECONMICOS BSICOS ............................................................................ 315

Apndice
HERRAMIENTAS BSICAS PARA EL ANLISIS HISTRICO DE LA ECONOMA
Alfonso Dez Minguela

y Julio

Martnez Galarraga

A.1. PIB Y PIB PER CPITA EN EL TIEMPO Y EN EL ESPACIO........................................... 321


A.1.1. Tasas de crecimiento................................................................................. 323
A.1.2. PIB nominal y real..................................................................................... 325
A.1.3. Paridad del Poder Adquisitivo (PPA)............................................................ 327
A.2. LAS FUENTES DEL CRECIMIENTO: FUNCIN DE PRODUCCIN.............................. 331
A.3. INDICADORES ALTERNATIVOS DE BIENESTAR....................................................... 336
A.3.1. ndice de Desarrollo Humano (IDH)............................................................. 336
A.3.2. Bienestar y salarios reales.......................................................................... 337
A.3.3. Bienestar y salud: demografa.................................................................... 339
A.3.4. Bienestar y antropometra.......................................................................... 340
A.3.5. Bienestar y educacin............................................................................... 341

Introduccin
En el ao 2012 Noruega contaba con una renta bruta media de 48.688 dlares en paridad de capacidad de compra y ocupaba el primer lugar entre el conjunto de los pases del mundo por el nivel
de bienestar econmico de sus habitantes. En el extremo opuesto, algunas economas del continente
africano con los 319 dlares de la Repblica Democrtica del Congo en la ltima posicin de los casi
doscientos pases considerados por Naciones Unidas para la elaboracin de su Informe sobre el Desarrollo Humano 2013.
Desde la perspectiva del cociente entre producto y poblacin, el indicador ms utilizado para medir
el bienestar material de una sociedad, la situacin media de los cinco millones de noruegos multiplicaba
por 152 la de los 65 millones de habitantes del pas africano. Entre ambos extremos, se sitan el conjunto de pases en donde residen los ms de 7.000 millones de habitantes del planeta. Entre ellos son
una mayora abrumadora los que lo hacen en pases de baja renta per cpita, con ms de 1.000 millones
de seres humanos viviendo en la pobreza extrema (menos del equivalente a la capacidad de compra de
1,25 $ diario). No es el caso de Espaa por ms que los problemas para asegurar el bienestar tengan
una relevancia no discutible. Con 25.947 dlares en paridad de capacidad de compra el pas ocupaba
en 2012 un lugar destacado dentro de los avanzados aunque su posicin est alejada de los que encabezan la lista. Pero est mucho ms prximo a ellos que a la mayora de los que la integran.
La enorme disparidad en los productos por habitante que se acaba de enunciar no es nueva. De hecho, el nmero de personas que viven en la pobreza extrema as definida ha venido reducindose desde
finales de siglo XX. Por tanto, en el pasado las diferencias han sido probablemente incluso mayores. No
es el caso de la desigualdad dentro de las sociedades avanzadas, otro indicador importante para evaluar
el bienestar, que ha aumentado sustancialmente en la mayor parte de ellas durante esta misma etapa.
Ante esta desigualdad no puede sorprender que durante al menos los dos ltimos siglos, economistas e historiadores se hayan interesado por conocer las razones que la explican; por desentraar
por qu unas economas crecen ms que otras; por comprender qu factores son responsables de las
espectaculares desigualdades en los niveles de renta entre unos pases y otros, o entre individuos dentro
de un mismo pas.
Desde la aportacin fundamental de Adam Smith en 1776, Una investigacin sobre la naturaleza y
causas de la riqueza de las naciones, hasta los ms recientes anlisis, no siempre rigurosos, una plyade
de investigadores, principalmente economistas, han tratado de responder al enigma del origen de tan
descomunal diferencia. Y es que como escribiera el historiador econmico Nobel de Economa en 1993,
Douglas North El enigma central de la historia humana es explicar los procesos tan divergentes del
cambio histrico. Cmo divergieron las sociedades? Qu explica las disparidades tan amplias en su
desarrollo? Al fin y al cabo, es evidente que todos descendemos de grupos primitivos de cazadores y
recolectores.
El que el grupo de pases que ha alcanzado niveles de renta por habitante elevados sea tan reducido,
como lo son sus habitantes sobre el total de la poblacin mundial, demuestra que no se ha encontrado

Jordi Palafox

14

Introduccin

una explicacin robusta al interrogante. Al menos no una capaz de ser transformada en un conjunto
de medidas que, llevadas a la prctica, impulsen el crecimiento econmico sostenido. Porque ste es el
nico proceso que puede acabar con la situacin dominante, ayer como hoy, de bajos niveles de ingreso,
de modesto o inexistente bienestar, para la mayor parte de la poblacin mundial. Pero para entender
qu explica una heterogeneidad tan amplia en las trayectorias que han llevado a la situacin actual y,
sobre todo, qu rasgos diferenciales dominan la evolucin de aquellas economas que han tenido xito
en este desafo, la mirada retrospectiva, el anlisis desde la historia econmica, es de utilidad.
La historia econmica se dedica precisamente al estudio de la evolucin de las economas a lo largo
del tiempo. Y el objetivo de gran parte de la investigacin que realizan los especializados en ella no
pretende slo mejorar el conocimiento sobre el pasado; tambin quiere contribuir a proporcionar un
marco explicativo para comprender el crecimiento econmico de las diferentes sociedades en el largo
plazo asociado a la mejora del bienestar, o el estancamiento como reverso del mismo. Y si es cierto que,
como se acaba de sealar, no contamos con una teora del desarrollo econmico transformable en medidas que permitan generalizarlo al conjunto de los pases, la historia econmica s puede realizar una
contribucin decisiva: ayudar a comprender, al menos, algunos de los factores cruciales tanto en el xito
como en el fracaso de los incontables intentos que han tenido lugar para impulsarlo.
Analizando las principales caractersticas de la economa en el pasado, examinando su evolucin en
momentos diferentes en el tiempo, destacando qu procesos dominan la de los pases que han logrado un aumento del bienestar material ms elevado y durante ms tiempo, o qu diferencias presenta
respecto a las que han tenido un xito menor, podemos llegar a entender mejor la posicin que ocupa
una sociedad dentro del contexto mundial. La cual nunca ha sido en la historia, ni lo es en el presente,
ni, se puede afirmar que lo ser en el futuro, resultado de la casualidad. Todo lo contrario: las decisiones adoptadas en una etapa del pasado han tenido en todo momento una relevancia indiscutible para
explicar la situacin en la que se ha encontrado en un momento posterior. Como indicara uno de los
economistas que con mayor empeo trat de estrechar la colaboracin entre tericos de la economa
e historiadores de la misma, el austrohngaro de nacimiento Joseph Schumpeter, la situacin de una
economa en un momento dado no es slo el resultado de las decisiones econmicas adoptadas previamente, sino de la situacin pasada de esa sociedad tomada en su conjunto.
La historia econmica, al diagnosticar las causas de las diferencias entre trayectorias, tambin ayuda
a comprender un aspecto que ha cautivado el inters de un buen nmero de investigadores: el auge
y decadencia de las naciones. Un fenmeno cuya principal concrecin es el cambio de las economas
lderes a lo largo de la historia, aun cuando el cambio de posicin afecta a casi todas ellas. Un rasgo
sobresaliente de la historia de la economa, independientemente de que se aborde sta con una perspectiva milenaria o considerando slo lo ocurrido desde 1800, una fecha importante en la evolucin
de las economas. Ha sido desde ella, durante los dos ltimos siglos, cuando en un grupo reducido de
economas el aumento de la cantidad de bienes y servicios producidos se ha expandido a un ritmo incomparablemente superior a la de cualquier etapa anterior de la historia de la humanidad.
Esta modificacin de liderazgos, o de posiciones relativas de las diferentes economas, tiene gran
actualidad en este comienzo del siglo XXI dominado por las transformaciones en un mundo que, hoy
s, podemos afirmar que es un nico mercado global. Y, sin embargo, la posicin relativa de cada pas,
y de forma destacada la de las primeras potencias, es considerada habitualmente un parmetro. Como
si fuera inalterable, permanente, ajena a la posibilidad de experimentar modificaciones. La historia
econmica demuestra que no ha sido as. Ensea, antes al contrario, que aquellas sociedades que han
dado sus logros por consolidados, o no han sabido o podido adaptarse a los cambios, han acabado
empeorando su posicin relativa.

Introduccin

15

Como se acaba de sealar, la divergencia en el nivel de vida entre pases es la caracterstica dominante de la historia econmica del perodo que se inicia con la Revolucin Francesa, lo que se denomina
historia contempornea. Tanto durante el siglo XIX como durante el XX la renta por habitante de las
diferentes reas del mundo que hoy se corresponden con los pases en vas de desarrollo (un eufemismo para no referirse a ellos como pases pobres) ha quedado muy por detrs de los hoy desarrollados.
No fue as antes de 1800 cuando la importancia econmica de pases como China, o el continente
asitico en su conjunto, parece haber sido mucho ms relevante de la que habitualmente se les concede
desde la aproximacin eurocntrica, dominante, como por otra parte es explicable, entre nosotros. U
otros pases o civilizaciones si centramos la atencin en pocas ms alejadas del presente.
En cualquier caso, resulta incontrovertible que desde el inicio de lo que se denomina el crecimiento econmico moderno, consolidado con la Revolucin Industrial en Gran Bretaa a comienzos del
XIX, Europa en realidad su parte noroccidental junto, primero, a Estados Unidos y, despus ya en
el siglo XX, Japn han constituido el reducido grupo de economas (con Canad, Australia y Nueva
Zelanda) donde el crecimiento econmico ha sido mayor. Y como consecuencia, mayor el bienestar
econmico de sus habitantes hasta consolidar la enorme diferencia constatada al inicio.
As, el resultado de esta trayectoria expansiva del producto y del producto por habitante desde
la Revolucin Industrial ha sido unos niveles de vida que, en trminos del conjunto de la poblacin
mundial, deben ser valorados como excepcionales. Y ello a pesar de que la desigualdad dentro de esas
sociedades sea un rasgo relevante y est aumentando en gran parte de ellas desde comienzos del siglo
XXI. Una dimensin tambin importante del bienestar, la desigualdad, que, como ha indicado Branco
Milanovic, plantea enormes desafos en dimensiones muy distintas. Unos pueden parecer filosficos
como la reflexin acerca de en qu medida es aceptable que el lugar de nacimiento de un ser humano
pueda condicionar de tal manera su trayectoria vital, concedindole en los pases hoy desarrollados el
carcter de derecho al disfrute de la acumulacin de riqueza realizada por generaciones pasadas. Pero
otros son de ndole puramente prctica. Porque en tanto que el desarrollo y el bienestar se refieren a los
seres humanos, o bien los pobres tienen posibilidades de llegar a ser ms ricos all donde residen hoy, o
se desplazarn maana a otros lugares para intentar alcanzar este objetivo. Como indica el economista
serbio, Observadas en abstracto no hay diferencia entre las dos opciones. Pero sin embargo desde el
punto de vista de la poltica real hay todo un mundo de diferencias entre ellas.
El hecho es que an con etapas de recesin muy destacadas, las tasas de crecimiento de largo plazo
de este reducido nmero de pases que hoy cuentan con mayor nivel de producto por habitante han sido
elevadas (en trminos histricos anteriores y en comparacin con el resto). De nuevo en trminos comparativos con los que han quedado fuera, stas han sido muy similares aunque algunos de los miembros
inicialmente ms pobres del grupo expandieron el producto total y por habitante lo suficientemente
rpido como para dar lugar a un proceso de convergencia y/o de modificacin de las posiciones relativas de cada uno de ellos dentro del grupo de los avanzados. Pero al mismo tiempo, la mayor parte del
territorio del globo, la inmensa mayora de los pases, ha quedado fuera hasta ahora del crecimiento
econmico, amplindose de esta manera la distancia entre ambos grupos.
Este libro est centrado en el anlisis de las principales causas que explican la evolucin excepcional
del limitado grupo de economas que han tenido xito en la mejora del bienestar de sus habitantes,
aunque no por ello la evolucin de las dems haya quedado al margen. Una excepcionalidad que, como
se intenta mostrar en los primeros captulos, no es el resultado de la casualidad sino de la combinacin
de un conjunto de variables que se han demostrado significativas para expandir de forma sostenida
el producto a un ritmo superior al crecimiento de la poblacin. Y una excepcionalidad que, como se
analiza en sus captulos finales, puede estar experimentado modificaciones relevantes desde finales del
siglo XX con la irrupcin de nuevos pases en la economa internacional. Algunos de ellos, como China

16

Introduccin

o India, con unos rasgos como su tamao econmico o su poblacin sin posibilidad de comparacin
con los restantes, lo que modifica el marco en el que actan todos los dems.
El que la trascendencia final de estos cambios en el rediseo de la estructura de la economa mundial
sea todava incierta, no deja de ser otra razn para dotar al anlisis del presente de un mejor conocimiento de la perspectiva histrica. Porque sta ofrece ejemplos destacados que pueden ser tiles para
comprender qu est ocurriendo en la actualidad. Desde la ptica de la posicin de Espaa no es necesario remontarse a la poca Moderna cuando el Imperio de la Corona de Castilla, entonces en manos
de la dinasta de los Habsburgo, fue un actor decisivo del mapa econmico mundial. En fechas mucho
ms recientes, a mediados del siglo XIX, los niveles de renta por habitante de Espaa eran similares a
los de Suecia, y ambos estaban alejados de los alcanzados por Gran Bretaa, entonces fbrica del mundo. Hoy el pas nrdico supera el 50 % de la cifra espaola.
Sin necesidad de sumar ms ejemplos sobre una economa hoy secundaria en el contexto mundial,
hay un hecho que muestra que las modificaciones de las posiciones relativas, o los cambios en la supremaca, no deben descartarse: a lo largo del siglo XX Gran Bretaa ha perdido su hegemona econmica
y financiera, mantenida desde ms de cien aos atrs, en favor de Estados Unidos. Muy pocos contemporneos fueron capaces de percibirlo y la mayora de los britnicos se negaron a reconocerlo incluso
cuando era evidente. El ttulo del libro, Los tiempos cambian entronca con un texto bien conocido de
Bob Dylan que nunca ha perdido actualidad: The times They Are A-Changin y pretende destacar la
permanente actualidad de los cambios econmicos; de ah la atencin prestada a las transformaciones
a lo largo del tiempo. Porque en no pocas ocasiones la historia de la economa muestra que, como l
cantaba, se ha hecho cierto el que The slow one now/Will later be fast/ As the present now/ Will later
be past/ The order is Rapidly fadin/ And the first one now/ Will later be last.
La principal intencin del volumen es ofrecer una sntesis breve y didctica de la evolucin de la
economa mundial articulada en torno a las bases que permitieron el surgimiento del crecimiento econmico en ese modesto grupo de economas. Un proceso que hizo posible romper definitivamente en
algunas reas del planeta la inestable tensin entre poblacin y recursos que durante milenios haba
hecho imposible el aumento sostenido del bienestar material de los seres humanos. Aunque como se
muestra en sus dos primeros captulos, ya al menos cien aos antes las transformaciones resultantes de
una combinacin favorable de instituciones, innovacin tcnica y ampliacin del conocimiento haban
empezado a modificar el panorama previo dominado por los obstculos tecnolgicos e institucionales
al crecimiento. El libro est pensado, por tanto, como un texto de introduccin para quienes desean
ampliar la corta perspectiva temporal con la que demasiado a menudo se aborda hoy el anlisis de la
situacin econmica y de manera muy destacada los problemas a los que se enfrenta el logro de una
senda de crecimiento sostenido por parte de una economa.
Su origen y su destino ms inmediato es, con todo, mucho ms especfico: disponer de un manual
para desarrollar la actividad docente de la parte terica en las asignaturas de Historia Econmica que
sea adecuado para las caractersticas de las generaciones que se incorporan en el inicio del siglo XXI
a la enseanza universitaria en Espaa. Unas generaciones que tienen rasgos especficos en sus conocimientos y en sus formas de aprendizaje, muy diferentes a los de hace slo pocos aos. Y stos s que
son un parmetro, un dato inmodificable, para los dedicados a la docencia de la historia econmica.
Porque, en todo caso, si la situacin actual se modificara en el futuro lo previsible es que profundice la
tendencia actual. Con lo cual la sima del cambio de esas formas de aprendizaje respecto a las tradicionales ser todava ms profunda.
Es cierto que, afortunadamente, hoy se ha superado la excepcionalidad que presentaba la docencia
de la historia de la economa en Espaa hace unos aos cuando los textos bsicos para la labor docente

Introduccin

17

en las aulas eran escasos. En los ltimos aos se han publicado un buen nmero de textos, algunos
excelentes, destinados a complementar el aprendizaje de los rasgos bsicos de la historia econmica por
parte de quienes se matriculan en los primeros cursos de la enseanza universitaria y especficamente
en los grados de Economa y Administracin de Empresas, en donde mayoritariamente se concentra su
docencia. Unos estudiantes que en su inmensa mayora tienen limitados conocimientos de historia o de
economa, y menores todava de historia econmica. Pero dada la velocidad a la que est teniendo lugar
la modificacin de los conocimientos y las formas de aprendizaje de los nuevos estudiantes, los textos
publicados no satisfacen plenamente las necesidades actuales ni menos an, cabe suponer, las futuras.
Al menos en vertientes muy destacadas.
Los ejemplos de esta inadecuacin son en mi opinin muy numerosos pero dos, de contenido radicalmente diferente, pueden servir para ilustrarla. El primero, el nivel de entrenamiento de los estudiantes en el uso de conceptos habituales en economa y a la hora de establecer las interrelaciones bsicas
entre variables. Aun cuando a los dedicados a su estudio nos parecen obvios los primeros y evidentes
las segundas, el hecho es que la prctica docente demuestra que no lo son. Y en los textos publicados
hasta ahora no siempre est solucionada esta discordancia. Y, un segundo ejemplo de los posibles a
destacar, es la excesiva extensin de la mayor parte de los manuales existentes que no cuentan, adems,
con el apoyo que brindan las tan mencionadas, como limitadamente integradas en la docencia, nuevas
tecnologas de la comunicacin y la informacin.
En relacin con el primero de ellos, la situacin recuerda, aunque sea aplicada a otro contexto, la
constatacin que hiciera J.M. Keynes en la introduccin de La Teora General cuando resaltaba que
las ideas all expuestas, aqu los procesos descritos, eran extraordinariamente simples. En este caso sin
duda lo son pero para los que nos dedicamos a la economa o la historia econmica o contamos
con conocimientos previos suficientes sobre ellas. No, segn mi experiencia, para los estudiantes que
acaban de finalizar sus estudios de Bachillerato. De ah que en el libro, adems de haber intentado una
descripcin simplificada de los principales acontecimientos y procesos de la historia de la economa
en sus diez primeros captulos organizados cronolgicamente, se incluyan dos apndices: el primero
dedicado a la explicacin de algunas herramientas bsicas del anlisis econmico de uso comn en
historia econmica (bsicamente los relacionados con el clculo de macromagnitudes y la contabilidad
del crecimiento) y el segundo con un compendio de trminos bsicos. Uno y otro deben considerarse
slo un primer intento para afrontar el rasgo mencionado. Ser la prctica diaria, y la interaccin con
los usuarios del volumen, las que mostrarn qu modificaciones deben introducirse en su contenido.
Porque el libro nace con la intencin, al menos por parte de su editor, de ser actualizado peridicamente
si bien esta tarea se demostr en una iniciativa similar anterior mucho ms ardua de lo imaginado.
En relacin con la extensin de los manuales, el segundo de los ejemplos indicados, se puede debatir
cuanto se desee sobre las causas y consecuencias de la limitada capacidad de la mayora de los estudiantes espaoles de primeros cursos de universidad para estudiar a partir de textos bsicos de extensin
considerada adecuada hace slo pocos aos. Pero la realidad es tozuda: demuestra que ste es uno de
sus rasgos destacados y probablemente con tendencia a aumentar en el futuro inmediato. Frente a ello,
mi opinin es que los historiadores econmicos no debiramos abrazar el axioma tan querido para
algunos de nuestros colegas de que si la realidad no se adapta a la teora tanto peor para la realidad.
El objetivo es conseguir, aun en un marco acadmico generalmente adverso en sus incentivos a la dedicacin docente, mejorar la formacin de los futuros egresados universitarios fomentado con ello su
competitividad frente a los que cursan sus estudios en otros pases, de la Unin Europea o de fuera de
ella. Por lo tanto, la situacin debiera haber llevado ya a una reflexin colectiva general y la elaboracin
de propuestas claras para su solucin.

18

Introduccin

No ha sido as y la superacin de este problema est circunscrito al esfuerzo individual. De ah, que
en este volumen se haya realizado un esfuerzo reseable, seguramente slo a medias coronado por el
xito, para concentrar la atencin en las argumentaciones centrales a costa de su extensin. Lo cual
ha llevado a prestar atencin especial a dos aspectos colaterales. Por un lado, a destacar en apartados
separados puntos relevantes pero cuya inclusin en el texto poda hacerle perder claridad expositiva.
Por otro, se ha cuidado la informacin de cuadros y grficos, una labor en cuya homogenizacin y presentacin ha sido decisiva la rigurosa dedicacin entusiasta de Alfonso Dez Minguela, el ms joven de
los autores. A ello se aade, la intencin de vincular la docencia, y por tanto su contenido, con la web
del rea de Historia e Instituciones Econmicas de la Universidad de Valencia (www.ehvalencia.es), una
herramienta poco utilizada todava hoy en Espaa y que todo indica que debiera transformarse en fundamental en un futuro si se desea alcanzar los objetivos docentes sealados. Como en el caso del primer
ejemplo, ser el uso del texto conectado con la informacin en red el que guiar las modificaciones a
introducir en las ediciones revisadas que se realicen.
Por tanto, el libro es el resultado del esfuerzo conjunto de sus autores, de formacin y preferencia
metodolgica muy diversa, para contar con un texto adecuado a su labor docente dentro de la realidad
universitaria espaola actual. La organizacin y contenido de los diez captulos, tres de ellos dedicados
a las modificaciones en la organizacin empresarial para adaptarse e impulsar este proceso de cambio
y transformacin permanente de la realidad econmica, es inseparable del contenido de las diferentes
asignaturas en la Universidad de Valencia y de los programas de Historia Econmica que imparte el
rea de Historia e Instituciones Econmicas de la misma. Los cuales, sin embargo, son muy similares
cuando no iguales a los vigentes en el resto de las universidades espaolas.
Como, por otra parte, se indica al inicio de los captulos cada uno de los profesores participantes en
el proyecto se ha encargado de redactar una parte especfica del volumen. De esta forma, los captulos
primero y tercero, as como el apndice sobre las herramientas de anlisis, son resultado de la labor
conjunta de Alfonso Dez Minguela y de Julio Martnez Galarraga, aun cuando en el apndice varios
hemos realizado correcciones diversas sobre su primera versin. El primer captulo es un largo recorrido por la historia, mostrando sus principales hitos y la profunda ruptura que implic la consolidacin
del crecimiento econmico a partir de la Revolucin Industrial en Gran Bretaa que es analizada con
detalle en el captulo tercero. El segundo de los captulos est dedicado a la economa preindustrial y ha
sido redactado por Pablo Cervera, mientras el autor del cuarto, el primero centrado en la adaptacin
de las formas de organizacin empresarial a las transformaciones econmicas e institucionales de la
economa de los siglos previos a la Revolucin Industrial es responsabilidad de Joaquim Cuevas.
Los dos siguientes cubren la translacin de la hegemona econmica y financiera de Gran Bretaa a
Estados Unidos desde finales del siglo XIX al final de la Segunda Guerra Mundial. Son obra de Daniel
Tirado y Mara Teresa Sanchis respectivamente. A su vez, la parte relativa a la segunda mitad del siglo
XX y a la expansin de nuevas formas de organizacin de las empresas nacidas durante la Segunda
Revolucin Industrial, ha sido el resultado del trabajo de tres autores. Por el orden de los captulos son
Salvador Calatayud, Concha Betrn y Mara ngeles Pons. Mientras el primero ha sido el encargado
del captulo centrado en los decenios posteriores a la Segunda Guerra Mundial, Concha Betrn ha
redactado el segundo de los captulos dedicados a las transformaciones empresariales y Mara ngeles
Pons el de la etapa que se inicia con la denominada crisis del petrleo y se prolonga hasta el inicio del
siglo XXI. Finalmente el captulo dcimo, dedicado a la trascendencia del surgimiento de nuevos tipos
de empresas (o de asociacin entre ellas) ante las posibilidades que brindan los cambios tecnolgicos y
el avance de Globalizacin es responsabilidad de Antonio Cubel.
Mi funcin como editor ha sido principalmente coordinar el esfuerzo de los autores. Aun as, tambin he intentado mejorar la coherencia entre el contenido de los sucesivos captulos y entre los diferen-

Introduccin

19

tes enfoques tratando de moderar solapamientos y duplicidades y matizando, sin pretender anularlas,
las diferencias en el estilo de redaccin o de carcter metodolgico. Tambin he elaborado el breve
eplogo y el compendio de trminos con que finaliza el volumen. La intencin primordial ha sido
realizar una funcin que permitiera moderar las lagunas o reiteraciones propias de un libro en el que
intervienen diez autores pero respetando, en ocasiones no sin esfuerzo, su diversidad de estilos y enfoques. El objetivo en todo caso ha sido subrayar los elementos comunes vinculados a ese interrogante de
reflexin y anlisis indicado al comienzo: por qu algunas economas han crecido mucho ms que las
dems, dando como resultado las enormes divergencias en renta por habitante que dominan, hoy y han
dominado al menos desde hace dos siglos, la economa mundial.

Captulo 1

La economa mundial en el largo


plazo

Durante gran parte de la historia, el progreso econmico de la humanidad medido a travs de la


cantidad de bienes a disposicin de los seres humanos ha sido lento. La causa principal se encuentra
en la reiterada incapacidad para aumentar la produccin de alimentos al ritmo que creca la poblacin. Aun as, algunas regiones experimentaron etapas de expansin que, sin embargo, beneficiaron
principalmente a los sectores privilegiados. Slo con la llegada de la Revolucin Industrial a finales
del siglo XVIII en Gran Bretaa y el consiguiente crecimiento econmico moderno, se pudo romper
con los lmites a los que se enfrentaba el aumento sostenido en el tiempo de la cantidad producida,
caracterstico de las sociedades agrarias. Esta transformacin est ligada a la industrializacin. No
obstante, puesto que estas transformaciones se han concentrado en un grupo reducido de pases, las
diferencias en bienestar se han acrecentado desde entonces. Este aumento de la desigualdad entre
pases se conoce como la Gran Divergencia.

Carlomagno emperador del


Sacro Imperio Romano

Octavio Augusto
primer emperador
de Roma

Cada del
Imperio Romano
de Occidente

Revolucin
Neoltica
221
AEC
c. 9.0001.000 AEC

27
AEC

220

632
476

Unificacin
de China
Cada de la
dinasta Han
(202 AEC-220)

Expediciones
martimas chinas del
almirante Zheng He
1346-53

800

Fallece el
profeta
Mahoma,
fundador
del Islam

1492-98

1405-33

Peste
Negra

Fundacin de la Unin
de Repblicas Socialistas
Soviticas (URSS)

Declaracin de
Independencia de
Estados Unidos
Revolucin
Industrial
1789
1776

Segunda Guerra
Mundial

1914-18

17601851

Alfonso Dez Minguela y Julio Martnez Galarraga

1929-39

1922

Revolucin
Francesa
Viajes de
Cristbal
Coln y
Vasco da
Gama

Constitucin de la
Repblica Popular
China

Primera Guerra
Mundial

1939-45

Gran
Depresin

19731979 1989 1991

1944
1949

Primera y
Segunda
Crisis del
Petrleo

Conferencia de
Bretton Woods

Desintegracin
de la Unin de
Repblicas
Socialistas
Soviticas
(URSS)

Creacin
de internet

22

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

1.1. INTRODUCCIN
El grfico 1.1 ilustra la evolucin del PIB per cpita y la poblacin mundial durante la era comn
(EC). El PIB per cpita o por habitante es un indicador habitual para valorar el bienestar econmico en
el largo plazo. Es, adems, una manera sinttica y sencilla de aproximarse a uno de los temas que, como
se ha indicado en la introduccin, ms ha ocupado y preocupado a los historiadores de la economa, al
menos desde finales del siglo XVIII. El ingreso medio por habitante en dlares internacionales de 1990
PPA revela cmo ha cambiado la capacidad o poder adquisitivo desde el ao 1 hasta 2010. En el grfico
1.1 se pueden distinguir dos pocas claramente diferenciadas y un periodo de transicin. Por un lado,
un dilatado perodo caracterizado por el estancamiento o por un lento crecimiento del PIB per cpita y
de la poblacin mundial. Por otro, una poca marcada por el rpido progreso tanto econmico como
demogrfico. Entre ambas, un periodo de transicin durante el cual la poblacin mundial creci ms
que el PIB por cpita. Como tambin se ha mencionado, un interrogante crucial es tratar de comprender qu causas modificaron la tendencia. Las dificultades de contar con evidencia emprica rigurosa
limita el anlisis econmico de algunos episodios histricos. An as, existe un consenso relativamente
general de que la causa principal fue la Revolucin Industrial, cuyo origen se localiz en Gran Bretaa.

Grfico 1.1
PIB per cpita y poblacin mundial durante la era comn (EC), 1-2010

Fuente: PIB per cpita: http://www.ggdc.net/maddison/oriindex.htm y http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.


htm; Poblacin: McEvedy C. y R. Jones (1978), Atlas of World Population History, Penguin Books (Figure 6.2) y United Nations
Population Division.

23

La economa mundial en el largo plazo

Desde la segunda mitad del siglo XIX, el bienestar econmico mundial aproximado como se
ha indicado a travs del PIB per cpita mejor sustancialmente. Adems, este progreso econmico
vino acompaado por un boom demogrfico. La humanidad, que haba necesitado miles de aos para
alcanzar la cifra de mil millones, ha septuplicado su poblacin en los ltimos dos siglos tal y como
ilustra el grfico 1.1. La magnitud y, sobre todo, la rapidez del cambio alcanzado tras la Revolucin
Industrial fueron extraordinarias. No obstante, el progreso econmico ha sido muy desigual geogrficamente. El grfico 1.2 ilustra el PIB per cpita mundial desagregado en cinco grandes regiones: Europa,
los conocidos como Offshoots (Australia, Canad, Estados Unidos y Nueva Zelanda), Latinoamrica,
Asia y frica. Los Offshoots son pases de nueva colonizacin, poblados esencialmente por europeos y
suelen agruparse porque comparten algunos rasgos distintivos. El cambio en la tendencia del PIB per
cpita ha sido notable tanto en Europa como en este grupo de pases ya desde el siglo XIX e incluso
antes. En Latinoamrica, el cambio aconteci en los primeros aos del siglo XX. En Asia y frica, por
el contrario, ha ocurrido fundamentalmente durante la segunda mitad del siglo XX. En cualquier caso,
el progreso econmico de Latinoamrica, Asia y frica, ha sido moderado en comparacin con el los
dos territorios mencionados en primer lugar.

Grfico 1.2
PIB per cpita por grandes regiones, 1500-2010

Nota: Los pases resultantes de la antigua U.R.S.S han sido excluidos tanto de Europa como de Asia.
Fuente: PIB per cpita: http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm.

24

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Esta divergencia es uno de los fenmenos econmicos ms estudiados, y se conoce popularmente


como la Gran Divergencia. En Europa, los Offshoots y Japn el bienestar econmico es hoy mayor que
en el resto de los pases y muy superior al de aquellos, localizados fundamentalmente en frica, que
ocupan las ltimas posiciones en PIB por habitante. La Repblica de Corea, Singapur, Taiwn, junto
con algunos pases exportadores de petrleo, son la excepcin. Por tanto, un interrogante vinculado al
ya planteado sobre las causas del crecimiento econmico es por qu Europa, los Offshoots y Japn
fueron las zonas geogrficas en donde ste fue mucho mayor?. O alternativamente, qu explica el
atraso de Latinoamrica, Asia y frica?

DESIGUALDAD GLOBAL
Un primer concepto de desigualdad es la desigualdad entre pases. Esta desigualdad se centra en
evaluar las diferencias en el ingreso medio entre pases a travs de diversos indicadores estadsticos de
dispersin. Estos indicadores se obtienen asignando
a cada pas el mismo peso independientemente de su
poblacin, o bien teniendo en cuenta a la poblacin
de los mismos. Por otro lado, dentro de los pases los
ingresos no se distribuyen de manera uniforme entre
todas las capas de la sociedad, generando un segundo tipo de desigualdad: la interna. El clculo de la
desigualdad interpersonal dentro de un pas requiere conocer los ingresos que percibe cada individuo.
Esta informacin, que se obtiene de las encuestas de
presupuestos familiares, sirve de base para calcular
uno de los indicadores de desigualdad habitualmente
empleado: el ndice de Gini. Este ndice vara entre
0 y 1 (o en ocasiones entre 1 y 100 como resultado
de multiplicarlo por 100). En todos los casos cuanto
ms prximo a 0 est el valor obtenido, menor ser la
desigualdad existente. En el Informe de Naciones Unidas sobre desarrollo humano de 2013, el pas con un
menor ndice de Gini, tomando la media entre 2000
y 2010, es Suecia (25), siendo las Islas Seychelles
(65,8) el pas que registra una mayor desigualdad entre sus ciudadanos. A su vez, la desigualdad dentro de
un pas tambin se puede calcular observando la distribucin por grupos de la renta nacional. En 1913, se
estima que el 1% ms rico en Estados Unidos posea
el 18% de la renta nacional, mientras que en 1973
y 2010 alrededor de un 8% y 20% respectivamente.
La desigualdad dentro de una sociedad, pues, no es
invariable en el tiempo.
Por su parte, la desigualdad global resulta de
combinar los dos tipos de desigualdad anteriores: en-

tre pases y entre personas dentro de cada pas. Se


ha de tener en cuenta que puede haber personas con
grandes fortunas residiendo en pases con un bajo
nivel de PIB per cpita y tambin personas viviendo
por debajo del umbral de la pobreza en pases de
ingresos elevados. Por tanto, en la desigualdad global se considera el ingreso de cada persona independientemente del pas de residencia, formando una pirmide de ingresos a nivel mundial. Adems, el ndice
de Gini permite descomponer la desigualdad global
entre sus dos componentes. Algunas de las conclusiones ms destacadas de los estudios recientes son
las siguientes: a) la desigualdad global se ha incrementado de manera continuada desde 1820 hasta la
actualidad, pasando de un Gini de poco ms de 40
hasta un valor aproximado de 70 (ver grfico 4 en
el captulo 5); b) la primera mitad del siglo XIX estuvo
caracterizada principalmente por la mayor importancia de la desigualdad interna o la lucha de clases,
es decir, por las diferencias entre los propietarios del
trabajo o proletariado, y los propietarios del capital o
capitalistas, tal y como adverta Karl Marx (1818-83);
c) desde 1870, sin embargo, la divergencia entre
pases se convirti en el componente dominante de la
desigualdad global; d) en la actualidad, la desigualdad entre pases sigue siendo la principal causa de la
desigualdad global observada, explicando ms del
70% de la misma. En consecuencia, la reduccin de
las diferencias en bienestar econmico entre personas
a nivel mundial requiere que los pases pobres crezcan a tasas elevadas, mayores que las de los pases
ricos, y sostenidas en el tiempo (y que haya polticas
de redistribucin) o que sus habitantes emigren a pases ricos.

La economa mundial en el largo plazo

25

El grfico 1.2 tambin permite reflexionar sobre el futuro de la economa mundial. Con el comienzo
del nuevo milenio la tendencia ascendente del PIB per cpita en Occidente se ha detenido. Durante el
siglo XX, el rpido progreso econmico se contuvo temporalmente durante la Primera y la Segunda
Guerra Mundial, la Gran Depresin y la crisis de los aos 70. Sin embargo, el auge de algunos pases
como Brasil, Rusia, India y China (BRIC) desde la ltima dcada del siglo XX ha abierto un intenso
debate sobre una posible alteracin del actual orden econmico mundial. Algunos argumentan que se
trata de una interrupcin temporal. Otros, por el contrario, advierten sobre la prdida de peso econmico de Occidente y Japn ante el empuje de los denominados pases emergentes, especialmente China
e India, pero tambin otros como Brasil y algunos pases asiticos. No contamos con herramientas para
contrastar cul de estas predicciones acabar plasmndose en la realidad. Pero una de las enseanzas
ms relevantes de la experiencia histrica es que la posicin de las economas dentro del orden econmico mundial no es invariable.
Este captulo est dedicado a mostrar algunos de los hechos y discontinuidades ms relevantes en
la evolucin de la economa mundial y se ha estructurado en dos grandes secciones. La primera, est
dedicada a la poca preindustrial que comienza con los orgenes de la humanidad y finaliza con la
Revolucin Industrial. Durante este perodo, las epidemias, guerras y hambrunas fueron recurrentes,
frenando el progreso econmico y demogrfico. No obstante, este estancamiento no fue uniforme,
dando lugar a una primera gran divergencia entre, el norte de frica y Eurasia, y el resto del mundo. La
segunda seccin est dedicada a la etapa que va desde la Revolucin Industrial hasta el presente y que,
como se ha comentado antes, se caracteriza por el rpido, aunque geogrficamente desigual, progreso
econmico y demogrfico. En los dos ltimos siglos, los cambios demogrficos, econmicos, institucionales, polticos, sociales y tecnolgicos han sido extraordinarios desde una perspectiva histrica de
largo plazo. El progreso econmico ha marcado el devenir de la economa mundial. Sin embargo, las
asimetras geogrficas en el ritmo en el que los pases se han sumado al crecimiento siguiendo el ejemplo
de Gran Bretaa, han conducido a una divergencia en el bienestar econmico entre las grandes regiones
mundiales o Gran Divergencia.

1.2. LA POCA PREINDUSTRIAL


El origen de la humanidad se data hace aproximadamente 200.000 aos en el suroeste de la actual
Etiopa. Durante miles de aos, la principal preocupacin de los humanos, conocidos cientficamente
como Homo sapiens, fue sobrevivir. Las actividades de subsistencia consistan en rapiar, cazar, pescar y recoger frutos silvestres. La antropofagia o canibalismo tambin era practicada ocasionalmente.
Estos primitivos cazadores-recolectores se agrupaban en pequeas bandas y tribus nmadas. El nomadismo era, a su vez, resultado de las variaciones estacionales y las consecuentes migraciones animales.
El primer episodio crtico en la historia de la humanidad fue la ltima glaciacin, tambin conocida
como la Edad de Hielo. La Edad de Hielo comenz hace unos 100.000 aos, finalizando hace unos
13.000-10.000 aos. Durante este periodo, la cada brusca de la temperatura provoc un aumento de
la superficie glaciar y, por tanto, un descenso en el nivel del mar. Las heladas y sequas fueron recurrentes, endureciendo las condiciones de vida para el Homo sapiens y otros homnidos, como el Homo
neanderthalensis. La humanidad estuvo cerca de extinguirse, pero sobrevivi convirtindose el Homo
sapiens en el nico homnido sobre el planeta.
Cuando la Edad de Hielo comenz, los humanos habitaban los trpicos africanos. Sin embargo, las
duras y extremas sequas limitaron la caza y recoleccin. La escasez amenazaba su subsistencia. As,
algunas bandas y tribus abandonaron frica, dando lugar a las primeras grandes migraciones humanas.

26

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Recientes avances tecnolgicos han permitido estudiar el ADN, sus cambios y mutaciones, en diversas
poblaciones. Estos estudios afirman que los humanos compartimos un origen comn: frica. Esta hiptesis, conocida como Out of Africa, es aceptada hoy por una gran parte de la comunidad cientfica.
Con las primeras migraciones la diversidad gentica, cultural, institucional, lingstica, poltica, social
y tecnolgica se increment. Aunque la rapia, caza, pesca y recoleccin seguan siendo las principales
actividades de subsistencia, la adaptacin a entornos naturales dispares trajo consigo cambios tanto
tecnolgicos como institucionales. Norteamrica, Europa y una gran parte de Asia eran, y an son, hbitats completamente distintos a los trpicos africanos. Cada lugar, con sus peculiaridades, planteaba
diferentes retos. Por ejemplo, la caza de grandes mamferos exiga herramientas, destreza y cooperacin.
El reparto de la presa demandaba ciertas normas para su distribucin dentro de la banda, clan o tribu.
Con el fin de la Edad de Hielo, hace aproximadamente unos 13.000-10.000 aos, las condiciones de
vida mejoraron. La magnitud y frecuencia de las heladas y sequas disminuy, permitiendo un mayor
progreso demogrfico. Paulatinamente, estas sociedades instauraron nuevas reglas del juego, lo que
se denominan instituciones, para regular la cooperacin y el intercambio. Del mismo modo, el mayor
tamao de las tribus limitaba su movilidad. Los asentamientos fueron cada vez ms permanentes y el
nomadismo dio paso gradualmente a un modo de vida ms sedentario. Sin embargo, el sedentarismo
planteaba otros desafos. Primero, el abastecimiento de agua. El agua es un recurso vital y, consecuentemente, los asentamientos deban ubicarse junto a lagos, ros y oasis. Segundo, las variaciones estacionales y las resultantes migraciones animales condicionaban la oferta de alimentos. La caza, pesca
y recoleccin deba ser complementada. Por esto, algunos humanos comenzaron a cultivar plantas y
domesticar animales, dando lugar a la agricultura y ganadera.

1.2.1. La Revolucin Neoltica y las primeras grandes civilizaciones


El periodo de transicin entre la caza-recoleccin y la agricultura-ganadera, se conoce como Revolucin Neoltica debido a que comenz durante la nueva (neo-) Edad de Piedra (-lithos). Son varias
las posibles causas que motivaron este avance respecto a la relacin de los seres humanos con plantas
y animales. Por un lado, se apunta a la escasez de alimentos o necesidad que pudo estimular la experimentacin. Por otro, a la abundancia de plantas y animales susceptibles de ser puestos bajo el control
humano, especialmente en algunas regiones. En cualquier caso, fuera necesidad u oportunidad, la Revolucin Neoltica fue uno de los episodios histricos ms importantes porque permiti incrementar
la produccin de alimentos y as abastecer a grandes poblaciones. Ahora bien, esta transicin entre la
caza-recoleccin y la agricultura/ganadera no fue un proceso uniforme. El cuadro 1.1 presenta el desarrollo de la agricultura mostrando los principales focos, fecha aproximada y plantas ms destacadas.
En Eurasia, los principales focos de este proceso fueron el Creciente Frtil que comprende la zona
entre el ro Nilo y los ros Tigris y ufrates y China hace aproximadamente unos 11.000 y 9.000
aos. En algunas partes del continente americano y del frica sub-Sahariana la evidencia existente data
el desarrollo de la agricultura hace unos 5.000-4.000 aos. Asimismo, en Australia, noroeste de Estados
Unidos y Canad, Sudfrica, Patagonia y en grandes extensiones de Asia central y Rusia la agricultura
fue introducida durante el segundo milenio de la era comn (EC) por europeos. Por tanto, la agricultura
se desarroll en varios focos de manera independiente y despus se difundi por otras regiones como
por ejemplo Europa. En este sentido, las diferencias observadas en el desarrollo de la agricultura explicaran en gran medida el posterior progreso demogrfico. Adems, la productividad de los primeros
agricultores dependa en un alto grado de las plantas que haban logrado cultivar.

27

La economa mundial en el largo plazo

Cuadro 1.1
La Revolucin Neoltica y los principales focos, fechas y plantas
Regin

Fecha aproximada (BP)

Planta

EURASIA, FRICA Y PACFICO


Creciente Frtil
China
Nueva Guinea
frica sub-Sahariana

11.000
9.000
9.000-6.000
5.000-4.000

Trigo, cebada, garbanzo, guisante


Arroz, mijo comn
Pltano, caa de azcar, ame
Sorgo, mijo perla, arroz

AMRICA
Este de Estados Unidos
Mesoamrica
Suramrica

4.000-3.000
5.000-4.000
5.000-4.000

Calabaza, girasol
Calabaza, maz, tomate
Calabaza, batata, patata, quinua, yuca

Nota: En arqueologa y geologa BP o Before Present indica los aos antes de hoy.
Fuente: Diamond, J. (1998), Armas, Grmenes y Acero: La Sociedad Humana y sus Destinos, Debate, Madrid; Bellwood, P.
(2005), First Farmers: The Origins of Agricultural Societies, Blackwell, Malden (MA).

En la isla de Nueva Guinea se cultivaban races, tubrculos y rboles frutales hace aproximadamente unos 9.000-6.000 aos. Cabe resaltar que el rendimiento en caloras por hectrea de una raz
o tubrculo, comparado con el de los cereales, es ms elevado. Entonces, cmo se explica el atraso
demogrfico observado en el Pacfico? El esfuerzo asociado con la siembra, recoleccin y preparacin
de estos es enorme. Igualmente, suministran una cantidad menor de protenas por cada cien gramos
que los cereales. La deficiencia protenica deba ser subsanada con alimentos ricos en protenas como
la carne, los frutos secos, la leche, las legumbres o el pescado. Adems, las races, tubrculos, frutas y
hortalizas son bienes perecederos que se deterioran con extrema facilidad. Por tanto, no importa slo
cundo ocurri la Revolucin Neoltica sino la dotacin de plantas potencialmente cultivables. As, la
generosa dotacin de algunas regiones favoreci este proceso, especialmente en aquellas donde abundaban los cereales.
El desarrollo de la ganadera tambin fue un proceso desigual, como resultado de la dotacin de
animales potencialmente domesticables. Aunque hay algunos indicios sobre domesticacin de ganado
bovino en el frica sub-Sahariana, la evidencia histrica concluye que en esta regin ningn gran mamfero fue domesticado. As, la ganadera y el pastoreo se difundieron desde el norte de frica por el ro
Nilo al resto del continente. La llama y la alpaca fueron los nicos grandes mamferos domesticados en
Amrica. El cerdo, la cabra, la vaca, la oveja y el caballo fueron domesticados en Eurasia y desconocidos para el resto. La domesticacin de animales permiti suplementar la dieta, proveer abrigo y transporte. Adems, la complementariedad entre agricultura y ganadera incrementaba la productividad de
la tierra cultivada. El esfuerzo animal era empleado en arar y roturar; el excremento en fertilizar. Junto
a estas ventajas, el consumo y el contacto diario con animales fortaleci el sistema inmunolgico de los
seres humanos.
Finalmente, la difusin de la agricultura en Eurasia tambin fue facilitada por su orientacin continental este-oeste. Las condiciones climticas varan menos con cambios longitudinales que con los
latitudinales. El cultivo de trigo y cebada se difundi por el norte de frica y Europa desde el Creciente

28

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Frtil porque compartan un clima templado. En Amrica y frica, la orientacin continental norte-sur
y, por tanto, los cambios latitudinales y las diferentes zonas climticas, incluyendo desiertos, trpicos y
sub-trpicos, dificultaron el proceso de difusin. En Amrica, cada regin desarroll su propio foco tal
y como muestra el cuadro 1.1. Por tanto, la Revolucin Neoltica ocurri antes en Eurasia. La dotacin
de plantas y animales domesticables tambin era superior y su orientacin continental este-oeste con
un clima templado y menores diferencias climticas favoreci la difusin de la agricultura. Como resultado, el progreso demogrfico fue desigual, forjando una primera gran divergencia entre las grandes
masas continentales.
Esta primera gran divergencia no fue exclusivamente demogrfica. La experimentacin con plantas
y animales alter su gentica. El consumo de carne, huevos y leche y el contacto diario con animales
estabulados tambin transform la gentica humana. Las enfermedades transmitidas por los animales,
el progreso demogrfico y la mayor concentracin de personas dieron lugar a las primeras epidemias.
Del mismo modo, la oferta de alimentos determinaba el tamao de los asentamientos. Las primeras
grandes ciudades, ciudades-estado, imperios y civilizaciones desarrollaron una agricultura y ganadera
capaz de abastecer a grandes poblaciones. Estas primeras civilizaciones se ubicaron cerca de ros como
el Tigris y el ufrates en Oriente Medio; los ros Indo y Ganges en el subcontinente indio; los ros Amarillo y Yangts en China; y el ro Nilo en Egipto. Las grandes civilizaciones de la Antigedad y la poca
Clsica, es decir hasta el siglo V de nuestra era, se muestran en el cuadro 1.2.
Cuando la oferta era mayor que la demanda de alimentos, el excedente resultante era almacenado
en graneros y silos. Cabe recordar que los cereales son menos perecederos que las frutas, hortalizas,
races, y tubrculos. En este sentido, las grandes civilizaciones fueron habitualmente sustentadas por
un cereal (trigo, arroz, maz), incluso en la cordillera Andina, dnde la quinua ejerci ese papel. El almacenamiento permita afrontar algn ao de mala cosecha, fuera por sequas o guerras. Aun as, las
hambrunas, como las epidemias y las guerras fueron recurrentes, frenando el crecimiento demogrfico.
El excedente de alimentos tambin estimul una divisin social del trabajo, es decir una dedicacin a
tareas diferentes por los miembros de una comunidad o sociedad que dio lugar a una diferenciacin
social y, por tanto, una primera especializacin productiva. En este contexto, la industria y el comercio
florecieron, aunque en trminos comparativamente muy modestos con los del mundo actual. Templos,
plazas, goras y foros se convirtieron en los primeros mercados, donde demandantes y oferentes se
encontraban para realizar transacciones. La divisin social del trabajo trajo consigo una estratificacin
social que, a su vez, vino acompaada por una jerarquizacin de la sociedad, en la que el poder poltico
resida en los militares y los religiosos.
La experiencia histrica, ilustrada en el cuadro 1.2, indica que la mayora de las grandes civilizaciones se desarrollaron en el norte de frica y Eurasia. La escritura y el papel, la rueda, el hierro y la
navegacin surgieron primero en Eurasia. Los animales de carga, tiro y transporte eran desconocidos
en grandes zonas del frica sub-Sahariana, Amrica y Oceana pero no as en el norte de frica y Eurasia. En el frica sub-Sahariana, el Reino de Aksum en torno a la actual Eritrea y a ambos lados del
Mar Rojo, se limit a aprovechar su ubicacin estratgica para comerciar con pueblos vecinos como
Egipto. En el continente americano, cabe destacar el desarrollo institucional y tecnolgico de algunas
civilizaciones precolombinas como la Maya y la Zapoteca. Aun as, la inferioridad tecnolgica de los
amerindios fue manifiesta cuando los europeos llegaron a Amrica y entraron en contacto con Aztecas e
Incas. La rapia, caza, pesca y recoleccin de frutos silvestres continu siendo la principal actividad de
subsistencia entre los aborgenes australianos y tambin en grandes zonas de frica, Amrica y Oceana
hasta la llegada de los europeos.

29

La economa mundial en el largo plazo

Cuadro 1.2
Grandes civilizaciones de la Antigedad y poca Clsica
Ao de cnit

Civilizacin

Continente

1300 AEC
1122 AEC
670 AEC
585 AEC
500 AEC
400 AEC
323 AEC
301 AEC
250 AEC
176 AEC

Egipto
Shang (China)
Asiria
Media
Persia
Escitia
Helenstica (Grecia)
Selucida-Helenstica
Maurya (India)
Xiongnu

frica
Asia
Asia
Asia
Asia
Asia
Europa/Asia
Asia
Asia
Asia

50 AEC

Han (China)

Asia

1
117

Partia
Roma

Asia
Europa

200

Kushn (India)

Asia

350

Aksum

frica

400
405

Gupta (India)
Rouran

Asia
Asia

441

Hunos

Europa

Nota: Civilizaciones con una extensin territorial superior al milln de kilmetros cuadrados en el ao de su cnit; AEC:
Antes de la Era Comn.
Fuente: Turchin, P. (2009), A Theory for Formation of Large Empires, Journal of Global History, 4, pp. 191-217 (Table 2:
p. 202).

Con todo, ninguna civilizacin fue eterna. El auge fue seguido por la cada y consiguiente ocaso,
habitualmente acompaado de guerras, hambrunas o epidemias. La cada de estas grandes civilizaciones fren y, en ocasiones retras el progreso econmico y demogrfico de la regin. De hecho, algunos
historiadores cuestionan que el bienestar econmico mejorara ostensiblemente desde la Revolucin
Neoltica hasta bien entrado el siglo XVIII. Por esta razn, la poca preindustrial es descrita como un
periodo de estancamiento. Un estancamiento, por otro lado, desigual geogrficamente como ya se ha
apuntado antes. Tanto en el norte de frica como en Eurasia los avances tecnolgicos e institucionales
haban sido notables en comparacin con el resto, Amrica, frica sub-Sahariana o el Pacfico.

30

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

LA TRAMPA MALTUSIANA
En 1798, Thomas R. Malthus (1766-1834) public su Ensayo sobre el principio de la poblacin,
un anlisis que ha tenido una gran influencia desde
entonces para explicar las tensiones entre recursos y
poblacin. Malthus relacionaba el lento progreso demogrfico con la incapacidad de una economa para
abastecer de alimentos a su poblacin. Las sociedades preindustriales estaban atrapadas en una trampa
maltusiana. En una sociedad esencialmente agrcola y
autrquica la oferta de alimentos depende de la cantidad y la calidad de tierra cultivable, del nmero de
trabajadores y de la tecnologa disponible. Cuando la
demanda de alimentos aumenta, como resultado del
progreso econmico y demogrfico, la necesidad de
aumentar la oferta exige mejorar el rendimiento por
hectrea cultivada o cultivar nuevas tierras. El cultivo
intensivo mejora el rendimiento por hectrea, pero
demanda algunos avances tecnolgicos como el uso
de animales de tiro, herramientas, arados, fertilizantes
y/o sistemas de regado. En ausencia de estos avances tecnolgicos o en una situacin en que sea imposible su aplicacin porque los ingresos que permiten
acceder a ellos son apropiados por sectores que no
invierten (nobleza y clero por ejemplo), la nica manera de aumentar la produccin es el cultivo extensivo,
es decir, cultivar ms tierra y/o emplear ms trabajadores. El cultivo de nuevas tierras, habitualmente tierras
marginales y, por ende, menos frtiles, puede mermar

la productividad por hectrea. Igualmente, el aumento


del nmero de trabajadores puede reducir la productividad por trabajador. Estos rendimientos decrecientes
impiden que la oferta de alimentos crezca tanto como
la poblacin. Cuando la poblacin es mayor que la
capacidad de producir alimentos, la sociedad ha alcanzado su techo maltusiano.
En estas circunstancias, cuando la demanda de
alimentos crece en mayor proporcin que la oferta, es
decir, cuando una sociedad se aproxima al techo maltusiano, la presin alcista de los precios de los alimentos reduce el poder adquisitivo y, consecuentemente,
el bienestar econmico. Malthus advirti que cuando
los ingresos caen por debajo del nivel de subsistencia, la poblacin puede regularse mediante frenos
preventivos que estn asociados con una reduccin
voluntaria de la natalidad. Por ejemplo, la poblacin
puede regularse mediante la demora del matrimonio
o el celibato. Igualmente, las epidemias, hambrunas
y guerras tambin pueden regular el crecimiento de la
poblacin. Estos frenos positivos o represivos, por tanto, estn asociados con un aumento de la mortalidad.
Finalmente, el crculo se completa cuando la oferta de
alimentos crece en mayor proporcin que la demanda, la disminucin de los precios conlleva un aumento del poder adquisitivo, mejoras nutricionales, y una
diversificacin del consumo de manera que los frenos
maltusianos se debilitan y la poblacin vuelve a crecer.

Lo que se conoce como la trampa maltusiana explicara el estancamiento econmico y demogrfico


de la poca preindustrial. Cuando las sociedades preindustriales se aproximan a su techo maltusiano,
los avances tecnolgicos y/o la roturacin de tierras no se traducen en una mejora continua y sostenida
del bienestar econmico, sino en un aumento paulatino de la poblacin. El progreso demogrfico, aun
siendo lento, y los rendimientos decrecientes, provocan que el bienestar econmico regrese al nivel de
subsistencia. Si la poblacin continua creciendo entonces aparecen los frenos preventivos y positivos.
La trampa maltusiana, por tanto, es un mecanismo que imposibilita que tanto bienestar econmico
como poblacin aumenten simultneamente en el largo plazo. Las sociedades preindustriales estaban,
pues, estancadas, o atrapadas en la trampa maltusiana. Tras la Revolucin Industrial, el progreso econmico y demogrfico ocurri de manera continua y sostenida en algunos pases, que pudieron escapar
de la trampa maltusiana.
La presin demogrfica sobre los recursos no es un hecho forzosamente negativo. Para algunos autores, la caresta tambin estimul el progreso tecnolgico. Los avances tecnolgicos estuvieron estre-

La economa mundial en el largo plazo

31

chamente vinculados con el tamao de la poblacin. La presin demogrfica estimul el cultivo intensivo y, consecuentemente, la innovacin tecnolgica. Adems, la construccin de grandes infraestructuras
como acequias, canales, carreteras, puentes o puertos, orientadas a mejorar la agricultura, el transporte
y el comercio demandaba una gran cantidad de trabajadores y un elevado grado de organizacin social. De esta manera, el progreso tecnolgico estuvo ligado al progreso demogrfico y, por ende, a la
Revolucin Neoltica. La presin demogrfica repercuti positiva y negativamente sobre el progreso
de la economa mundial. Por esto, el progreso econmico tambin se asocia durante esta poca con el
norte de frica y Eurasia. Esta primera gran divergencia explicara por qu la Revolucin Industrial no
ocurri, por ejemplo, en alguna regin del frica sub-Sahariana.
Hace unos 5.000 aos, las ciudades-estado florecieron en Mesopotamia (mesos-: medio; -potamos: ro), entre los ros Tigris y ufrates. Uruk, Isn, Kish, Nippur o Ur fueron algunas de las principales ciudades en Acadia y Sumeria. Con el paso de los aos, stas dieron lugar a los primeros grandes
imperios: Babilonia, Egipto, Asiria y Media. La centralizacin del poder poltico y econmico trajo
consigo las primeras leyes, como el cdigo establecido por el rey babilonio Hammurabi (1792-1750
AEC). Entre estas civilizaciones, sobresali Egipto, sostenido en la riqueza agrcola del delta del ro
Nilo. La pirmide de Guiza, construida hace aproximadamente 4.500 aos, atestigua su grandeza,
siendo la nica de las siete maravillas de la Antigedad que ha sobrevivido al paso del tiempo. En 525
AEC, el imperio Persa conquistaba Egipto. El imperio persa, pues, comprenda Mesopotamia; la pennsula de Anatolia, hoy Turqua; y Egipto. La expansin persa, que haba sido iniciada con el rey Ciro el
Grande, fue contenida en Europa por las ciudades-estado griegas.
En 404 AEC, Egipto se liber del dominio persa y unos aos ms tarde, Alejandro III (Alejandro
Magno), rey de Macedonia (356323 AEC), derrotaba a los persas y helenizaba Oriente Medio y
Egipto. La conquista militar macedonia vino acompaada de la fundacin de ciudades y de la apertura
de rutas comerciales. Aun as, con la posterior unificacin de China en 221 AEC y el auge del imperio
Romano (27 AEC330 EC) las esferas de poder se trasladaron a los extremos de la masa continental
euroasitica. Las incursiones de los Xiongnu eran, sin embargo, una grave amenaza para la unidad y
estabilidad poltica china. Bajo la dinasta Han (202 AEC220 EC) se fortaleci y extendi la Gran
Muralla. Asimismo, se establecieron alianzas con otros pueblos. En 129 AEC, el emisario chino Zhang
Qian llegaba al ro Oxus, hoy Amu-Daria, en Asia Central. Zhang Qian tuvo poco xito estableciendo
alianzas polticas contra los Xiongnu, pero sus relatos se convirtieron en una valiosa fuente de informacin sobre rutas, pueblos y costumbres. Paulatinamente, se cre una ruta comercial terrestre entre
China y Oriente Medio: la ruta de la seda.

1.2.2. Oriente y Occidente


La dinasta Han fue seguida por un periodo de divisin interna que concluy con la segunda unificacin en 589 y las dinastas Sui (589-617) y Tang (618-907). La unidad poltica fue nuevamente alterada
a partir del siglo X, especialmente en el norte con las incursiones de tribus nmadas, pero tras la conquista Mongol en 1276, China se reunific. Kublai Kan, nieto de Gengis Kan (c. 1162-1227), traslad
la corte a Pekn y adopt un nombre chino para su dinasta: Yuan. Bajo las dinastas Ming (1368-1644)
y Qing (1644-1911) la unidad poltica y econmica se mantuvo, siendo solamente inquietada por
rebeliones internas, las Guerras del Opio (1839-42; 1856-60), las Guerras Sino-Japonesas (1894-95;
1937-45) y una Guerra Civil (1946-49) que desemboc en la creacin de la Repblica Popular China.
En el subcontinente indio la fragmentacin poltica, por el contrario, fue recurrente. Aunque el imperio Maurya (325185 AEC) logr centralizar una gran parte del territorio, una amalgama de Estados

32

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

caracteriz el subcontinente hasta la dinasta Mogol (15261785). Aun as, la fragmentacin poltica
brot nuevamente tras la cada de la dinasta Mogol. Adems, la presencia colonial europea fue, cada
vez, ms relevante.
En Europa y el norte de frica, la cada del imperio Romano de Occidente en el ao 476 y las grandes migraciones de Anglos, Francos, Godos, Hunos, Ostrogodos, Sajones, Vndalos o Visigodos provocaron una extraordinaria fragmentacin poltica. Esta fragmentacin disminuy tras la expansin
del Islam a partir del siglo VIII. La expansin islmica impuls una mayor unidad poltica en Europa.
La coronacin de Carlomagno como emperador del Sacro Imperio Romano un 25 de diciembre del
ao 800 fue uno de los primeros pasos. En 1095, el papa Urbano II proclamaba la primera cruzada,
cuyo objetivo primordial era conquistar Jerusaln. Bizancio, el antiguo imperio Romano de Oriente,
sobreviva a duras penas entre Europa y los territorios islamizados. Asimismo, la islamizacin del norte
de frica y Oriente Medio estimul la actividad comercial. Las rutas comerciales terrestres como la de
la seda y la transahariana y las rutas comerciales martimas en el ocano ndico estaban controladas
por pueblos convertidos al Islam. El comercio de esclavos, especias, hierro, madera, metales, perfumes,
pieles, porcelana y tejidos tambin difundi conocimiento.
El arroz, la naranja, la seda y la plvora llegaron a Europa desde el lejano Oriente. El algodn, el
azcar, la brjula, el papel o la pimienta los acompaaron. Esta expansin comercial fue aprovechada
por algunas ciudades-estado como Gnova y Venecia para establecer redes comerciales tanto en Europa
como en el norte de frica y Asia. Gnova y Venecia concentraron sus esfuerzos en el Mediterrneo,
Egipto, Oriente Medio y el mar Negro. En el siglo XIII, las hordas mongoles desataron el caos y la destruccin en Asia. La ciudad de Bagdad, capital del Califato Abas, fue saqueada en el ao 1258 y el comercio terrestre desarticulado. Sin embargo, la resultante Pax Mongolica reasegur las rutas terrestres,
especialmente la de la seda, y el comercio entre Oriente y Occidente resurgi. Marco Polo, un comerciante veneciano que estuvo casi dos dcadas en la corte de Kublai Kan, el ltimo Gran Kan y primer
emperador chino de la dinasta Yuan, atestigua esta poca en el Libro de las maravillas del mundo.
El comercio ampli la gama de bienes disponibles, enriqueci la dieta con nuevos alimentos y difundi el conocimiento. Las transacciones comerciales demandaban contratos, seguros, letras de cambio
y crdito. De esta manera, se estimul el desarrollo institucional, fundamentalmente en las finanzas y
los seguros. Adems, el comerciante fue gradualmente reemplazado por la compaa comercial. Aunque las relaciones comerciales se centraban principalmente en torno al mar Mediterrneo, en el norte
de Europa tambin tuvo lugar una importante expansin comercial. Algunas ciudades como Bremen,
Hamburgo, Lbeck, Riga, Rostock, Tallin, y Visby, entre otras, constituyeron su propia red comercial
conocida como la Liga Hansetica. Con todo, esta primera expansin comercial fue interrumpida por
una gran epidemia, la Peste Negra (1346-1353). En 1346, la colonia genovesa de Caffa documentaba
un caso de peste bubnica. La peste se propag rpidamente tanto en Europa como Asia a travs de las
rutas comerciales. Aunque no existen datos precisos sobre la mortandad que caus esta epidemia, se
estima que en Europa falleci casi un tercio de la poblacin.
La Peste Negra debilit las estructuras econmicas y sociales. La extrema mortandad provoc una
gran escasez de mano de obra. Por esto, el bienestar econmico de los que sobrevivieron mejor. Las
rentas obtenidas del trabajo o salarios aumentaron y algunos trabajadores se convirtieron en propietarios. Las rentas obtenidas de la tierra disminuyeron, debilitando aquellas instituciones y estructuras
sociales que dependan de ellas, como por ejemplo la iglesia. El comercio se intensific de nuevo a partir
del siglo XV. Este periodo fue testigo de la expansin militar y poltica de China bajo la dinasta Ming.
El almirante Zheng-He (c. 1371-1433) comand varias expediciones martimas que alcanzaron las
costas del sudeste asitico, el subcontinente indio, la pennsula arbiga y frica oriental. No obstante,
estas expediciones estaban orientadas a informar y recaudar tributos a los Estados vasallos. Tras la

La economa mundial en el largo plazo

33

muerte de Zheng-He, la frecuencia de estas expediciones disminuy, dejando un vaco de poder en el


ocano ndico.
En Occidente, la cada de Constantinopla en 1453 marc el auge Otomano y el declive de Bizancio.
La expansin otomana tambin debilit la posicin que Venecia y otros Estados europeos disfrutaban
en el Mediterrneo. El imperio Otomano se extendi primero por Oriente Medio y despus por la pennsula arbiga, el norte de frica y Europa, llegando a sitiar Viena hasta en dos ocasiones. El avance
otomano fue finalmente frenado por una coalicin de Estados europeos coordinados bajo el Sacro
Imperio Romano. La presencia otomana en el Mediterrneo oriental estimul el comercio atlntico.
Asimismo, las dinastas Safvida (1502-1736) y Qajar (1796-1925) garantizaron la unidad poltica
en Persia. En 1492, Cristbal Coln llegaba al nuevo mundo y unos pocos aos ms tarde Vasco da
Gama descubra la ruta martima a la India bordeando frica a travs del cabo de Buena Esperanza. El
descubrimiento de Amrica y la apertura de la ruta martima a la India dieron lugar a la era de los descubrimientos y a una expansin comercial durante los siglos XVI y XVII. Como resultado, Occidente
cambi las aguas del Mediterrneo por las del Atlntico, ndico y Pacfico.
El descubrimiento de Amrica permiti colonizar nuevas tierras, extraer recursos minerales como
plata y oro, e introducir en Europa y Asia, entre otros, la patata, la batata, el tomate o el maz. La
abundancia de tierra frtil en el nuevo mundo junto con la escasez de mano de obra (diezmada tras la
llegada de los europeos) y la creciente demanda de azcar, algodn, caf y tabaco estimul el desarrollo
de plantaciones y, en consecuencia, el comercio de esclavos. La esclavitud era una prctica conocida y
habitual en el continente africano. Sin embargo, la exportacin de esclavos africanos segua regularmente la ruta transahariana y el comercio a travs del mar Rojo y el ocano ndico hacia Oriente Medio
y la India. La creciente demanda de mano de obra en las plantaciones cambi esta pauta. Se estima que
alrededor de 12 millones de africanos fueron llevados como esclavos al nuevo mundo. La esclavitud
ralentiz, an ms, el lento progreso demogrfico y econmico del frica sub-Sahariana. Asimismo, la
plata americana facilit el comercio entre Occidente y Oriente, conectando Amrica, Asia y Europa.
Con la apertura de la ruta martima a la India por el cabo de Buena Esperanza, el comercio de la
pimienta y otras especias, azcar, porcelana, t, y tejidos de algodn y seda, se intensific. Portugueses,
neerlandeses, britnicos y franceses aprovecharon el vaco de poder en el ocano ndico. El volumen del
comercio mundial aument dando lugar a un primer impulso globalizador. La expansin comercial de
los siglos XVI y XVII trajo consigo las primeras grandes compaas de comercio como la Compaa
Inglesa de las Indias Orientales (1600) y la Compaa Neerlandesa de las Indias Orientales (1602). Las
Provincias Unidas de los Pases Bajos y Gran Bretaa emergieron como grandes potencias comerciales,
por encima de la Corona de Castilla, Aragn, Portugal o Francia. En el norte de Europa, la unin de
Kalmar entre Dinamarca, Noruega y Suecia se disolvi en 1523. Ivn el Terrible fue coronado como
primer Zar de Rusia en 1547, mientras en el Sacro Imperio Romano, Martn Lutero lideraba la Reforma Protestante que dividi Europa y provoc profundos cambios en la Iglesia Catlica tras el Concilio
de Trento (1545-63).
En 1607, se construa el primer asentamiento permanente en Norteamrica, Jamestown. La Compaa Neerlandesa de las Indias Occidentales fundaba la colonia de Nueva msterdam en 1625, posteriormente Nueva York. El cultivo de azcar, algodn y tabaco se extenda por las islas del Caribe,
Latinoamrica y el sudeste de Norteamrica. En resumen, la expansin comercial de los siglos XVI y
XVII permiti una mayor acumulacin de capital y estimul una profunda transformacin del marco
institucional. El liderazgo comercial de los Pases Bajos y Gran Bretaa precedi la Revolucin Industrial que se analizar ampliamente en el captulo 3. Por tanto, cabe destacar que la actual economa
mundial se ciment durante la poca preindustrial, en la cual ocurrieron algunas transformaciones
fundamentales para el devenir de la historia.

34

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

1.3. LA ECONOMA MUNDIAL TRAS LA REVOLUCIN INDUSTRIAL


La Revolucin Industrial fue un episodio histrico que transform la economa y sociedad britnica
en los siglos XVIII y XIX. Como se analiza en el captulo tercero, la transformacin en los mtodos
productivos aument de manera sostenida la produccin total o PIB de la economa. Adems, permiti
mejorar el PIB por habitante, a pesar del rpido crecimiento demogrfico, permitiendo que la sociedad britnica escapara definitivamente de la trampa maltusiana. La industrializacin britnica no fue
un proceso econmico aislado, por el contrario, los cambios tambin se sucedieron en otros mbitos.
Durante la segunda mitad del siglo XIX y la primera dcada del siglo XX una parte de Europa, los
Offshoots y Japn siguieron la senda britnica. De esta manera, el progreso econmico no fue frenado
por el crecimiento demogrfico y estas sociedades tambin escaparon de la trampa maltusiana. Ahora
bien, qu debe entenderse en este contexto por progreso econmico? En 1971, durante la ceremonia de
recepcin del premio Nobel de economa, Simon Kuznets (1901-85) lo defini como: el incremento
en el largo plazo de la capacidad de un pas de ofrecer a su poblacin un volumen de bienes cada vez
mayor y ms diverso, siendo esta mayor capacidad de produccin resultado de los avances en la tecnologa, en las instituciones y en las ideas.
Aunque el progreso econmico tambin puede ser estimulado por la abundancia de recursos naturales o por una ubicacin estratgica, el auge de Occidente y Japn estuvo caracterizado por los avances
tecnolgicos, institucionales e ideolgicos. Del mismo modo, el avance econmico vino acompaado
de cambios en la estructura econmica y social. Estas transformaciones conforman el crecimiento econmico moderno, que se refleja en tres grandes cambios. Primero, una tasa de crecimiento del producto
por habitante elevada con respecto a lo ocurrido en el pasado. Segundo, cambios profundos en la estructura de la economa y sociedad. Tercero, una internacionalizacin de la economa.

1.3.1 Innovacin tecnolgica, productividad y bienestar econmico


Desde un punto de vista terico, y como se desarrolla en el apndice una mejora sostenida en el
bienestar econmico viene dada por un incremento de la productividad, un incremento del empleo o
por ambas. Los avances tecnolgicos y/o una organizacin productiva ms eficiente permiten mejorar
la productividad. El crecimiento intensivo, por tanto, resulta de emplear los factores de produccin con
mayor eficiencia. En la poca preindustrial, la oferta de bienes y servicios aumentaba bsicamente por
emplear ms factores de produccin es decir, crecimiento extensivo.
En Gran Bretaa, la Revolucin Industrial trajo la mecanizacin, nuevas y mejores fuentes de energa y la fbrica. La industrializacin britnica increment tanto la escala como la eficiencia productiva,
sobre todo en algunas actividades industriales. No obstante, este proceso fue arduo y complejo. La
mecanizacin de la actividad textil plante un problema energtico porque las mquinas deban ser
accionadas. La energa hidrulica y el motor de vapor alimentado con carbn mineral permitieron
superar este obstculo. Con la energa hidrulica y el motor de vapor, la produccin textil se traslad a
la fbrica. All, la concentracin de los trabajadores permita dividir el trabajo en tareas simples, dando
lugar a una mayor especializacin productiva que mejoraba la productividad. Los trabajadores, a su
vez, eran sometidos a una frrea disciplina. Telas de algodn y lana; hiladoras y telares mecnicos; motores de vapor, fresadoras y tornos convirtieron a Gran Bretaa en la fbrica del mundo. La actividad
extractiva y metalrgica contribuy aportando la materia prima, tanto minerales como hierro y acero.
Paulatinamente, productividad y bienestar econmico mejoraron.

La economa mundial en el largo plazo

35

Tras la Revolucin Industrial, una oleada de avances en la tecnologa y algunos cambios introducidos en la organizacin productiva dieron paso una segunda Revolucin Industrial desde finales del
siglo XIX. En 1876, Nicolaus August Otto (1832-91) construa un motor de combustin interna de
cuatro tiempos que transformaba la industria y el transporte: el motor-Otto. Entre 1885-97, Gottlieb
Daimler, Karl Benz y Rudolf Diesel, introdujeron varias mejoras tcnicas. El motor de combustin interna alimentado con derivados del petrleo comenz a reemplazar al motor de vapor alimentado con
carbn mineral. As, motores de gasolina y diesel fueron instalados en barcos, locomotoras y fbricas.
Adems, con el motor de combustin interna se desarroll la automocin y aviacin. Los hermanos
Wright construan el primer aeroplano durante la primera dcada del siglo XX. En 1908, la Ford Motor Co., fundada por Henry Ford (1863-1947) en 1903, lanzaba al mercado un automvil: el Modelo
T. Alrededor de 15 millones de unidades fueron vendidas en Estados Unidos entre 1908 y 1927. La
fabricacin de este automvil en una cadena de montaje revolucionara la organizacin productiva y
empresarial.
La cadena de montaje dio paso a la produccin en masa que permita una organizacin cientfica
del trabajo, tal y como planteaba Frederick Taylor (1856-1915). La productividad, la escala productiva
y el tamao de las empresas aumentaron. Con las primeras grandes empresas industriales vino la separacin entre propiedad y gestin. Paralelamente, aseguradoras, bancos y otras entidades financieras
prosperaron. Los avances tecnolgicos en las industrias elctrica, metalrgica y qumica tambin fueron
notables. La electricidad posibilitaba una revolucin en las comunicaciones con el telgrafo, la radio y
el telfono que modificaron la economa al reducir de forma muy destacada el tiempo necesario para
acceder a la informacin y acordar transacciones. Adems, permita generar energa con un motor
elctrico; alumbrar ciudades y fbricas; y alimentar electrodomsticos en los hogares. En la actividad
metalrgica, el hierro y, sobre todo el acero se abarataron con la adopcin de nuevas tecnologas como
el convertidor de Bessemer, patentado en 1856. Fertilizantes, neumticos, dinamita, aspirinas y sodas,
eran elaborados, a su vez, por una pujante industria qumica.
Durante la segunda Revolucin Industrial, las industrias elctrica, metalrgica y qumica prosperaron y, con ellas, Estados Unidos y Alemania dnde estas industrias eran un parte integral de sus
economas. En 1776, las trece colonias britnicas de Norteamrica declararon su independencia. En la
primera mitad del siglo XIX, la abundancia de tierra, la creciente demanda de algodn y la abolicin de
la esclavitud en Gran Bretaa y sus colonias haban estimulado el cultivo de algodn. Estados Unidos
era, esencialmente, un pas exportador de materia prima y cereales. Tras la Guerra Civil (1861-65), la
esclavitud fue abolida y la conquista del oeste se intensific. La industrializacin estadounidense se aceler durante la segunda mitad del siglo XIX. La escasez de mano de obra, la riqueza mineral y un gran
mercado interno estimularon este proceso que alcanz su apogeo con la fabricacin del primer Modelo
T en una cadena de montaje. Aunque Ford y la automocin simbolizaron el auge estadounidense, hubo
otras actividades econmicas que fueron igualmente importantes.
Las invenciones de Thomas Edison (1847-1931) y Nikola Tesla (1856-1943) revolucionaron la
industria elctrica. En 1892, Edison fundaba la General Electric Co. y, en 1930 alrededor del 70% de
los hogares tenan electricidad. En Gran Bretaa, no llegaban al 40%. Andrew Carnegie (1835-1919)
lideraba una potente industria metalrgica sustentada por avances tecnolgicos y la riqueza mineral
del pas. John D. Rockefeller (1839-1937) y su compaa petrolera, Standard Oil, abastecan la creciente demanda de gasolina, diesel, keroseno y otros derivados. Aun as, las distancias dentro de Estados
Unidos planteaban un problema. Sin embargo, el ferrocarril y la automocin consiguieron integrar el
enorme mercado interno. Tal y como haba ocurrido durante la Revolucin Industrial, el crecimiento
econmico no fue frenado por el crecimiento demogrfico que, por otro lado, haba sido estimulado

36

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

por la inmigracin. Estados Unidos alcanz en los primeros aos de siglo XX el liderazgo econmico
mundial, tal y como muestra el grfico 1.3.

Grfico 1.3
PIB per cpita en Gran Bretaa, Estados Unidos, Alemania, Japn, y China, 1850-2010

Nota: La primera (1914-1918) y segunda (1939-1945) Guerra Mundial han sido sombreadas.
Fuente: PIB per cpita: http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm

En Europa, el orden econmico, poltico y militar fue alterado tras la industrializacin alemana.
Durante las Guerras Napolenicas (1803-15), el empuje poltico y militar francs precipit la cada
del Sacro Imperio Romano, cuya desaparicin fue seguida por la irrupcin de dos bloques: el imperio
Austro-Hngaro y el reino de Prusia. Las disputas territoriales entre ambos fueron recurrentes. Tras la
Guerra de las Siete Semanas (1866), Prusia impuls una Confederacin de Estados Germnicos que dio
lugar en 1871 al imperio Alemn. Otto von Bismarck (1815-98) fue el primer canciller. Cabe resaltar
que la unificacin alemana estaba respaldada por una economa pujante y una unin aduanera entre los
diversos Estados germanos: el Zollverein. La industria metalrgica prosperaba, sobre todo en la regin
del Rhur donde el carbn mineral abundaba. Grandes empresas como Bosch, Siemens & Halske, Bayer
y BASF lideraban las industrias elctrica y qumica respectivamente. La automocin tambin floreca
con las empresas que Daimler y Benz, entre otros, haban constituido. En 1926, la fusin entre las em-

La economa mundial en el largo plazo

37

presas de Daimler y Benz origin Mercedes-Benz. La Primera Guerra Mundial (1914-18) interrumpi
este progreso econmico. La derrota fue seguida por la desintegracin del imperio Alemn que dio paso
primero a la Repblica de Weimar (1919-33) y despus al rgimen dirigido por Adolf Hitler (18891945), el Tercer Reich (1933-45). El Tercer Reich pretenda dar continuidad al Sacro Imperio Romano
(800-1806) o Primer Reich y al imperio Alemn (1871-1918) o Segundo Reich. Tras la derrota militar
en la Segunda Guerra Mundial (1939-45) el Estado alemn fue dividido en la Repblica Federal (RFA)
y la Repblica Democrtica (RDA). Aun as, la potente economa alemana se recuper rpidamente
y en menos de dos dcadas la RFA lideraba junto con Francia, la integracin econmica europea. En
1990, Alemania fue reunificada.
En Oriente, la expansin econmica y militar japonesa alter por completo el status quo existente.
La cada del Shogunato Tokuwaga fue seguida por el periodo Meiji (1868-1912). La tradicional economa y sociedad japonesa dio paso a una economa y sociedad moderna, caracterizada por la industria,
tal y como haba ocurrido en Gran Bretaa y otros pases occidentales. La industrializacin japonesa
mecaniz primero el sector textil. En 1933, Japn se converta en el mayor productor mundial de tejidos de algodn, superando a Gran Bretaa. La economa japonesa se estructur alrededor de zaibatsus,
grandes empresas familiares que agrupaban varias industrias como por ejemplo Mitsui, Mitshubishi o
Sumitomo. Con la industrializacin vino la expansin militar. Tras la primera Guerra Sino-Japonesa
(1894-95), Taiwn y Corea fueron anexionadas en 1895 y 1910. La expansin japonesa tampoco pudo
ser frenada por el ejrcito ruso, reflejando su rpido progreso. Manchuria y una gran parte del este de
China, tambin fueron ocupadas durante la segunda Guerra Sino-Japonesa (1937-45). Con la Segunda
Guerra Mundial, el ejrcito japons invadi una gran parte del sudeste asitico y de las islas del Pacfico. La derrota militar en la segunda Guerra Mundial fren su avance militar pero no as el progreso
econmico. Los duros aos de posguerra fueron seguidos por un crecimiento econmico extraordinario, tal y como ilustra el grfico 1.3.
En Occidente, la inestabilidad poltica europea, los desequilibrios econmicos y la Gran Depresin
frenaron las ambiciones imperiales durante el periodo de entreguerras (1918-39). Con la primera guerra Mundial se acabaron los imperios, como por ejemplo el imperio Ruso. La Revolucin de 1917 puso
en marcha el proceso de formacin de la Unin de Repblicas Socialistas Soviticas (URSS). Hasta su
desaparicin a finales del siglo XX, se caracteriz por una organizacin de la produccin centralizada y
planificada por el Estado, en lugar de utilizar el mercado como mecanismo de encuentro entre oferentes
y demandantes para la asignacin de los recursos. Tras la segunda Guerra Mundial, la URSS y Estados
Unidos emergieron como las grandes potencias econmicas y militares. Ahora bien, estos pases ejemplificaban dos modelos econmicos diferentes y a su alrededor se alinearon otros formando dos grandes bloques, cuyos enfrentamientos (Guerra Fra) marcaron la segunda mitad del siglo XX. Durante
este perodo, los avances tecnolgicos se sucedieron y el progreso econmico en los pases que se haban
industrializado, ms algunos que se sumaron a este proceso como la Europa del Sur, fue extraordinario.
La posguerra fue seguida por la edad dorada del crecimiento (1950-73), tambin conocida como edad
dorada del capitalismo, caracterizada por la sustitucin del carbn mineral por el petrleo como fuente
de energa y por una americanizacin de los procesos productivos. La produccin en masa, que haba
estimulado el auge estadounidense, fue adoptada tanto en economas capitalistas (RFA, Francia, Japn,
Repblica de Corea) como en la URSS y sus aliados. En 1991, la URSS se desintegr y el bloque comunista inici una transicin hacia la economa de mercado o capitalista, que se convirti en el modelo
predominante en la economa mundial.
En las ltimas dos dcadas del siglo XX, una oleada de avances tecnolgicos ha engendrado una
Tercera Revolucin Industrial, basada en las nuevas tecnologas de la informacin y comunicacin
(TIC) como ordenadores personales, internet o telefona mvil. Las mejoras introducidas en las comu-

38

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

nicaciones han transformado la industria y los servicios. Las TIC han permitido anticipar la demanda y,
por consiguiente, identificar las preferencias del consumidor, reduciendo el stock. Adems, la deslocalizacin del proceso productivo se ha incrementado, estimulando el progreso econmico de otros pases
como Brasil, China o India. Aun as, el principal cambio asociado con las TIC ha ocurrido en el sector
servicios, especialmente la banca y finanzas. En 2012, el sector servicios representaba cerca del 80%
de la economa britnica, mientras que hace menos de 150 aos, Gran Bretaa era conocida como la
fbrica del mundo.
Resumiendo, cada oleada de avances tecnolgicos ha tenido distintos protagonistas. Gran Bretaa
lo fue durante la primera Revolucin Industrial; Estados Unidos, Alemania y Japn, destacaron en
la Segunda Revolucin Industrial; y las economas emergentes en la actualidad parecen ser el centro
de una Tercera Revolucin Industrial, aun cuando carecemos de perspectiva suficiente para realizar
afirmaciones taxativas. Adems, el cambio tcnico se ha acelerado notablemente con los avances en la
tecnologa. La velocidad del cambio tcnico ha hecho que la obsolescencia de los productos se produzca
con una rapidez desconocida en etapas previas. Sin embargo, tras el fuerte aumento de la productividad hasta la dcada de 1970, algunos estudios muestran que desde entonces las ganancias en eficiencia
han sido cada vez menores, agotando, o al menos, moderando, el progreso econmico de los pases
ms desarrollados. Este agotamiento o estancamiento ha coincidido en el tiempo con la consecucin
de tasas de crecimiento econmico muy elevadas en algunos pases en vas de industrializarse o economas emergentes. Como consecuencia, entre estos pases se han reducido las diferencias en bienestar
econmico.

1.3.2. Economa y sociedad


El proceso de transformacin asociado con el crecimiento econmico moderno tambin est vinculado con cambios en la estructura de la economa que, a su vez, transforman y modernizan la sociedad.
La Revolucin Industrial motiv que los factores de produccin, trabajadores y capital, abandonaran
sectores tradicionales como la agricultura, por sectores modernos como la industria textil y la metalurgia. La fbrica, que permita la especializacin productiva, tambin estimul profundos cambios
en la sociedad. Los empresarios haban realizado grandes inversiones construyendo y equipando las
fbricas. Para rentabilizar esta inversin, los trabajadores sufran largas jornadas, una frrea disciplina
y escasa salubridad. Estas condiciones de trabajo caracterizaron las primeras fbricas tanto en Gran
Bretaa como en otros pases en vas de industrializarse. Como respuesta a estas duras condiciones, los
trabajadores formaron agrupaciones sindicales para defender sus intereses. La lucha de clases entre los
empresarios y los trabajadores, clase obrera o proletariado segn Karl Marx, dio lugar a los movimientos sociales. En 1864, se fundaba la Asociacin Internacional de Trabajadores o Primera Internacional.
Las agrupaciones sindicales emplearon la huelga y la protesta como mecanismo de presin para
negociar mejoras en las condiciones de trabajo. Paulatinamente, sindicatos, empresarios y gobierno
comenzaron a negociar y, como resultado, se implant una regulacin laboral. En Gran Bretaa, las
fbricas fueron inspeccionadas peridicamente a partir de 1833. Adems, se prohibi que los nios
trabajaran en turnos de noche. En 1883, 1884 y 1889 el imperio Alemn estableci seguros sociales
por accidente laboral, enfermedad y vejez. Con el tiempo, los pases industrializados establecieron
una regulacin laboral. Esto fue un gran avance social, pero no el nico. Durante la segunda mitad
del siglo XIX tambin se desarroll la educacin pblica obligatoria, que se universalizara durante el
siglo XX. Prusia lider el cambio, estableciendo un sistema de educacin obligatoria a finales del siglo
XVIII. En Francia, la educacin obligatoria se instaur durante la primera mitad del siglo XIX. La

La economa mundial en el largo plazo

39

aprobacin del Acta de Educacin en 1870 impuls la creacin de una educacin pblica obligatoria
en Gran Bretaa.
En 1914, los pases industrializados haban establecido una regulacin laboral y la educacin pblica obligatoria. La Primera Guerra Mundial no fren los avances sociales. Por el contrario, la desintegracin de los grandes imperios fue seguida por cambios polticos y la instauracin, en algunos
pases, de democracias por ms que inestables. El imperio Austro-Hngaro dio paso a las repblicas de
Austria, Checoslovaquia y Hungra; el imperio Alemn a la Repblica de Weimar; el imperio Ruso a la
URSS; y el imperio Otomano a la repblica de Turqua. Adems, Polonia y Yugoslavia se constituyeron.
Estados Unidos y Francia tambin eran repblicas, Gran Bretaa una monarqua parlamentaria desde
1688. Japn, por el contrario, mantuvo un rgimen autocrtico hasta 1945. Por tanto, la posguerra
vino acompaada, en la gran mayora de las sociedades occidentales, por una oleada de cambios que
culmin con la democratizacin entendida como consolidacin del sufragio universal tanto para los
hombres como para las mujeres (aunque con limitaciones) y la celebracin de procesos electorales
peridicos sin restricciones a la presentacin de opciones diferentes en forma de partidos polticos o
agrupaciones de electores. Este fue un proceso al que se sumaron parcialmente las sociedades menos
avanzadas de Europa (en Espaa, por ejemplo, el voto femenino no se consigui hasta 1933). Igualmente, los avances en la democratizacin trajeron consigo la separacin entre iglesia y Estado, lo que
se conoce por secularizacin, especialmente en algunos pases europeos.
La Primera Guerra Mundial provoc grandes desequilibrios econmicos tanto en Europa como
en Estados Unidos. El crac burstil de 1929 y la Gran Depresin acentuaron estos desequilibrios. En
Europa, los nacionalismos florecieron y, como resultado, estall la segunda Guerra Mundial. En la
posguerra, la representacin democrtica fue reinstaurada en Europa, e instaurada en Japn, y, con
ella, se produjo un avance en otra gran transformacin que ha constituido una singularidad de buena
parte de Europa Occidental: el Estado del Bienestar. La sanidad y educacin pblica, las pensiones y
las prestaciones por desempleo o incapacidad progresaron hasta quedar universalizadas. La provisin
pblica sustitua en estas parcelas a la provisin privada. Los impuestos, y el endeudamiento pblico,
financiaban el gasto social. El Estado del Bienestar, constituy un estabilizador del ciclo destacado
(parados y no activos perciben ingresos con los que mantener su consumo) y sobre todo moder los
enfrentamientos sociales, y la desigualdad, tanto en renta como en oportunidades, disminuy.
El grfico 1.4 muestra el grado de desigualdad en sociedades preindustriales y modernas a travs de
la ratio de extraccin. Esta medida de desigualdad permite analizar cmo se distribuye la renta en una
sociedad e indica la capacidad de extraccin de las lites que ostentan el poder poltico y econmico. La
ratio de extraccin se calcula a partir del ndice de Gini, comparando la desigualdad mxima potencial
que puede haber en una economa en funcin de su nivel de riqueza en un momento determinado del
tiempo (el ndice de Gini mximo), respecto de la desigualdad observada (ndice de Gini real). Una sociedad igualitaria se situara en valores cercanos a 0, mientras que un valor prximo a 1 indica que una
sociedad es altamente desigual. En este ltimo caso, las lites se apoderaran del excedente generado en
una economa, concentrando en sus manos una gran parte de la riqueza. Respecto a otros indicadores,
la ratio de extraccin presenta dos caractersticas reseables. Por un lado, permite ofrecer una visin dinmica de la desigualdad, puesto que cuanto ms rica es una sociedad, mayor es la desigualdad potencial que puede existir dentro de ella. Por otro lado, es un indicador indirecto de la calidad institucional
de una determinada sociedad. Por ejemplo, comparado con el absolutismo, en sociedades democrticas
cabe pensar que el sufragio universal dificultar que una lite minoritaria se apropie de los beneficios
generados. As, detrs de una menor ratio de extraccin se hallan habitualmente instituciones ms democrticas, inclusivas y participativas.

40

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Grfico 1.4
Ratio de extraccin: sociedades preindustriales y modernas

Nota: ROMA-14: Imperio Romano en el ao 14; ENG-1290: Inglaterra y Pas de Gales en 1290; IND-1750: India Mogol en
1750; ESP-1752: Castilla la Vieja en 1752; MEX-1790: Nueva Espaa en 1790; BRA-1872: Brasil en 1872; CHN-1880: China
en 1880; KEN-1914: Kenia en 1914. Los valores de la ratio de extraccin para las economas en la actualidad representan:
KEN: Kenia en 1998; ENG: Reino Unido en 1999; ESP: Espaa en 2000; MEX: Mxico en 2000; CHN: China en 2001; BRA:
Brasil en 2002; IND: India en 2004.
Fuente: Ratio de Extraccin: Milanovic, B., Lindert, P. H., y Williamson, J. G. (2011) Pre-Industrial Inequality, The Economic
Journal, 121 (March), pp. 255-272 (Table 2); PIB per cpita: http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm

El grfico 1.4 muestra que las lites tenan en el pasado una gran capacidad de extraccin y la ejercan, concentrando en sus manos gran parte de la riqueza. En algunas sociedades preindustriales, como
en la India Mogol en 1750 y, en Nueva Espaa (Mjico) en 1790, la ratio de extraccin era tan elevada
(superior a 1) que una gran parte de la poblacin poda experimentar dificultades para alcanzar los
niveles mnimos de subsistencia. Las sociedades modernas, por otro lado, son ms igualitarias, incluso
en sociedades como Kenia, India, China, Brasil, o Mxico, que estn en vas de modernizarse. Las transformaciones que se han descrito previamente vinculadas al crecimiento econmico desencadenaran,
por tanto, una sucesin de cambios que transforman la sociedad, reduciendo la desigualdad. Aun as, en
las primeras etapas del desarrollo la desigualdad puede aumentar aunque el proceso tiende a revertirse
conforme ste avanza. Sin embargo, recientes estudios revelan que en los ltimos treinta aos la desigualdad en las sociedades modernas ha repuntado, como resultado, entre otros, del desmantelamiento
del Estado del Bienestar.

41

La economa mundial en el largo plazo

El crecimiento econmico moderno, iniciado en Gran Bretaa, tambin vino acompaado de una
rpida urbanizacin que, a su vez, plante otros retos. Por un lado, el desarrollo urbanstico y, por
otro, cambios en las pautas de consumo y comportamiento asociados a ste. Las primeras fbricas empleaban la fuerza de la corriente del agua para accionar las mquinas. En consecuencia, la industria se
localiz junto a ros y lagos. Con el motor de vapor, la industria se traslad, especialmente a ciudades
cercanas a la costa o ciudades portuarias. La creciente demanda de mano de obra, sobre todo, en la
industria textil, estimul la urbanizacin. El rpido crecimiento urbano empeor la salubridad en las
grandes ciudades. En 1866, el parlamento britnico aprobaba el Acta de Saneamiento que garantizaba
el suministro de agua potable, la limpieza de las calles y la gestin de aguas residuales y basura. Las
mejoras en el saneamiento pblico redujeron el riesgo de contagio de algunas enfermedades. Adems,
las mejoras nutricionales y los avances en medicina tambin contribuyeron a reducir la mortalidad.

Grfico 1.5
La transicin demogrfica en Inglaterra, 1541-2000

Nota: El rgimen demogrfico antiguo y moderno han sido sombreados.


Fuente: Inglaterra 1541-1866: Wrigley E. A., Davies, R. S., Oeppen, J. E., and Schofield, R. S. (1997), English Population History from Family Reconstitution 1580-1837, Cambridge University Press (Table A9.1); Inglaterra y Pas de Gales 1866-2000:
Mitchell, B. R. (2003), International Historical Statistics: Europe 1750-2000, Palgrave Macmillan.

La cada de la mortalidad precipit lo que se conoce como transicin demogrfica. sta puede definirse como el proceso de cambio desde un rgimen demogrfico antiguo o preindustrial, caracterizado

42

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

por una mortalidad y natalidad elevadas, hasta un rgimen demogrfico moderno, caracterizado por
una mortalidad y natalidad bajas. El resultado final de ambos regmenes es el mismo (un lento crecimiento de la poblacin) pero sus causas son completamente diferentes. El grfico 1.5 ilustra la tasa bruta de mortalidad (TBM) y la tasa bruta de natalidad (TBN) en Inglaterra entre 1541-2000. En la poca
preindustrial, las tasas de mortalidad y natalidad eran elevadas y, por tanto, el progreso demogrfico
fue lento. En el siglo XIX, por el contrario, la cada de la mortalidad caus un gran crecimiento demogrfico. Gran Bretaa escap de la trampa maltusiana y comenz su propia transicin demogrfica.
Con el siglo XX, la natalidad disminuy drsticamente y el crecimiento demogrfico se ralentiz. Desde
un punto de vista terico, la cada de la natalidad se vincula con la reduccin de la mortalidad infantil
y con un cambio en las preferencias que lleva a las familias a tener menos hijos para poder ofrecerles
mayores oportunidades de desarrollo personal.
Adems, la incorporacin de la mujer a la esfera econmica y poltica tambin est asociada con la
cada de la natalidad. Entre 1918 y 1945, Alemania, Estados Unidos, Gran Bretaa y Japn aprobaron
el sufragio universal. La participacin de la mujer en el trabajo remunerado ha aumentado paulatinamente desde entonces. Tras la segunda Guerra Mundial, la natalidad increment tanto en Inglaterra
como en el resto de Occidente y Japn, generando un baby boom. Aun as, la transicin demogrfica
fue finalmente completada en estos pases en las ltimas dcadas del siglo XX. Hoy, el estancamiento y
envejecimiento caracterizan estas poblaciones. El estancamiento ha agrandado la divergencia en bienestar econmico. Asimismo, el aumento de la esperanza de vida en estas sociedades, que ha pasado de los
35 a los 80 aos en los dos ltimos siglos, ha provocado un envejecimiento poblacional que ha incrementado el nmero de pensionistas. Este cambio en la estructura demogrfica es uno de los principales
argumentos empleados en el actual debate sobre la sostenibilidad del Estado del Bienestar.

1.3.3. Internacionalizacin y globalizacin


La ltima caracterstica del crecimiento econmico moderno es una mayor internacionalizacin
y globalizacin. La Revolucin Industrial vino acompaada por la expansin tanto comercial como
militar de Gran Bretaa. Tras la victoria en Trafalgar y Waterloo en 1805 y 1815, la supremaca naval
y militar haba sido garantizada, al menos, durante la primera mitad del siglo XIX. China fue sometida
tras las Guerras del Opio (1839-42; 1856-60). La victoria militar britnica permiti que los comerciantes occidentales se establecieran en China. Adems, los britnicos constituyeron una colonia en
Hong-Kong. En el subcontinente indio, la Rebelin de 1857 fue contenida por el ejrcito britnico y la
Compaa de las Indias Orientales abolida. Los territorios que haban sido administrados por sta pasaron a ser colonias. Grandes extensiones de Pakistn, India, Bangladesh, Myanmar junto con Adn y
Perim (ahora en Yemen), Sri Lanka, Malasia y Singapur reflejan la presencia colonial britnica en Asia.
Belice, la Guyana Britnica, las Islas Malvinas, Bahamas, Barbados, Jamaica y otras islas del Caribe
fueron los dominios y territorios en el continente americano.
La industrializacin de Occidente y Japn, el ferrocarril, el barco de vapor y el motor de combustin
interna avivaron el comercio. El liderazgo tecnolgico britnico vino acompaado, una vez consolidada Gran Bretaa como la fbrica del mundo, por el librecambio tal y como haban defendido Adam
Smith (1723-90) y David Ricardo (1772-1823). Las polticas comerciales librecambistas propugnaban
una eliminacin de aranceles y otras trabas que dificultaran el comercio. Sin embargo, la mayora de
pases en vas de industrializarse optaron por el proteccionismo. El arancel medio entre 1875 y 1913
en Estados Unidos fue 25.4% (medido como el porcentaje que representan los ingresos totales por
los aranceles en las importaciones sobre el valor total de las importaciones). En el imperio Alemn y

La economa mundial en el largo plazo

43

Francia el arancel medio sobre manufacturas era del 13% y 20% respectivamente. El proteccionismo
dificultaba las relaciones comerciales entre los pases industrializados y, en consecuencia, el comercio
internacional condujo al imperialismo. El imperialismo persegua abastecer la creciente demanda en
Europa tanto de alimentos como de materias primas. Adems, la presencia colonial garantizaba mercados donde exportar las manufacturas.
El imperialismo form relaciones comerciales que an hoy perduran. Adems, su legado no se confina exclusivamente al comercio. En Asia, la construccin de una lnea frrea transiberiana (1891-1905),
enlazando Mosc y Vladivostok, espole la expansin rusa. Armenia, Azerbaiyn, Georgia, junto con
Kazakstn, Kirguistn, Tayikistn, Turkmenistn, Uzbekistn y Siberia permanecieron bajo la influencia primero de Rusia y, despus de la URSS. El imperio Otomano controlaba grandes extensiones en
Oriente Medio, como Irak, Jordania, Palestina, Siria y la regin del Hiyaz con las ciudades de Medina
y La Meca, de gran importancia para el Islam. Francia agrup sus territorios en el sudeste asitico,
Camboya, Laos y Vietnam, en una federacin de Estados, la Indochina francesa. Una gran parte del
archipilago indonesio era administrado por los Pases Bajos. Macao y Timor oriental eran colonias
portuguesas. La isla de Formosa y la pennsula de Corea haban sido anexionadas por Japn en 1895
y 1910. La guerra hispano-americana debilit la posicin espaola en las islas Filipinas, que declar su
independencia en 1898, para despus pasar a ser, junto con la isla de Guam, un territorio administrado
por Estados Unidos.
En el Pacfico, alemanes y estadounidenses se repartieron el archipilago de Samoa. El imperio
Alemn continu su expansin con la compra de las islas Carolinas y Marianas. Adems, Nauru y
una gran parte de la gran isla de Nueva Guinea tambin fueron colonizadas. El resto de archipilagos,
islas y atolones, pasaron a ser dominio y territorio francs o britnico. En el continente americano,
una oleada de pases independientes surgi durante el siglo XIX. Aun as, la presencia colonial europea
segua siendo notable en el Caribe y la Guyana. Francia administraba la Guyana Francesa e islas caribeas como Guadalupe y Martinica. La Guyana Neerlandesa o Surinam, Aruba y otras pequeas islas
caribeas eran administradas por los Pases Bajos. Groenlandia, a su vez, era territorio dans. La guerra
hispano-americana tambin debilit la presencia colonial espaola en Cuba y Puerto Rico, que pasaron
a estar bajo la influencia de Estados Unidos. El inters estadounidense en Centroamrica crecera con la
construccin y apertura del canal de Panam, que conecta el Atlntico con el Pacfico, en 1914.
En el norte de frica, Francia estableci un protectorado en Marruecos en 1912. Espaa administraba una franja en el norte marroqu, que inclua Ceuta, Melilla y Tetun, y tambin en el sur, en el Sahara
Occidental. Los otomanos fueron reemplazados en Argelia y Tnez por los franceses durante el siglo
XIX. La apertura del canal de Suez, que conecta el mar Mediterrneo con el Ocano ndico a travs del
mar Rojo, aviv el inters europeo en Egipto. En 1882, se converta en protectorado britnico. Unos
aos ms tarde, en 1885, las grandes potencias europeas se reunan en Berln. En la Conferencia de Berln se delimit la particin del continente africano entre britnicos, franceses, alemanes, portugueses,
espaoles y belgas. El Estado Libre del Congo pas a ser tutelado y administrado por Blgica. Espaa
controlaba el territorio conocido hoy como Guinea Ecuatorial. Angola, Cabo Verde, Guinea-Bissau,
Mozambique y el archipilago de Sao Tom y Prncipe eran colonias portuguesas. Camern, Namibia, Tanzania, Togo, la regin que comprende Ruanda-Burundi y una parte de la actual Ghana, eran
administradas por el imperio Alemn. Francia agrup sus territorios en dos grandes regiones: frica
occidental y frica ecuatorial. El frica occidental inclua Mauritania, Senegal, Guinea, Mal, Costa de
Marfil, Burkina Faso, Nger y Benn. Gabn, Repblica del Congo, Repblica Centroafricana y Chad
formaban el frica ecuatorial. Adems, las islas Comoras, Madagascar, Reunin y Yibuti tambin eran
administrados por Francia. Por ltimo, cabe destacar la presencia italiana en Eritrea y parte de la actual
costa somal. Liberia y Etiopa eran ambos pases independientes. El resto, colonias o protectorados
britnicos.

44

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Cecil Rhodes (1853-1902) simboliz el imperialismo en el frica sub-Sahariana. Nacido en Bishops


Stortford, al norte de Londres, emigr a la colonia del Cabo en 1870 para trabajar en una plantacin
de algodn. La fiebre del oro y los diamantes cambi su inters hacia la extraccin. En 1891, De Beers
Consolidated Mines Ltd., empresa minera que haba fundado unos pocos aos antes, gestionaba alrededor del 90% de la produccin mundial de diamantes. El xito empresarial impuls su figura poltica.
Entre 1890-96, Rhodes fue primer ministro de la colonia del Cabo. Bajo su mandato, la Compaa
Britnica del frica del Sur extendi el imperialismo britnico por el frica sub-Sahariana. En 1910, la
colonia del Cabo fue agrupada junto con otras provincias en la Unin Sudafricana que dio lugar a la
Repblica de Sudfrica. Gambia, Sierra Leona, Kenia y Uganda, tambin fueron dominios britnicos.
Por tanto, la industrializacin condujo al imperialismo occidental y japons. El crecimiento econmico y demogrfico increment la demanda de alimentos y manufacturas. Las fbricas demandaban
materias primas, como por ejemplo, algodn bruto, carbn mineral, petrleo o mineral de hierro; los
hogares, alimentos y bienes de consumo. La exportacin de manufacturas compens el desequilibrio
comercial existente entre los pases industrializados y el resto.

Grfico 1.6
Distribucin mundial de las manufacturas en 1750-2006 (%)

Nota: Occidente: Gran Bretaa, Europa occidental y Norteamrica; Asia: India, China y Asia oriental; Resto del mundo, incluyendo Europa oriental y la Unin de Repblicas Socialistas Soviticas (URSS).
Fuente: Allen, R. C. (2011), Global Economic History: A Very Short Introduction, Oxford University Press (Chapter 1: figure 2).

La economa mundial en el largo plazo

45

Con el paso de los aos, la divergencia econmica aument. Occidente y Japn formaron un ncleo
o centro, exportando principalmente manufacturas, mientras que el resto de los pases conformaban
una periferia especializada en la produccin y exportacin de alimentos y materias primas. En 1913,
el centro, excluyendo a Japn, produca el 80% de las manufacturas mundiales tal y como muestra
el grfico 1.6. En 1750, estos mismos pases no alcanzaban el 20%. Adems, millones de europeos y
asiticos emigraron, especialmente al continente americano, el sudeste asitico, Asia Central y Siberia.
Cabe destacar el caso de los pases de nueva colonizacin u Offshoots, Estados Unidos, Canad, Australia y Nueva Zelanda, que recibieron alrededor de 60 millones de inmigrantes europeos entre 1840 y
1940. Adems, se estima que entre 19 y 23 millones de chinos emigraron tanto a Amrica y Australia
como sobre todo al sudeste asitico y el Pacfico. La emigracin desde Rusia y el subcontinente indio
tambin fue notable.
La Primera Guerra Mundial desarticul el comercio internacional. La derrota alemana trajo consigo
la cada del imperio Alemn. Polonia se independiz y las colonias alemanas pasaron a ser administradas por Gran Bretaa, Francia, Blgica, Sudfrica, Australia, Nueva Zelanda y Japn. La cada del
imperio Otomano dio lugar a Bulgaria y Rumana. Italia se encarg de administrar Libia; los franceses,
Lbano y Siria; los britnicos, Chipre, Palestina, Jordania, Irak, Yemen y Catar; Albania se independiz.
En 1932, las regiones del Hiyaz y Nejd fueron unificadas por la familia saud, dando lugar al actual
reino de Arabia Saudita. El colapso del imperio Austro-Hngaro origin las repblicas de Austria,
Hungra, Checoslovaquia y Yugoslavia. Los tratados de paz fueron acordados y firmados en Pars en
1919. Del mismo modo, se establecieron las reparaciones de guerra. Se cre la Sociedad de las Naciones, con sede en Ginebra, con el objetivo de evitar conflictos internacionales como la recin concluida
primera Guerra Mundial.
La invasin japonesa de Manchuria y una gran parte del este de China durante la segunda Guerra
Sino-Japonesa (1937-45), la invasin italiana de Etiopa (1936-41) y la segunda Guerra Mundial rompieron el compromiso adquirido con la Sociedad de las Naciones. Tras la segunda Guerra Mundial, la
Sociedad de las Naciones sera reemplazada por la Organizacin de las Naciones Unidas (ONU), con
sede en Nueva York. En 1945, medio centenar de pases fundaban la ONU cuyo consejo de seguridad estara compuesto por cinco miembros permanentes con derecho de veto: Estados Unidos, Reino
Unido, Francia, la URSS y la Repblica de China. En 1971 y 1991, la Repblica Popular China y la
Federacin Rusa sustituyeron a la Repblica China y la URSS. Desde 1945, la ONU ha facilitado el
proceso de descolonizacin. Hoy, la ONU agrupa a 193 pases. La cooperacin internacional, pues, ha
caracterizado la segunda mitad del siglo XX, pero no solamente en el mbito poltico, tambin en el
aspecto econmico.
En 1944, representantes de 45 pases se reunieron en Bretton Woods, New Hampshire, noreste de
Estados Unidos. En la Conferencia de Bretton Woods se acord un nuevo marco institucional para la
economa mundial constituyndose el Fondo Monetario Internacional (FMI) y el Banco Internacional de Reconstruccin y Desarrollo (BIRD), precursor del Banco Mundial (BM). Tambin se pact el
Acuerdo General sobre Aranceles Aduaneros y Comercio (GATT). En 1994, el GATT dio paso a la
Organizacin Mundial del Comercio (OMC). Con todo, el tamao de las economas estadounidense y
sovitica, y el contraste entre el modelo capitalista y comunista gener una enorme divisin comercial,
econmica y poltica. Estados Unidos y la URSS ejemplificaban dos modelos econmicos distintos y a
su alrededor se alinearon los pases formando dos grandes bloques, dando lugar a la ya mencionada
Guerra Fra. En China, la rendicin japonesa fue seguida por una guerra civil (1945-49) que concluy
con el Partido Comunista y Mao Zedong (1893-1973) en el poder.
La Repblica Popular China se constituy en 1949. Aquellos que haban sido derrotados en la
guerra civil huyeron a la isla de Formosa, hoy Taiwn, dnde formaron un gobierno alternativo, cuya

46

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

presencia en la ONU sigue siendo vetada por la Repblica Popular China. Estados Unidos intent contener la influencia china y sovitica en Asia con intervenciones militares en Corea y Vietnam. La Guerra
de Corea (1950-53) concluy con la divisin del pas en dos: la Repblica de Corea o Corea del Sur y
la Repblica Popular Democrtica de Corea o Corea del Norte. En Vietnam, Estados Unidos no pudo
frenar la invasin del sur del pas. En 1977, la Repblica Socialista de Vietnam ingres en la ONU. Poco
despus, en 1979, la Revolucin Iran derroc al Sha Reza Pahlavi y, con l, cay la dinasta Pahlavi
(1925-79) dando lugar a la actual Repblica Islmica de Irn. En Afganistn, el conflicto de intereses
entre estadounidenses y soviticos desemboc en otra contienda militar. Igualmente, la Europa oriental
se aline con la URSS, y la occidental con Estados Unidos.
La inestabilidad poltica que caracteriz a Latinoamrica durante estos aos tambin fue estimulada
por las dos potencias. En el frica sub-Sahariana, los golpes de Estado, guerras y conflictos de distinta
ndole siguieron al proceso de descolonizacin. La presencia estadounidense y sovitica tambin fue
notable, aunque posiblemente fuera menos relevante. Los pases que no se alinearon ni con Estados
Unidos ni con la URSS formaron lo que se ha denominado: el Tercer Mundo. El comercio internacional, que haba sido desarticulado durante la primera Guerra Mundial, el periodo de entreguerras y la
segunda Guerra Mundial se intensific nuevamente en la segunda mitad del siglo XX. El aumento de
la oferta de bienes y servicios fue notable. Adems, los costes de transporte martimo se redujeron con
la aparicin del contenedor, patentado en 1956. La competitividad increment y, con ella, el tamao
de las empresas. Como resultado, las adquisiciones y fusiones dieron lugar a grandes multinacionales.
La cooperacin internacional instituida en la Conferencia de Bretton Woods fomentaba el comercio
a travs de la reduccin de aranceles y la integracin econmica. Los acuerdos comerciales regionales
florecieron. En 1957, se firm el Tratado de Roma que unos aos despus dio lugar a la Comunidad
Econmica Europea (CEE), precursora de la actual Unin Europea (UE). En otras regiones tambin
se acordaron tratados comerciales y de cooperacin econmica como NAFTA en Norteamrica, Mercosur en Latinoamrica o ASEAN en el sudeste asitico. La internacionalizacin de las economas y el
aumento de la competencia estimularon la deslocalizacin de la produccin industrial que, a su vez,
impuls la globalizacin actual. La industria fue gradualmente trasladndose a pases donde los costes
de produccin eran inferiores. Por ejemplo, la deslocalizacin permiti la rpida industrializacin de la
Repblica de Corea y Taiwn, pases que se haban alineado con Estados Unidos y Japn.
La oleada de avances tecnolgicos de la Tercera Revolucin Industrial, especialmente las tecnologas
de la comunicacin y la informacin (TIC), y la deslocalizacin de la produccin industrial, impulsaron
an ms el comercio internacional. Con la deslocalizacin, la expansin econmica de economas emergentes como Brasil, Rusia, India y China (BRIC), ha alterado nuevamente el orden econmico mundial.
En el grfico 1.6, el centro, excluyendo a Japn, produca en 2006 menos del 50% de las manufacturas
mundiales. La industrializacin de las economas emergentes est, por tanto, provocando un incremento en la productividad y bienestar econmico, cambios estructurales en la economa y sociedad, y una
internacionalizacin de estas economas que, a su vez, acrecienta la globalizacin de la economa mundial. De esta manera, la industrializacin de unos ha venido acompaada por la desindustrializacin de
otros. La rpida industrializacin de las economas emergentes, que adems se caracterizan en muchos
casos por su gran poblacin, puede tener en los prximos aos consecuencias importantes sobre la
evolucin de la divergencia econmica ilustrada en el grfico 1.3.
Ahora bien, la brecha en la actualidad es todava de una magnitud considerable como muestra el
grfico 1.2. Hoy, Gran Bretaa ya no es la fbrica del mundo; las economas occidentales y japonesa
crecen a un ritmo lento y estn cada vez ms especializadas en la produccin de servicios; China, el
sudeste Asitico y el subcontinente indio son los principales productores y exportadores de manufacturas; Brasil, junto con otros pases latinoamericanos, tambin estn experimentando profundos cambios

47

La economa mundial en el largo plazo

econmicos y sociales. Por el contrario, un gran nmero de pases, sobre todo en el frica sub-Sahariana, no se han incorporado al crecimiento sostenido caracterstico de los pases de elevado
PIB por habitante.
Para concluir, no es posible dejar de mencionar que uno de los grandes retos actuales es la
sostenibilidad. El crecimiento econmico ha multiplicado las presiones medioambientales. La dotacin de recursos naturales es limitada, y, por ejemplo, la demanda energtica se enfrenta a lmites
ecolgicos. La elevada concentracin en la atmsfera de CO2 y gases de efecto invernadero, la
reduccin de la capa de ozono, la deforestacin, la contaminacin, la degradacin de masas de
agua dulce, la prdida de biodiversidad y, en general, un avance del cambio climtico, son temas
que invitan a reflexionar sobre el progreso econmico y sus consecuencias.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Allen, R. C. (2013), Historia econmica mundial: una breve introduccin, Alianza, Madrid.
Braudel, F. (1984), Civilizacin material, economa y capitalismo: siglos XV-XVIII (Vol. 3: El tiempo del mundo),
Alianza, Madrid.

Complementaria
Acemoglu, D. y Robinson, J. A. (2012), Por qu fracasan los pases: los orgenes del poder, la prosperidad y la
pobreza, Deusto, Barcelona.
Diamond, J. (1998), Armas, grmenes y acero: la sociedad humana y sus destinos, Debate, Madrid.
Findlay, R. y Kevin H. ORourke (2007), Power and plenty: trade, wars, and the world economy in the second
millennium, Princeton University Press, Princeton.
Frank, A. G. (2008), Re-orientar: la economa global en la era del predominio asitico, Publicacions de la Universitat de Valncia, Valncia.
Pomeranz, K. (2000), The great divergence: China, Europe, and the making of the world economy, Princeton
University Press, Princeton.

Captulo 2

El inicio del crecimiento econmico


moderno
El crecimiento preindustrial fue muy limitado debido a la recurrencia de crisis cclicas, provocadas
por el equilibrio inestable entre poblacin y recursos. La familia era la unidad productiva principal,
la agricultura extensiva la actividad fundamental y no existan mercados articulados de factores
y productos. El rgimen seorial regul las relaciones socioeconmicas en la transicin de la era
preindustrial a la Edad contempornea en el Occidente europeo. El crecimiento de la produccin
agrcola en los siglos XII y XIII relaj las exigencias seoriales y contribuy a fomentar la actividad
comercial en las ciudades. El capital preindustrial, surgido en el mundo rural, se desplaz progresivamente hacia los centros urbanos de los nacientes estados-nacin.
A partir del siglo XVI, las monarquas del Occidente europeo protagonizarn la primera gran expansin de los mercados, fundando vastos imperios coloniales. Holandeses, franceses y britnicos
desarrollaron una economa basada en la importacin de materias primas, en la manufactura para la
exportacin y, ms adelante, en satisfacer la creciente demanda de consumo interior. El desgaste del
rgimen seorial fue un estmulo necesario para intensificar las prcticas de cultivo y reorganizar la
propiedad. La Revolucin agraria rompera definitivamente el esquema demogrfico y econmico del
feudalismo y sentara las bases para el crecimiento econmico moderno iniciado en Gran Bretaa.

Alta Edad Media


[476-h.1000]
476
Derrumbe
del Imperio
romano de
Occidente

Baja Edad Media


[hasta 1453]

800

Edad Moderna
[1453-1789]

1346-1353 1453 1492 1535

1600

La Peste Negra

Carlomagno
emperador
del Sacro
Imperio
romanogermnico

Cada de
Constantinopla.
Fin de la Guerra
de los Cien Aos.
La imprenta

Inicio de la
Revolucin
de los
Precios

Cristbal Coln
llega a Amrica

Pablo Cervera Ferri

Edad
Contempornea
1733 1776 1783

Segundo Treatise
on Husbandry
de Jethro Tull;
agronoma
moderna

Fundacin
de la
Compaa
Britnica
de Indias
Orientales

The Wealth of
Nations, de
Adam Smith.
Revolucin
americana

1789

Independencia
de los Estados
Unidos de
Amrica

1798

1815

Ley de la Poblacin, de
Thomas R. Malthus

Revolucin Francesa
Teora de la renta
diferencial, de David
Ricardo

50

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

2.1. LA FORMACIN DEL MERCADO DE TIERRA


2.1.1. El feudalismo: definicin y lmites de un concepto controvertido
El feudalismo es un trmino de difcil definicin, sometido a una intensa revisin historiogrfica.
En general, se utiliza para referir tanto a una poca que abarcara desde la cada de Roma hasta la
segunda mitad del siglo XV como a una categora de la evolucin socioeconmica y poltica, cuya
progresiva disolucin permiti la superacin de la era preindustrial y el surgimiento de pautas modernas de crecimiento econmico. Este trmino fue acuado durante la Ilustracin, como abstraccin
de la fragmentacin del poder imperial de Roma y del consiguiente traslado a manos privadas de las
funciones de gobierno, jurdicas y legislativas, en un nuevo marco institucional y jerrquico. A grandes
rasgos, feudalismo y medievo eran tomados como sinnimos.
En la primera mitad del siglo XIX, autores clsicos como David Ricardo o Thomas R. Malthus
revistieron al feudalismo de un significado econmico, al identificarlo con un rgimen de prestaciones
y de explotacin agraria todava ajeno a los avances agronmicos y al derecho de propiedad en su
acepcin liberal. Desde 1867, fecha de publicacin del libro I de El Capital, el marxismo retrat el feudalismo como un modo de produccin en la transicin de la economa esclavista al capitalismo. Esta
redefinicin, cmoda desde una perspectiva dialctica de la historia econmica, planteaba no obstante
muchos problemas. Las dimensiones temporal y espacial del feudalismo quedaban desdibujadas. Desde
este enfoque, el feudalismo abarcara desde el siglo III hasta el XIX y sera reconocible en mbitos tan
diversos como el Japn o el mundo islmico. El posterior enfoque sociolgico, aunque ajeno a la esfera
marxista, agrav tales problemas al emplazar la nueva mentalidad burguesa como contrapunto entre el
feudalismo y la era del capital. Las asociaciones marxiana y sociolgica del orgen del Capitalistmo al
fin del Feudalismo no han resistido bien el paso del tiempo. La definicin institucionalista del rgimen
feudal es objeto hoy, con matices, de un mayor consenso entre los historiadores. Entiende como tal el
conjunto de instituciones que respaldaban compromisos contractuales entre hombres libres vasallos
y seores. Los vasallos realizaban prestaciones para sus seores (de auxilio y consejo, segn el derecho romano) tras un acto de homenaje y asuman una posicin jerrquica subordinada a cambio de
un beneficio (o feudo), consistente en el derecho a poseer y transmitir tierras e inmuebles, as como a
ejercer privadamente funciones de naturaleza pblica relativas al gobierno territorial: legislar, impartir
justicia, imponer tributos, reclutar, acuar moneda Las relaciones feudovasallticas se desarrollaron en un mbito espacial y temporal muy concreto y se establecan entre miembros de la nobleza,
frecuentemente como garanta de mutua proteccin, con carcter vitalicio y hereditario. Surgieron en la
Francia carolingia en el siglo X, difundindose en los territorios de ocupacin normanda, en el mbito
germnico, en el norte de Italia y en la Marca hispnica (Catalua). Tales relaciones se reforzaron hasta
el siglo XIII en cuerpos legales y fueron despus trasladadas a otros territorios como el castellano, el
portugus o el britnico, hasta difuminarse en el proceso recentralizador que dara lugar a los primeros
estados-nacin europeos en el siglo XV. No se dieron sin embargo, por citar algunos ejemplos, en el
mbito poltico bizantino, en los sultanatos selycidas o en el Islam bajomedieval.
Las relaciones feudovasallticas son de naturaleza poltica; no sucede as con las relaciones seoriales, que corresponden a la esfera socioeconmica. El seoro rural establece las prestaciones
mutuas entre seores (que son, a su vez, vasallos de otros seores) y campesinos, y ser objeto de un
anlisis detallado en adelante. Su pervivencia como institucin sobrevivi de largo al rgimen feudovasalltico, extendindose en algunos casos hasta bien entrado el siglo XIX. En las pginas que
siguen, entenderemos como rgimen feudal seorial la coexistencia de las instituciones vasallticas,

El inicio del crecimiento econmico moderno

51

que establecan transversalmente los lazos polticos entre las clases privilegiadas, con las instituciones
econmicas propias del seoro, que reglamentaban verticalmente las relaciones econmicas y jurdicas
entre tales estamentos privilegiados y el campesinado. Dicho rgimen se gest con exclusividad en el
mbito geogrfico y cultural romanizado, se afianz entre los siglos X y XV, en la Baja Edad Media, y
debe interpretarse como una evolucin de las instituciones prexistentes en respuesta a la desintegracin
del Imperio y a la crisis de la Alta Edad Media.

2.1.2. La herencia romana: del colonato al seoro


El feudalismo ha quedado asociado al desmoronamiento paulatino del Imperio romano. La transicin del Alto al Bajo Imperio, en el siglo III, supuso un punto de inflexin en la historia econmica
del Occidente europeo con las primeras migraciones brbaras. Hasta entonces, la economa imperial
romana se haba fundamentado en la imposicin militar de un rgimen tributario en un creciente territorio conquistado. El control frreo de las rutas comerciales mediterrneas aseguraba el suministro
alimentario de la capital que monopolizaba la vida poltica y administrativa y de su puerto en Ostia, donde se concentraba la actividad artesanal y mercantil. Las tierras anexionadas se transformaban
en provincias dependientes de Roma y se repartan en latifundios, grandes extensiones explotadas en
un rgimen abierto de esclavitud propio de la antigedad. La institucin del colonato, que se remonta
al siglo II antes de la Era Comn, consista originalmente en asentar a veteranos de guerra (assidui) en
aquellas nuevas provincias, encomendndoles el cultivo, la obtencin de recursos y la construccin de
infraestructuras que comunicasen con la metrpoli.
Con las primeras oleadas invasoras, la expropiacin de tierras limtrofes y el sometimiento de sus
pobladores dejaron de ser viables. Los trabajadores libres sustituyeron a los esclavos, ms caros por
escasos, en las tareas del campo. La esclavitud segua practicndose en el mbito domstico, pero no era
rentable mantenerla a gran escala. La manumisin es decir, la concesin de libertad en recompensa
por servicios prestados fue un acto jurdico muy comn en las provincias perifricas romanas a partir
del siglo IV. La desaparicin progresiva del sistema productivo esclavista resulta esencial para comprender los nuevos vnculos que surgirn entre el patrn y el trabajador, libre pero dependiente. Por otra
parte, el flujo de refugiados aument la presin demogrfica en las ciudades de la ms segura pennsula
itlica, presionando al alza el precio de los alimentos y empeorando la distribucin de la renta: los trabajadores libres eran tambin pobres y, por tanto, susceptibles de renunciar a sus derechos a cambio de
un sustento ms seguro. Las revueltas de trabajadores urbanos eran cada vez ms frecuentes. Slo las
reformas de Diocleciano (285 EC) aportaron provisionalmente cierta estabilidad, promulgando edictos
para controlar la inflacin y descentralizando la administracin.
Su sucesor Constantino traslad la capitalidad a Constantinopla en 330 y reform el colonato, que
se convertir desde entonces en la forma de tenencia de la tierra tpica de la transicin del esclavismo
al rgimen feudal seorial. Los territorios perifricos seguan despoblados. Cultivados todava como
latifundios, se dividiran desde el siglo IV en dos partes: la que explotaba el terrateniente directamente
(la reserva) y la que ceda a campesinos libres a cambio de una renta (los mansos o tenencias). El colono
(servus) era un trabajador libre o emancipado, ya no necesariamente un militar. Reciba el dominio
til de una parcela del terrateniente y el deber de transmitirlo por herencia a cambio de un canon
de renta prestablecido. El dominio til autorizaba a cultivarla y a apropiarse de la parte excedente de
dicha renta. El dominio directo de la parcela, que permita enajenarla a terceros y percibir la renta,
quedaba sin embargo en manos de una familia patricia que, por lo general, resida en la ciudad.

52

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

El emperador Teodosio certific la escisin de los imperios de Oriente y Occidente. Los aos comprendidos entre la cada de Roma a manos de Odoacro en 476 y su conversin en un reino ostrogodo
en 493 marcan el inicio de la Alta Edad Media. Al desmoronarse el aparato administrativo y militar
del Imperio romano de Occidente, su espacio poltico y econmico se desmembr en una multitud de
reinos sin una autoridad y una administracin centrales. Los inmigrantes germnicos, de procedencias
y tradiciones diversas, aportaron la costumbre del reparto de las tierras conquistadas. Sus lderes se
adjudicaban dos tercios de su superficie y dejaban el resto en rgimen feudovasalltico a los romanos,
de quienes asumirn paulatinamente su avanzada legislacin y su cultura. El seoro tardar algo ms
en implantarse.
El declive econmico fue general a lo largo del siglo VI y la poblacin europea alcanz su mnimo en
el siglo VIII, en contraste con el aislamiento del estado tributario bizantino, con el despegue del vecino
Islam (632), que se extenda rpidamente por la costa mediterrnea meridional y se convertira en el
eje mundial del comercio, o con el florecimiento en la remota China de la dinasta Tang desde 618. La
Europa continental sufrir una segunda oleada de invasiones de sarracenos, vikingos y magiares entre
los siglos VIII y XI. La lenta recuperacin demogrfica y econmica europea tras la peste de 693 hasta
1250-1280 responde, fundamentalmente, a la disponibilidad de extensas regiones cultivables despobladas. El sistema econmico-poltico feudal seorial surge, en la forma que definamos anteriormente, en
el reino franco carolingio en el ao 800. La alianza de Carlomagno con el Papado result decisiva en
este sentido, con la configuracin del Sacro Imperio Romano Germnico y el solapamiento en la conflictiva atribucin de propiedades, derechos y jurisdicciones entre la cruz y la espada.

2.1.3. Caractersticas preindustriales de las economas feudales


Las economas feudales comparten rasgos comunes con las preindustriales, descritas en el Captulo
1. Entendemos por economas feudales, en sentido estricto, aquellas desarrolladas entre los siglos IX
y XV en el mbito del Sacro Imperio a partir del modelo carolingio. Su marco institucional (las relaciones feudovasallticas y seoriales) es lo que las diferencia tanto de las economas preindustriales de
la antigedad clsica como de otras economas coetneas, herederas de modelos de estados tributarios
como el romano, en el caso bizantino, el persa, el mogol o el chino.
Las economas feudales conservan la base orgnica de las dems sociedades preindustriales. Las
prcticas de cultivo, extensivas, conllevan la persistencia de rendimientos decrecientes de los factores en
la produccin. Cultivar extensivamente significa aplicar ms tierra, trabajo y capital no mejor para
producir ms alimentos. Segn la ley de los rendimientos decrecientes, en ausencia de cambios tcnicos significativos, la adicin de unidades idnticas de trabajo y capital al proceso productivo genera
incrementos menos que proporcionales en el volumen total de la produccin. La demanda de alimentos
crece ms deprisa que su oferta; presiona sus precios al alza y reduce los salarios reales la capacidad
de compra de los salarios nominales al nivel de subsistencia. De este modo, las prcticas agrcolas
extensivas conducen hacia un techo maltusiano al crecimiento econmico y demogrfico, tal como
se ha explicado en el Captulo 1.
En el lmite, la naturaleza impone sus frenos: el hambre, las epidemias y la guerra por la apropiacin del excedente desencadenan una fase de despoblacin. Estos frenos, denominados positivos
en el lenguaje maltusiano, responden a razones estrictamente biolgicas e implican el aumento de las
tasas de mortalidad adulta e infantil. El ciclo se reinicia tras la cada de la demanda de alimentos, con
el consiguiente abandono de las tierras menos productivas, el aumento del producto medio agrcola y

El inicio del crecimiento econmico moderno

53

el abaratamiento de las subsistencias. La recuperacin de los salarios reales se traduce en la ampliacin


del tamao familiar, reanudando el ciclo.
Desde una perspectiva del muy largo plazo, el crecimiento econmico y demogrfico registrado en
la Europa feudal responde a estas caractersticas maltusianas. A finales del siglo XIII, la mayor parte de
las tierras que compusieron el territorio romanizado haban vuelto a colonizarse y a roturarse, aunque
la estructura de la propiedad era ahora muy distinta, condicionada por las nuevas instituciones vasallticas y seoriales. El denominado Drang nach Osten (la emigracin colonizadora planificada hacia
el este europeo) alcanz su punto culminante hacia 1300, con el poblamiento de las riberas del Elba y
el Oder. Al estancamiento por agotamiento del modelo agrcola extensivo se sum el lmite fsico a la
expansin por las invasiones mongoles (1206-1294 d.C.). Por su parte, la tecnologa naval de la poca
era todava insuficiente para ofrecer una salida hacia el oeste.
Europa occidental se sumi en una grave crisis econmica y poblacional desde el inicio del siglo
XIV, con las psimas cosechas de 1315 en el norte del continente y la crisis agraria generalizada de
1320. A la desmedida explotacin del suelo siguieron epidemias, hambrunas y guerras territoriales
desde la dcada de 1330 hasta medados del siglo XV. Una vez alcanzado el techo maltusiano, los
frenos positivos (vase ms abajo Influencia de los rendimientos decrecientes) entran en accin. Las
carencias alimentarias, la escasa diversidad alimenticia y las pobres condiciones higinicas facilitaban
la propagacin de las enfermedades. La Peste Negra, endmica en la marmota de la estepa siberiana,
se contagi a travs de las pulgas por el inmenso territorio mongol hasta el puesto comercial genovs
de Crimea en 1346. Sus estragos causarn una recesin generalizada, entre 1348 y 1353, cobrndose
las vidas de un tercio de la poblacin europea. Est documentada, para el caso italiano, su reaparicin
peridica en 1360-1363, 1371-1374, 1381-1384, 1388-1390 y 1398-1400. La recesin demogrfica
se reforz con recurrentes crisis de subsistencia hasta aproximadamente 1380, cuando los sntomas
de recuperacin indicaban tmidamente la inversin del ciclo. Pese a todo, la peste bubnica no ser
erradicada de Europa hasta finales del siglo XVII: entre 1347 y 1534 se han identificado hasta diecisiete
pandemias de esta enfermedad.
Los frenos preventivos, que adecan los usos sociales al contexto econmico, suelen manifestarse
con cierto retraso con relacin a los positivos. Frente al saldo vegetativo claramente positivo registrado
en Europa occidental hasta el XIII, con crecientes tasas de natalidad y unas tasas de mortalidad relativamente elevadas pero estables, el siglo XIV estuvo marcado por la reduccin del nmero de nacimientos y el aumento de la edad de matrimonio (unos dos aos en promedio).
El grfico 2.1 ayudar a comprender el ciclo poblacin-subsistencias en el largo plazo. Muestra,
para el caso concreto de Inglaterra (1200-1650), la relacin inversa entre los salarios agrcolas y la
poblacin. El fuerte impulso demogrfico durante el siglo XIII, acorde con la tendencia general en la
Europa feudal, contrasta con unos salarios agrcolas que descienden hasta su nivel mnimo, cercano a
la subsistencia. El exceso de demanda de alimentos y la inelasticidad de su oferta se tradujeron en un
aumento del precio del grano y en la prdida de poder adquisitivo de las familias campesinas. El techo
maltusiano parece alcanzarse en torno a 1300-1330, cercano a los 5 millones de habitantes. Entre
1350 y 1450, la despoblacin asociada a la Peste Negra y a la larga Guerra de los Cien Aos contra
Francia (1337-1453) provoc la cada de la demanda de alimentos. Este efecto se vio reforzado con el
abandono de las roturaciones de las tierras menos frtiles, con el consiguiente aumento del producto
medio por hectrea cultivada, presionando los precios a la baja y revaluando el trabajo asalariado en
el campo. Los salarios reales alcanzan su mximo en torno a 1450, coincidiendo con el mnimo poblacional.

54

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Grfico 2.1
Salarios agrcolas y Poblacin en Inglaterra 1200-1650

Fuentes: (poblacin) Broadberry et al. (2010), British Economic Growth 1270-1870, working paper (Table 18.A) (Salarios agrcolas) Clark, G. C. (2007), The long march of history: Farm wages, population, and economic growth, England 1209-1869,
Economic History Review, 60, pp. 97-135. Nota: Los salarios agrcolas han sido transformados en kilogramos de trigo. La lnea
continua muestra la media mvil suavizada exponencialmente.

En la sociedad feudal, de base agrcola de subsistencia, la familia y no la empresa es la unidad


elemental de produccin, de reproduccin y de consumo. La actividad econmica se reduce en esencia
a asegurar el sustento familiar. Se ha estimado que, todava entre 1500 y 1800, la mayor parte de las
familias campesinas apenas producan en promedio un 20% ms de lo necesario para su subsistencia, el
mantenimiento del ganado y la reposicin de las simientes; el porcentaje fue sin duda menor durante la
Edad Media. Todos los miembros participan en las tareas del campo y, en ocasiones, en la elaboracin
de productos manufacturados, fundamentalmente para el vestido y el autoconsumo. Tambin, en proporcin variable pero siempre escasa en una primera etapa, para el intercambio en lo que se denomina
la protoindustria.
La familia ampla sus recursos empleando en el hogar a mujeres y nios para elaborar bienes de uso
diario, con fcil colocacin en los mercados cercanos. Transforma materias primas disponibles en la
naturaleza, tales como el camo, el esparto, el mimbre, el lino o los tintes (barrilla, ail, granza). Esta
protoindustria es intensiva en mano de obra no cualificada. Es todava primitiva, en comparacin con
la de la Edad Moderna y de los inicios de la mecanizacin: la transformacin textil del algodn o la
sedera, de tcnicas e instrumental ms complejos, requerirn un mayor volumen de capital fijo, la acce-

El inicio del crecimiento econmico moderno

55

sibilidad del crdito y la articulacin de vas de comunicacin entre el campo y la ciudad. La industria
rural no era una actividad empresarial lucrativa sino, sencillamente, una opcin para complementar
los ingresos mnimos con los que subsistir.
El autoconsumo de bienes formaba una parte nada desdeable del producto familiar y quedaba al
margen de la creacin de un excedente. Esto supone un serio problema a la hora de evaluar la produccin real, lo que actualmente denominaramos el PIB, de aquellas sociedades. Al carecer de precios de
mercado, estos bienes no pueden ser contabilizados. Con lo cual, el autoconsumo distorsiona cualquier
evaluacin del crecimiento econmico preindustrial.
Por su parte, el mercado est localizado fsicamente y mueve un creciente aunque todava escaso
volumen de intercambios. Pero no existe todava como institucin. Esto es debido a que los costes de
produccin no podan establecerse segn las condiciones de mercado tal y como hoy las entendemos.
La asignacin de los factores no responda al criterio de eficiencia y la distribucin de sus remuneraciones tampoco estaba proporcionada a la participacin de cada factor en los procesos productivos ni a
sus respectivas productividades. La imposibilidad para determinar rentas, intereses y salarios a travs
de la oferta y la demanda de los factores impide valorar los costes y, por tanto, no hace viable la determinacin de los precios y los mrgenes de beneficio de la produccin desde la perspectiva de lo que
venimos denominando el crecimiento econmico moderno propio del capitalismo.
La ineficiencia en los mercados de factores tierra, capital y trabajo es inherente al entramado
institucional feudal. La tierra no poda venderse libremente. Su oferta estaba limitada por el derecho
sucesorio, por las necesidades comunes del municipio, por su cesin a instituciones religiosas, por las
concesiones histricas a las asociaciones ganaderas y por las regalas y privilegios de amortizacin. La
concentracin de la propiedad territorial y la vinculacin de su transmisin eran ajenas al mercado.

INFLUENCIA DE LOS RENDIMIENTOS DECRECIENTES EN LA DISTRIBUCIN


DEL EXCEDENTE AGRCOLA
David Ricardo (1772-1823) expuso en el Ensayo
sobre la influencia del bajo precio del grano sobre los
beneficios del capital (1815) las implicaciones del cultivo extensivo en la distribucin del excedente. Parta
de que el grano opera simultneamente como producto, como capital circulante (simiente) y como objeto
de consumo. El valor real de la produccin (medido
entonces en trminos de grano) se reparte enteramente
en funcin de la aportacin de los factores trabajo,
capital y tierra, remunerados con sus respectivas tasas
de salario, de beneficio y de renta.
Supongamos que no hay cambio tcnico. A medida que la poblacin crece, las tierras menos frtiles
son puestas en cultivo y aparecen los rendimientos decrecientes (o costes marginales crecientes). Idnticos
aportes de capital y trabajo generan una menor pro-

duccin de grano. La diferencia en la produccin respecto a la obtenida en la tierra ms frtil es la renta de


la tierra. Aquellos campesinos que quieran arrendar
la mejor parcela tendrn que pagar a su propietario
un importe mximo equivalente a esta diferencia, en
compensacin por su mayor fertilidad. De lo contrario, habrn de contentarse con cultivar el terreno menos productivo. Con el tiempo, la competencia entre
arrendatarios lleva a que todo el excedente sobre la
produccin en la tierra menos frtil se transforme en
rentas. En fases sucesivas de colonizacin, el cultivo
de tierras cada vez ms estriles aumenta exponencialmente la masa de rentas, aplastando los beneficios de la actividad agrcola y relegando los salarios
a la subsistencia. Este proceso se prolongar hasta
que se cultive la ltima parcela capaz de dar sustento

56

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

a sus pobladores. Llegados a este extremo, el


valor total de la produccin de grano se reparte
nicamente entre el fondo de salarios y las rentas
de los terratenientes: los beneficios agrcolas han
sido absorbidos por las rentas. Nos hallamos
ante el estado estacionario: no queda aliciente
alguno para invertir en el cultivo. La nica salida al estancamiento es un cambio tcnico que
aumente la productividad del trabajo, acompaado de un cambio legal en la organizacin de
la propiedad agraria que redistribuya las rentas
de la tierra como compensacin a las iniciativas
inversoras de los arrendatarios. Esto es, precisamente, lo que habra de preceder a la Revolucin
Agraria.

Figura 2.1
Evolucin de la distribucin del producto
agrcola con rendimientos decrecientes

Fuente: elaboracin propia.

El precio de la tierra depende bsicamente de la disponibilidad de suelo cultivable y de la presin


demogrfica. La monetizacin de la actividad econmica fue muy escasa hasta al menos el siglo XI. Por
esta razn, una parte de las rentas de la tierra se estipulaba habitualmente en especie, lo que dificultaba
la valoracin e incentivaba la ocultacin de excedentes. Pese a todo, es comprensible que estas rentas
creciesen exponencialmente en las fases expansivas del ciclo poblacin-subsistencias, constriendo los
beneficios de las actividades agrcolas y reduciendo los salarios reales del trabajo agrcola hasta niveles
de subsistencia. Tal y como explicara David Ricardo, el ritmo acelerado de crecimiento de la masa de
rentas supone un acicate para la adquisicin de tierras y un desincentivo a la inversin del excedente en
actividades preindustriales (ver Influencia de los rendimientos decrecientes).
En esta economa, la valoracin del capital tambin resulta problemtica. Los mercados de capitales
circulantes estaban lastrados por la dificultad de acceso al prstamo; y los intereses estaban intervenidos a la baja o incluso prohibidos. La doctrina del precio justo, establecida por Toms de Aquino,
rechazaba el cobro del inters salvo en el caso de lucro cesante. Segn este influyente autor el canje de
una suma de dinero por otra todava mayor era un acto reprobable en s mismo. Su filosofa impregnara los Manuales de confesores del Siglo de Oro, que condicionaron claramente el comportamiento
de los comerciantes espaoles y lusos, que trabajaban en territorios con mayor influencia catlica. El
infierno de La Divina Comedia de Dante Alighieri o El Mercader de Venecia de William Shakespeare
ejemplifican magistralmente los problemas ticos que suscitara la confusin del crdito con la usura
hasta bien entrado el siglo XVIII.
Por otro lado, la lentitud en la innovacin limit la acumulacin de capital fijo. Algunos autores han
destacado importantes cambios tcnicos en las Edades Media y Moderna, cuestionando as las caractersticas maltusianas de la relacin entre la demografa preindustrial y la productividad agrcola. Segn
esta misma tesis, la acumulacin de capital se vio frenada por la creciente presin tributaria feudal. Los
tributos se diversificaron y proliferaron con la descentralizacin jurdica y administrativa (rentas, diez-

El inicio del crecimiento econmico moderno

57

mos, censos proporcionales en dinero o en especie, cargas personales, laudemios, derechos de trfico,
monopolios de transformacin). Redujeron los ingresos de las familias campesinas hasta compensar a
la baja la mejora en la productividad del capital agrcola. En cualquier caso, el cambio tcnico fue insuficiente para promover mayores transformaciones mientras se perpetuase el marco institucional feudal.
Por ltimo, el trabajo tampoco sola regularse contractualmente. Estaba condicionado a prestaciones personales (corveas) y jurisdiccionales: moliendas, almazaras, pontazgos, portazgos, peajes, gabelas, sisas, entre otras tantas figuras. Todas ellas obligaban al trabajador a cumplir determinadas obligaciones a favor de los privilegiados. A menudo era remunerado en especie. En definitiva, la esclavitud
abierta romana dio paso a formas de sometimiento de los trabajadores rurales libres adaptadas a
la nueva estructura de la propiedad feudal, pero no necesariamente remuneradas en condiciones de
mercado.
El derecho natural (no civil) sobre la propiedad y su transmisin es la institucin que suple la insuficiencia de los mecanismos de mercado en el feudalismo. Tal derecho, explicaban los economistas
clsicos, procedera de la colonizacin o de la conquista; y su transmisin estara legitimada por herencia. La clase propietaria adquiri tal condicin al prestar al cultivo las tierras frtiles del asentamiento
originario bajo formas diversas de arrendamiento a terceros. Los arrendatarios adelantan el capital
circulante (semillas, preparacin del terreno); intercambian su esfuerzo por un salario de subsistencia
que asegure al menos la reproduccin del sistema y entregan al fin el excedente al terrateniente en forma de rentas de la tierra. Los terratenientes desempean desde esta perspectiva un papel determinante
en la actividad econmica. Son ellos quienes distribuyen el excedente agrcola, obtenido en forma de
rentas, en funcin de sus necesidades de consumo de necesidad, comodidad y lujo. La canalizacin de
la produccin agraria excedentaria desde estos propietarios de tierra hacia la ciudad estara en el origen
del capital mercantil.
La formacin del capital mercantil puede relacionarse con la diversificacin de la demanda de los
terratenientes y con su creciente volumen de rentas. El propietario se abastece en primer lugar de bienes necesarios y emplea la parte restante de sus ingresos para proveerse de bienes de comodidad. En
definitiva, satisface gradualmente su consumo de bienes de menor a mayor elasticidad-renta (aquellos
que, ante un incremento de la renta, aumentan la demanda en mayor medida). Los intercambios bsicos se localizan inicialmente entre el seoro y las tierras de su jurisdiccin para despus ampliarse a la
ciudad ms prxima, donde el rentista se aprovisiona de bienes artesanales. La trajinera y el acarreo,
actividades con escasa capacidad para movilizar capitales, bastaban para atender este comercio. Pero
con el transcurso del tiempo, el terrateniente desarrollar su preferencia por el lujo y recurrir a un
nuevo agente econmico: el mercader. Las primeras mercancas suntuarias demandadas no fueron las
de mayor valor aadido: su precio estaba ms condicionado por la escasez y la utilidad la sal para
las conservas o las especias para sazonar la carne en mal estado que por su coste de produccin. El
exotismo de estos bienes exiga no obstante incurrir en costes crecientes para su provisin: a mayor
distancia entre productores y consumidores, mayores riesgos y gastos para el transporte y la proteccin,
mayores costes de transaccin.
Las letras de cambio, cuyos antecedentes se remontaban a los usos de la orden del Temple en el
siglo XII, durante las Cruzadas, se difundieron como instrumento financiero en ferias y postas para
minimizar el peligro de transportar moneda metlica a travs de largas distancias. El riesgo de incurrir
en bancarrota por emprender aventuras comerciales individuales fue, por su parte, la clave para la formacin del capital mercantil. La asociacin comanditaria de mercaderes surgi en respuesta al aumento
en los costes y riesgos del transporte. La puesta en comn de pequeos capitales obtenidos en modestas
empresas permitira el salto cualitativo al gran comercio de la Edad Moderna. La transformacin del
capital mercantil en capital industrial sera el ltimo paso.

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

2.1.4. La propiedad territorial en el rgimen feudal seorial


En la amplia etapa considerada en este captulo, los regmenes de dominio y tenencia de la tierra
presentan una infinidad de variantes. Su configuracin, su regulacin, su transmisin y su fiscalidad
evolucionaron en respuesta a factores fsicos la diversidad geogrfica, la presin demogrfica, las
migraciones interiores y polticos. Para comprenderlos hay que partir de un hecho inexistente en la
sociedad actual: la posesin y la enajenacin del factor tierra no dependan de criterios de mercado sino
de la codificacin de las tradiciones y doctrinas histrico-legales, de jerarquas y exclusiones sociales
y de la competencia estamental por los privilegios dentro de cada sociedad. Las clasificaciones que a
continuacin ofrecemos, ceidas al mbito cultural de los territorios que formaron el Imperio Romano
Germnico, no agotan la ingente variedad de instituciones relacionadas con la propiedad, pero pretenden ofrecer una gua para comprender fenmenos econmicos como el regalismo, las desamortizaciones o el seoro.
El rgimen poltico feudovasalltico supuso la delegacin del poder imperial romano en manos de
los patricios, una lite nobiliaria que ejerci ese poder en sus propios territorios, ajenos a la autoridad
superior de Roma, a partir del siglo VI con el desmembramiento del Imperio de Occidente. La apropiacin y la cesin del dominio directo de la tierra es decir, el derecho a poseerla como beneficio del
vasallaje son consecuencia de la necesidad de autogobierno tras la disolucin del aparato administrativo y jurisdiccional imperial. Muchos de estos patricios detentaban adems cargos de responsabilidad
en la administracin territorial de la Iglesia cristiana, oficializada desde el siglo IV.
El control de un factor de produccin fundamental como era la tierra confiri a este estamento su
status privilegiado. La inmensa mayora del territorio era propiedad de las Casas reales, la nobleza y
el clero. Entre los siglos XI y XIII la realeza, meramente nominal hasta entonces, alcanza lo alto de la
pirmide jerrquica feudal a travs de amplias redes vasallticas. Personajes como Luis IX de Francia,
Federico II de Jerusaln y Sicilia, Eduardo I de Inglaterra o Jaime I de Aragn encarnan el prototipo del
monarca feudal. Las propiedades con dominio directo de una Casa real reciban el nombre de bienes
realengos. El monarca detentaba adems el dominio eminente sobre la jurisdiccin territorial de sus
vasallos. ste le otorgaba el derecho natural de ceder o de retirar el beneficio de la posesin, generalmente a la nobleza o a concejos municipales con determinados derechos histricos.
Los derechos que puede ejercer un monarca se denominan regalas. Tales derechos eran refrendados por las Cortes que, en su origen, eran unas instituciones donde los nobles ejercan su obligacin
de consejo. El rey no detentaba en la prctica el derecho de dominio eminente sobre la totalidad del
territorio. Su jurisdiccin colisionaba con el dominio directo de las tierras e inmuebles de los episcopados y, por tanto, con el dominio eminente de Roma. La doctrina regalista surgir en el siglo XIII con la
pretensin de liquidar este conflicto, dando primaca al dominio eminente del rey frente a la Iglesia. El
regalismo nace con simultaneidad a las grandes monarquas feudales, y adquirir una gran relevancia
en la configuracin de los estados-nacin.
La nobleza es el estamento sobre el que recae el dominio directo de la mayor parte del territorio. Es
una categora heterognea que incluye desde los privilegios de sangre, otorgados por servicios familiares prestados a la Corona, hasta los adquiridos por hijos de algo, que no de alguien, sin otro mrito
que la compra fsica del ttulo. La jerarqua nobiliaria es compleja y variada, al formarse de manera
dispar en los distintos reinos histricos. La etimologa de los ttulos suele ser explicativa de su origen:
los marquesados, por ejemplo, acostumbraban a concederse en territorios fronterizos, las marcas. El
dux, en su acepcin latina, es quien conduce a la tropa. El comites estaba al cargo de los colonatos
militares romanos.

El inicio del crecimiento econmico moderno

59

El seoro es la institucin que regula las relaciones econmicas y jurdicas entre cada noble y la
poblacin del territorio bajo su dominio directo. En definicin, es el conjunto patrimonial y de atribuciones legales cedido en titularidad a un particular. En perspectiva histrica, el seoro es el desarrollo
feudal del rgimen de colonato. Los seniores eran caudillos de las hordas godas instaladas en el antiguo
territorio imperial que asumieron la romanizacin, sustituyeron a los comites y tutelaron a los servi
romanos. Etimolgicamente, la servidumbre es un rgimen de prestaciones personales connatural al
seoro.
El seoro gozaba de autonoma jurdica y administrativa y atribua a su titular diversos derechos
jurisdiccionales, territoriales y personales. Los jurisdiccionales incluan la administracin de justicia,
y las exacciones en cobro por los trnsitos de personas y de mercancas. El seor sola ser tambin
responsable de la gestin del cabildo municipal. En Espaa, esta funcin sera delegada en regiduras
y corregiduras desde la Nueva Planta (1716). Los derechos territoriales se ejercan en la reserva del
seor y en los mansos, las parcelas cedidas al cultivo. No se limitaban a la percepcin de las rentas
en especie o en metlico, sino que incluan otros conceptos por el uso ocasional de inmuebles silos,
almacenes, molinos, almazaras tratados como rentas de monopolio. Los principales derechos personales (o banalidades) consistan en la recaudacin de la alcabala para la Corona y del diezmo para
la parroquia. Una de las formas ms comunes del seoro es el mayorazgo, inalienable y vinculado:
es decir, de transmisin indivisa por primogenitura. Los primeros mayorazgos fueron concedidos en
Espaa por Alfonso X el Sabio.
Una primera forma de explotacin del seoro la realizaba directamente su titular en la reserva.
En su forma ms primitiva, difundida desde Francia, el seor recurra a las corveas, exigiendo a los
campesinos a su cargo dedicar una parte de la semana a laborear su parcela. A medida que avanzaba
la Baja Edad Media, el contrato de trabajadores libres temporeros se hizo ms habitual. La segunda
forma de explotacin consista en la cesin del dominio til de los mansos, bajo formas diversas de
arrendamiento. La ms frecuente fue la enfiteusis, una modalidad de arriendo que exiga el pago previo
del laudemio, comparable a una entrada como garanta pagadera en un plazo nico. El enfiteuta no
poda vender la parcela; la ocupaba y cultivaba en usufructo, pudiendo apropiarse del excedente una
vez detradas las rentas territoriales y las cargas personales seoriales y eclesisticas. A diferencia de
los arrendamientos actuales, el enfiteuta poda subarrendar su parcela a terceros y tambin legarla a su
descendencia. En el rgimen de remensa, generalizado en Catalua, la vinculacin del arrendamiento
era un requisito.
Una parte menor del territorio era gestionada directamente por los municipios. El territorio municipal se divida en propios, comunes, concejiles, alodios y yermos. Los propios eran parcelas cuyo
dominio til era entregado en enfiteusis por el cabildo municipal a familias campesinas que cumplan
requisitos patrimoniales prestablecidos: nmero de yuntas, tamao familiar, criterios de origen y de pureza de sangre Los comunes eran terrenos destinados al uso de la mancomunidad. Por lo general eran
de escasa fertilidad y estaban acotados. La poblacin tena libre acceso para aprovisionarse de lea,
de pesca y de caza para el autoconsumo. Las tierras concejiles englobaban originariamente a todas las
pertenecientes al concejo municipal. Con el transcurso del tiempo, se emple la misma expresin para
denominar a las entregadas temporalmente para el alimento estacional de la ganadera trashumante.
Los alodios la excepcin a la regla eran pequeas propiedades de campesinos libres. Como tales, no estaban sometidas a la jurisdiccin del seoro. Con el paso de los siglos, los alodios se hicieron
cada vez ms raros, absorbidos por los municipios y, por tanto, engrosando el patrimonio seorial.
Una ltima categora la formaban los yermos y baldos, cuya productividad no bastaba para ofrecer la
subsistencia de potenciales colonos. Su superficie retrocedi especialmente en la segunda mitad del siglo

60

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

XVIII con la extensin de las obras de desecacin, drenaje y desmonte asociadas al progreso agronmico y a las crecientes necesidades de la armada.

CMO FUNCIONABA EL MERCADO? EL SISTEMA MONETARIO DE MEDINA


DEL CAMPO
A la hora de comprender el modo en que se realizaban los intercambios en las ferias, es indispensable
conocer las limitaciones de un sistema monetario bimetlico. El valor intrnseco de las monedas depende de su ley, de su peso en plata u oro, una vez
descontado el avellonamiento en estao (1/10 parte
aproximadamente). La acuacin otorgar el valor facial o extrnseco, expresado en la unidad monetaria
corriente. Los cambios se establecen en las ferias en la
comparacin fsica los valores intrnsecos; la moneda
extranjera es llevada a las cecas para su fundicin,
separacin y nueva acuacin en la moneda local.
El real castellano de Pedro I el Cruel fue la moneda
comn de los reinos ibricos desde la reforma de Medina del Campo (1497), con fracciones de , y
y sin mltiplos. Con 32 gramos de peso, su valor
intrnseco era escaso en la comparacin (por ejemplo,
la lira tron veneciana de 10 g. o el cheln ingls de
1509, de 863 g.). Desde 1535 la ceca de Mjico
y, ms adelante, la de la Habana obtendrn autorizacin para acuar el real de a ocho (256 g.), la
moneda hispnica por excelencia durante la etapa
imperial. Su gramaje la haca deseable para los grandes intercambios pero sumamente engorrosa en operaciones diarias. La Corona estableca anualmente su
cambio en pesos, una moneda ideal representada
nicamente por las reservas de plata de la Casa de
Contratacin. Los pesos ingresados (entre 3 y 32 millones anuales durante el periodo 1535-1595) se subdi-

vidan en sueldos, como una estimacin de los pagos


a realizar ntese la etimologa latina del trmino,
con relacin a las soldadas. En algunos pases
como la vecina Francia, el sueldo era acuado como
moneda (sou). Los sueldos eran finalmente representados en moneda corriente. En los reinos hispnicos, el
maraved equivala desde 1575 a 1/450 parte del
peso y circulaba habitualmente en sustitucin de los
reales y los reales de a ocho.
Es evidente que un sistema como ste, aunque no
altere en sustancia los precios de un ao a otro, s
hace variar considerablemente el valor real representado por las monedas en la circulacin. Apenas existan
otras formas monetarias: desde el siglo XIII, las letras
de cambio eran aceptadas en las ferias con representacin de las bancas familiares emisoras. Los pagars
reales se estrenaron casi simultneamente como forma
primitiva de deuda pblica pero eran todava pocos
los emitidos y de difcil reconversin. Los problemas
ms frecuentes de un sistema monetario como el descrito eran el avellonamiento con amalgama de plomo,
para falsear el valor intrnseco, y el cumplimiento de la
ley de Gresham (1553): la moneda mala desplaza a
la buena por el atesoramiento del oro, debido a las
expectativas de su revaluacin ante entradas sistemticas de plata. Ambas circunstancias concurriran para
acelerar el proceso inflacionista de la Revolucin de
los Precios en la segunda mitad del siglo XVI.

2.2. EL CAMPO Y LA CIUDAD: AGRICULTURA, PROTOINDUSTRIA Y


MANUFACTURAS
2.2.1. Las transformaciones agrarias
El alcance de las transformaciones agrarias durante la Edad Media estuvo lastrado por el rgimen de
propiedad: la duracin y la seguridad de los contratos de arrendamiento, la posibilidad de traspasarlos

El inicio del crecimiento econmico moderno

61

en herencia o las expectativas de obtener un sobrante una vez saldados los compromisos fiscales eran
determinantes para cualquier decisin de inversin. Resulta obvio, a tenor de lo explicado, que el cambio tcnico no bastaba para una revolucin agraria: sera necesario un cambio profundo en el marco
jurdico de la propiedad y de las relaciones sociales.
La prctica agrcola feudal es extensiva. Por lo general, las tierras de escasa fertilidad conservan
cierta aptitud para el sembrado de cereales, poco exigentes en cuanto a las caractersticas del suelo y la
disponibilidad de regado. El monocultivo de cereales bsicos para la alimentacin humana y animal
es propio de las fases ms avanzadas del ciclo maltusiano, cuando la presin demogrfica obliga a extender las roturaciones lejos de los ncleos ms frtiles. Es comprensible que, en tales fases, el consumo
de cereales slo se complementase localmente con producciones secundarias de leguminosas, via y
frutales de linde.
En el aspecto tcnico, el desarrollo agrcola dependa de la disponibilidad de fuentes de energa para
aumentar el rendimiento de los cultivos. Las principales eran la lea, el carbn vegetal, el agua, el viento, los animales de tiro y el propio ser humano. Aceas, molinos y norias constituan el principal capital
fijo agrcola: empleaban las fuerzas de la naturaleza para moler el grano, serrar madera o extraer agua.
Los animales de laboreo eran tambin utilizados para el acarreo de mercancas y personas. La lea se
aprovechaba como combustible para la calefaccin domstica; y el carbn vegetal, producido en carboneras donde se calentaba la madera a altas temperaturas, era el principal combustible en la elaboracin
de metales y vidrios.
Con todo, hubo mejoras tcnicas. La ms notable en la Europa de la Baja Edad Media fue la introduccin del hierro para adaptar el instrumental de arado. A partir de 1300, el tradicional arado romano
incorpor la reja y una cuchilla delantera. Los arados de ruedas y vertedera tuvieron xito en el noroeste europeo, pero no eran aptos salvo en terrenos llanos y de suelos duros. Las arraigadas prcticas de
siembra a volea y tradiciones tales como la apropiacin de la produccin de los surcos de un terrazgo
comn por distintos arrendatarios, restaban viabilidad a las sembraderas.
Tampoco las innovaciones en el atalaje de laboreo, como el yugo frontal boyar o la pechera caballar,
se impusieron de manera general: las complicaciones orogrficas impedan la sustitucin generalizada
del buey por el caballo de tiro, susceptible de sufrir lesiones en los terrenos abruptos. El avance ms
importante en las prcticas agrcolas de la Edad Moderna no fue tanto el resultado del cambio tcnico
como el de la innovacin en la organizacin del cultivo: un aprovechamiento ms eficiente de la tierra
repercute en la productividad del trabajo agrcola en el mismo sentido en que lo hara cualquier innovacin tecnolgica. El cultivo bienal, de ao y vez, que alternaba trigo y barbecho, era el caracterstico
en los campos de la Europa bajomedieval. El suelo requera un reposo peridico (el barbecho) para
recuperar su fertilidad. La mitad de la superficie descansaba para recuperar los nutrientes y serva de
pasto a la cabaa ganadera, mientras la otra mitad era explotada. El rendimiento del cultivo estaba
condicionado por la escasez de estircoles de origen animal, como la bosta bovina o la gallinaza. Estos
abonos aportaban nitrgeno, un elemento de la molcula de la clorofila indispensable para el metabolismo de las plantas y, especialmente, en la fotosntesis y en la capacidad de las races para absorber
el fsforo. Sin embargo, el mantenimiento de ganado estabulado resultaba por lo general un coste
inasumible por las familias campesinas. La concesin municipal de derechos de paso a los rebaos trashumantes pretenda en origen suplir la carencia generalizada de abonos animales, pero a menudo traa
ms complicaciones que ventajas, daando a las cosechas.
El sistema trienal de cultivo surgi como respuesta a la infrautilizacin del suelo en la Inglaterra
del siglo XII. Consista en la divisin de la parcela en tres partes, trabajadas en rotacin. Una parte era
sembrada con cereales de invierno, como el trigo o el centeno. En la segunda se plantaban legumbres y

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

cereales de primavera, como la cebada, y la tercera quedaba en barbecho. Esta nueva organizacin de
la explotacin se difundi desde que se constataran empricamente las cualidades nitrogenadoras del
nabo y de algunas leguminosas (habas, guisantes, judas), si bien tales ventajas no seran demostradas
cientficamente hasta bien avanzado el siglo XVII.
Los abonos verdes fueron los primeros fertilizantes vegetales: residuos de plantas en descomposicin, capaces de fijar el nitrgeno atmosfrico en el suelo con ms eficacia que el estircol animal. Slo
las legumbres y algunas hierbas forrajeras como el trbol, resistentes a las malas hierbas, de ms rpido
crecimiento y con mayor produccin de semillas, cumplen esta caracterstica. En las tierras ms frtiles
de la Europa occidental se consigui, a ejemplo de lo experimentado en la Toscana y en Lombarda,
combinar as cultivos con mayor valor nutricional. La reserva peridica de tierras para la alimentacin
de ganado estante y volatera redujo adems las necesidades de estircol, empleado en las parcelas destinadas originalmente a los trigos de invierno y primavera. El uso de la cal, del humus y de la marga
como fertilizantes llegar algo ms tarde, como preludio de la Revolucin Agraria.

2.2.2. La ciudad y los gremios


El crecimiento de la produccin agrcola en los siglos XII y XIII contribuy indirectamente a la
recuperacin de las ciudades como centros de actividad econmica. La relajacin de las exigencias
seoriales, satisfechas con el aumento de las rentas, permiti a la poblacin rural buscar alternativas
de empleo en los ncleos urbanos prximos. La ciudad adquiere protagonismo durante la Baja Edad
Media y el Renacimiento, al ubicar fsicamente el mercado donde los intermediarios de los terratenientes, desde el trajinero hasta el negociante, intercambian sus excedentes agrarios captados en forma de
rentas por bienes de consumo. Una de las consecuencias ms notables del resurgir de las ciudades fue
la monetizacin de la economa. Los intercambios en especie, tan frecuentes en el mundo rural, eran
ms difciles de practicar en el entorno urbano. A medida que la circulacin monetaria se aceler, la
posibilidad de acumular riqueza se extendi a toda clase de actividades lucrativas como el comercio, la
artesana, la prctica mdica o la testificacin notarial. Desde ese momento, la ausencia de privilegios
de nacimiento dejaba de ser una razn excluyente para amasar fortunas. Este nuevo patriciado urbano, de origen plebeyo, est en el origen de muchas familias que protagonizarn la transicin a la Edad
Moderna como los Medici o los Fugger.
La evolucin de las formas de trabajo preindustrial en la ciudad y en sus aledaos est asociada,
comprensiblemente, a la de la demanda del terrateniente. La artesana cubra las demandas ms acuciantes, una vez satisfechas las necesidades primarias de los rentistas, y fue la que se desarroll en
primer lugar. Ya desde el ao 1000 aproximadamente, dej de ser exclusiva de los ncleos rurales. A
partir del siglo XV, las diferencias entre la protoindustria rural y la preindustria urbana comenzaban
a evidenciarse. A grandes rasgos, fueron tres las principales formas de asociacin laboral en la preindustria: la dinmica comunitaria, representada por los gremios; la individualista, representada por la
protoindustria (putting-out system) y, finalmente, las grandes concentraciones manufactureras ligadas
a sectores comerciales estratgicos, generalmente regulados por los poderes pblicos. A esta variedad
de formas asociativas debe sumarse la tendencia de largo plazo hacia la concentracin de la actividad
productiva, paralela a la creciente diferenciacin entre el trabajo y el capital representado por trabajadores y empresarios.
Los gremios constituyeron la forma de organizacin artesanal ms difundida en las ciudades durante las Edades Media y Moderna. Se inspiraban en las cofradas del siglo X, unas agrupaciones
profesionales creadas nicamente con fines religiosos de beneficencia. Estas instituciones tpicamente

El inicio del crecimiento econmico moderno

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feudales reunan a los artesanos de un mismo oficio bajo la proteccin de la autoridad municipal, que
les conceda privilegios para el abasto de materias primas, as como el monopolio sobre la produccin
y la comercializacin de determinados bienes. Su aparicin debe relacionarse con la defensa de intereses
comunes frente al resto de la sociedad, fuertemente compartimentada y estamental.
Las ventajas que ofrecan estas instituciones a sus miembros no eran pocas, y sern estudiadas en el
Captulo 4 con mayor detalle. Pero la persistencia de los gremios en la actividad econmica urbana, en
ocasiones hasta bien entrado el siglo XIX, no podra explicarse sin reparar en su decisiva contribucin
al mantenimiento de la hacienda municipal, recaudando impuestos sobre los obrajes e incluso para la
formacin de la mano de obra. Tal contribucin era recompensada con la representacin en los parlamentos municipales y no estaba exenta de conflictos. En la Francia del Antiguo Rgimen, las jurandes
eran corporaciones gremiales de maestros de oficios. Se las llamaba as por el juramento de observancia
y de solidaridad que obligaba a sus integrantes. Los jurados, maestros que en un principio eran escogidos por sorteo para representar a su gremio en el cabildo durante uno o dos aos, terminaron aduendose literalmente de sus cargos. Incluso podan venderlos o dejarlos en herencia. Carlos IX y Luis
XIV intentaron en vano reformar restos abusos, que se perpetuaron hasta la ley Le Chapelier (1791).
No es de extraar que surgieran voces crticas contra los gremios. Entre los argumentos de sus
detractores, los ms certeros fueron los que expusiera Adam Smith en el libro I de La Riqueza de las
Naciones (1776): cualquier monopolio de oferta encarece las mercancas, empobrece injustamente a
los consumidores de sus productos y distorsiona las relaciones de intercambio. Adems, el trabajo en el
taller gremial es siempre menos productivo que el de la fbrica, al obstruir el cambio tcnico y suponer
una prdida de tiempos muertos asociada a la ineficiente divisin del trabajo.
La divisin del trabajo, explicaba Smith, supone la segmentacin de un proceso productivo en el
mayor nmero posible de fases sencillas y la implicacin de cada trabajador en una nica tarea de tal
proceso. La realizacin de todas las fases del proceso por un solo individuo, como sucede en el taller, es
siempre menos eficiente que la especializacin. Desde esta perspectiva, resulta evidente que la organizacin jerrquica del trabajo impuesta por los gremios no era apta para sentar las bases de una economa
donde la competencia es condicin imprescindible para la eficiencia en la asignacin de recursos y
para la especializacin en los intercambios. El declive de las organizaciones gremiales comenz en toda
Europa durante el siglo XVIII, en relacin con el despegue de la demanda y con el desarrollo de otras
formas de manufactura ms baratas, orientadas tanto al mercado continental como al colonial.
El primer edicto para la supresin de los gremios, proclamado en Francia por A.R. Jacques Turgot,
data de 1778. Las funciones de estas instituciones eran anacrnicas tras la industrializacin en el siglo
XIX. En algunos casos, los gremios se disolvieron ante los cambios productivos que eliminaban determinadas profesiones o que dejaban obsoletas sus producciones; en otros, excepcionalmente, se transformaron en asociaciones patronales. Es lo que ocurri, por ejemplo, en buena parte de la industria
textil en Espaa: en las manufacturas catalanas y valencianas, los gremios con mayor control sobre el
proceso productivo se reconvirtieron en agrupaciones empresariales que participaron de forma efectiva
en el arranque industrial. Sin embargo en la mayor parte de los casos, los gremios acabaron desapareciendo o reconvertidos en asociaciones de trabajadores.

2.2.3. Protoindustria y manufacturas reales


La provisin de bienes necesarios para una creciente poblacin urbana y para la autosuficiencia
de las familias campesinas se satisfaca desde el siglo XIII con la protoindustria, la industria rural de

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

producciones espontneas y de la lana. Pero el xito de esta frmula de trabajo a domicilio data de
mucho ms tarde, con la expansin de la demanda en las islas britnicas y en la Europa continental
desde mediados del siglo XVII.
La manufactura no es una novedad de la Edad Moderna. Las fibras ms frecuentemente utilizadas
en la Edad Media en la elaboracin textil eran el camo, el lino, la lana y el estambre. El camo y
la lana son fibras rudas y bastante pesadas. Cuerdas, sacos y velas de barco eran urdidas con camo.
El estambre, que es la parte del velln de la oveja con las hebras ms finas y largas, es ms ligero pero
tambin resulta spero al tacto. La fibra del lino, por el contrario, es fresca y ligera, pero su hilado es un
proceso laborioso. La paera de lanas fue la principal actividad manufacturera desde mucho antes de
su mecanizacin. El pao era el material bsico para la confeccin del vestido de la gran mayora de la
poblacin urbana y campesina. La demanda de paos responde, antes de las revoluciones agrarias, a las
caractersticas de cualquier bien necesario: presenta una muy baja elasticidad-renta. Las variaciones en
los ingresos de las familias apenas afectaban al consumo de paos y la fcil colocacin del producto era
una garanta para los ganaderos, para la actividad en los batanes y para las primeras fbricas de tejido
de lana. En definitiva, resultaba sencillo dar salida a la produccin lanera y, si se dispona del capital
suficiente y de la proteccin de instancias superiores la paera dejaba beneficios por unos ingresos
relativamente altos (precios bajos pero cantidades vendidas muy elevadas) y unos costes mnimos.
El trabajo a domicilio preindustrial recibe distintas denominaciones y tiene algunas variantes nacionales, desde el putting out o el verlag system hasta la barraca; pero se enfrentaba siempre al mismo
obstculo: la disponibilidad del capital fijo y la necesidad de crdito. Ya fueran los primitivos telares
verticales o los modernos horizontales, fuesen ruecas o tornos, siempre resultaban demasiado caros
para ser adquiridos por las familias campesinas, de modo que eran alquilados a intermediarios procedentes del comercio mayorista local o de los gremios del Arte Mayor, a cambio de la casi totalidad
de la produccin. Como en el caso de la protoindustria, el excedente que quedaba en manos de la familia era meramente testimonial, para el autoconsumo o para el trueque por otros bienes bsicos. Los
avances tcnicos llevados a cabo en la fase anterior fueron progresivamente adaptados en ramos como
la paera clave para las primeras fbricas instaladas en las periferias urbanas o, posteriormente,
en la decisiva industria algodonera. Habra que esperar a la Revolucin Agraria en los Pases Bajos y
poco despus en Gran Bretaa para que la preindustria progresase hasta el establecimiento de las new
drapperies, las primeras paeras mecanizadas, instaladas en el entorno urbano para abaratar costes de
desplazamiento, destinadas a satisfacer el consumo necesario de un amplio segmento de poblacin con
ingresos escasos, e innovadoras en el empleo de la tecnologa del carbn. La imitacin britnica de este
modelo en las algodoneras ser determinante para la Revolucin Industrial.
Se puede defender que la preindustria fue tambin la clave para que se produjese una revolucin
industriosa previa y necesaria para la revolucin industrial: a falta de capitales, se emple ms intensivamente la mano de obra agraria para aumentar la produccin manufacturera y el ingreso medio familiar. La polmica trascendencia de tales transformaciones en la Revolucin Industrial ser abordada
en el Captulo 3.
La manufactura de tejidos de lujo tampoco era desconocida. Los tejidos de algodn y de seda se
demandaban en Europa desde la antigedad, introducidos desde Oriente por las primeras rutas comerciales. En la Edad Media se haban desarrollado industrias algodoneras y sederas en Florencia, Granada, Gnova, Lucca, Sicilia, Valencia o Venecia. Aun as, su produccin era limitada y sus calidades no
podan competir con las importadas.
Las grandes manufacturas o fbricas reales de los siglos XVII y XVIII se distinguen de la protoindustria y de las manufacturas medievales al adoptar un mayor grado de especializacin laboral. Sus

El inicio del crecimiento econmico moderno

65

producciones son tambin ms diversificadas, pero siguen orientadas a satisfacer el consumo suntuario (textiles finos, cristaleras, tapicera) y se localizan cerca de la ciudad. Carecen de la movilidad
espacial propia de la actividad protoindustrial, al exigir importantes inversiones de capital fijo. Pese
a todo, estas grandes manufacturas seguan siendo intensivas en trabajo: la especificidad de cada fase
del proceso productivo y la diferenciacin (incluso la personalizacin) del producto acabado exigan
mucha mano de obra.
La productividad del trabajo manufacturero es ciertamente superior a la del realizado en la protoindustria, al favorecer la divisin del proceso productivo. Adam Smith copi su clebre ejemplo de
los alfileres del artculo enciclopdico de la voz Manufactures de Jean DAlembert. Sin embargo,
la escala de su actividad se vio acotada por la proliferacin de ordenanzas que imponan estrictos controles de calidad en los materiales y en los acabados. Jean-Baptiste Colbert (1619-1683), ministro de
Luis XIV durante 22 aos, dict nada menos que 150 reglamentos para regular los trabajos acabados
e instituy un hiperactivo Cuerpo de Inspeccin de Manufacturas para asegurar su cumplimiento. El
despegue industrial no poda sustentarse en la gran manufactura: sus producciones eran demandadas
por una estrecha franja de clientes, los de mayores ingresos, y la caresta de las materias primas y del
capital fijo por lo general participado por la Corona, la supervisin de la oferta y las rigideces en
la distribucin del producto condicionaban unos precios finales privativos para la mayora de la poblacin. El mantenimiento de las manufacturas nacionales requiri polticas proteccionistas muy activas,
tanto para reservarse los mercados coloniales de abasto de los materiales como para blindarse ante las
variaciones de precios por los cambios tcnicos en las naciones competidoras. Tales polticas caracterizarn la que se ha denominado comnmente la era del mercantilismo.

2.3. DE LA EXPANSIN COMERCIAL A LA REVOLUCIN AGRARIA


2.3.1. La transicin a la Edad Moderna y la Revolucin de los Precios
Desde mediados del siglo XV hasta 1550, el intenso impulso demogrfico en el Mediterrneo occidental se produce fundamentalmente en ncleos urbanos portuarios. A pesar de la reaparicin peridica de brotes localizados de peste bubnica (Levante espaol, Provenza, sur de Italia), estas ciudades se
beneficiaron como distribuidoras de las mercancas procedentes de las rutas orientales hasta 1453. La
toma de Constantinopla y la posterior ocupacin desde Bosnia hasta Crimea por los otomanos (1475)
pona fin a la dominacin latina del Ponto Euxino y marca un hito en este periodo de crecimiento. Es
el inicio de la Edad Moderna.
Las oleadas de refugiados bizantinos asentadas en el norte de Italia supusieron la fusin de ambas
culturas en el Renacimiento, con el redescubrimiento en Occidente de textos helensticos y latinos que
se crean extraviados. La literatura escolstica, la forma teocntrica de expresin religiosa e incluso la
prctica feudal del gobierno cambiarn de manera irreversible hacia el reformismo, el antropocentrismo y la recuperacin del republicanismo de inspiracin romana en la vida poltica de las ciudades-estado. El prncipe renacentista descrito por Maquiavelo, inspirado en el modelo de la transicin de la
Repblica al Imperio romano, encarnado en los Borgia y en Fernando II de Aragn, no es un monarca
feudal ni un tirano asitico, sino el primus inter pares, un mediador eficaz en el parlamento municipal
entre los intereses econmicos contrapuestos de seores territoriales y mercaderes. Y el comerciante,
estigmatizado en las sociedades agrcolas feudales, adquiere una inusitada relevancia como actor econmico y poltico en este nuevo escenario.

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

El derrumbe del Imperio romano de Oriente alterara tambin las rutas comerciales tradicionales.
La va martima del Levante estaba atascada por las incursiones de berberiscos y de otomanos; y por
tierra, por trtaros y mongoles. Los antiguos puertos del Egeo languidecan. La supervivencia de la
economa mercantil de las ciudades-estado mediterrneas estaba en juego, y no slo en el norte italiano:
la actividad transitaria en los puertos de Barcelona, Valencia, Cdiz, Lisboa y Oporto era fundamental
para el cabotaje de mercancas hasta Burdeos, el Canal de la Mancha y Flandes. El colapso de aquellas
rutas tuvo un beneficioso efecto indirecto sobre el comercio bltico en las ciudades portuarias de la
Hansa, un guildo de mercaderes coaligado desde el siglo XII. La mayor parte de su comercio se basara
desde entonces en materiales de construccin y de uso blico madera, cobre y hierro y en cereales
de consumo humano y animal, alentado por la creciente demanda en los amenazados territorios de
Europa central.
El deterioro del comercio mediterrneo coincida con una nueva fase de agotamiento del modelo
de crecimiento agrcola extensivo, resultado de la recuperacin demogrfica tras la Peste Negra. En
tales condiciones, la imperiosa necesidad de recursos y de metales preciosos para financiar las campaas obligaba a mirar hacia el Atlntico medio y la costa occidental africana, donde la navegacin era
relativamente segura. Portugal fue un actor decisivo, al conectar los circuitos comerciales medievales
europeos y transaharianos desde Ceuta, trasladando las mercancas de Tombuct, Gao y Kanem hacia
los puertos mediterrneos. Las incursiones lusas en el Ro de Oro y el Cabo Blanco trajeron consigo
los primeros esclavos de raza negra (1441-1450). Desde entonces, la trata en el sentido de negociacin remplazar al botn de guerra, dando forma a la moderna esclavitud, muy distinta al modelo
abierto de sometimiento practicado desde la antigedad. Los fuertes-factora de San Jorge de la Mina
y de Arguin se erigieron en enclaves negreros. 156.000 subsaharianos fueron capturados y vendidos en
plazas europeas entre 1450 y 1521. El tratado de Alcaovas-Toledo con Castilla (1479-1480) dej en
manos portuguesas los derechos sobre Guinea, Madeira y Cabo Verde. Su modelo esclavista, implantado en Madeira para cultivar la caa de azcar, ser el motor del incipiente comercio atlntico.
Mientras tanto, Bartolomeu Dias doblaba el cabo de Buena Esperanza (1487) y abra un camino
alternativo hacia el ndico. Portugal liquid sus naos y reforz su armada de carracas para redirigir
la ruta oriental de las especias. Por su parte, las carabelas andaluzas se vean abocadas a atravesar el
Atlntico y arribaban en las Indias Occidentales (1492). El tratado de Tordesillas (1494) delimitara
las aspiraciones de Portugal y de Castilla con una lnea imaginaria a 370 leguas de Cabo Verde. Otras
naciones de la Europa atlntica emprenderan en adelante expediciones con idntico pretexto: Cabot
y Gonneville buscaron en vano un paso en la baha de Hudson que se abriese hasta el Pacfico. Paradjicamente, su fracaso conducira a un replanteamiento estratgico que primara la colonizacin y la
explotacin de recursos del Nuevo Mundo. Los ltimos en incorporarse a la era de las exploraciones
fueron pioneros en promover asentamientos estables de colonos para explotar los recursos naturales de
sus nuevas posesiones. Los modelos resultantes de explotacin colonial francs y britnico seran, como
se ver ms adelante, muy distintos a los ibricos.
El inesperado descubrimiento castellano de ingentes cantidades de plata y de mercurio junto al incentivo del saqueo fue el acicate para la conquista de Amrica. En Espaa y en Portugal, el comercio
fue monopolizado desde la Casa de Contratacin de Sevilla (1495) y la Casa da India. Un cuarto de las
entradas de plata pasaban de inmediato a formar parte de las rentas reales con las que se financiaban
posteriores expediciones. La monarqua conceda el privilegio del comercio americano a mercaderes
particulares castellanos, con el acuerdo de que no traficasen privadamente ni con la plata en lingote ni
con la especia. Los inconvenientes de este modelo saltan a la vista: adems de fomentar el contrabando
y el trfico de plateras elaboradas, el monopolio de la Corona dificult la formacin de fortunas comerciales familiares que encabezasen el posterior despegue preindustrial.

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El inicio del crecimiento econmico moderno

El inicio de la Revolucin de los Precios (1535-1610), una persistente inflacin sin precedentes en
la Europa moderna, coincide con el fin de la aventura incaica de Francisco Pizarro y con la puesta en
explotacin de las minas de Huancavlica y del Potos. En Espaa, la masa monetaria se triplic y la
inflacin media anual acumulada fue de un 2% entre 1540 y 1620. El historiador Earl Hamilton recogi las series de precios, de entradas de metales preciosos y de emisin de moneda durante este periodo.
La Tabla 2.1 presenta algunos de sus resultados: durante la segunda mitad del siglo XVI, el ndice de
precios en Espaa se duplic.

Tabla 2.1
ndice de precios en algunas regiones de Espaa, 1551-1600. Base: 1571-1580
Ao

Andaluca

Castilla la Nueva

Castilla la Vieja-Len

Valencia

1551

6885

6296

7175

7403

1561

8586

8279

8779

9087

1571

10341

9536

9642

9494

1582

11148

10233

10106

11140

1591

11306

11350

11084

11352

1600

14115

13070

13616

14091

Fuente: Hamilton, E.J. (2000 [1934]), El tesoro americano y la Revolucin de los Precios en Espaa, 1501-1650. Barcelona,
Crtica, pp. 212-214.

La Revolucin de los Precios ha sido explicada por la concurrencia de tres fenmenos: (1) el incremento acelerado de la masa monetaria en el Viejo Continente y su relacin causal con el nivel de
precios; (2) el contexto de estancamiento econmico derivado de los lmites al crecimiento agrcola
expansivo y (3) la ausencia de cambios significativos en la velocidad de circulacin del dinero, consecuencia del patrn metlico y de la escasa innovacin en las instituciones financieras. El resultado
ms sorprendente de la investigacin sobre este proceso consisti en la divergencia observable entre la
evolucin de las entradas de plata, descendente desde 1605 aproximadamente, y el estancamiento del
nivel de precios. La correspondencia entre masa monetaria y precios se quiebra y los argumentos que la
justificaron quedaban obsoletos. Los escritores de la poca no fueron ajenos a este cambio de tendencia: prueba de ello es que Pedro de Valencia abandonase en 1607 las explicaciones estrictamente monetistas de la relacin entre masa metlica y precios y regresara a explorar justificaciones econmicas
poblacionistas en favor del desarrollo de la agricultura y la ganadera, dando pie a las interpretaciones
arbitristas que caracterizarn la literatura econmica espaola y portuguesa del siglo XVII.
El arbitrismo (alvitrismo en portugus) fue la forma peculiar de un mercantilismo ibrico que, paradjicamente, apenas prest atencin al desarrollo del comercio. Pretenda condicionar los arbitrios
las decisiones del rey para reactivar los sectores productivos tradicionales, estimular el crecimiento
demogrfico y reforzar las bases recaudatorias de la empobrecida hacienda de los Austrias. Casos como
el espaol han obligado a redefinir el trmino mercantilismo. El mercantilismo, o ms exactamente
los mercantilismos, no constituyen una doctrina econmica. Forman un conjunto heterogneo de recomendaciones de poltica econmica y de prcticas comerciales muy diferentes, diseadas en funcin
de la dotacin de recursos, de la base preindustrial y de los mercados coloniales de cada naciente esta-

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

do-nacin. Ni siquiera el proteccionismo es un elemento comn a los diversos mercantilismos, como


demuestran los textos econmicos holandeses del siglo XVII.
Investigaciones posteriores sobre la Revolucin de los Precios han moderado el nfasis en el factor
monetario para centrarse en los determinantes reales de la inflacin sostenida de la Revolucin de los
Precios. Han demostrado que tal incremento sostenido en el nivel de precios fue mayor y ms duradero
entre las naciones mineras en Amrica Portugal y Espaa que en aquellas naciones comerciantes que, incorporadas tarde a la colonizacin del Nuevo Mundo, orientaron sus polticas econmicas
hacia la explotacin de nuevos recursos, la trata negrera, el desarrollo manufacturero y las prcticas
mercantiles de empobrecer al vecino. El impacto de la Revolucin de los Precios dependi de las limitaciones para adoptar polticas monetarias y comerciales ante un fenmeno completamente nuevo. Es
cierto que el flujo de metales preciosos actu en las economas receptoras en funcin del volumen y de
la supervisin administrativa de las entradas, del control de la Corona sobre la circulacin de moneda
metlica y sobre la acuacin del velln dentro de sus fronteras. Pero, por encima de todo, la capacidad
de adaptacin de la estructura productiva a la ampliacin de los mercados fue determinante a la hora
de mitigar los efectos de la inflacin y de ofrecer una salida a la crisis.
La expansin de la demanda que acompa a la explosin demogrfica durante la primera mitad
del siglo XVI, generalizable a toda la Europa occidental, afect desigualmente a los precios agrcolas y
manufactureros. Las producciones agrcolas fueron ms sensibles a la inflacin por la mayor inelasticidad-precio de su oferta, asociada a los lmites naturales del cultivo extensivo. Su rpido encarecimiento
conllev el retorno de las crisis de subsistencia en las naciones cuya economa segua confinada a las
actividades primarias. En Espaa, Portugal y el sur de Italia, el arraigo de la agricultura est en el origen
de la profundidad y la duracin de la crisis hasta bien entrado el siglo XVII. La cada de los salarios
reales al nivel de subsistencia por la caresta alimentaria se vio reforzada por el encarecimiento en las
rentas de la tierra y por la proliferacin arbitrista de figuras fiscales para cubrir las crecientes necesidades de la Hacienda. Las perspectivas de enriquecerse a travs de la adquisicin de tierras resultaban
ms estimulantes que la inversin en modernizar las tcnicas agrcolas, en las actividades preindustriales o en el comercio; y las rigideces feudales en la transmisin de la propiedad territorial no ayudaban
precisamente a paliar este efecto.
Por el contrario, Inglaterra, Francia y Holanda no pusieron trabas a la salida del oro y de la plata
fuera de sus fronteras. Comprendieron que la riqueza provena del comercio exterior y orientaron la
colonizacin hacia la explotacin de los recursos naturales para su transformacin en la metrpoli. El
temprano desgaste del tradicional modelo socioeconmico feudal en estos pases es una respuesta a
los profundos cambios en su estructura productiva durante la era de los descubrimientos. El mercader,
cuya figura ya haba sido reivindicada en las ciudades-estado renacentistas, se converta ahora en colaborador activo y asesor de los monarcas de los nuevos estados. La legitimacin tica de las actividades
comerciales y financieras se vio adems reforzada por el cambio de mentalidad introducido desde las
Reformas protestantes en el siglo XVI, ms permisivas en la concesin del crdito con inters. Si la Corona protega discrecionalmente con subsidios y aranceles los intereses del comerciante, ste reportara
mayores ingresos al Tesoro e incluso fomentara el empleo en las manufacturas reales y en los servicios
de trfico martimo.

2.3.2. El comercio transatlntico y la explotacin colonial


Las distintas formas de explotacin colonial respondieron a los resultados de las primeras exploraciones, pero tambin a la composicin de la demanda de las respectivas metrpolis. En Espaa y

El inicio del crecimiento econmico moderno

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Portugal, la persistencia de altas tasas de renta condicion una mayor demanda de metales preciosos y
de producciones de lujo. Sin embargo, en las naciones que experimentaron su transicin hacia la agricultura intensiva desde mediados del siglo XVII y apuntaban hacia un despegue demogrfico sostenido,
la colonizacin se orient hacia la obtencin de materias primas y de recursos alimentarios.
El modelo de explotacin castellano consisti inicialmente en la conquista, para asegurar los principales yacimientos de plata y en la implantacin de una estructura administrativa y de gobierno virreinal
con dos polos (Per-Nueva Espaa) que se ampliara en adelante con los territorios de Nueva Granada
y Ro de la Plata. Los principales asentamientos se realizaron en torno a los yacimientos de plata y
azogue y en los puertos de trnsito, para facilitar el traslado de los metales hacia Sevilla. La fuerza de
trabajo era casi exclusivamente indgena y esclava, al menos hasta que en 1530 una encclica de Clemente VII los redimiese nominalmente de tal condicin.
La explotacin minera, intensificada desde 1535, declin en las tres ltimas dcadas del siglo XVI,
cuando las minas del Potos (Bolivia) mostraron los primeros signos de agotamiento. Por entonces, el
Potos era la ciudad ms poblada del continente y su actividad mova los engranajes del Virreinato del
Per. La disminucin en el rendimiento de las actividades mineras abri paso a una segunda etapa de
explotacin agrcola extensiva: la encomienda, cedida en propiedad a conquistadores ennoblecidos,
surga como una traslacin del mayorazgo castellano a las tierras americanas y combinaba el cultivo
con la explotacin de los recursos del subsuelo. Esta figura dio lugar a la hacienda, desvinculada de la
concesin de nobleza, con una orientacin comercial destinada satisfacer la demanda de la metrpoli
de las nuevas producciones americanas.
A pesar de las medidas adoptadas por la Corona para reservarse su mercado colonial, su red comercial era incapaz de cubrir la creciente demanda americana y se vio constreida a levantar progresivamente el control exclusivo. El final del monopolio de Cdiz qued sentenciado con la aprobacin
de la Real Compaa Guipuzcoana de Caracas. Espaa no recobr el control de su mercado colonial
hasta la dcada de 1740, tras los esfuerzos de Fernando VI para recomponer la flota comercial con la
fundacin de las Compaas de Galicia (1734), La Habana (1740) y San Fernando (1747). Pese a todo,
el monopolio castellano tocaba a su fin. No poda responder por s solo a la creciente competencia
extranjera. En 1756 la Compaa de Barcelona comenzaba a traficar con las colonias. Entre 1765 y
1778 se abrieron al comercio americano trece puertos peninsulares y dos insulares; veinticuatro puertos
americanos fueron autorizados a comerciar libremente.
El modelo castellano coincide a grandes rasgos con el implantado por Portugal en sus posesiones en
el este brasileo. Sin embargo, los enclaves ultramarinos lusos dispersos en el frica Oriental, la India
y el ndico fueron el resultado de su bsqueda alternativa de una Ruta de las Especias. Portugal bas
su explotacin en el establecimiento de puestos comerciales protegidos por una armada solvente, del
mismo modo que hara Holanda con escasa posterioridad. Gran Bretaa y Francia, por las razones
expuestas, desarrollaron por su parte un modelo colonial basado en la explotacin de recursos naturales para aprovisionar su mercado interior, en el cultivo de sustitutivos del trigo (maz, mandioca), de
producciones agrarias de alta elasticidad-renta (tabaco, caf, cacao) o susceptibles de transformacin
con gran valor aadido como la caa dulce, la barrilla Y el algodn.
El mercantilismo britnico, fiel reflejo de las ventajas y las limitaciones de su posicin en la carrera
colonial, tiene su forma ms primitiva en el metalismo o bullonismo (de bullion, lingote). Hasta
mediados del siglo XVII, los propios mercaderes ingleses recomendaban estrictas prohibiciones a la exportacin de metales preciosos y en el cambio exterior. Consideraban desacertadamente a la especulacin como nica causa de la inflacin. Su primer gran exponente fue Grard de Malynes, cuya doctrina
fue presentada en la Lex Mercatoria de 1622.

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Los tiempos cambian. Historia de la Economa

A partir del ltimo tercio del siglo XVII se impone una versin ms sofisticada del mercantilismo
britnico. Los nuevos asesores de la Corona perseguan una balanza comercial favorable combinando
el proteccionismo con estmulos a la ocupacin preindustrial. Alentaban con subvenciones la exportacin de acabados, pero tambin liberalizaban la importacin de materias primas extranjeras algo
impensable hasta entonces de modo que su elaboracin generase ms empleo en las manufacturas
y en la protoindustria nacionales. El protagonista de esta transicin al mercantilismo liberal fue
Thomas Mun, abogado de la Compaa britnica de Indias Orientales. Enjuiciado tras perder dos
barcos cargados de metales preciosos, evit terminar sus das confinado en la Torre de Londres tras
esgrimir una ingeniosa defensa que ha quedado plasmada en La riqueza de Inglaterra por el comercio
exterior (1664). Si entra oro en Inglaterra los precios interiores crecen, las exportaciones disminuyen
y las importaciones aumentan. Por tanto, todo metal precioso que entre en el pas saldr de l tarde o
temprano: atesorarlo carece de sentido. La riqueza slo puede consistir en el comercio, afirm, creando
empleo en las manufacturas nacionales. Su argumentacin ser depurada por la aritmtica poltica,
en el origen de la contabilidad mercantil. Un siglo despus, David Hume (1755) y Adam Smith (1776)
establecern los fundamentos que justificaran la prctica del libre comercio como juego de suma
positiva.
El pensamiento mercantilista britnico y holands tuvo su reflejo en las prcticas legales y organizativas del comercio a gran escala. Los seguros se difundieron y las compaas mercantiles florecieron
desde el siglo XVII. Los comerciantes disearon las chartered companies: compaas de capitales conjuntos con el aval de la Corona (o del Parlamento, en el caso holands). Esta frmula para diversificar
el riesgo las erige en empresas claramente precapitalistas.
Aunque ms flexibles que las Casas de Contratacin peninsulares, las compaas mercantiles tambin se sometan a la concesin de Cartas reales que autorizaban el monopolio de un rea de comercio.
Su reserva de mercado se reforzaba con las Navigation Acts, que prohiban los fletes extranjeros para
el comercio colonial y de trfico. Estas leyes de navegacin respondan a la competencia entre la pionera Compaa Britnica de Indias Orientales (1600) y su homnima holandesa (1621). Los conflictos
armados entre ambas potencias fueron recurrentes (1652-54, 1664-67 y 1672-74). El blindaje legal de
las compaas estimul la construccin naval britnica. A finales del siglo XVI, el tonelaje de la marina
mercante inglesa era todava menor al de la de los Pases Bajos. En el XVIII, su tonelaje superaba al de
Holanda, Francia, Suecia y Dinamarca juntos. Las Navigation Acts solo sern abolidas mucho ms tarde, en 1849, cuando se hicieron incompatibles con las reformas liberales. El ejemplo de estas chartered
companies fue imitado por otras naciones con distinto resultado. Los franceses fundaron la Compaa
de Indias Occidentales, menos exitosa que su rival britnica. Algunas, como la compaa de los Mares
del Sur francesa o ya a finales del siglo XVIII, la inslita experiencia valenciana de la Compaa de
la Virgen de los Desamparados supusieron sin embargo sonados fracasos.
El comercio triangular britnico, desarrollado por esas Compaas e inspirado en el modelo esclavista portugus, es una de las claves para entender el despegue del textil algodonero y, por tanto, su pionera Revolucin Industrial. Las colonias americanas enviaban alimentos y materiales de construccin
a las Antillas, donde esclavos africanos trabajaban en la caa de azcar y en el algodn en bruto. Los
productos antillanos, junto al cuero y las pieles americanas, eran trasladados a las islas britnicas para
ser elaborados: ron, tejido de algodn, indianas de lana, curtidos y peletera dejaban en Londres todo
el valor aadido del comercio. Una de las condiciones del xito del tejido de algodn fue la baratura de
sus inputs: el capital no sala de Gran Bretaa y la mayor parte de la fuerza de trabajo era registrada
como bano en un eufemismo contable.

71

El inicio del crecimiento econmico moderno

Mapa 2.1
El comercio triangular

Fuente: elaboracin propia.

2.3.3. La Revolucin Agraria y el inicio de las transiciones demogrficas


Los perjuicios de largo plazo de la Revolucin de los Precios se neutralizaron definitivamente desde
el momento en que Holanda, Gran Bretaa, Suecia o el norte de Francia comenzaron sus revoluciones
agrarias en el segundo tercio del siglo XVII. Ya hacia 1660 se detectaba un importante aumento poblacional en las Provincias Unidas, monarqua de precoz corte parlamentarista, coincidiendo con las
primeras prcticas agrcolas intensivas. Los centros ms poblados en Europa se desplazaron del sur al
norte, atravesando un corredor desde la Toscana hasta los puertos de Flandes y Zelanda. Flandes
lleg a contar entre 1600 y 1700 con algo ms de 100 habitantes por km2 (Amberes y Gante; tras 1609
msterdam y Rotterdam), una densidad slo alcanzada en el pasado por las ciudades-estado del norte
italiano y por Constantinopla, y que contrasta con su extremo opuesto, Rusia, con apenas 5 habitantes
por km2. La explosin demogrfica se observa con escaso retraso en Gran Bretaa, Normanda y el
bassin parisino, precisamente donde se difunden desde inicios del siglo XVIII los avances de la ciencia
agronmica de Jethro Tull, Thomas Hale y Dupuy-Demportes. Durante el Siglo de las Luces, de la Ilustracin a la sombra del absolutismo, la expansin demogrfica europea se generalizara en paralelo a la
difusin de las tcnicas y de las nuevas formas de propiedad civil de la tierra asociadas a la revolucin
agraria.
La ruptura del ciclo maltusiano poblacin-subsistencias y la transicin hacia una agricultura intensiva de rendimientos crecientes exigieron, en un primer plano, superar el modelo de organizacin feudal

72

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

de la propiedad de la tierra. Solo as se dara un uso ms eficiente de la superficie cultivable y se podran


adoptar cambios tcnicos que aumentasen la productividad de los capitales fijos el instrumental de
laboreo y de suministro de energa y circulantes (simientes y abonos; crdito agrcola) para beneficio
del arrendatario. Esta condicin se cumpli muy tempranamente en Gran Bretaa y ser abordada en
el captulo siguiente, por su relevancia para sentar las bases de la Revolucin industrial.
Desde la instauracin del sistema parlamentario, la supresin progresiva de los derechos jurisdiccionales en Gran Bretaa dio lugar a la aparicin de un colectivo de pequeos campesinos libres (yeomen).
Durante la reforma anglicana (1529-1536) la Corona se apropi de las tierras de la Iglesia catlica,
cerca del 25% de la superficie cultivable del pas. Una parte fue subastada entre los landlords la nobleza latifundista y la gentry (baja nobleza, funcionarios y comerciantes). Apenas un siglo despus
los realengos menguaban por decisin de Oliver Cromwell, favoreciendo la parcelacin minifundista
a favor de los yeomen (1649-1660). Tras la Revolucin Gloriosa (1688) la Cmara Baja asumi el
poder legislativo y dio cabida a la gentry y a los grandes mercaderes entre sus escaos. Entre las medidas adoptadas, el parlamento autoriz la compraventa de propiedades privadas y estableci unas
condiciones de arrendamiento de largo plazo favorables a los arrendatarios (farmers), que disponan de
iniciativa particular en la eleccin de los cultivos.
La formacin de un mercado de tierra fue decisiva en la reparcelacin: los yeomen cuyas pequeas
propiedades no rendan lo suficiente para garantizar la subsistencia familiar y que no podan soportar
la carga de un crdito agrcola, optaron por venderlas. Las compraron los landlords, la gentry y los
afortunados yeomen con parcelas ms productivas. Los terrenos de mediana extensin sustituyeron al
tradicional contraste entre latifundios y minifundios, propio del feudalismo. La gentry, por su parte,
arrendaba sus tierras al nuevo colectivo de granjeros o asuman directamente su funcin como empresarios agrarios (gentlemen farmers). En este sentido, el papel desempeado por las Enclosure Acts
(actas de cerramiento) es fundamental.
Las primeras actas se dictaron en el nterin de los Estuardo (1660-1688) para cercar los campos
abiertos de los seoros y arrebatar a los municipios las tierras comunales de pasto. Sin embargo, adquirieron un sentido muy distinto entre la revolucin y 1830. La gentry autorizaba a los farmers para cercar las parcelas cedidas en arriendo. El cercado, junto con la cesin de largo plazo del dominio til del
terrazgo, no hicieron sino alentar un sentimiento de propiedad que incentivaba al cultivador a invertir
en su actividad: introducir la rotacin de cultivos, combinar su actividad con la ganadera estabulada y
emplear un instrumental moderno.
La rotacin de cuatro hojas supuso un paso adelante frente al cultivo trienal. Daba un uso ms
eficiente al suelo cultivable: eliminaba el barbecho y permita sembrar simultneamente trigo, trbol,
alfalfa o heno, cebada o avena y nabos en cada cuarto de parcela. Cada especie alimentaba sus races en
un estrato diferente, de modo que los nutrientes se recuperaban anualmente sin interrumpir el cultivo.
La abundancia de forrajeras permiti estabular la cabaa, aumentar su nmero y peso (el ganado bovino lo multiplic por 25 entre 1700-1800 gracias a los avances de cruces animales de Robert Bakewell)
y disponer de suficiente estircol con que complementar el abono verde. El sistema Norfolk, emblemtico de la Revolucin Agraria, consiste en la combinacin de la rotacin de cultivos de cuatro
hojas con la cabaa estante y la granjera, con el uso de caballos de tiro y con el de un instrumental
moderno de laboreo. Entre tales innovaciones figuran el arado de Rotherham y, especialmente, la sembradera mecnica del holands Jethro Tull. Este sistema integrado de tcnicas de cultivo y de organizacin de la explotacin agraria se divulg con la obra agronmica de Charles Townshend, terrateniente
de Raynham Hall (Norfolk).

El inicio del crecimiento econmico moderno

73

La Nueva Agronoma pretender acercarse a la agricultura desde la ciencia. Incorporar en adelante


avances que incrementarn la productividad del suelo (desecaciones, anlisis de las calidades de tierra,
abonos orgnicos alternativos) y difundir en Europa el cultivo de productos exticos, como el maz o
la patata, que se integrarn progresivamente en la dieta bsica humana y animal.
La potencial mejora generalizada en la productividad del trabajo agrcola asociada a la introduccin del sistema Norfolk no ser evidente hasta el siglo XIX. Pese a todo, los beneficios percibidos por
los gentlemen farmers y el alza de los salarios reales de los granjeros arrendatarios surtieron efectos a
ms corto plazo. Estos colectivos, aunque reducidos en nmero, cultivaban el 60% del suelo britnico
en 1800. En su orden de prioridades, el consumo de subsistencia qued superado y las preferencias
se inclinaron por una vestimenta de mejor calidad, ms resistente, ms distinguida y, ciertamente, no
demasiado cara en comparacin con el tradicional pao. La demanda de tejidos de algodn sera el
estmulo que arrastrara el despegue de la industria fabril ligera.
La Revolucin Agraria quebr la dinmica del ciclo maltusiano que haba limitado el crecimiento
demogrfico. Gran Bretaa contaba con 625 millones de habitantes en 1750; 12 millones en 1820 y 18
millones en 1850. Ni siquiera las malas cosechas de 1801-1802 y de 1814-1815 perturbaron la tendencia demogrfica alcista, como tampoco los nuevos frenos de las grandes epidemias de viruela y clera.
La liberalizacin posblica de las importaciones de trigo, tratada en el siguiente captulo, reforz sin
duda este impulso. Pero es importante observar que la agricultura intensiva bsicamente utilizar ms
eficientemente los factores de produccin rompe el esquema ricardiano de distribucin del excedente. Las rentas de la tierra ya no pueden determinarse por las diferencias de fertilidad: una tierra poco
generosa puede ser ms productiva que la mejor de las parcelas. Si el excedente generado en una tierra
estril supera el producido en otras de mejor calidad, cmo determinar la parte que corresponde al
terrateniente? El derecho civil de la propiedad de la tierra es consustancial a esta nueva realidad. Si las
rentas se pactan contractualmente antes de las cosechas, todo el sobrante se transforma en beneficios
agrcolas. El arrendatario tiene nuevos incentivos para invertir.
Cultivar intensivamente la tierra significa aumentar la relacin capital-trabajo, pero tambin implica el incremento en la productividad total de los factores (PTF) por la reorganizacin de la explotacin
y por la revisin del derecho de propiedad. Al aumentar el producto medio por habitante, la oferta de
alimentos crece en mayor proporcin que su demanda. Las subsistencias se abaratan; los salarios reales
crecen, permitiendo mantener una elevada tasa de natalidad, mientras la mortalidad cae por la diversificacin alimenticia. Este efecto combinado est en el origen de la transicin demogrfica. El mximo
crecimiento vegetativo en Gran Bretaa se situara en torno al ao 1850. Desde entonces, el efecto de
los frenos preventivos se intensific. La tasa de natalidad comenzara a converger con la de mortalidad
hasta casi igualarse durante la era victoriana.
Desde mediados del siglo XVII se ensanch la divergencia en los ritmos de crecimiento de los pases que haban emprendido la modernizacin de su agricultura y aquellos que quedaran rezagados.
Siguiendo el razonamiento expuesto, el PIB real per cpita parece un buen indicador del ritmo de
crecimiento adems de ofrecer, como variable proxy, informacin respecto al progreso de los salarios reales. Su evolucin entre 1600 y 1700, segn los datos presentados en la Tabla 2.2 para diversas
naciones europeas, revela profundas transformaciones en las economas de Holanda y el Reino Unido,
pioneros de la Revolucin Agraria, y anuncia las que sobrevendrn desde finales del siglo XVIII en los
estados alemanes de la esfera prusiana, en Austria, Francia, Dinamarca, Blgica, Suiza y Escandinavia.
El crecimiento fue muy moderado en Grecia y Portugal, mientras que las economas espaola y de los
estados italianos parecan estancarse.

74

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Tabla 2.2
PIB per cpita en Europa occidental (en $ 1990 International Geary-Khamis)

Alemania

1000

1500

408

410

688

1600
791

1700

1820

910

1.112

Austria

425

425

707

837

993

1.295

Blgica

450

425

875

976

1.144

1.291

Dinamarca

400

400

738

875

1.039

1.225

Espaa

498

450

661

853

853

1.063

Finlandia

400

400

453

538

638

Francia

473

425

727

841

910

1.218

Grecia

550

400

433

483

530

Holanda

425

425

761

1.381

2.130

526

615

715

809

450

1.100

1.100

1.100

1.092

Irlanda
Italia

1.561

Noruega

400

400

610

665

722

1.004

Portugal

450

425

606

740

819

Reino Unido

400

400

974

1.250

Rusia

714

1.756
751

Suecia

400

400

651

700

750

1.198

Suiza

425

410

632

750

890

Fuente: Maddison, A. (2009): Historical statistics of World Economy (1-2008) y Maddison, A. (1995) Monitoring the World
Economy, 1820-1992. OECD, Paris.

En contraste, la Europa oriental, del Elba al Danubio, se mantendra en el feudalismo ms frreo.


Desde 1649, la denominada refeudalizacin del Este europeo es la consecuencia del control de la
red comercial por la propia nobleza, bloqueando la innovacin en los cultivos por las rentables exportaciones de grano. El monocultivo cerealstico extensivo fue estimulado por la creciente demanda
noratlntica, ahora especializada en producir alimentos de mayor aporte nutricional, y slo en algunas
regiones septentrionales de Hungra y de la costa bltica surgirn los campesinos independientes. La
figura del negociante slo se impuso all en los puertos que conectaban con Flandes: Danzig, Lbek y
los enclaves blticos con Pedro el Grande.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Berg, M., (ed.) (1995), Mercados y manufacturas en Europa. Barcelona, Crtica.
Cipolla, C.M. (2003), Historia econmica de la Europa preindustrial. Barcelona, Crtica.

El inicio del crecimiento econmico moderno

75

Complementaria
Hamilton, E.J. (2000 [1934]), El tesoro americano y la Revolucin de los Precios en Espaa, 1501-1650, Barcelona,
Crtica.
Kriedte, P. (1989), Feudalismo tardo y capital mercantil, Barcelona, Crtica.
Livi Bacci, M. (1998), Historia de la poblacin europea, Barcelona, Crtica.
Pirenne, H. (2007 [1936]), Historia de Europa: desde las invasiones al siglo XVI, Madrid, Fondo de Cultura Econmica.

Captulo 3

La Revolucin Industrial
La Revolucin Industrial alter el curso de la historia. Con ella se transformaron de manera radical
los mtodos de produccin y la organizacin de la sociedad. La agricultura dej de ser la actividad
fundamental y la industria pas a desempear un papel mucho ms relevante dentro de la economa,
aumentando su contribucin tanto al PIB como al empleo. La produccin aument y tambin se
modific la organizacin productiva. La mecanizacin, la sustitucin de las fuentes de energa tradicionales por el vapor y la consolidacin de la fbrica, generaron un incremento de la productividad,
es decir, de la cantidad producida por trabajador y por unidad de tiempo. La Revolucin Industrial
convirti a Gran Bretaa en la fbrica del mundo y en la primera potencia econmica, poltica y
militar. La produccin por habitante aument de manera gradual y sostenida a pesar del fuerte aumento demogrfico. Al mismo tiempo que la sociedad britnica dejaba atrs la trampa maltusiana,
su estructura experiment profundos cambios. El medio rural fue reemplazado por el urbano, y el
trabajo por cuenta propia por el asalariado. La produccin pas de estar orientada a la subsistencia
a destinarse al intercambio en los mercados, y emergi con fuerza la lucha de clases entre dos nuevos
grupos sociales: el de los propietarios del capital y la clase obrera. Otros pases occidentales siguieron el ejemplo britnico y se industrializaron a lo largo del siglo XIX. Como resultado, el bienestar
econmico en estos pases mejor a un ritmo mucho mayor que el de los pases no industrializados,
engrandeciendo y consolidando la divergencia econmica.

James Watt y
Matthew Boulton se
asocian formando
Boulton & Watt

Thomas Newcomen construye


un motor de vapor para una
mina de carbn
John Hargreaves
inventa la
spinning Jenny

Revolucin
Gloriosa
1694
1688

1733
1712

Fundacin
del Banco de
Inglaterra

1769
1764

John Kay patenta el


primer telar manual
con lanzadera
volante

Alfonso Dez Minguela

1779
1775

1796
1784

Martnez Galarraga

Exposicin
Universal
en el
Palacio de
Cristal

1846
1825

Samuel Crompton
patenta la mule
Richard Arkwright
patenta la water frame

y Julio

Henry Cort introduce


los procesos de
pudelado y laminado

Se inaugura
la primera
lnea de tren
de pasajeros
entre
Stockton y
Darlington

Edward Jenner descubre


la vacuna de la viruela

1851

Derogacin
de las Leyes
del Grano

78

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

3.1. INTRODUCCIN
La Revolucin Industrial transform la economa y la sociedad britnica entre los siglos XVIII y
XIX. El cambio en la estructura econmica fue muy destacado. La agricultura y la ganadera fueron
cada vez menos relevantes dentro de la produccin total o PIB, mientras la actividad textil, extractiva, metalrgica y financiera prosperaron. No slo cambi la importancia entre sectores y la cantidad
producida, que aument de forma sostenida, sino que la forma de producir experiment una completa
revolucin. Con ello, la sociedad britnica pudo escapar de la trampa maltusiana y se moderniz, urbanizndose y secularizndose. En las ltimas dcadas del siglo XIX, otros pases de Europa Occidental
y tambin Estados Unidos, siguiendo el ejemplo britnico, se industrializaron. En el siglo XX lo hizo
Japn y un grupo reducido de pases ms vinculados al ncleo inicial, Canad, Australia, Nueva Zelanda y algunos pases europeos como Espaa. Desde entonces la poblacin mundial se ha septuplicado y
el bienestar econmico mundial, medido como ingreso medio o PIB por habitante, longevidad, estatura
o tasa de alfabetizacin ha mejorado sustancialmente. Qu causas motivaron una transformacin
tan importante? Cules fueron los principales cambios econmicos y sociales ocurridos durante la
Revolucin Industrial? Para abordar su anlisis, este captulo se organiza en tres secciones. Primero, se
analizan los factores que explican la industrializacin britnica. Tras ello, se describen algunas de las
transformaciones sociales ms relevantes. El captulo concluye evaluando el impacto de la Revolucin
Industrial en la economa mundial.

3.2. LA INDUSTRIALIZACIN BRITNICA


La industrializacin britnica se ciment sobre tres grandes transformaciones. La primera fue la
sustitucin del trabajador por la mquina en algunos procesos productivos: la mecanizacin es una
de las caractersticas fundamentales de la Revolucin Industrial. Ahora bien, como las mquinas demandaban ms energa, una segunda gran transformacin fue la sustitucin de las fuentes de energa
tradicionales. La energa hidrulica y especialmente el motor de vapor alimentado con carbn mineral
permitieron aumentar la oferta energtica, necesaria para lograr una mecanizacin completa. Finalmente, la tercera gran transformacin fue la sustitucin de la produccin artesanal por la obtenida en
fbricas equipadas, a su vez, con mquinas accionadas por ruedas hidrulicas y/o motores de vapor.
La fbrica, un edificio dedicado exclusivamente a la fabricacin de bienes trajo consigo la divisin del
trabajo que permiti una mayor especializacin y un aumento de la cantidad producida por trabajador.
Como resultado, la escala productiva aument y la productividad mejor.

3.2.1. La sustitucin del trabajador por la mquina


Desde un punto de vista terico la sustitucin del trabajador por la mquina puede explicarse sintticamente tomando en consideracin los precios relativos de los dos factores de produccin bsicos:
trabajo y capital. Cabe recordar que el precio del trabajo y del capital viene dado por el salario y el tipo
de inters respectivamente. Si los salarios son elevados y los tipos de inters bajos existir un incentivo
econmico para mecanizar la produccin, reemplazando trabajo por capital. As pues, si el precio del
capital no se incrementa, unos salarios elevados incentivan la sustitucin del trabajador por mquinas. Adems, estos favorecen tambin un aumento de la demanda interna que estimula una mayor

La Revolucin Industrial

79

produccin. Sin embargo, para que esto pueda tener lugar, es necesario un marco institucional donde
no existan las barreras y restricciones que, como se ha analizado en el captulo segundo, dominaban la
economa preindustrial. Este es el proceso que tuvo lugar en Gran Bretaa, aunque tambin en otras
zonas de Europa, en los siglos XVII y XVIII.
Esta seccin est dedicada a mostrar cmo Gran Bretraa se convirti en una economa de salarios
elevados, en la que adems el precio del capital fue reducindose y estabilizndose durante el siglo
XVIII, antes de la Revolucin Industrial. Ello se ha vinculado con la expansin comercial britnica
desde comienzos del siglo XVII. Por un lado, la actividad comercial habra estimulado el crecimiento
urbano, en particular de Londres, impulsando el desarrollo de otras actividades econmicas. Esta prosperidad habra motivado unos salarios elevados y una mayor acumulacin de capital. Por otro, el auge
del comercio, adems de favorecer el desarrollo de un sistema financiero, foment una profunda transformacin que llev a una consolidacin de un marco institucional que ofreca una mayor garanta de
los derechos y libertades econmicas.

Grfico 3.1
Ratio de subsistencia para trabajadores de la construccin en Londres, msterdam, Viena, Valencia,
Delhi, y la regin china del delta del ro Yangts, 1400-1850

Nota: Medias de 50 aos; Salario anual de un trabajador de la construccin asumiendo 250 das de trabajo al ao. Coste de la
subsistencia para una unidad familiar compuesta por dos adultos y dos nios, equivalente a tres cestas de subsistencia. Salarios
y precios expresados en gramos de plata.
Fuente: Allen R. C. (2009), The British Industrial Revolution in Global Perspective, Cambridge University Press (Figure 2.3; p.
40).

80

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

En relacin con los salarios y aunque la evidencia histrica sea escasa, existen series de precios y
salarios para algunas ciudades/regiones y para determinados bienes/ocupaciones que permiten comprobar lo que se acaba de indicar. Para evaluar si los salarios britnicos eran comparativamente elevados
es necesario establecer una cesta de subsistencia para diversas ciudades y/o regiones. Por ejemplo, una
que represente un aporte energtico mnimo de 2.000 caloras diarias por persona adulta. Una vez
conocidos los precios de los bienes incluidos en esta cesta, se calcula cuntas cestas podra adquirir un
trabajador con su salario nominal, lo que se conoce como su ratio de subsistencia. Si la ratio equivale
a 1, estara en el nivel mnimo de subsistencia. El grfico 3.1 ilustra la ratio de subsistencia para trabajadores de la construccin en varias ciudades/regiones entre 1400-1850. En las ciudades de msterdam
y Londres, la ratio de subsistencia de los trabajadores de la construccin triplicaba, y en algn caso,
cuadriplicaba el nivel mnimo de subsistencia. Los trabajadores de la construccin en msterdam y
Londres disfrutaban, por tanto, de unos salarios elevados, por encima de otras ciudades europeas,
Viena y Valencia, y asiticas, Delhi, y la prspera regin china del delta del ro Yangts. Aunque la
construccin era slo una de tantas actividades econmicas y, adems, Londres representaba slo una
parte de la economa britnica, esta informacin es un buen punto de partida.
Para que se produjera esta situacin favorable a la sustitucin del trabajo por la mquina, fue
decisiva la influencia de los acontecimientos ocurridos durante los siglos XVII y XVIII. La expansin
comercial, como se acaba de indicar, es uno de los ms importantes. El descubrimiento de Amrica
y la apertura de la ruta martima a la India por el cabo de Buena Esperanza desempearon un papel
fundamental, intensificando el comercio transocenico. Este aumento de los intercambios permiti una
mayor acumulacin de capital; impuls la construccin naval y residencial, las finanzas y los seguros;
estimul el consumo; y motiv algunos cambios relevantes en el marco institucional. Algunas ciudades
portuarias atlnticas, entre ellas Londres, aunque tambin msterdam, Hamburgo, Lisboa o Sevilla
prosperaron rpidamente. A principios del siglo XVI, se estima que residan en ella entre 50.000-70.000
personas, aproximadamente un 1-2% de toda la poblacin britnica. En 1750, superaba ampliamente
el medio milln, alrededor de un 10%. Londres creca, los trabajadores de la construccin londinenses
disfrutaban de unos salarios elevados y la actividad agropecuaria empleaba proporcionalmente menos
trabajadores que en otras regiones.
El origen de esta situacin fue la dedicacin al comercio de lana bruta a partir de la cual se expandi una manufactura lanera de forma que los tejidos reemplazaron a la materia prima como principal
exportacin. En 1700, los paos de lana representaban alrededor de la mitad del total exportado. Aun
as, sera el auge comercial vinculado con el comercio transocenico el que consolidara a Londres
como gran centro econmico. En 1588, la derrota de la Armada Invencible fue aprovechada por los
marineros neerlandeses e ingleses para explotar tanto la piratera como el comercio transocenico que
haba sido monopolizado por la flota hispano-lusa. Los galeones cargados con plata americana eran
una tentacin. Cabe destacar que la plata y el oro eran fuertemente demandados porque eran los principales medios de pago en las transacciones comerciales. En 1600, Isabel I concedi a una agrupacin de
comerciantes ingleses, la Compaa de las Indias Orientales, el monopolio del comercio con Oriente. La
sociedad rivalizara con su homnima neerlandesa, fundada en 1602, por el comercio con la pennsula
arbiga, el subcontinente indio, el sudeste asitico, China y Japn. En 1773, la re-exportacin de bienes
coloniales y orientales representaba alrededor del 37% de todas las exportaciones inglesas. Los paos
de lana alrededor de un 27%.
Especias, caf, t, porcelana, tejidos de algodn y seda, fueron importados desde Oriente. El refinamiento asitico fascin a los europeos que anhelaban sazonar sus alimentos en no pocas ocasiones
para ocultar su mal estado, vestir prendas de algodn ms confortables que las de lana, o beber caf
o t en tazas de porcelana siempre y cuando pudieran permitrselo. El comercio estimul el consumo

81

La Revolucin Industrial

y, por tanto, la demanda interna. Ello impuls la revolucin industriosa y la monetizacin de la economa. En el pasado, el trueque y la moneda se haban complementado. El auge del comercio aument
la demanda de moneda y, por tanto, la acuacin de monedas de oro y plata. Las importaciones de
oro y, sobre todo, plata americana permitieron una mayor monetizacin que junto a la expansin del
consumo, indican la creciente relevancia de los intercambios a travs del mercado; en particular, en
las grandes ciudades portuarias entre las que ocupaba un lugar destacado Londres, con unos salarios
elevados.

LA REVOLUCIN INDUSTRIOSA
Europa noroccidental y la Norteamrica britnica experimentaron una revolucin industriosa durante el largo
siglo XVIII, de 1650 a 1850, ms o menos, en la que un nmero creciente de hogares realizaron una redistribucin
de sus recursos productivos de forma que incrementaron a la vez la oferta de actividades orientadas al mercado que
permitan ganar dinero y la demanda de los bienes ofrecidos en el mercado.
Jan de Vries (2009: La revolucin industriosa)

La revolucin industriosa plantea que el afn consumista en Europa noroccidental y las colonias britnicas en Norteamrica provoc una reasignacin de los
recursos productivos de los hogares, es decir, horas
de trabajo. La expansin comercial haba creado nuevas oportunidades de consumo para las familias. La
voluntad de adquirir estos nuevos bienes gener un
incentivo para reasignar las horas de trabajo dentro
de la unidad familiar. Por un lado, se aumentaron las
horas destinadas al trabajo remunerado y se redujo
el tiempo dedicado al ocio. Por otro, mujeres y nios
tuvieron una participacin ms activa en el mercado
de trabajo. Adems, tras la Reforma Protestante se fueron reduciendo progresivamente los das festivos a lo
largo del ao. Los estudios muestran que en el caso de
Londres, las horas de trabajo al ao aumentaron notablemente entre 1750 y 1800, pasando de 2.300 a
3.300 horas anuales.
Este aumento en el esfuerzo laboral gener los
ingresos necesarios para satisfacer las nuevas necesidades de consumo en las sociedades de la Europa
Atlntica. Como consecuencia, las pautas de consumo
variaron. A comienzos del siglo XVIII, se estima que
el consumo anual de azcar era alrededor de 2-3 kilogramos por habitante. Un siglo despus, superaba
los 9 kilogramos. Del mismo modo, el consumo de
otros bienes de consumo, muchos de ellos importados,
como tejidos de algodn y seda, porcelana, t o tabaco tambin aument, como demuestran los registros

que se conservan de los inventarios post-mortem de


la poca. Por tanto, comprar azcar o t obligaba a
realizar una transaccin en un mercado. Ciertamente,
tanto en los Pases Bajos como en Gran Bretaa, la
actividad comercial haba estimulado el desarrollo y
crecimiento de otras actividades, e incrementado el
trabajo por cuenta ajena como asalariado, especialmente en las grandes ciudades. Los trabajadores asalariados reciban moneda con la cual podan realizar
transacciones en los mercados.
En el medio rural las condiciones eran diferentes
porque tanto los mercados como la moneda ejercan
un papel menos relevante. Sin embargo, la expansin
comercial tambin contribuy al desarrollo de la industria textil rural (paos de lana y tejidos de lino),
conocida como proto-industria, que aprovechaba la
temporalidad del trabajo agrcola. Hogares enteros,
hombres, mujeres y nios participaron en esta actividad econmica, tejiendo o hilando en las horas que
dejaba libres la actividad agraria. Estos hogares reasignaron sus recursos productivos, trabajando ms
horas y generando unos ingresos extraordinarios que
permitan una mayor capacidad de consumo. De esta
manera, una parte del tiempo empleado en actividades poco productivas pas a ser destinado a actividades productivas. Adems, este trabajo remunerado
monetizaba la economa rural, permitiendo el acceso
a los mercados donde se vendan los bienes de consumo.

82

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

El auge de los intercambios con otras regiones del mundo tambin foment una profunda transformacin del marco institucional que sent las bases para lograr una mayor estabilidad poltica y econmica. Fue, como vamos a comprobar a continuacin, un dilatado proceso que condujo a un mayor
reconocimiento de las libertades y derechos polticos y econmicos, y a un aumento de la eficiencia en
el uso de los recursos financieros. Entre las principales actuaciones econmicas de la Corona estaba la
apropiacin de excedentes a travs de impuestos y la concesin arbitraria de privilegios y monopolios
que coartaban la iniciativa individual y, por tanto, la competencia y la eficiencia. El nuevo marco institucional limit los privilegios y arbitrariedades de la Corona y consolid un contexto en el cual los
derechos individuales tuvieran mayores garantas. Se produjo un avance de la libertad econmica, un
mayor respeto a las iniciativas de los individuos y a la recompensa del riesgo asumido en sus decisiones
econmicas. El cambio en el marco institucional, al mismo tiempo, mejor la gestin de la hacienda
pblica a medida que lo hacan las libertades y derechos, y foment el desarrollo de un sistema financiero que canalizara el ahorro, resultado de la acumulacin de capital. En este sentido, la estabilidad
poltica y econmica, la garanta de los derechos de propiedad, las reformas tributarias y las mejoras en
el sistema financiero, permitieron reducir y estabilizar los tipos de inters, facilitando el acceso al capital
y, por tanto, la inversin. As pues, este nuevo marco institucional, menos autocrtico, rompa una de
las barreras al cambio econmico descritas en el captulo segundo y que en sus aspectos empresariales
se volvern a analizar en el siguiente.
El inicio del cambio puede fecharse en el reinado de Isabel I cuando la concesin de cdulas, monopolios y patentes reales provoc tensiones mucho mayores que en el pasado. Los privilegios reales
eran, junto con impuestos y aranceles, el principal instrumento de recaudacin de la hacienda pblica.
Tras Isabel I la laxa discrecionalidad fiscal continu, aumentando con ello el endeudamiento pblico.
Para afrontar la creciente deuda, su sucesor Jacobo I ejerci su poder absoluto y estableci nuevos impuestos y privilegios. En contra de ello en 1624, el parlamento aprob el Estatuto de Monopolios que
ilegalizaba los monopolios y patentes reales concedidos a perpetuidad y estableca unas pautas para su
concesin, rompiendo as con la arbitrariedad del monarca. Por ejemplo, las patentes seran concedidas
para las invenciones por un mximo de 14 aos.
La aprobacin del Estatuto de Monopolios por un parlamento formado en su mayora por terratenientes, pero con una presencia creciente de comerciantes e industriales, result una afrenta para la
monarqua. Sin embargo, el endeudamiento de la hacienda pblica segua siendo un problema y el sucesor de Jacobo I, Carlos I, instaur nuevos impuestos, confisc y expropi propiedades. El parlamento
se opuso a estas medidas que violaban las libertades y derechos adquiridos, solicitando una garanta
constitucional: la Peticin de Derechos de 1628. Carlos I hizo caso omiso y las desavenencias entre los
leales a la monarqua y los parlamentaristas aumentaron, dando lugar a una sucesin de Guerras Civiles (1642-45; 1648-49; 1649-51). En 1649, Carlos I fue juzgado, sentenciado a muerte y decapitado
en pblico. Oliver Cromwell que haba liderado la victoria de los parlamentaristas, asumi la figura de
Protector de la Mancomunidad de Inglaterra, Escocia e Irlanda hasta su fallecimiento.
Esta divisin interna en Gran Bretaa y el final de la Guerra de los Treinta Aos (1618-48) fue
aprovechada por los Pases Bajos para extender sus redes comerciales en Oriente. Sin embargo, esto
era una grave amenaza para los intereses comerciales de la Compaa Inglesa de las Indias Orientales.
Los conflictos armados contra los Pases Bajos se sucedieron (1652-54; 1664-67; 1672-74). Adems, el
parlamento aprob un conjunto de leyes, entre 1651-60, orientadas a proteger el comercio, las Actas
de Navegacin. Las Actas de Navegacin establecieron que las importaciones deban embarcarse en
navos ingleses o de la regin exportadora. Igualmente, prohiban que las colonias comerciaran directamente con terceros. La exportacin de bienes coloniales o enumerados, como azcar, algodn bruto,
caf, cacao o tabaco, deba pasar por un puerto ingls antes de alcanzar su destino final. Adems, a

La Revolucin Industrial

83

partir de 1662, se limit el uso de navos construidos en el extranjero. As, la construccin naval se
convirti en una de las principales actividades econmicas junto con la agricultura, la industria lanera,
el comercio y la construccin.
La monarqua fue restaurada con la coronacin de Carlos II en 1660. La restauracin fue una vuelta
al status quo donde la monarqua ejerca un poder absoluto. No obstante, la decapitacin de Carlos I
permaneca en la memoria colectiva. En 1688, Jacobo II, que haba sucedido a Carlos II, fue depuesto
por el parlamento que un ao despus coronaba a su hija, Mara, y su cnyuge Guillermo. El nuevo
rey, Guillermo III, era prncipe de Orange y estatder, es decir, mxima figura poltica, de las Provincias
Unidas de los Pases Bajos. Con su coronacin como rey de Inglaterra, Escocia e Irlanda, el archienemigo neerlands pas a ser un fiel aliado, sobre todo, contra potencias europeas emergentes como Francia:
Guerra de la Gran Alianza (1688-97) y Guerra de Sucesin (1701-14). Adems, Guillermo de Orange
representaba la posibilidad de consolidar un nuevo marco institucional moderno, similar al establecido
en los Pases Bajos y que resultaba ms propicio a los intereses de comerciantes e industriales. Este hecho muestra el mayor peso que estos ltimos iban adquiriendo en el parlamento.

Grfico 3.2
Precio relativo entre el trabajo y el capital (Londres 1600=1)

Fuente: Allen R. C. (2009), The British Industrial Revolution in Global Perspective, Cambridge University Press (Figure 6.1; p.
139).

84

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

La Revolucin Gloriosa de 1688 y la Declaracin de Derechos de 1689 transformaron radicalmente el marco institucional. La Declaracin de Derechos limitaba el poder absoluto de la monarqua,
garantizando las libertades y derechos polticos y econmicos. Leyes, aranceles, impuestos, monopolios
y patentes pasaron a tener que ser aprobadas/ratificadas por el parlamento. De esta manera, la monarqua absoluta dio paso a una monarqua parlamentaria. En el resto de Europa, con la excepcin de
los Pases Bajos y otras pequeas repblicas, el absolutismo se mantuvo, aunque fuera erosionndose
gradualmente. Un buen ejemplo es Francia, donde no lleg a su fin hasta un siglo ms tarde, con la
Revolucin de 1789 y la decapitacin del rey Luis XVI en 1792.
Desde 1688, la hacienda pblica estuvo sujeta al control del parlamento, que cada ao deba aprobar y publicar las cuentas de la Corona. Debido a los altos costes de los conflictos armados en los que
particip Inglaterra, su financiacin fue un reto para la recin instaurada monarqua parlamentaria.
Entre 1688-97, el gasto militar representaba alrededor del 70% del gasto total de la hacienda pblica.
En el pasado, la recaudacin de impuestos se haba adjudicado a agentes privados, imposibilitando una
contabilidad. Para mejorar tanto la eficiencia como la transparencia, el parlamento introdujo varias
medidas. Aun as, para aquella sociedad aumentar impuestos y conceder privilegios eran polticas asociadas con el absolutismo. El desafo consista en lograr crdito y financiacin sin tener que aumentar
la presin fiscal o restringir las libertades econmicas mediante el establecimiento de monopolios. No
obstante, el crdito y la financiacin estaban limitados porque no existan instrumentos capaces de
canalizar el ahorro existente y la escasez encareca el capital, estimulando la usura. De hecho, los tipos
de inters eran poco estables y bastante elevados.
En 1694, un banquero escocs, William Patterson, plante una propuesta al parlamento que dara
lugar a la creacin del Banco de Inglaterra. Consista en un prstamo de 1.200.000 para financiar los
conflictos armados en curso. A cambio, los subscriptores de este capital se convertiran en accionistas
de la nueva entidad financiera. El parlamento aprob la propuesta, dando lugar a una entidad con
capital privado y sede en Londres, como la mayora de las grandes compaas comerciales. Aunque su
primera misin fue financiar al Estado, pronto ampli la cartera de clientes y los servicios financieros,
admitiendo depsitos. El Banco de Inglaterra estimul la actividad financiera, sobre todo, en Londres.
Junto a otros bancos y entidades financieras canaliz el ahorro disponible, creando mercados de deuda
y mercados burstiles. Del mismo modo, el riesgo de confiscacin y expropiacin se haba reducido
con la Declaracin de Derechos de 1689. La escasez de crdito y la usura dieron paso a unos tipos de
inters reducidos y con baja variabilidad. El grfico 3.2 ilustra la evolucin de la ratio entre el salario y
el precio del capital en Londres, Estrasburgo y Viena. En Londres, la tendencia ascendente seala que el
precio del trabajo aument ms que el precio del capital en los aos previos a la Revolucin Industrial.
Unos tipos de inters estables y reducidos en un contexto de salarios elevados eran elementos que incentivaban la bsqueda de innovaciones que permitieran la sustitucin del trabajador por la mquina.
Con todo, estos precios relativos del trabajo y el capital favorables a la mecanizacin no son condicin suficiente para que sta tenga lugar, porque el nivel de desarrollo tecnolgico puede hacerla
imposible si no existen las mquinas capaces de replicar el trabajo humano. Por esto, la mecanizacin
tambin demand diversas innovaciones tecnolgicas fueran invenciones o continuas y graduales mejoras de una tecnologa conocida. La Revolucin Industrial se caracteriz por una oleada de invenciones.
La aplicacin prctica de stas dio lugar a innovaciones que permitieron mecanizar algunos procesos
productivos. En Gran Bretaa, la actividad textil y metalrgica concentraron los mayores esfuerzos. La
demanda interna haba estimulado el desarrollo de estas actividades, pero tanto el hilado y tejido como
la forja del hierro eran procesos productivos intensivos en mano de obra, lo cual limitaba su expansin.
Su mecanizacin impuls la industrializacin.
Los primeros pasos se dieron en la actividad textil, de forma que esta industria se ha convertido
en el emblema de la Revolucin Industrial. Un pao de lana o cualquier tejido de algodn/lino/seda es

La Revolucin Industrial

85

resultado de varios procesos como el hilado y tejido. Tradicionalmente, el tejido se realizaba a mano o
en telares. En el telar, un hilo, la trama, se entrecruzaba a un conjunto de hilos tensionados, la urdimbre.
Una vez realizado el entrecruzado, el tejedor, que habitualmente era un hombre, prensaba con fuerza y
repeta esta operacin hasta finalizar la tela. Asimismo, en un telar grande el entrecruzado demandaba
varios operarios. En 1733, el hijo de un industrial lanero, John Kay (1704-c.1764), patent un telar manual que incorporaba un mecanismo, la lanzadera volante, que permita entrecruzar trama y urdimbre
con menos esfuerzo y, sobre todo, con mayor velocidad. Esta micro-invencin fue uno de los primeros
pasos en la mecanizacin de la industria textil. La lanzadera volante se difundi rpidamente por los
condados de Lancashire y Yorkshire, noroeste de Inglaterra, donde una gran parte de la industria lanera
estaba ubicada. No obstante, la patente fue infringida repetidamente. Kay recurri a la justicia pero sin
xito y, arruinado, emigr a Francia donde falleci. La lanzadera volante mejor la productividad en el
tejido dado que ahorraba trabajo empleando menos operarios y facilitaba la ardua tarea de entrecruzar
trama y urdimbre. Como consecuencia, la demanda de hilo aument.
Por su parte, el hilado, habitualmente realizado por mujeres, era un proceso que exiga destreza.
Desde la Edad Media, la rueca y la rueda de hilar haban facilitado esta tarea. La rueda se accionaba
con una mano y con la otra se enrollaba el hilo en un carrete/huso. Paulatinamente, se incorporaron
varias mejoras como por ejemplo, un pedal para accionar la rueda que liberaba las manos. Aun as,
las mejoras en productividad asociadas con estas micro-invenciones fueron insuficientes y la creciente
demanda de hilo motiv un aumento de salarios y empleo. La oferta de hilo no satisfaca la demanda
de los tejedores, limitando la expansin de la actividad textil. En 1764, un hilandero y tejedor de Lancashire, James Hargreaves (1720-1778), invent una mquina capaz de hilar varios carretes simultneamente. Esta macro-invencin, la spinning Jenny, permita aumentar la productividad en el hilado,
sustituyendo varios trabajadores por una mquina, es decir, capital. Algunos estudios estiman que la
productividad de una spinning Jenny tpica de 24 husos triplicaba la de una rueda de hilar. Esta mquina revolucion la actividad textil no sin fuerte resistencia por parte de los artesanos. En 1811, se estima
que haba alrededor de 150.000 spinning Jenny en Gran Bretaa. Esta macro-invencin motiv la
mecanizacin de un proceso intensivo en mano de obra que haba limitado el desarrollo de la actividad
textil. En este sentido, tanto Hargreaves como Kay tenan una gran experiencia en la actividad textil.
La lanzadera volante y la spinning Jenny fueron resultado de la observacin, experimentacin, ingenio
y esfuerzo. Adems, la vulneracin de estas patentes no fren el progreso tecnolgico.

3.2.2. La sustitucin de las fuentes de energa tradicionales


La lanzadera volante y la spinning Jenny mejoraban la productividad en el tejido e hilado. Sin
embargo, la progresiva sustitucin del trabajador por la mquina planteaba un nuevo desafo, esta
vez energtico. Los telares y la spinning Jenny eran mquinas pequeas porque deban ser accionadas
manualmente. De hecho, las principales fuentes de energa mecnica, capaces de generar movimiento,
eran tanto el esfuerzo animal y humano como el viento y la fuerza del agua. En 1759, John Smeaton
(1724-92) public un estudio sobre la eficiencia energtica de los molinos de agua. Sus resultados
demostraban que la eficiencia energtica aumentaba cuando la rueda hidrulica era impulsada por la
parte superior. La fuerza y el peso del agua, consecuencia de la gravedad, generaban una mayor rotacin y, por tanto, energa mecnica. Smeaton haba estudiado un fenmeno para comprender mejor su
funcionamiento. El estudio, la experimentacin y el mtodo cientfico estimularan uno de los mayores
avances tecnolgicos: el motor de vapor. Esta macro-invencin ofreca la posibilidad de generar energa
mecnica empleando vapor de agua obtenido a partir de la combustin de carbn mineral. El motor de
vapor aument la oferta energtica, transformando una economa orgnica en inorgnica con el carbn

86

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

mineral como principal fuente de energa. Adems, revolucion la minera y el transporte tanto martimo como terrestre, estimulando una mayor integracin de la economa britnica y mundial.
En el pasado, lea y carbn vegetal haban sido los principales combustibles utilizados junto a la turba, un combustible fsil formado por la descomposicin de materia orgnica en cinagas y humedales,
abundante en los Pases Bajos. La eficiencia calorfica del carbn mineral era superior y, adems, exista
en abundancia en Gran Bretaa. De hecho, haba sido empleado como combustible para calefaccin
en la Edad Media y posiblemente antes. Aun as, el desagradable humo desprendido en su combustin
inclinaba las preferencias hacia la lea o carbn vegetal que era, tambin, la principal fuente de energa calorfica en las actividades industriales. En el siglo XVII, la creciente demanda del mismo plante
un problema energtico y contribuy a la creciente deforestacin de la isla. El grfico 3.3 ilustra la
evolucin de los precios de ambos tipos de carbn en Londres entre 1412-1830. El encarecimiento del
vegetal contrasta con la relativa estabilidad de los precios del mineral. En este caso, tambin los precios
relativos incentivaban la sustitucin. Adems, la abundancia de carbn mineral permita satisfacer una
mayor demanda, e incluso aumentar las exportaciones. Ahora bien, la gran transformacin ocurrira
slo una vez que el progreso tecnolgico permitiera convertir energa calorfica en movimiento, es decir,
energa mecnica.

Grfico 3.3
Precios del carbn vegetal y carbn mineral en Londres, 1412-1830

Nota: British Thermal Units (BTUs) es una unidad de energa equivalente a 1.055 julios. Los aos 1712 y 1769 corresponden
con el motor de vapor de Thomas Newcomen y la patente de Watt. Las lneas ilustran la media suavizada de los valores.
Fuente: Allen R. C. (2009), The British Industrial Revolution in Global Perspective, Cambridge University Press (Figure 4.3; p.
87).

87

La Revolucin Industrial

A pesar de su menor eficiencia calorfica, la actividad metalrgica segua utilizando como combustible el carbn vegetal. La razn resida en que el carbn mineral contena sulfuro y la fundicin de
mineral de hierro, piedra caliza y carbn mineral en un alto horno produca un hierro ms impuro y
quebradizo. El uso de la energa ms eficiente y barata exiga encontrar un procedimiento para reducir
el sulfuro. Esto se logr con el carbn mineral purificado, o carbn de coque, que se obtiene calentando
este mineral a altas temperaturas en ausencia de aire. En 1709, Abraham Darby (c. 1678-1717) empez
a fundir hierro con carbn de coque en su alto horno de Coalbrookdale, Shropshire. Este novedoso mtodo ahorraba combustible, dada su mayor eficiencia calorfica, pero sin reducir demasiado la calidad
del hierro resultante, hierro colado. An as, tard en difundirse. Una de las razones era que el carbn
en Coalbrookdale contena menos sulfuro que en otras regiones. De hecho, el carbn vegetal sigui
siendo el principal combustible en la actividad metalrgica durante varias dcadas.
La fundicin de hierro con carbn de coque y la tendencia alcista del precio del carbn vegetal
estimul la actividad extractiva. Sin embargo, la extraccin de carbn planteaba otro reto: el drenaje
de las minas. Las perforaciones en las explotaciones deban ser cada vez ms profundas. Pero a mayor
profundidad, la mina tena mayores probabilidades de inundarse haciendo imposible la extraccin. El
drenaje era peligroso y demandaba un gran esfuerzo animal y humano. La ciencia aplicada resolvera
este desafo. Durante el siglo XVII, la presin atmosfrica haba sido objeto de varios experimentos. La
idea bsica consista en utilizar la evaporacin del agua y la condensacin del vapor para provocar un
movimiento. En 1712, Thomas Newcomen (1663-1729), siguiendo la teora conocida sobre la presin
atmosfrica, construy un motor de vapor en una mina de carbn cerca de Dudley, Staffordshire. Este
motor generaba un movimiento mecnico alternativo (arriba/abajo) que permita bombear agua. Adems, se alimentaba quemando carbn mineral. El esfuerzo animal y humano haban sido sustituidos
por un motor de vapor que permita drenar con mayor celeridad, haciendo posible una mayor actividad
extractiva. En 1733, se haban instalado alrededor de 100 motores de Newcomen. Entre 1733-1774,
esta cifra se cuadriplic.
En 1769, James Watt (1736-1819) patent un mtodo que mejoraba la eficiencia energtica de estos
motores. En 1775, Watt se traslad a Birmingham para asociarse con Boulton, quien haba logrado
extender la patente hasta 1800, aprovechando su influencia poltica. La sociedad Boulton & Watt
impulsara profundos cambios en la actividad extractiva e industrial. Entre 1775-1800, se instalaron
alrededor de 500 motores Boulton & Watt. En 1777, se instal un motor de vapor en la fbrica de
Soho: Old Bess. Aunque la rueda hidrulica segua siendo la principal fuente de energa mecnica, Old
Bess lograba aumentar su rotacin bombeando agua. Fue entonces, cuando Boulton se dio cuenta de
las posibilidades comerciales del motor de vapor y persuadi a Watt para que concentrara sus esfuerzos
en un motor de vapor capaz de generar un movimiento mecnico circular como el de las ruedas hidrulicas. Entre 1782-90, Watt desarroll varias micro-invenciones que lo permitieron. El motor de vapor
tuvo un impacto extraordinario en la economa britnica. El consumo energtico pudo septuplicarse
entre 1750-1850. En 1850, el carbn mineral proporcionaba casi el 80% de toda la energa consumida.

LA CIENCIA Y EL PROGRESO TECNOLGICO


En el siglo XVII, la Ilustracin, un movimiento intelectual que defenda conocimiento y razonamiento
frente a ignorancia y supersticin se haba extendido
por toda Europa, auspiciada por figuras como Francis

Bacon (1561-1626) y Galileo Galilei (1564-1642).


Galilei advirti que la filosofa est escrita en ese
grandsimo libro que tenemos abierto ante los ojos,
quiero decir, el universo, pero no se puede entender

88

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

si antes no se aprende a entender la lengua, a conocer los caracteres en los que est escrito. Est escrito
en lengua matemtica y sus caracteres son tringulos,
crculos y otras figuras geomtricas, sin las cuales es
imposible entender ni una palabra (extracto de Il Saggiatore). En 1687 y 1690, Isaac Newton (16421727) y John Locke (1632-1704) publicaron Principia Mathematica y Ensayo sobre el Entendimiento
Humano, estimulando una revolucin cientfica en
Gran Bretaa.
Francis Bacon haba propugnado que para controlar la naturaleza primero debemos comprender cmo
funciona. En 1660, este espritu baconiano dio lugar
a la Real Sociedad de Londres para el Avance de la
Ciencia Natural. Esta Real Sociedad luca un claro
mensaje en su lema, Nullius in verba (en palabras de
nadie). Adems, ofreca una oportunidad para compartir conocimiento, fuera agricultura, astronoma, biologa, fsica, geometra o medicina. Uno de los fundadores y presidente entre 1680-82, Christopher Wren
(1632-1732), fue un eminente arquitecto, responsable
de la Catedral de San Pablo de Londres. La presidencia de Newton, 1703-27, agrand su prestigio.
Paulatinamente, otros clubes y sociedades florecieron.
En Birmingham, algunos industriales (Matthew Boulton;
Josiah Wedgwood), ingenieros (James Watt), mdicos
(Erasmus Darwin) y otras figuras ilustres como Samuel

Johnson (1709-84) y Joseph Priestly (1733-1804),


constituyeron la Sociedad Lunar. Esta sociedad permiti intercambiar ideas, vincular ciencia e industria y, en
algunos casos, financiar algn proyecto.
John Smeaton continuaba con sus estudios. En
1778, evalu la eficiencia energtica de los motores
de Newcomen y Boulton & Watt, demostrando que
este ltimo ahorraba aproximadamente un 50% de
combustible. Las revistas cientficas, como el Journal of
Natural Philosophy, Chemistry, and the Arts, creado
en 1797, vieron la luz. La publicacin de libros dedicados a la ciencia y tecnologa aument. La acumulacin y difusin de conocimiento, pues, caracterizaron
la Revolucin Industrial. Esta revolucin cientfica
tambin ocurri en otras partes de Europa y Norteamrica. Sin embargo, fue en Gran Bretaa donde la
excelencia cientfica destac, posiblemente favorecida
por un marco institucional que garantizaba los derechos y libertades, facilitaba la acumulacin y difusin
del conocimiento, y permiti aplicar un mtodo cientfico para desarrollar nuevas tecnologas. Algunos apellidos ilustres, Newcomen, Watt o Smeaton pasaran
a la historia, pero los avances tecnolgicos tambin
fueron estimulados por cientos de annimos inventores
y estudiosos. De esta manera, la ciencia y tecnologa
dejaron de ser una mera curiosidad para convertirse
en una profesin.

Como puede constatarse, un contexto de salarios elevados y tipos de inters bajos que estimulaban la sustitucin del trabajador por la mquina fue acompaado por una revolucin cientfica.
La ciencia aplicada a la industria permiti la mecanizacin de algunos procesos productivos. Un rasgo
distintivo entre Gran Bretaa y otros pases fue que el conocimiento cientfico y su aplicacin prctica
fueron de la mano. La sociedad Boulton & Watt es un buen ejemplo: Watt aportaba conocimiento y
mtodo cientfico mientras que Boulton contribua con su espritu empresarial. La fabricacin de motores de vapor consumi una gran parte de los recursos productivos de la fbrica de Soho. Ahora bien,
la fabricacin de estos motores demandaba una mayor especializacin productiva para coordinar las
actividades que se llevaban a cabo en la misma. Por esto, se crearon departamentos de administracin,
almacn, diseo y produccin, entre otros. La mayor especializacin es una de las caractersticas de una
nueva organizacin productiva que se consolidar durante la Revolucin Industrial: la fbrica.

3.2.3. La sustitucin de la produccin artesanal por la fbrica


La fbrica de Soho explot las ventajas asociadas con una mayor escala productiva. Una de estas
ventajas era la divisin del trabajo que consista en fragmentar un proceso productivo en tareas simples.

La Revolucin Industrial

89

Esto, a su vez, permita una mayor especializacin que mejoraba la productividad. En 1776, Adam
Smith (1723-90) advirti sobre la importancia de la divisin del trabajo: El progreso ms importante
en las facultades productivas del trabajo, y gran parte de la aptitud, destreza y sensatez con que ste se
aplica o dirige, por doquier, parecen ser consecuencia de la divisin del trabajo (Libro I, Captulo 1).
Adems, ilustr con un sencillo ejemplo cmo aumentaba la produccin de alfileres en una fbrica una
vez que los trabajadores se especializaban en tareas simples: cortar el alambre, afilar el alambre, enganchar la cabeza o esmaltar el alfiler. El artesano, por el contrario, deba realizar todo el proceso productivo en el taller. La fbrica de Soho ejemplificaba las bondades de esta nueva organizacin productiva. En
pocos aos, estos mtodos se adaptaran a otras actividades industriales como por ejemplo, la cermica.
En el siglo XVIII, beber caf o t estaba de moda en los hogares adinerados. Sin embargo, los juegos
de caf y t eran poco refinados comparados con la porcelana china. Adems, la cermica se produca
artesanalmente en pequeos hornos de alfarera. El decimotercer hijo de un maestro alfarero de Burslem, Stoke-on-Trent, revolucionara esta industria. Josiah Wedgwood (1730-95) haba sido aprendiz
de alfarero de su hermano Thomas. Una vez convertido en maestro alfarero comenz a experimentar
con diseos, colores y tcnicas. Cada prueba, siguiendo el mtodo cientfico, era registrada. Wedgwood
desarroll mtodos innovadores como un proceso de esmaltado que lograba una cermica de gres. En
1765, tras impresionar a la reina Carlota con sus juegos de caf y t, obtuvo el patronazgo real que le
converta en Alfarero de su Majestad. Este logro aument la demanda de sus productos. En 1769, se
asoci con un comerciante Thomas Bentley (1731-80), formando Wedgwood & Bentley. Ese mismo
ao, la produccin artesanal se traslad a una fbrica, Etruria, cerca de Stoke-on-Trent, donde la organizacin productiva imitaba los mtodos empleados en la fbrica de Soho.
Aunque las fbricas de Soho y Etruria ejemplifican las ventajas asociadas con una mayor escala
productiva, sobre todo la divisin del trabajo, la industrializacin britnica alcanz su apogeo con
la mecanizacin de la actividad textil y metalrgica. Posiblemente la especializacin productiva fuera
menos relevante en estas industrias, no as sus consecuencias tanto en la economa britnica como
mundial. La actividad textil convirti a Gran Bretaa en la fbrica del mundo mientras que el hierro
fue el material sobre el que se ciment la Revolucin Industrial. Por esta razn, comprender por qu y
cmo sucedi la sustitucin de la produccin artesanal por la fbrica en la actividad textil y metalrgica cobra especial relevancia.
En Inglaterra, la exportacin de lana bruta, hilo y paos de lana, era la principal actividad comercial
desde la Edad Media. El ganado ovino abundaba y la calidad de los paos era notable. No obstante,
los tejidos de algodn eran preferidos a los paos de lana por su colorido, frescura, ligereza y suavidad.
Por esto, su importacin era un buen negocio para los comerciantes, pero una grave amenaza para la
industria lanera. Entre 1700-21, las Leyes de los Calics (Calic: tejido de algodn originario de Calcuta), que restringan la importacin, venta y consumo de tejidos de algodn teidos y estampados,
fueron aprobadas por el parlamento. Estas medidas proteccionistas respondan a las presiones ejercidas
por los productores laneros. A pesar de esto, los hogares preferan algodn. Por tanto, el negocio estaba
en sustituir las importaciones de tejidos de algodn por manufactura propia, es decir, desarrollar una
industria algodonera. En 1802, hilo y tejidos de algodn se convertan en la principal exportacin.
En 1825, representaban ms de la mitad de todas las exportaciones. Sin embargo, el desarrollo de la
industria algodonera en Gran Bretaa se enfrentaba a dos desventajas. Primero, la materia prima deba
ser importada. Segundo, la manufactura era una sucesin de procesos intensivos en mano de obra y un
contexto de salarios elevados no era el escenario ms idneo.
La imposibilidad de cultivar algodn obligaba a importar la materia prima. Del mismo modo, el
coste de transporte del algodn bruto, embalado en grandes sacas, era elevado y, por ello, su importacin resultaba menos rentable que la de otros bienes como azcar de caa, caf, t, tejidos de algo-

90

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

dn y seda o porcelana. Estas trabas limitaban el desarrollo de la actividad. La solucin resida, pues,
en encontrar una manera de abastecer a la industria. El continente americano ofreca la posibilidad
de colonizar nuevas tierras, extendiendo la frontera. Adems, el algodn se cultivaba en la Amrica
precolombina, aunque exhiba algunos rasgos distintivos. El clima tropical/subtropical era idneo, la
tierra frtil abundaba y las distancias se reducan dada la orientacin atlntica. Sin embargo, establecer
y explotar una plantacin de algodn exiga colonizar nuevas tierras, una gran inversin de capital y
trabajadores. El cultivo, recogida y desmotado eran procesos intensivos en mano de obra y la despoblacin planteaba un problema. El trfico de esclavos desde frica, ya existente, fue la solucin adoptada.
A finales del siglo XV, los portugueses haban establecido plantaciones de caa de azcar en los
archipilagos de Madeira y Cabo Verde con esclavos africanos. Este modelo basado en colonizacin y
esclavitud fue el ejemplo a seguir. En el siglo XVII, colonos ingleses se establecieron tanto en islas caribeas como en la costa este de Norteamrica. En este punto, cabe recordar que la actividad comercial
de las colonias estaba regulada por las Actas de Navegacin. Paralelamente, para explotar el comercio con frica, se reorganiz la Compaa Real Africana en 1672. Ciudades portuarias como Bristol,
Liverpool y Londres, se convertan en el vrtice de un tringulo comercial formado por Inglaterra, la
costa atlntica africana y las colonias. Las colonias importaban esclavos, tambin alimentos, madera y
manufacturas; exportando azcar, ron, algodn bruto y tabaco. En frica, la Compaa Real Africana
comerciaba manufacturas textiles, armas, ron y pequeas manufacturas metlicas por esclavos, oro y
plata. En el siglo XVII, alrededor de 250.000 esclavos haban llegado a las colonias. Esta cifra se septuplicara un siglo despus. El modelo de colonizacin y esclavitud dio lugar a grandes plantaciones de
algodn tanto en islas caribeas como Barbados, Dominica, Jamaica, San Cristbal, como en el sudeste
de Norteamrica. La frontera se extenda satisfaciendo la demanda de materia prima.
En 1776, trece colonias de Norteamrica proclamaron su independencia, formando un nuevo pas,
los Estados Unidos. La abolicin del comercio de esclavos en Gran Bretaa y sus colonias fue aprobada
en 1807. Aun as, el abastecimiento de algodn bruto estaba asegurado. En Estados Unidos, las plantaciones eran un gran negocio. Adems, la tierra frtil abundaba y la frontera poda extenderse an
ms. En 1794, un estadounidense, Eli Whitney (1765-1825), patentaba una mquina para desmotar
algodn en rama: cotton-gin. El desmotado era un proceso intensivo en mano de obra, especialmente en
Estados Unidos donde el algodn en rama floreca con ms semillas. Esta macro-invencin aumentaba
la productividad. En 1811, ms de la mitad del algodn bruto importado por Gran Bretaa proceda
del sudeste de Estados Unidos. En 1860, Estados Unidos provea alrededor del 65% de la produccin
mundial de algodn bruto. Asimismo, se estima que entre 3-4 millones de esclavos trabajaban en las
plantaciones estadounidenses. La derrota de los estados sureos en la Guerra Civil (1861-65) trajo
consigo la abolicin de la esclavitud. Aunque el modelo de colonizacin y esclavitud abasteciera de
materia prima, el desarrollo de una industria algodonera tambin dependa del precio y calidad del
producto final.
La calidad de los tejidos de algodn importados de Oriente era extraordinaria porque eran algodn
100%. Esto planteaba un problema tcnico. El hilo de algodn deba ser suficientemente resistente para
aguantar la tensin aplicada en el telar como urdimbre. El hilado manual lograba esta calidad, pero
era un proceso intensivo en mano de obra. Por tanto, un contexto de salarios elevados representaba
un obstculo para desarrollar una industria competitiva. Los experimentos se sucedieron en busca de
una manera ms barata de producir un buen hilo. Como se ha indicado, la spinning Jenny, inventada
en 1764, haba mejorado la productividad, pero el hilo resultante no era muy resistente. En 1769, Richard Arkwright (1732-92) patent una mquina hiladora que produca un hilo que poda ser utilizado
como urdimbre en el telar: la water-frame. Esta macro-invencin, llamada as porque se accionaba
hidrulicamente, mecanizaba el hilado. Aun as, el hilo segua siendo de baja calidad. En 1779, Samuel

La Revolucin Industrial

91

Crompton (1753-1827) invent una hiladora mecnica, la mule, que era capaz de replicar la calidad
del hilado manual, logrando un hilo fino, uniforme y resistente. Denominada mule porque pareca un
hbrido entre la spinning Jenny y la water frame, esta hiladora mecnica ahorraba trabajo ya que hilaba
mltiples carretes simultneamente y produca un hilo de alta calidad.
No obstante, una completa mecanizacin del hilado planteaba un ltimo reto. La spinning Jenny era
pequea, sencilla y barata, permitiendo realizar el hilado domsticamente, tal y como se haba hecho
tradicionalmente. La water frame y la mule, por el contrario, eran grandes, complejas y caras. Con la
adopcin de estas nuevas mquinas se produjo la sustitucin de la produccin artesanal por la fbrica.
Cuanto ms grandes eran las mquinas ms energa demandaban. En 1771, Arkwright traslad el hilado de algodn a una fbrica en las proximidades de Cromford, Derbyshire. En la fbrica de Cromford,
una rueda hidrulica accionaba las hiladoras mecnicas, water frames. En 1783, Arkwright abra la
fbrica de hilados de Masson, pero esta vez a orillas del ro Derwent donde la fuerza del agua era mucho mayor. En unos pocos aos, las fbricas de hilados se haban extendido por Derbyshire, Lancashire,
Nottinghamshire y el rea de Manchester. En un edificio, trabajadores y mquinas trabajaban alrededor
de una fuente de energa. Este novedoso mtodo mejoraba una vez ms la productividad. El precio del
hilo de algodn, como muestra el grfico 3.4 disminuy, aumentando la competitividad de la industria
algodonera. En estas condiciones, las medidas proteccionistas eran menos necesarias. En 1774, las
Leyes de los Calics fueron finalmente derogadas, siendo Arkwright uno de los principales activistas.
En cualquier caso, la mecanizacin completa del cardado (cardar es el proceso de cepillar y alisar
la fibra para poder realizar el hilado) e hilado de algodn alrededor de una fuente de energa haba
revolucionado la actividad textil. Adems, Arkwright tambin fue un pionero instalando un motor de
vapor en una fbrica de hilados, aunque fuera para reforzar a la rueda hidrulica. Una vez que el motor
de vapor pudo sustituir a la rueda hidrulica, una autntica locura por la fbricas y el motor de vapor
surgi en Manchester, Birmingham y Londres, tal y como advirti el propio Boulton. En 1825, Richard
Roberts (1789-1864) invent una hiladora automtica: la self-acting mule. Esta macro-invencin automatizaba el hilado, simplificando el trabajo de los operarios. Adems, con las mejoras introducidas,
el motor de vapor haba reemplazado a la rueda hidrulica. Algunos estudios estiman que hilar 45
kilogramos de algodn bruto manualmente requera 50.000 horas de trabajo en el subcontinente indio. Con una mule se necesitaban 2.000 y con una self-acting mule apenas 135. Del mismo modo, la
creciente demanda de materia prima tampoco provoc un aumento de su precio. En 1792, el algodn
bruto era aproximadamente 5 veces ms caro que en el subcontinente indio; treinta aos despus, solo
1,3 veces.
No obstante, an quedaba por mecanizar el tejido. Los tejedores haban aprovechado la disminucin del precio del hilo para aumentar sus ingresos, pero esta bonanza fue efmera. Tras visitar la fbrica de Cromford, Edmund Cartwright (1743-1823) construy un telar mecnico en 1785: power-loom.
Aun as, resultaba poco efectivo hasta que algunas mejoras fueron introducidas. A partir de la dcada
de 1820, los telares mecnicos accionados por motores de vapor estaban preparados para sustituir a los
manuales. En 1850, en torno a dos tercios de todos los telares mecnicos en el mundo estaban en Gran
Bretaa. Entre 1780-1830, el coste de produccin de un tejido de algodn o calic disminuy un 83%.
La mecanizacin de la industria algodonera estimul procesos similares en otras actividades textiles. La
mule fue adaptada para hilar lana en 1816. No obstante, el cardado no pudo ser mecanizado hasta mediados del siglo XIX. A pesar de ello, la produccin y exportacin de hilo y paos de lana sigui siendo
relevante. En la industria del lino, una completa mecanizacin result ms difcil, ocurriendo ms tarde.
En 1850, haba cerca de 1.000, 40.000 y 250.000 power-loom tejiendo lino, lana y algodn en Gran
Bretaa. El telar de Jacquard revolucionara la industria sedera pero la mecanizacin del hilado continu planteando problemas. En conjunto, la mecanizacin de la actividad textil estimul la demanda de
cardadoras, hiladoras, telares, motores de vapor y en general, maquinaria industrial.

92

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Grfico 3.4
Produccin de hierro, importaciones netas de algodn bruto (1770 = 100) y precio del hilo de algodn 17701815

Nota: La produccin de hierro hace referencia slo al hierro dulce, es decir, hierro colado purificado; las importaciones netas
de algodn bruto excluyen las re-exportaciones. En ambos casos, se toma como ao base 1770=100. Los precios del hilo de
algodn son deflactados;1 libra (lb) = 0.453 kilogramos.
Fuente: Produccin de hierro: King, P. (2005), The Production and Consumption of Bar Iron in Early Modern England and
Wales, Economic History Review, Vol. 58, No. 1, pp. 1-33 (Table 2); Importaciones netas de algodn bruto: Mitchell, B. R.
(2011), British Historical Statistics, Cambridge University Press (pp. 330-31). Precio del hilo de algodn: Harley, C. K. (1998),
Cotton Textile Prices and the Industrial Revolution, Economic History Review, Vol. 51, No. 1, pp. 49-83 (Table A1.1)

El desarrollo de la industria metalrgica fue tambin fundamental porque impuls otras actividades
como la construccin, el transporte y la produccin de armas, herramientas y maquinaria industrial. En
1779, concluy la construccin del primer puente de hierro sobre el ro Severn, cerca de Coalbrookdale.
Este hito arquitectnico demostraba que el hierro tambin poda ser un buen material de construccin.
Darby haba comenzado a fundir hierro con carbn de coque en 1709. No obstante, el hierro colado
planteaba un problema porque era poco dctil/maleable y deba ser forjado a golpe de martillo en
fraguas, donde los herreros eliminaban impurezas y le daban forma. Esta produccin artesanal era un
proceso intensivo en mano de obra que limitaba la expansin de la actividad metalrgica. En la segunda mitad del siglo XVIII, las pruebas se sucedieron, unas con ms xito que otras, para desarrollar
nuevos mtodos de produccin. En 1784, Henry Cort (1740-1800) patent un proceso de pudelado
que transformaba el hierro colado en otro ms puro que se depositaba en moldes con diferentes formas.
Cort tambin patent un proceso de laminado. Tal y como ocurra en la industria textil, la produccin

La Revolucin Industrial

93

artesanal dio paso a grandes hornos de pudelado. Adems, estos empleaban carbn mineral como combustible. En menos de dos dcadas, la produccin de hierro se cuadriplic, tal y como seala el grfico
3.4. El precio disminua mientras que sus usos prcticos aumentaban: armas, herramientas y maquinaria industrial, minera y construccin. La economa britnica demandaba hierro y ste se convirti en
uno de los smbolos de la Revolucin Industrial.
Hierro, carbn mineral y el motor de vapor tambin transformaran radicalmente el transporte martimo y terrestre, estimulando una mayor integracin econmica tanto en la economa britnica como
mundial. Hasta el siglo XIX, el esfuerzo animal y el viento haban sido las principales fuentes de energa
para el transporte terrestre y martimo. El transporte terrestre de mercancas se realizaba con carretas y
carros arrastrados por animales. En canales y ros navegables, tambin haban sido utilizados animales
para arrastrar barcazas. Del mismo modo, la navegacin a vela era el principal medio de transporte
martimo. El coste del transporte de mercancas era bastante elevado, limitando la integracin de los
mercados tanto nacionales como internacionales. El precio del trigo en Londres no se vea afectado por
lo que pasaba en Chicago, Valladolid u Odesa. En 1800, la patente de Boulton & Watt expir abriendo
una ventana al ingenio y la experimentacin. Tras haber realizado varias pruebas orientadas a mejorar
la eficiencia energtica de los motores de vapor, Richard Trevithick (1771-1833) dise y construy
uno de los primeros vehculos propulsados por un motor de vapor en 1803. En las minas, se haban
construido rales para transportar los vagones cargados con minerales. En pocos aos, vagones con
mercancas y personas seran arrastrados por locomotoras de vapor.
En 1825, la primera lnea de pasajeros (12,9 kilmetros) fue inaugurada entre Stockton y Darlington. Esta lnea estimul la construccin de otras vas frreas. En Liverpool y Manchester se plante la
construccin de una lnea (64 kilmetros) que conectara las ciudades, encargando el proyecto a George
Stephenson (1781-1848). Del mismo modo, se organiz una competicin para elegir la locomotora.
George y su hijo, Robert (1803-59) vencieron a sus adversarios con el Rocket, una locomotora de
vapor capaz de arrastrar 20 toneladas a una velocidad de 48 kilmetros por hora. En 1830, la lnea
Liverpool-Manchester fue abierta. Tras la apertura de la lnea Londres-Birmingham, la fiebre del ferrocarril se acentu. A finales del siglo XIX, Gran Bretaa contaba con una densa red de ferrocarriles, con
ms de 30.000 kilmetros. El ferrocarril permita transportar personas y mercancas con ms celeridad
y menor coste. Por tanto, fue un factor clave en el proceso de integracin de la economa britnica y
en la creacin de un mercado nacional. La expansin del ferrocarril estimul, a su vez, la actividad
extractiva, metalrgica e industrial. Hierro, carbn mineral y motor de vapor tambin transformaron
el transporte martimo. En 1803, Robert Fulton (1765-1815), un inventor estadounidense, encarg a
Boulton & Watt un motor de vapor para instalarlo en un barco. Finalmente, Fulton logr su propsito
en 1807. En 1838, el Sirius y el Great Western cruzaban el ocano Atlntico propulsados por motores
de vapor. El Sirius, que parti de Cork, Irlanda, lleg a Nueva York, Estados Unidos, en 18 das, 5
horas y 22 minutos. En Gran Bretaa, la navegacin a vapor super a la de vela en el transporte de
mercancas en 1883. El barco de vapor y el ferrocarril reducan considerablemente las distancias y, por
tanto, los costes de transporte. La cada en los costes de transporte permiti una mayor integracin de
la economa britnica y mundial.
Con todo, la industrializacin britnica plante nuevos desafos. Las fbricas se construyeron en
aquellos lugares que ofrecan una mejor localizacin para llevar a cabo su actividad. As, la industria
algodonera se concentr en la regin del Lancashire, cerca de Manchester y Liverpool. La obligada
importacin de la materia prima y la exportacin del producto final provocaban que la proximidad
a los puertos resultara esencial. Tambin fue relevante la existencia de una red de canales y ros navegables que conectaban las fbricas con dichos puertos. A travs de la navegacin martima llegaba, de
la misma manera, el carbn mineral desde las regiones productoras, como Newcastle y Pas de Gales.
En otros casos, la utilizacin de los cursos de agua para accionar los molinos o producir energa hizo

94

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

que las fbricas proliferaran en las riberas de los ros. La proximidad a los recursos naturales favoreci
el desarrollo de la metalurgia en aquellas zonas, como Birmingham, prximas a las cuencas donde el
mineral de hierro era abundante. En otras, como la industria lanera y cermica, una larga tradicin
con una mano de obra familiarizada con el trabajo y redes de distribucin establecidas determinaron
su desarrollo. Finalmente, un factor importante en la localizacin de las fbricas fue la proximidad a
la demanda ya que esto permite reducir los costes de transporte; es decir, situarse cerca de los grandes
mercados, donde, entre todos, destacaba la ciudad de Londres. De esta manera, la industrializacin
britnica aunque espacial y sectorialmente concentrada en muchos casos, se fue extendiendo progresivamente por Gran Bretaa.

Mapa 3.1
Gran Bretaa durante la Revolucin Industrial

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Fuente: Mokyr, J. (2009), The Enlightened Economy: An Economic History of


Britain, 1700-1850, Yale University Press
(Map 2); http://www.ordnancesurvey.
co.uk/ y elaboracin propia.

95

La Revolucin Industrial

Aunque la Revolucin Industrial gener una transformacin sin precedentes en la economa mundial, el crecimiento econmico que trajo consigo en Gran Bretaa en esos aos puede ser considerado
como moderado. La contabilidad del crecimiento permite mostrar cules fueron sus fuentes destacando
la existencia de varias etapas diferenciadas. Como se indica en el apndice de este volumen, la produccin de bienes y servicios resulta de combinar los factores de produccin o inputs con la tecnologa disponible. Convencionalmente, los inputs se clasifican en tres grandes grupos: trabajo, capital y recursos
naturales. El trabajo representa la mano de obra empleada en el proceso productivo y se mide en horas
de trabajo. Cuando esta informacin es desconocida, se reemplaza por el nmero de trabajadores. El
capital viene dado por los bienes de equipo e infraestructuras. Finalmente, los recursos naturales agrupan a inputs como la tierra cultivable, la madera, el agua y recursos minerales varios: carbn mineral,
petrleo, gas natural, estao, cobre o hierro. El crecimiento econmico o crecimiento del PIB durante
la Revolucin Industrial y sus principales fuentes se ilustran en el cuadro 3.1.

Cuadro 3.1
Crecimiento anual medio del PIB en Gran Bretaa durante la Revolucin Industrial
Periodo

PIB

Trabajo

Capital

PTF

(%)

(%)

(%)

(%)

1761-1780

0.60

0.35

0.25

0.00

1780-1831

1.70

0.80

0.60

0.30

1831-1873

2.40

0.75

0.90

0.75

Nota: PTF denota la Productividad Total de los Factores.


Fuente: Crafts, N. (2004), Productivity Growth in the Industrial Revolution: A New Growth Accounting Perspective, Journal
of Economic History, Vol. 64, No. 2 (Table 1: p. 522).

Segn la informacin disponible, el crecimiento econmico se aceler durante la Revolucin Industrial. Adems, entre 1761-80 el crecimiento provino principalmente de la acumulacin o incremento
del trabajo y capital. Por ello, se seala que la economa britnica tuvo un crecimiento extensivo. Sin
embargo, en el segundo y tercer periodo la Productividad Total de los Factores (PTF) irrumpi como
una fuente adicional de la expansin del producto o PIB. El aumento de la PTF representa cunto ha
mejorado o empeorado la productividad o eficiencia productiva en una economa. El aumento de la
productividad suele asociarse al progreso tecnolgico, los cambios en la estructura econmica, la escala
y la organizacin productiva. Entre 1780-1873, la economa britnica creci porque los inputs crecieron pero tambin porque la productividad mejor. El crecimiento econmico que resulta de utilizar los
factores de produccin con mayor eficiencia se denomina crecimiento intensivo.
Este crecimiento de la economa britnica fue un hecho sin precedentes tanto por su intensidad
como por su duracin. Aun as, es moderado comparado con las tasas anuales medias en China e India
entre 1978 y 2004, 9.3% y 5.4%, respectivamente. Un interrogante relevante es por qu se describen
estos cambios como revolucionarios? Aunque las tasas de crecimiento no fueran elevadas en comparacin con procesos de industrializacin posteriores, los cambios econmicos y sociales fueron extraordinarios desde la perspectiva de lo ocurrido en la historia de la economa hasta aquel momento.

96

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

3.3. SOCIEDAD Y POBLACIN DURANTE LA REVOLUCIN INDUSTRIAL


La industrializacin britnica no fue slo un proceso econmico sino que afect a toda la organizacin de la sociedad. Con la mecanizacin y consolidacin de la fbrica, los enfrentamientos entre
industriales y trabajadores la luchas de clases entre capitalistas y proletarios segn Karl Marx,
se acento. Durante la Revolucin Industrial, la sociedad britnica se moderniz. El medio rural fue
reemplazado por la ciudad. Una de las transformaciones ms apreciables fue el extraordinario crecimiento urbano. En 1850, Birmingham, Bradford, Bristol, Edimburgo, Glasgow, Leeds, Liverpool,
Londres, Manchester y Sheffield contaban con ms de 100.000 habitantes. En 1750, solamente Bristol,
Edimburgo, Londres y Norwich rebasaban los 30.000 habitantes. Manchester, centro de la industria
algodonera y con una poblacin inferior a 20.000 habitantes, superaba en 1850 los 300.000. El crecimiento urbano espole la construccin residencial. Prximas e incluso adosadas a las fbricas se construyeron viviendas para los trabajadores, en algunos casos formando grandes barriadas. Una sociedad
urbanizada estimul el sector servicios, el transporte y la distribucin de bienes, el comercio mayorista
y el minorista.
Aquellos que estaban desempleados se hospedaban en workhouses donde reciban atencin a cambio de trabajar. Los workhouses eran parte de las Leyes de Pobres, un conjunto de medidas orientadas
a aliviar la pobreza y evitar la conflictividad social. En 1601, Isabel I haba establecido que las parroquias fueran el rgano responsable para aliviar la pobreza. Adems, se estableci una tasa de pobres
para financiar esta actividad y se crearon asilos gestionados por las parroquias. Estos asilos de pobres
se convirtieron gradualmente en workhouses donde atencin y alimentos eran provistos a cambio de
trabajar. En el siglo XVIII, su construccin se intensific. En 1776, haba cerca de 2.000 en Inglaterra
y Pas de Gales. Tanto en las workhouses como en las fbricas las condiciones laborales e higinicas
eran extremas. Las fbricas requeran una considerable inversin para su construccin y equipamiento.
Por esto, los industriales exigieron la plena utilizacin de los recursos productivos. Etruria, la fbrica
de Wedgwood, ejemplificaba esta situacin: largas jornadas de trabajo, desde el amanecer hasta el
atardecer; una frrea disciplina, impuesta por el reloj/campana y los capataces; un trabajo montono y
repetitivo, resultado de la divisin del trabajo. Adems, un trabajo poco cualificado permita emplear
a cualquiera sin distincin de edad o gnero. En Etruria, el descontento de los trabajadores creca. En
1782 y 1789, se organizaron protestas orientadas a mejorar las condiciones laborales.
Las protestas, espontneas u organizadas por sindicatos de trabajadores, motivaron profundos cambios, especialmente en la regulacin laboral. En 1831, el parlamento aboli la jornada nocturna para
menores de 21 aos en las fbricas. A partir de 1833, las fbricas fueron inspeccionadas peridicamente. Adems, ese mismo ao se prohibi el trabajo de menores de 9 aos en las fbricas textiles y la
edad mnima fue reducida a 8 en 1844. Igualmente, los menores de 12 aos deban trabajar menos de
9 horas diarias. Esta medida pretenda estimular la escolarizacin. En 1844, los menores de 13 aos
no podan trabajar ms de 6 horas diarias. A partir de 1847, mujeres y jvenes, entre 13-18 aos,
deban trabajar menos de 10 horas diarias o 58 semanales. Del mismo modo, se restringa su horario
laboral entre las 6-7:00 y las 18-19:00. En la minera, se prohibi que mujeres y menores de 10 aos
trabajaran en 1842. Las inspecciones laborales comenzaron en 1850, y en 1870, se aprob la introduccin de algunas medidas de seguridad. Los movimientos sociales no fueron exclusivamente de protesta,
tambin estimularon la creacin de nuevas formas de organizacin como las cooperativas de consumo
que adems de comercializar bienes, ofrecan otros servicios, asistenciales, culturales o educativos, a
sus asociados y familiares. En 1844, se estableci la primera cooperativa de consumo en Rochdale, la
Rochdale Equitable Pioneers Society. Con todo, el mayor reto que afrontaba la sociedad britnica fue
el crecimiento demogrfico. El grfico 3.5 ilustra el tamao de la poblacin inglesa entre 1540-1870.

La Revolucin Industrial

97

Cabe destacar que el crecimiento demogrfico resulta de combinar el crecimiento natural de la poblacin (natalidad-mortalidad) y el saldo migratorio (inmigracin-emigracin). La experiencia histrica
revela que salvo grandes migraciones, el crecimiento natural determina los cambios poblacionales. As,
la poca preindustrial estuvo caracterizada por un lento crecimiento demogrfico, tal y como ilustra el
grfico 3.5. El estancamiento demogrfico fue notable entre 1660-1720.

Grfico 3.5
Precio del trigo y avena, y poblacin en Inglaterra, 1540-1870

Fuente: Poblacin de Inglaterra: Wrigley E. A., Davies, R. S., Oeppen, J. E., and Schofield, R. S. (1997), English Population
History from Family Reconstitution 1580-1837, Cambridge University Press (Table A9.1); Precios del trigo y la avena en Inglaterra: Clark, G. C. (2004), The Price History of English Agriculture 1209-1914, Research in Economic History 22, pp. 41-124.

Aunque todava hoy resulte complicado explicar con rigor las causas, el estancamiento demogrfico
fue seguido por un crecimiento sin precedentes. Entre 1720-1870, la poblacin se cuadriplic. Esta
explosin demogrfica fue atribuida en primer lugar a un aumento de la natalidad y despus a un descenso de la mortalidad. En 1821, la tasa bruta de natalidad exceda los 40 nacimientos por cada 1.000
habitantes. La reduccin del celibato y de la edad de matrimonio de las mujeres permiti este aumento.
Tampoco existe consenso sobre las causas aunque una mejora en el bienestar econmico pudo estimular una mayor natalidad. Adems, algunos estudios destacan que con la industrializacin la dependen-

98

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

cia econmica de las mujeres aument. A diferencia de los siglos anteriores (revolucin industriosa),
el papel de la mujer habra quedado confinado en mayor medida a las tareas del hogar y la crianza de
los hijos. En cualquier caso, la natalidad fue muy elevada durante casi todo el siglo XIX, comenzando
su declive slo a partir de la dcada de 1880. Con todo, una elevada natalidad es una condicin necesaria pero no suficiente para que la poblacin crezca: la explosin demogrfica tambin fue resultado
de una cada de la mortalidad, especialmente durante la segunda mitad del siglo XIX.
En el pasado, las hambrunas, epidemias y guerras haban frenado el crecimiento demogrfico. De
esta manera, para reducir la mortalidad, los frenos positivos tal y como los haba definido Malthus,
deban ser desactivados. Una de las principales causas de esta elevada mortalidad eran las epidemias
de clera, viruela y tuberculosis. En este sentido, el crecimiento urbano haba agravado esta situacin.
En 1848, el parlamento aprob la Ley de Sanidad Pblica, motivada por la alta mortalidad observada
en algunas ciudades donde la falta de saneamiento estimulaba la propagacin de enfermedades. En
1866, fue aprobada la Ley de Saneamiento, garantizando suministro de agua potable; limpieza de las
calles; y gestin de aguas residuales y basuras. Los episodios de clera, que por aquel entonces eran una
de las principales causas de mortandad, disminuyeron. La viruela, convertida en epidemia durante la
segunda mitad del siglo XVIII, era otra de las principales causas de la elevada mortalidad. Un mdico
rural, Edward Jenner (1749-1823), haba advertido que las mujeres que cuidaban/ordeaban vacas no
se contagiaban de viruela sino del virus vaccinia, menos peligroso. As, decidi inocular a un nio de
8 aos, James Phipps, con este virus en 1796. Durante 9 das, James estuvo levemente enfermo pero al
dcimo estaba recuperado. Un mes despus, Jenner inocul a James con el virus de la viruela, pero la
enfermedad no se desarroll. James estaba inmunizado. Jenner haba vacunado a James y siguiendo el
mtodo cientfico public sus observaciones y resultados en un libro en 1798. La vacunacin contra la
viruela salv muchas vidas. En 1980, la Organizacin Mundial de la Salud (OMS) declar la erradicacin de la viruela.
El saneamiento pblico y los avances mdicos permitieron reducir la mortalidad. Tambin, una mayor higiene, estimulada por la cada del precio de las manufacturas textiles, especialmente el algodn.
Sin embargo, otras enfermedades como la tuberculosis siguieron causando estragos. La introduccin
de una regulacin laboral tambin redujo el riesgo asociado con los accidentes laborales, el cansancio
y el stress. La mecanizacin empeoraba las condiciones laborales con el ruido ensordecedor de las mquinas y la contaminacin del aire. Aun as, el mayor desafo resida en cmo alimentar a una creciente
poblacin. La desnutricin era una causa directa e indirecta de mortandad, muchas enfermedades
aparentemente poco peligrosas eran mortales en una poblacin desnutrida. Por un lado, la demanda
de alimentos depende del tamao de la poblacin, la renta disponible de los hogares y sus preferencias.
En este sentido, los presupuestos familiares revelan que aproximadamente un 60% de las caloras y
protenas provenan de un alimento: el pan de trigo. En aquellas regiones que tenan unas condiciones
menos favorables para su cultivo, el pan de trigo era sustituido por el de centeno o porridge, una papilla
de avena. Legumbres, patatas, huevos, mantequilla, carne, queso y cerveza suplementaban la dieta. Por
otro lado, la oferta de alimentos viene dada por la produccin agrcola y las importaciones. Una mala
cosecha resultado de sequas, heladas, plagas o guerras reduce la oferta siempre y cuando las importaciones no compensen esta cada de la produccin agrcola. En el grfico 3.5, se ilustran la evolucin de
la poblacin inglesa y de los precios del trigo y la avena entre 1540-1870. Durante la segunda mitad
del siglo XVIII, el crecimiento demogrfico increment la demanda de alimentos, especialmente la del
pan. Una mayor demanda de pan repercuti en el precio del trigo, tal y como ilustra el grfico 3.5. Esto
puede reducir el poder adquisitivo de los hogares y activar los frenos preventivos y positivos. La sociedad britnica afrontaba, una vez ms, la trampa maltusiana. La oferta de alimentos, fuera produccin
propia o importaciones, deba aumentar.

99

La Revolucin Industrial

3.3.1. Agricultura y Revolucin Industrial


En la segunda mitad del siglo XVIII, la agricultura afront un desafo: satisfacer la creciente demanda de alimentos. No obstante, aumentar la produccin exiga mejorar la productividad y/o extender
la superficie de cultivo. El arado de Rotherham, las sembradoras y trilladoras mecnicas mejoraron la
productividad, pero estas mejoras fueron insuficientes. Cabe destacar que los fertilizantes qumicos y
la mecanizacin de la actividad agrcola no seran relevantes hasta bien entrado el siglo XIX. La introduccin de la patata tambin fue importante. Este tubrculo andino se adaptaba bien al clima y al
terreno. Adems, ofreca un alto rendimiento por hectrea cultivada. Paulatinamente, se convirti en
un alimento bsico, sobre todo en los hogares ms pobres. Aunque evaluar con rigor el impacto de la
introduccin de la patata en la oferta de alimentos continua siendo un reto acadmico, la evidencia
histrica revela que su consumo fue una fuente importante de caloras.
Una manera alternativa de mejorar la productividad pasaba por transformar la organizacin productiva de la actividad agrcola y ganadera. Desde la Edad Media, la agricultura se haba organizado
con un sistema trienal de rotacin de cultivos tal y como se ha explicado en el captulo segundo. La introduccin del sistema Norfolk en el este de Inglaterra, a finales del siglo XVII, aport algunas ventajas.
Por un lado, consegua mejorar el rendimiento por hectrea del trigo. Por otro, permita alimentar una
mayor cabaa de animales. Con todo, la adopcin del sistema Norfolk en otras regiones ocurrira ms
tarde, bien entrado el siglo XIX. Las diferencias regionales en los tipos de cultivo y en la organizacin
productiva han provocado un intenso debate sobre el desarrollo de la agricultura durante la Revolucin Industrial. Aunque no exista un consenso sobre cules fueron las causas exactas, todo indica que el
rendimiento por hectrea del trigo mejor gradualmente desde el siglo XVII. Aun as, la tendencia alcista del precio, ilustrada en el grfico 3.5, evidencia que estas mejoras seguan siendo insuficientes. Otra
posible causa del desajuste entre demanda y oferta de trigo era su ineficiente distribucin, resultado de
una deficiente infraestructura de transporte. En aquel entonces, la responsabilidad administrativa del
mantenimiento de la red viaria era de la autoridad local: la parroquia. Por tanto, los vecinos realizaban,
sin remuneracin alguna, las tareas de reparacin y conservacin de los caminos.
La creciente demanda de trigo, especialmente en las ciudades, y el mal estado de la red viaria motiv que algunos emprendedores ofrecieran responsabilizarse de los caminos a cambio de su concesin
privada. La respuesta del parlamento fue crear un tipo de sociedad, turnpike trust, segn la cual el
adjudicatario se haca cargo de las tareas de reparacin a cambio de poder cobrar un peaje. En 1760,
se estima que haba alrededor de 16.000 kilmetros de caminos administrados por turnpike trusts en
Inglaterra. En 1830 cerca de 33.000, un 17% de la red viaria. Aunque en invierno estaban impracticables, la introduccin de turnpike trusts mejor el estado de los caminos. Del mismo modo, la infraestructura de transporte se moderniz con la construccin de una densa red de canales y ros navegables.
A pesar de las mejoras introducidas en las infraestructuras de transporte, el sistema Norfolk, la patata
y los avances tecnolgicos, la produccin agrcola era incapaz de satisfacer la demanda de trigo. Ahora
bien, un trigo caro converta a la actividad agrcola en una inversin atractiva. Asimismo, cabe recordar
el contexto de tipos de inters bajos. Aun as, los potenciales inversores afrontaban un problema: la estructura de la propiedad agrcola. Una parte de la superficie de cultivo era propiedad comunal, es decir,
perteneca al pueblo y sus vecinos. Por tanto, la propiedad no poda transferirse y las innovaciones realizadas por unos podan ser apropiadas por los dems, lo que las desincentivaba. La creciente demanda
de tierra cultivable espole una transformacin de esta estructura de la propiedad, pero el cercamiento
de tierras comunales desposea del principal medio de subsistencia a muchos hogares. Adems, el marco
institucional existente exiga la aprobacin parlamentaria.

100

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Grfico 3.6
Actas de Cercamiento en Inglaterra, 1730-1840

Fuente: Overton, M. (1996), Agricultural Revolution in England: The Transformation of the Agrarian Economy 1500-1840,
Cambridge Studies in Historical Geography (Table 4.5).

Las Actas de Cercamiento trataron de regular este proceso. El grfico 3.6 muestra el nmero de solicitudes aprobadas por el parlamento para cercar tierras comunales en el periodo 1730-1840. Una gran
parte de la propiedad comunal fue privatizada, alrededor del 20% de la superficie de Inglaterra. Con
todo, el malestar y las revueltas crecan. El cercamiento transformaba radicalmente el medio de vida de
muchos hogares. Por ejemplo, bosques y praderas provean recursos tan importantes como lea, madera y pastos. Adems, el cercado de campos abiertos, siguiendo los derechos comunales adquiridos, cre
una masa de pequeos propietarios o proletariado agrcola. Algunas propiedades eran tan pequeas
que sus propietarios decidieron vender, abandonar el campo y buscar trabajo. La consolidacin de la
propiedad privada tambin tuvo otra repercusin. Los propietarios podan usar la propiedad como
garanta bancaria. En cualquier caso, fueron los grandes propietarios quienes, ejerciendo su influencia
poltica, lograron acumular grandes extensiones de tierra que causaron una mayor concentracin de la
propiedad.
Las grandes explotaciones aprovechaban las ventajas asociadas con una mayor escala productiva.
En ellas se realizaron fuertes inversiones tanto en infraestructura como capital que modernizaron la actividad agrcola. Asimismo, la roturacin de praderas y tierras baldas extendi la superficie de cultivo.
Paulatinamente, una agricultura de subsistencia fue reemplazada por una agricultura moderna orientada a los mercados: agricultura capitalista. Las grandes explotaciones y la extensin de la superficie de

101

La Revolucin Industrial

cultivo aumentaron la produccin agrcola. Aun as, el precio del trigo no cambi su tendencia hasta
bien entrado el siglo XIX. En este contexto, Gran Bretaa recurri al comercio.

3.3.2. Comercio y Revolucin Industrial


A principios del siglo XVIII, la importacin/exportacin de trigo estaba regulada por las Leyes del
Grano. Este conjunto de leyes estableca que el arancel a la importacin de trigo fuera inversamente
proporcional al precio de mercado. Por tanto, si el precio del trigo domstico era alto, el arancel disminua para garantizar el suministro; si ste era bajo, aumentaba. En aquel entonces, Inglaterra era un
exportador neto de trigo como muestra el grfico 3.7. Sin embargo, este escenario iba a cambiar en la
segunda mitad del siglo. La incapacidad de la produccin domstica para satisfacer la creciente demanda estimul la importacin. A partir de la dcada de 1760, Inglaterra se convirti en un importador
neto. Tericamente, el comercio poda compensar el desajuste existente entre oferta y demanda, frenando la tendencia alcista del precio del trigo. No obstante, la importacin perjudicaba a los productores,
en algunos casos grandes propietarios. En 1791, las presiones polticas provocaron un endurecimiento
de la poltica arancelaria.
Grfico 3.7
Exportaciones netas de trigo y harina de trigo, y precio del trigo en Gran Bretaa, 1688-1848

Nota: La lnea representa la media quinquenal.


Fuente: Exportaciones netas de trigo y harina de trigo en Gran Bretaa: Mitchell, B. R. (2011), British Historical Statistics, Cambridge University Press (p. 221); Precio del trigo en Inglaterra: Clark, G. C. (2004), The Price History of English Agriculture
1209-1914, Research in Economic History 22, pp. 41-124.

102

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Durante las Guerras Revolucionarias (1793-1802) y Napolenicas (1803-15), que incluyeron un


embargo comercial (1807-14), el precio del trigo subi, las importaciones crecieron y las quejas de los
productores aumentaron. Segn estos, cultivar trigo no resultaba rentable para un precio inferior a 80
chelines por quarter (1 quarter = 12,7 kilogramos). Adems, resaltaban que el coste de produccin en la
Europa continental no alcanzaba los 40 chelines. En 1815, el parlamento cedi ante estos argumentos y
reform las Leyes del Grano. As, el trigo importado no poda ser vendido hasta que el precio del trigo
alcanzara los 80 chelines. Esta restriccin beneficiaba a los productores, pero perjudicaba a los consumidores que deban pagar un alto precio por el pan. En este sentido, la dependencia de los mercados
era cada vez mayor, como resultado de la urbanizacin e industrializacin de la sociedad y economa.
Por tanto, un pan caro empobreca a muchos hogares salvo que estos reemplazaran el pan de trigo por
otro alimento o aumentaran sus ingresos.
La alarma social se encendi, generando un intenso debate poltico sobre las Leyes del Grano. En
un lado, los productores, bsicamente terratenientes. En otro, aquellos que se oponan a ellas bien por
cuestiones morales o por un inters econmico, como los industriales. Cabe subrayar que un aumento
salarial poda compensar el elevado precio del pan. Sin embargo, esta medida perjudicaba a la pujante
actividad manufacturera que empleaba a una gran parte de los trabajadores asalariados. As, el parlamento se convirti en un campo de batalla entre terratenientes e industriales. En 1828, elimin esta
restriccin e instaur una poltica arancelaria parecida a la que haba anteriormente. La agricultura
haba perdido el envite, asumiendo con resignacin su menor peso en la economa y poltica. En 1846,
las Leyes del Grano fueron derogadas. Igualmente, la prohibicin de exportar maquinaria haba sido
revocada unos pocos aos antes y las Actas de Navegacin abolidas en 1849. Gran Bretaa culminaba
su transicin hacia el librecambio, eliminando las polticas mercantilistas que haban caracterizado los
siglos XVII y XVIII, previos a la Revolucin Industrial. Las repercusiones econmicas y sociales de
una poltica comercial de librecambio fueron enormes. Por un lado, la produccin agrcola britnica
quedaba expuesta a la competencia de otras zonas productoras. Esto estimul una reestructuracin y
modernizacin de la actividad. Por otro, el precio del pan disminuy. A partir de la dcada de 1870
se importaba ms trigo del que se produca. La poblacin creca pero los alimentos no se encarecan.

3.4. LA REVOLUCIN INDUSTRIAL Y LOS CAMBIOS EN LA ECONOMA


MUNDIAL
En 1851 se inaugur la Gran Exhibicin del Palacio de Cristal. Desde el 1 de mayo hasta el 11 de
octubre, aproximadamente 6 millones de personas visitaron el enorme palacio de hierro y vidrio construido en Hyde Park, Londres. En el Palacio de Cristal se expusieron armas, cermicas, pieles, relojes y,
sobre todo, mquinas. Aunque la mitad de los expositores fueron britnicos, Francia, Rusia, Prusia o
Estados Unidos entre otros pases, tambin estuvieron representados. La superioridad tecnolgica britnica fue manifiesta. Se considera habitualmente que la Gran Exhibicin de 1851 culmina la Revolucin Industrial. Ahora bien, la hegemona britnica no era exclusivamente tecnolgica. Las victorias en
las batallas de Trafalgar y Waterloo en 1805 y 1815, haban garantizado la supremaca naval y militar
en Europa, al menos, durante la primera mitad del siglo XIX. An siendo la primera potencia europea,
la ambicin comercial y militar britnica creca. Durante el siglo XIX, colonias y protectorados britnicos proliferaron, especialmente en Asia y frica dando lugar a un extenso imperio que alcanzara su
cnit con la reina Victoria (1819-1901). Los principales rasgos de este ascenso a primera potencia con
un vasto imperio son relevantes porque su contrapartida fue la divergencia de trayectoria entre Asia y

La Revolucin Industrial

103

Europa, que pueden ser concretadas, en la que se dio entre Gran Bretaa e India y, sobre todo, China,
hasta entonces centro de una actividad econmica muy relevante.
En el subcontinente indio, la Rebelin de 1857 contra la dominacin britnica fue finalmente contenida por el ejrcito ante la incapacidad de la Compaa de las Indias Orientales por mantener el control
de la principal colonia imperial. El parlamento disolvi la Compaa y los territorios que haban sido
administrados por sta pasaron a ser colonias similares a las dems. Sin embargo, la supremaca britnica no fue slo militar. A finales del siglo XVIII, el subcontinente era un exportador neto de tejidos de
algodn. En la dcada de 1840, la industria algodonera britnica provea aproximadamente un 12%
de los tejidos de algodn consumidos en el subcontinente. En 1880, cerca del 60%. La competitiva
industria algodonera britnica, y el control colonial, ejemplifica el impacto global de la Revolucin
Industrial. El subcontinente, cuna del cultivo y manufactura de algodn, se haba convertido en un
importador neto de tejidos de algodn. Tanto el hilado como el tejido manual no podan competir
con las gigantescas hiladoras y telares mecnicos. Aumentar la competitividad implicaba reducir los
salarios y/o mecanizar el cardado/hilado/tejido. La primera medida empobreca a una gran parte de la
poblacin. Igualmente, un contexto de salarios bajos desincentivaba la mecanizacin de la actividad
textil. Aunque resulte complejo evaluar con rigor el impacto que tuvo la industrializacin britnica
en el subcontinente, parece evidente que retras su desarrollo econmico. Con todo, para alcanzar la
hegemona mundial todava quedaba un ltimo reto: China.
Por lo que se refiere a China, que nunca fue conquistada, las expediciones martimas comandadas
por el almirante Zheng-He en el ocano ndico a principios del siglo XV ejemplifican su supremaca en
el continente asitico. En la primera expedicin alrededor de 300 navos y 27.000 hombres partieron
hacia el sudeste asitico y el subcontinente indio. Como punto de comparacin, puede recordarse que
en 1492, la expedicin de Coln cont con 3 navos y una tripulacin inferior a 100 hombres. Las
expediciones chinas alcanzaran la pennsula arbiga y la costa oriental africana. Del mismo modo, la
productividad agrcola en algunas regiones era tan o ms elevada como en cualquier parte de Europa.
La poblacin creca y los avances tecnolgicos se sucedan. Cabe recordar que el papel, la imprenta,
la brjula o la plvora fueron inventados en China. Adems, la calidad de su seda o porcelana era inigualable. Sin embargo, su industrializacin comenzara a finales del siglo XX, casi dos siglos despus
de la Revolucin Industrial. Existen varias interpretaciones sobre las posibles causas del atraso chino,
pero en esta seccin destacamos slo algunos aspectos relevantes. En Gran Bretaa, la mecanizacin
de la actividad textil persegua sustituir las importaciones de tejidos de algodn y seda. En China, tal
obsesin nunca existi. Es ms, demandaba plata a cambio de la seda, t y porcelana, mostrando poco
inters por las manufacturas extranjeras. En el siglo XV, la poblacin creca y una de las mayores preocupaciones de las autoridades chinas era monetizar su creciente economa. Adems, las expediciones
martimas de Zheng He no tenan fines comerciales, ms bien diplomticos y tributarios. De hecho,
durante el siglo XVI el comercio fue restringido a algunas ciudades portuarias como Ningbo, Fuzhou
y Guangzhou, tambin llamado Cantn. En 1759, se decret que Guangzhou fuera el nico puerto
abierto para comerciar con los europeos. Asimismo, el gremio de comerciantes de esta ciudad recibi el
privilegio imperial o monopolio. Evidentemente, este aislamiento contrastaba con la expansin comercial britnica de los siglos XVII y XVIII.
En el pasado, China haba aceptado plata como medio de pago por sus bienes. Sin embargo, la
plata no era tan abundante a finales del siglo XVIII como antes. De esta manera, varios comerciantes
britnicos comenzaron a exportar opio ilegalmente desde el subcontinente indio para pagar la seda, t
y porcelana. Es ms, tanto el cultivo como la recogida del opio era administrado por la Compaa de
las Indias Orientales. El trfico de opio era muy rentable porque se adquiran los bienes sin tener que
recurrir a la plata. Paulatinamente, su trfico se intensific, creando una adiccin entre la poblacin

104

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

china. Las autoridades intervinieron, confiscando el opio que los comerciantes britnicos almacenaban
en Guangzhou. Igualmente, varias embarcaciones fueron abordadas y su opio requisado. Gran Bretaa
envi un contingente militar y declar la guerra a China. En 1840, el Nmesis, un buque de guerra
construido con madera/hierro y propulsado por un motor de vapor, arrib a la costa china. En frente,
los juncos chinos, buques de madera y propulsados por el viento. La derrota del pas asitico condujo
a la firma del Tratado de Nanjing en 1842, segn el cual estos deban pagar 21 millones de onzas de
plata, establecer un arancel medio del 5% y abrir 5 puertos al comercio. Adems, la isla de Hong-Kong
fue cedida a los comerciantes britnicos.
De esta forma, la Revolucin Industrial tambin acentu las diferencias entre Oriente y Occidente.
China no supo o pudo aprovechar el carbn mineral que era empleado como combustible tanto en
calefaccin como en alguna actividad industrial. As, el crecimiento demogrfico provoc una gran
deforestacin. Sin embargo, aunque el encarecimiento de la lea y el carbn vegetal estimulaba la
sustitucin de estos por carbn mineral, el motor de vapor no se desarroll. Posiblemente, el marco
institucional no era el adecuado. Tampoco existe demasiada evidencia histrica sobre una revolucin
cientfica. La regin del Yangts, una de las ms prsperas y pobladas, era una economa de salarios
bajos a principios del siglo XIX, vase el grfico 3.1, y por tanto con escaso estmulo para mecanizar
la produccin. Algunos estudios tambin apuntan a la imposibilidad de extender la frontera. Aunque
China comerciaba con sus vecinos del sudeste asitico, no dispuso de un nuevo mundo. En 1850, la
industria algodonera britnica importaba cerca de 300 millones de kilogramos de algodn bruto. Para
producir una cantidad equivalente de lana bruta en el interior de Gran Bretaa hubiera sido necesario
destinar alrededor de un 235% de la tierra cultivable, praderas y pastos, para la cra de ovejas. Adems,
la importacin de trigo permiti romper el techo maltusiano.
As, el subcontinente indio y China que acumulaban alrededor del 60% de la produccin mundial
de manufacturas en 1750, apenas alcanzaban entre ambas el 5% en 1913 tal y como muestra el grfico
1.7 en el captulo 1. La Revolucin Industrial alter el orden econmico mundial porque la industrializacin britnica fue seguida por otros pases occidentales y Japn. Blgica, Francia, Prusia y Suiza
fueron los primeros. Los Offshoots, especialmente Estados Unidos, tambin adoptaron rpidamente las
mquinas y la fbrica. Otros pases y regiones como los Pases Bajos, Dinamarca, Finlandia, Noruega,
Suecia, la regin mediterrnea y Europa del este tardaron algo ms. En Oriente, Japn fue el nico pas
en vas de industrializacin. El tamao del mercado y el grado de integracin econmica, la dotacin
de factores de produccin y las polticas comerciales fueron factores decisivos en el progreso industrial
de los pases.
Primero, un gran mercado generaba una mayor demanda y, por tanto, estimulaba la inversin. Entre
1818-34, Prusia y otros Estados germnicos crearon una unin aduanera, Zollverein, para reducir los
aranceles y as aumentar el tamao del mercado. Estados Unidos expandi sus fronteras con la conquista del oeste, ampliando de esta manera su mercado interno. Por otro lado, el ferrocarril disminuy los
costes de transporte de mercancas, mejorando la integracin de los mercados. Segundo, la abundancia
de carbn mineral estimul una rpida industrializacin en Blgica. En otros pases, la escasez de carbn mineral limit la adopcin del motor de vapor. La educacin y la formacin tcnica tambin se
convirtieron en una prioridad nacional. Aunque el trabajo en las fbricas no requera una gran destreza,
el funcionamiento y mantenimiento de la maquinaria industrial aument gradualmente la demanda de
mano de obra cualificada. Cabe resaltar que la competitividad britnica result del progreso tecnolgico. A finales del siglo XVIII, Prusia estableci un sistema de educacin obligatoria. La educacin pblica obligatoria fue implantada durante la segunda mitad del siglo XIX. En Estados Unidos, la inversin
en investigacin y desarrollo (I+D) fue enorme. El Instituto Tecnolgico de Massachusetts y California
fueron fundados en 1861 y 1891 respectivamente. Tercero, auspiciada por la supremaca tecnolgica,

105

La Revolucin Industrial

Gran Bretaa haba adoptado una poltica comercial de librecambio. En 1860, Gran Bretaa y Francia
firmaban un tratado bilateral de libre comercio, el Tratado de Cobden-Chevalier. An as, la supremaca
tecnolgica britnica era considerada una grave amenaza para aquellos pases en plena industrializacin. De esta manera, la gran mayora de los pases opt por proteger la industria. El arancel medio
entre 1875 y 1913 en Estados Unidos fue del 25.4%. En el imperio Alemn y Francia el arancel sobre
las manufacturas en 1913 era del 13% y del 20% respectivamente.
En resumen, la Revolucin Industrial fue un episodio fundamental en la historia. La economa britnica se industrializ y la mecanizacin de algunos procesos productivos, el motor de vapor y la fbrica
mejoraron la productividad. Asimismo, la industrializacin transform la estructura econmica. La
agricultura y ganadera dieron paso a la industria y el comercio. Al mismo tiempo, la sociedad britnica
se moderniz y logr escapar de la trampa maltusiana. La poblacin creci pero no fue frenada como
en el pasado por hambrunas, guerras o epidemias. El imperio britnico, adems, reflej la superioridad
tecnolgica y militar lograda durante la Revolucin Industrial. Otros pases occidentales y Japn siguieron el ejemplo britnico y se industrializaron. Como resultado, el bienestar econmico en Occidente y Japn mejor, agrandando la divergencia econmica con el resto de pases: la Gran Divergencia.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Allen, R. C. (2009), The British Industrial Revolution in global perspective, Cambridge University Press, Cambridge.
Allen, R. C. (2013), Historia econmica mundial: una breve introduccin, Alianza, Madrid (Captulos 3 y 4).

Complementaria
Mokyr, J. (1993), La palanca de la riqueza: creatividad tecnolgica y progreso econmico, Alianza, Madrid (Captulo
5)
Mokyr, J. (2009), The enlightened economy: an economic history of Britain 1700-1850, Yale University Press, New
Haven.
Pollard, S. (1991), La conquista pacfica: la industrializacin de Europa, 1760-1970, Universidad de Zaragoza, Zaragoza.
Wrigley, E.A. (2010), Energy and the Industrial Revolution, Cambridge University Press, Cambridge.

Captulo 4

El origen de la empresa industrial


A pesar de que la empresa moderna surge durante la Revolucin Industrial, en la poca preindustrial tambin hubo actividades e iniciativas que podemos denominar empresariales, en general
vinculadas al comercio y a la manufactura o artesana. Todas ellas, se enfrentaron a las restricciones
de esa economa, como la rigidez de la oferta de factores y la modesta relevancia del mercado como
mecanismo de asignacin de recursos. Su progresiva difusin paralela a los cambios en la tecnologa, en las instituciones y en la demanda, originaron empresas de mayor tamao y complejidad
organizativa sobre todo desde el siglo XVII. Con los inicios de la Revolucin Industrial cambiaron
las formas y estrategias de las empresas para aprovechar el nuevo marco de oportunidades que
sta supona. El surgimiento de la empresa industrial moderna se puede considerar una respuesta
organizativa a la aparicin de nuevas fuentes de energa, a la liberacin de los factores productivos,
y a la expansin de los mercados nacionales e internacionales. Primero en Inglaterra, las empresas
industriales adoptaron el sistema de fbrica concentrada, mecanizada, y con divisin del trabajo,
como forma ms eficiente de organizarse y expandirse. Esto llev a la desaparicin progresiva de
oficios y de formas tradicionales de organizar la produccin no mecanizada. Con el avance de la industrializacin las empresas crecieron y se volvieron ms complejas, sobre todo en los sectores ms
intensivos en capital y tecnologa, como el ferrocarril, punto de arranque de las grandes empresas
industriales propias de la Segunda Revolucin Industrial.

Feudalismo
Siglo XII

Siglo XV

Siglo XVIII

Manufactura urbana/Gremios

Compaas

Commendas

Joint-stock
companies

Concentraciones
fabriles sin
industrializacin

Innovaciones
financieras:
Bolsas y
bancos
nacionales

Compaas
privilegiadas
de comercio

Joaquim Cuevas Casaa

1750

Industria domstica

Expansin comercial

Colonias
comerciantes

Revolucin Industrial

Mercantilismo

Manufacturas
Reales

1850
Centralizacin fbricas: empresas industriales
Leyes limitacin
responsabilidad
Formacin capital
Bancos por acciones

Textil y siderurgia
Origen comercial y
manufacturero

Lanzadera volante Spinning


Jenny Mule Frame-Cotton
gin, empresarios pioneros

Primera fbrica
centralizada movida por
vapor (1832, Bonaplata, Espaa)

Ferrocarriles: primeras
empresas gerenciales

108

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

4.1. LA EMPRESA Y EL MERCADO. ENTRE LA MANO INVISIBLE Y LA MANO


VISIBLE
En 1776 Adam Smith (1723-1790) public su obra La riqueza de las naciones, donde destacaba
la propensin de la naturaleza humana a trocar, permutar y cambiar una cosa por otra, distinguiendo
entre quienes llegaban a la fortuna a travs de una vida dedicada al trabajo y al esfuerzo de aquellos
que lo conseguan mediante la especulacin improductiva. Antes que l otros precursores de la ciencia
econmica haban reflexionado sobre la naturaleza de la actividad mercantil y sobre la funcin de los
empresarios. Al franco-irlands Richard Cantillon (1680-1734) debemos la primera asociacin entre la
funcin empresarial y la idea de incertidumbre que rodea toda actividad econmica. Por tanto, desde
sus inicios la ciencia econmica ha buscado una definicin de la empresa y de sus funciones. En general
podemos establecer dos corrientes de pensamiento: por un lado la derivada de la visin ms smithiana,
o tecnolgica, que considera la empresa como un agente del mercado; por otra, la que considera la
actividad econmica como un conjunto de transacciones que se organizan bien a travs del mercado o
bien a travs de la empresa en funcin del coste asociado. Es decir, incorpora una mayor insistencia en
la organizacin y en la toma de decisiones dentro de la empresa.
En la primera corriente la empresa ha sido considerada como una caja negra cuyas decisiones estn
marcadas por la funcin de costes, y por tanto constituye una organizacin que asigna eficientemente
los recursos. Esta acepcin ha sido durante mucho tiempo hegemnica en el anlisis empresarial e insiste en la maximizacin de beneficios o minimizacin de costes. El punto fuerte de esta visin deudora
de la abstraccin de la mano invisible de Adam Smith reside en el funcionamiento adecuado de los
mercados, y no tanto en las reglas de asignacin de recursos fijadas en el seno de la propia empresa.
Esto tiene sus ventajas analticas ya que permite establecer con cierto rigor cul es la asignacin ms
eficiente de una empresa o un grupo de ellas. Es decir, mediante el sistema de precios en el que la empresa acta como un agente individual de produccin que maximiza sus beneficios. Sin embargo, el
nfasis en la asignacin va mercado presenta algunas limitaciones, en especial para el anlisis histrico
de la empresa. Sobre todo dos. Primero, no se explica con claridad cmo se alcanzan los ptimos organizativos y de tamao de la empresa, lo que en pocas no contemporneas era un elemento importante.
Porque si toda empresa acta mediante la asignacin eficiente de recursos Por qu existen diversas
formas de organizacin y diferentes niveles de integracin entre ellas? Todas tienden de igual forma al
ptimo? Qu explica estas distintas vas de maximizacin? Adems, en segundo lugar, no se contempla
la diversidad de objetivos que puede tener una empresa, la existencia de informacin asimtrica, o los
problemas derivados de la separacin entre propiedad y gestin.
Debido por tanto a las insuficiencias del enfoque anterior surge la corriente ms contractual. sta
incide en la actividad econmica como un conjunto de transacciones cuya organizacin se puede llevar
a cabo bien a travs del mismo mercado o bien internamente, a travs de las decisiones tomadas dentro
de la empresa. La primera implicacin de esta visin es la asuncin de la existencia de costes de transaccin, considerados como nulos o poco apreciables en el anterior enfoque. La segunda y ms importante
consecuencia es que se considera la empresa no como un agente individual que acta en el mercado sino
como una forma de asignacin y de organizar las transacciones alternativa y complementaria al mercado. Ello permite cierta autonoma a las empresas para decidir cmo asignan sus recursos en funcin
de los costes internos (propia empresa) y externos (mercado).
La experiencia histrica nos aproxima ms a este concepto de empresa que utiliza como criterio de
toma de decisiones y de resolucin de conflictos la va de la organizacin (jerarqua o mano visible).
Esta forma de entender la empresa recoge algunas aportaciones recientes de la ciencia econmica, en
especial dos: la racionalidad limitada de los agentes econmicos, y la existencia de comportamientos

El origen de la empresa industrial

109

oportunistas. Por tanto el foco se traslada a los costes de las transacciones y a la forma de reducirlos, lo
que a su vez se relaciona con las formas que toman las transacciones y a la vigilancia y cumplimiento
de los contratos acordados. Con ello es posible explicar de forma ms satisfactoria las formas distintas
en que las empresas se han especializado y/o integrado, a sus formas de organizacin, o los incentivos
que han encontrado en ellas. En suma, a travs de la historia podemos observar como la empresa no es
tan slo una funcin de produccin sino ms bien una estructura organizativa para la consecucin de
unos fines establecidos.

4.2. LA EMPRESA PREINDUSTRIAL, SIGLOS X-XVIII


4.2.1. Instituciones de gobierno y economa de mercado, factores de organizacin
empresarial en Europa y Asia
Las transformaciones de la economa mundial desde los albores del siglo XI culminaron en los
inicios de la Gran Divergencia entre Europa y Asia. En ambos continentes la organizacin de los intercambios y la coordinacin econmica fueron diversas, dependiendo sobre todo de dos factores. Por
un lado, del diferente papel y forma asumidos por el Estado y las instituciones, y por otro, del grado
de penetracin de los mecanismos de mercado que permitieran movilizar el ahorro y convertirlo en inversin. En Occidente, tras la desaparicin del Imperio Romano, la prctica de una agricultura de subsistencia poco orientada al mercado fue paralela a una paulatina fragmentacin del poder en diversas
estructuras jerrquicas y geogrficas. Esta fragmentacin reflejaba un sistema de relaciones personales
de dependencia entre los seores de la tierra, que tenan potestad para dictar leyes y emitir privilegios.
A su vez, las ciudades tambin tenan capacidad para dictar sus leyes y recaudar tributos, lo que
afectaba a las relaciones entre comerciantes y artesanos, primeros empresarios individuales. Sin embargo, a medida que el sistema preindustrial evolucion y renacieron las redes urbanas y comerciales en
Europa, algunos Estados mostraron cierta tendencia hacia la centralizacin del poder poltico, fenmeno agudizado tras el final de la Edad Media y el inicio de la Edad Moderna. La creciente consolidacin
de estructuras institucionales ms centralizadas est en la base de cambios organizativos que afectaron
a las primeras formas de empresa, sobre todo en relacin con las cada vez ms importantes funciones
econmicas y administrativas de los Estados. Este fenmeno se produjo a lo largo de la Edad Media, y
a fines del siglo XV en algunas regiones de Europa se haban formado Estados nacionales con mayores
competencias institucionales.
Una primera implicacin de todo ello fue el surgimiento de nuevas relaciones econmicas basadas
en conceptos tales como el intercambio, el crdito, y el beneficio. No slo en el mbito del comercio
sino poco a poco tambin en las manufacturas. As pues, con lentitud surge una nueva unidad de produccin la empresa cuyos criterios de maximizacin y organizacin son distintos al de la familia
campesina. Las primeras empresas estaban ubicadas en las ciudades y se vincularon a la reunin de
ahorros con finalidades productivas, sobre todo mediante la extensin del crdito en forma de pagos
diferidos por bienes vendidos. Al mismo tiempo el mayor poder de los Estados permiti mejorar las
condiciones en las que tenan lugar las transacciones econmicas a travs de la oferta de bienes pblicos
y de unas competencias cada vez mayores en la recaudacin de impuestos.
La diversa evolucin econmica e institucional de Eurasia durante la poca preindustrial no puede
ocultar el hecho de que la constitucin de empresas y actividades empresariales se enfrent a condicionantes ms o menos comunes, entre los que deben destacarse dos: un mercado rgido de factores, y la

110

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

fragmentacin de los mercados finales. La rigidez del mercado de factores se observ en el desarrollo
de la economa feudal. Desde el lado de la empresa la escasa presencia del mercado como mecanismo
de coordinacin econmica tena efectos negativos sobre las empresas, cuyo tamao y estructura no
dependa de forma directa de ganancias de productividad ni de la creacin de economas de escala.
Adems, la innovacin tecnolgica se vea desincentivada por la falta de seguridad jurdica: con relativa
frecuencia aventuras empresariales ligadas al comercio a larga distancia se vean frenadas por actitudes
y comportamientos arbitrarios y confiscatorios de los gobiernos. Como se ha apuntado, el nimo recaudatorio de los Estados europeos desde el siglo XV motiv un creciente respeto por los derechos de
propiedad de los empresarios, aunque esto no afect al conjunto de Europa ni a China o India, donde
primaron marcos institucionales poco favorables a la innovacin organizativa.
En cuanto a la fragmentacin de los mercados, las empresas solan tener mercados finales de carcter local o a lo sumo regional, salvo para los productos de lujo y otros bienes manufacturados, debido
a las dificultades en el transporte, peligroso y lento. La difusin de nuevos instrumentos financieros,
como los seguros martimos desde finales del siglo XIII, transform la incertidumbre en un riesgo
medible y asegurable, lo que supuso un avance destacable. Aunque la irregularidad y poca frecuencia
de los intercambios, y el reducido conocimiento de los otros agentes, hacan que los costes de transaccin fueran altos. Antes de la aparicin de los sistemas legales que garantizase el cumplimiento de los
contratos, los propios comerciantes y artesanos desarrollaron cdigos de conducta que premiaban el
comportamiento honrado y penalizaban al infractor. Ello slo fue posible cuando existi un grado de
conocimiento y de cohesin social elevado. De ah la importancia de los vnculos familiares, tnicos, o
religiosos, que actuaron como mecanismos de garanta jurdica en el origen de las primeras empresas.

4.2.2. La empresa comercial medieval


Existe cierto acuerdo entre los especialistas en que hasta los siglos X-XI los intercambios comerciales eran escasos y llevados a cabo por parte de comerciantes/aventureros que cargaban con toda su
mercanca a travs de las principales rutas entre las ciudades hasta el Prximo Oriente, y entre stas y
las dos principales rutas europeas, la del Bltico y la del mediterrneo. Estos comerciantes estaban poco
especializados y pueden ser considerados como los primeros ejemplos de empresarios individuales, a
medio camino entre el comerciante, el banquero, el transportista y el agente comercial. Los altos costes
de transaccin vinculados al riesgo, a la falta de informacin, y a la incertidumbre propici esa falta de
especializacin. En esos siglos no existan apenas mecanismos financieros que facilitaran la conversin
productiva del ahorro; los ahorros disponibles o bien se invertan o se atesoraban, mientras que los
pocos prstamos se orientaban hacia el consumo. La tesaurizacin e insuficiencia de inversiones productivas, pues, eran las constantes sobre las que se configuraron las actividades de los comerciantes.
Con el tiempo, sin embargo, al desarrollo progresivo de las ciudades ampli la escala de los negocios, a lo que los comerciantes respondieron de dos formas: por un lado, se hicieron sedentarios;
por otro, se organizaron redes de individuos que compartan valores comunes, es decir, basadas en
la confianza, sobre las que transportar la informacin y los bienes a travs de las ferias o hacia otras
ciudades. Es conocida la existencia de colonias de comerciantes del mismo origen geogrfico o tnico
que se agrupaban en pases extranjeros mediante la asistencia mutua, la confianza, y la reputacin,
como mecanismos informales de organizacin. Junto a la sedentarizacin, y tambin como respuesta
organizativa a ella, durante los siglos XIII y XIV, se produjeron significativas innovaciones en el mbito
financiero y empresarial que podemos agrupar en dos conjuntos: la introduccin de compaas mercantiles colectivas, y la innovacin en los servicios financieros (difusin de los seguros martimos, de la

El origen de la empresa industrial

111

letra de cambio, aparicin de la contabilidad por partida doble, la estandarizacin de pesos y medidas,
aparicin del negocio bancario, etc.).
La constitucin de sociedades colectivas, aunque fuera para un solo viaje o empresa, representaba
un paso importante en la resolucin de problemas organizativos tales como la asuncin y compartimentacin del riesgo, o la reunin de un elevado capital. Se denomina a estos primeros ejemplos de
asociacin colectiva commendas o comanditas, que fueron el tipo de empresas predominantes en las
ciudades italianas de los siglos XI y XII, a medio camino entre la empresa y el crdito comercial (los
prstamos martimos eran muy frecuentes) entre dos o ms individuos. El efecto ms importante que
tuvo la expansin de las commendas fue que sirvi para canalizar la creciente demanda de fondos
lquidos, desde los ahorros institucionales a los familiares. Desde aqu el modelo de asociacin temporal de capitales y responsabilidades se extendi por buena parte de Europa debido a su versatilidad y
capacidad de adaptacin a las necesidades de cada operacin o viaje a realizar.
Durante los siglos XIII y XIV esas primeras formas de asociacin tendieron a convertirse en formas
ms permanentes y complejas. As pues, coincidiendo con el declive de las commendas, en las ciudades
del sur de Europa y del norte de frica aparecieron las llamadas compaas. Estas sociedades todava
no eran de responsabilidad limitada. Es decir, en caso de fracaso de la empresa sus socios o promotores
deban responder con todo su patrimonio frente a terceros, a diferencia de la limitacin de responsabilidad que lleg tiempo despus en la que los accionistas slo responden de las deudas en funcin
de su participacin en el capital social de la empresa. Adems, estas compaas se creaban mediante
la asociacin de varios comerciantes con un fn y un periodo de aos concreto. Aunque la creacin de
tales compaas se vinculaba a un origen familiar comn, no era extrao que miembros ajenos al clan
familiar se unieran a la empresa aportando capitales y asumiendo riesgos. Su principal ventaja radicaba
en su gran tamao y escala operativa, que les permita abordar operaciones de carcter internacional.
Este tipo de asociacin se generaliz por la mayor parte de las ciudades europeas, constituyendo as
una amplia red de comerciantes conectados entre s (adems de cada vez ms especializados) a travs
del uso de instrumentos mercantiles (letras de cambio, cartas de pago, etc.).
En la Europa ms septentrional los comerciantes hanseticos no mostraron un grado de especializacin en las prcticas mercantiles tan acusado, aunque tambin dieron pasos efectivos en la consolidacin de nuevas formas de asociacin comercial (el sendeve, las vera societas, o la sociedad completa,
eran algunas de las principales). El surgimiento de stas y otras formas de asociacin empresarial estaba
relacionado con el incremento del trfico comercial as como con otras innovaciones asociadas a ello:
el creciente uso de la moneda, la expansin de los seguros, y, sobre todo, la creacin de los registros
mercantiles pblicos. Estos constituyeron un factor decisivo de desarrollo del crdito y del comercio
durante la baja Edad Media. La culminacin de las empresas colectivas se produjo a partir del siglo
XV como respuesta a la ampliacin de las rutas y circuitos comerciales. Aunque estas compaas eran
de base familiar atraan ahorros ajenos incluyendo socios externos as como aceptando depsitos de
terceros remunerados que en conjunto constituan todos ellos el capital social. Extendidas por
todo el mediterrneo algunas de las principales como la compaa de los Bardi, florentina, que funcion
durante setenta aos entre los siglos XIII y XIV y lleg a contar con 120 agentes, diversificando sus
actividades hacia el prstamo a los nacientes Estados.
Otro remarcable ejemplo fue la compaa de los Medici, organizada a finales del siglo XIV con una
estructura descentralizada en distintas filiales (lleg a contar en el siglo XV con cuatro filiales en Florencia) responsables de compartimentar la responsabilidad sobre el capital. Estos ejemplos, a menor escala
son patentes tambin en Alemania (la compaa de Ravensburg cont con diecisis sucursales por toda
Europa), o tambin en Francia. Su expansin sola realizarse mediante integracin vertical (incorporacin en una sola empresa de las diversas fases del negocio, hacia delante o hacia detrs, con la intencin

112

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

de generar economas de escala, mayor eficiencia, o situacin monopolstica). Para ello ampliaban su
negocio no slo al trfico comercial sino tambin hacia el prstamo o la manufactura, contando con
redes de agentes en las principales ciudades y ferias de Europa. Su organizacin era muy jerrquica y
centralizada, vinculada a la confianza o al apellido, intentando as evitar problemas de agencia derivados del tamao de la propia compaa (los problemas de agencia se vinculan a la existencia y uso de
informacin asimtrica en el seno de la empresa y a los distintos intereses entre los propietarios y los
directivos de la empresa). Para muchas de ellas result letal su asociacin con las finanzas de las monarquas a travs de prstamos, como lo fue para la compaa de los Bardi, quebrada en 1346 debido
al impago de las deudas del rey de Inglaterra.

4.2.3. Innovaciones financieras y empresas de comercio privilegiado


El descubrimiento de Amrica transform las formas organizativas del comercio y las finanzas. La
explotacin de los recursos coloniales, la apertura de nuevas rutas comerciales, y el impulso de polticas
comerciales mercantilistas implicaron la aparicin de nuevas formas de organizacin y financiacin empresarial. La principal innovacin empresarial de la Edad Moderna fue la constitucin de las primeras
sociedades annimas por acciones (joint-stock companies) en el norte de Europa, Holanda e Inglaterra
durante el siglo XVI. La principal ventaja respecto de las empresas anteriores radica en la limitacin de
la responsabilidad de cada socio frente a terceros, es decir, las sociedades annimas permitan repartir
el riesgo entre los socios en proporcin a la cantidad de acciones posedas, adems de diversificar los
riesgos de los potenciales inversores que as podan comprar acciones de diversas empresas.
Su origen est vinculado a la competencia por las rutas comerciales con Asia y Amrica, donde
Portugal y Castilla haban constituido empresas pblicas y reguladas (Casa de la India y Casa de Contratacin, respectivamente). Estas compaas eran denominadas privilegiadas ya que solan tener el
monopolio del comercio con alguna colonia o bien concreto respecto de la metrpoli. Es decir, se trataba de instituciones de carcter pblico y estratgico, dado el enorme coste de cubrir las rutas ndicas
y atlnticas. Sin embargo la aparicin de las primera compaas annimas por acciones no fue la nica
innovacin empresarial originada en el norte de Europa. En Holanda, pero sobre todo en Inglaterra,
entre los siglos XVII y XVIII se produjo una intensa transformacin en el mbito de las finanzas y el
comercio, representada por los siguientes hechos: la extensin de la forma annima de asociacin; la
creacin de instituciones bancarias y de crdito, entre las que destac el Banco de Inglaterra (1694);
el afianzamiento de la bolsa de Londres como mercado de capital; la consolidacin del negocio de los
seguros martimos; una eficiente gestin de la deuda pblica desde 1688 Inglaterra no volvi a declararse en bancarrota; y finalmente, la aparicin de una primera estructura fiscal moderna. Estos factores
impulsaron la creacin de sociedades comerciales, de finanzas, y de seguros en las islas britnicas.
En el norte de Europa, el control de las rutas comerciales de larga distancia lo llevaron a cabo las
compaas por acciones, privadas o semiprivadas, que acabaron desplazando a las empresas privilegiadas portuguesas y castellanas del negocio colonial (en 1600 ya operaban en las Indias Orientales, Asia,
al menos seis compaas holandesas). Al constituirse como compaas por acciones su capital social era
impersonal y transferible los valores se negociaban en las recin creadas bolsas de Amsterdam y Londres as como su capacidad para reunir las sumas necesarias para desplazar militar y comercialmente
a quienes detentaban el control de las rutas asiticas y americanas. La creacin de este tipo de empresas
(que por su tamao constituan excepciones en el tejido empresarial ms comn) debe entenderse en
el contexto del mercantilismo europeo de los siglos XVI, XVII, y XVIII. Es decir, en el contexto de los
nuevos Estados europeos que competan entre s por el control de territorios y colonias, la solucin

El origen de la empresa industrial

113

mercantilista fue conceder privilegios y monopolios comerciales y de conquista a empresas e inversores


encargados de crear ejrcitos privados al servicio del Estado.
A cambio de tales privilegios los Estados evitaban los elevados costes de organizacin y supervisin
que supona el mantenimiento de flotas y ejrcitos necesarios para ejercer el control martimo. Los
ejemplos ms importantes de estas chartered companies fueron la Compaa de las Indias Orientales
(1599), inglesa, volcada en el comercio con la India, que inclua la importacin de calics, y la VOC,
acrnimo holands de la Compaa de las Indias Orientales Unidas creada en 1602. Los conflictos
armados entre Inglaterra y Holanda por el control comercial fueron recurrentes (1652-54, 1664-67
y 1672-74). El blindaje legal de las compaas estimul la construccin naval britnica. A finales del
siglo XVI, el tonelaje de la marina mercante inglesa era todava menor al de la de los Pases Bajos. En
el XVIII, su tonelaje superaba al de Holanda, Francia, Suecia y Dinamarca juntos.

Mapa 4.1
Principales rutas comerciales de la VOC

La VOC reuna numerosos accionistas privados y un indudable apoyo pblico contaba con representantes de cada una de las Provincias Unidas al tiempo que estableca la limitacin de responsabilidad. La VOC era gestionada mediante una estructura descentralizada de seis agencias independientes,
ubicadas en distintas ciudades holandesas, cada una de ellas dirigida por un cuerpo de Directores. stos

114

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

elegan una Asamblea de 17 Directores, que eran los verdaderos gestores de la compaa. En esta tarea
jugaba un papel esencial el Gobernador de las Indias, con capital en Batavia actual Yakarta, que coordinaba las polticas de la empresa en las distintas bases comerciales que tena por toda la ruta asitica.
La alta rentabilidad de la VOC debe relacionarse con sus xitos militares, que les permiti apoderarse
en nombre de la Provincias Unidas de amplios territorios que se traduca en la consecucin de
monopolios comerciales.
El ejemplo ms claro fue el de las especies, clavo y pimienta, que mantuvieron un elevado precio
de monopolio hasta finales del siglo XVIII. Una de sus principales innovaciones era el carcter negociable de sus ttulos, lo que oblig al gobierno a constituir un espacio fsico que albergase los actos de
compra-venta de las acciones, ms all de los mercados informales que para ello funcionaban. De esta
forma, en 1608 se cre formalmente la bolsa de Amsterdam. Se trataba de empresas con la gestin delegada en gestores profesionales y asalariados, con una estructura jerrquica rgida, y que solan tener
un tamao muy considerable (la VOC lleg a emplear a finales del siglo XVII a 12.000 personas). A
medida que el comercio colonial se extendi y creci durante los siglos XVII y XVIII debieron medirse
a empresas privadas que tambin entraron en el negocio colonial a travs del llamado comercio triangular. Este dio impulso a la consolidacin de redes de comerciantes de toda Europa que mediante la
negociacin de instrumentos mercantiles, en especial letras de cambio, pudieron comerciar y realizar
operaciones de giro sobre cualquier bien producido en cualquier punto del planeta conocido.

4.2.4. Las diversas formas de la empresa industrial. Gremios, industria a domicilio,


y manufacturas centralizadas
La unidad tcnica predominante en la manufactura preindustrial fue el taller. Sus diversas formas
desde los siglos X y XI dependieron de numerosos factores, entre los que destaca la penetracin de
instituciones incentivadoras de los mecanismos de mercado. En trminos generales el surgimiento de
industrias especializadas en la alta Edad Media se concentr en las ciudades (a excepcin de la minera y la siderurgia localizadas cerca de los yacimientos) vinculadas a la actividad de los comerciantes,
que con frecuencia eran quienes adelantaba el capital circulante necesario al artesano al que haban
realizado un encargo determinado. Hasta el siglo XV existi una diferenciacin clara entre las manufacturas rurales, realizadas por los propios campesinos y orientadas al autoconsumo, y las elaboradas
en las ciudades, en general destinadas a mercados locales y regionales. Las mejoras en el transporte,
el incremento gradual en las pautas de consumo as como el aumento de los intercambios y el crdito,
expandieron el panorama manufacturero de estos siglos.
Ahora bien, al igual que se ha observado en el mbito del comercio y las finanzas, la expansin de la
demanda y del mercado implic el desarrollo de respuestas distintas en funcin de las condiciones propias de cada regin, de cada bien producido, y de las relaciones sociales e institucionales sobre las que se
asentara la actividad transformadora. A grandes rasgos tres fueron las principales formas de asociacin
en la manufactura preindustrial: la dinmica comunitaria representada por los gremios, la individualista representada por la protoindustria (putting-out system, verlag system, sistema domstico), y ms
tarde, las grandes concentraciones industriales ligadas a sectores estratgicos casi siempre regulados
por los poderes pblicos (que en Espaa tomaron el nombre de Manufacturas Reales). Adems, junto
a la existencia de esta variedad de formas organizativas y asociativas, debe destacarse la existencia de
una tendencia de largo plazo hacia la concentracin de la actividad empresarial, paralela a la creciente
diferenciacin entre el trabajo y el capital representado por trabajadores y empresarios.

El origen de la empresa industrial

115

Los gremios constituyeron la forma de organizacin artesanal ms extendida en Eurasia, y tambin ms tarde en Amrica, desde que surgieron en el siglo XI. Casi siempre los gremios reunan a los
maestros artesanos de un misma profesin bajo la proteccin de la autoridad, a menudo municipal,
que les conceda el monopolio sobre la produccin y comercializacin de determinados bienes. Estas
instituciones fueron esenciales en el desarrollo de las ciudades y de los mercados en la Europa medieval
y moderna, y constituyen la vertiente organizativa de la manufactura preindustrial que responda a los
siguientes rasgos: 1) la artesana en las ciudades estaba muy especializada por oficios; 2) este tipo de
manufactura tena escasos requerimientos de capital fijo; 3) todava no contemplaba la divisin del trabajo aunque en algunos casos se daba una mnima divisin de tareas. Sus principales funciones fueron
por un lado econmica, y por otra la de representacin y defensa de intereses comunes y corporativos.
En cuanto a la primera, resulta primordial el papel de monopolio ejercido por el gremio sobre cada
rama de la artesana, que permita un control estricto sobre la produccin y calidad del producto as
como del precio de venta. Es decir, como monopolio de oferta los gremios controlaban el volumen de
la produccin, el nmero de talleres, el nmero de operarios, el utillaje a emplear, y el desempeo tcnico en aras de homogeneizar el bien producido evitando competencia en calidad o variedad. Adems,
tambin actuaban como cooperativas de compras de las materias primas monopsonio y como
regulador de las condiciones laborales y tcnicas requeridas en la produccin, lo que les permita una
estandarizacin relativa de la misma evitando competencia en calidad y precio. En este sentido constituyeron una solucin al problema derivado de la especializacin progresiva de la manufactura y de la
aparicin de mercados para la misma, ya que a cambio de la concesin del monopolio garantizaban
un control de calidad y de produccin que estuvo en la base de su supervivencia a travs de los siglos.
La segunda de sus funciones no era menos importante, ya que la representacin corporativa de
sus miembros les aseguraba la participacin en los gobiernos y administracin de las ciudades, y les
garantizaba una suerte de sistema de proteccin colectiva que abarcaba a las viudas y hurfanos de la
profesin, y lo que es ms importante, les proporcionaba el control de la formacin tcnica. Es decir,
los gremios fueron el principal mecanismo de transferencia del conocimiento tcnico y de formacin de
capital humano en las manufacturas preindustriales, a travs de las reglamentaciones y ordenanzas que
regulaban el ascenso dentro de la profesin y del mantenimiento de los estndares tcnicos y de calidad.
El cumplimiento de las normas gremiales se aseguraba mediante controles internos y la vigilancia
del trabajo, como por ejemplo eran las visitas peridicas a los talleres. Por tanto, la valoracin econmica del papel desempeado por los gremios no debe limitarse a calificarlos slo como instituciones
desincentivadoras del cambio tcnico como puede parecer a primera vista, sino que tambin cumplieron funciones esenciales en la transformacin de la manufactura preindustrial. Su declive comenz en
toda Europa durante el siglo XVIII, en relacin con el despegue de la demanda y el desarrollo de otras
formas de manufacturas ms baratas orientadas tanto para el mercado europeo como el colonial. En
algunos casos se disolvieron ante los cambios productivos que eliminaban determinadas profesiones, y
en otros se transformaron en asociaciones patronales. Es lo que ocurri, por ejemplo, en buena parte
de la industria textil en Espaa: en las manufacturas catalanas y valencianas los gremios con mayor
control sobre el proceso productivo se reconvirtieron en asociaciones patronales o empresariales que
participaron de forma efectiva en el arranque industrial; sin embargo en otros casos sobre todo los
que agrupaban a mano de obra desplazada por el cambio tcnico acabaron desapareciendo o reconvertidos en asociaciones de trabajadores o sindicatos.
La segunda forma de organizacin de la manufactura preindustrial result de la cada vez mayor
implicacin del capital comercial, los comerciantes o verlegers, sobre ciertas actividades artesanales,
agremiadas o no. A partir del siglo XV el comerciante entr en la esfera de la manufactura, tanto en la
financiacin de la actividad artesanal no slo en el capital circulante sino tambin en el fijo como

116

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

en la comercializacin de la produccin mediante pedidos. El elemento ms significativo de esta lgica


individualista radica en la propia figura del comerciante, despus fabricante o empresario, como coordinador de la funcin de produccin, en tanto que adelantaba los medios financieros y materias primas,
gestionaba el negocio, diriga el proceso productivo, y controlaba la comercializacin.
La variedad de formas adoptado por el sistema de produccin a domicilio fue muy amplio, sobre
todo en cuanto a la figura de estos primeros empresarios. En esencia, la organizacin de la produccin
domstica se basaba en la coordinacin del proceso productivo por parte de estos primeros empresarios, que internalizaban los mercados intermedios de cada bien evitando cuellos de botella por
ejemplo entre el hilado y el tejido, o entre el hilado y el peinado de la lana o el algodn mediante
una primera divisin dispersa del trabajo. Este tipo de organizacin productiva respondi a tres retos
bsicos: el incremento de la demanda, el coste del trabajo, y las restricciones impuestas por los gremios
urbanos, lo que origin el desplazamiento de una parte significativa de la produccin manufacturera a
zonas rurales.
Adems, este modelo organizativo se propag a la mayor parte de ramas manufactureras, no slo
los textiles, sino tambin a la confeccin, la cuchillera, la elaboracin de clavos, relojes, artculos de
piel, paja, etc., que en algunos casos sobrevivieron hasta el siglo XX. En Europa, en especial en regiones
flamencas e inglesas pero no solo, as como en Asia y Amrica, se desarrollaron desde los siglos XVI y
XVII actividades manufactureras con poblacin rural que trabajaba a tiempo parcial, especializadas
en el suministro de productos textiles baratos orientados a la creciente demanda. El empleo de trabajo
campesino, posible debido, sobre todo en el textil, al escaso coste del capital fijo y a la poca complejidad
del proceso productivo, permita emplear mano de obra barata. La manufactura constitua un ingreso
adicional de familia campesina y en pocas de poca actividad en el campo el trabajo en casa tejiendo o
hilando tena un coste de oportunidad muy bajo. Adems, el sistema a domicilio incentiv el incremento de la oferta de trabajo industrial mediante el impulso demogrfico asociado a las rentas salariales.

Figura 4.1
Esquema organizativo de la manufactura domstica o a domicilio

El origen de la empresa industrial

117

En algunas regiones de Inglaterra Suffolk, Norfolf, West Riding, Yorkshire, Somerset la magnitud del proceso fue tal que poblaciones enteras acabaron dedicadas al trabajo a domicilio, y no eran
infrecuentes los ejemplos de primeras concentraciones en edificios o fbricas protoindustriales. En ellos
el comerciante o ya fabricante reuna numerosos telares o mquinas de hilar de su propiedad y se daba
una primera divisin entre capital y trabajo. Pero no se produjo una verdadera divisin del trabajo y
la mecanizacin de todo el proceso productivo hasta el ltimo tercio del siglo XVIII con la aparicin
de avances tcnicos. Lo que s se produjo en estas primeras concentraciones fabriles fue el problema
derivado del tamao y el control de la produccin, como su velocidad, regularidad y calidad; pero no
pudieron ser solucionados en el marco del sistema a domicilio. Tambin aparecieron primeras concentraciones o fbricas protoindustriales en otros sectores al margen del textil, sobre todo en aquellos
donde los requerimientos financieros eran mayores. Por ejemplo, la siderurgia, que en numerosas regiones de Europa se desarroll mediante centros fabriles auspiciados por los comerciantes y empresarios.
Eran este tipo de establecimientos manufactureros los que describi Adam Smith en un clsico ejemplo
referido a la produccin de alfileres, ms que a fbricas mecanizadas y con plena divisin del trabajo.
En suma, esta forma primera de industria, protoindustria, o verlag system, vinculado a la teora de
la protoindustria como paso previo a la industria, present ventajas en pocas previas a la industrializacin del siglo XIX; ventajas sobre las tradicionales zonas productoras de paos de alta calidad y precio
indudables en trminos de costes y organizacin. Sin embargo, debido a la amplia casustica histrica
que tuvo la protoindustria no puede trazarse una lnea que vincule de manera directa la existencia
previa de industria rural con aquellas regiones de ms temprana industrializacin. Ahora bien, de los
protagonistas implicados en este tipo de actividad, los comerciantes ocuparon un lugar central en todo
el proceso, y esto explica, como luego se ver, su importancia en el origen de los primeros empresarios
industriales.
La ltima variante de organizacin manufacturera preindustrial hace referencia a grandes establecimientos centralizados, casi siempre de propiedad, gestin y financiacin pblica, las Manufacturas
o Fbricas Reales. Su origen est ligado a la corriente mercantilista que impuls el nacimiento de los
Estados modernos y que en el comercio promovi la creacin de las compaas privilegiadas. En la manufactura destacaron la promocin de sectores estratgicos casi siempre en rgimen de monopolio, lo
que sola requerir una concentracin a gran escala de mano de obra cualificada. Antes de la extensin
del mercantilismo, en especial en Francia durante la poca colbertista, existen evidencias de concentraciones industriales en los mayores centros urbanos de Europa, vinculados a la construccin naval
y a la minera. La constitucin de grandes astilleros y sectores auxiliares (en buena parte de ciudades
italianas, francesas o espaolas), la explotacin de minas, la fabricacin de armas y arsenales (como
Cartagena), la produccin de bienes de lujo (vidrios, sedas), o el aprovechamiento de monopolios fiscales como el tabaco (los magnficos establecimientos de Sevilla y Valencia son un buen ejemplo), propiciaron el surgimiento de este tipo de fbricas. Su impulso definitivo se produjo durante el siglo XVIII
ya que buena parte de los gobernantes europeos consideraron un fin estratgico fomentar actividades
industriales y la transmisin de conocimientos tcnicos ms o menos secretos.
En general en estas empresas o fbricas centralizadas no haba divisin del trabajo sino a pequea
escala, dependiendo de la posibilidad de fragmentar en fases el proceso productivo. Su gran tamao
gener problemas de gestin, organizacin y disciplina del trabajo, mientras que desde el lado del
capital, pblico o semipblico, solan presentarse problemas derivados de su ineficiente estructura de
costes, dependiente de los pedidos del gobierno. Se trataba de empresas con una estructura organizativa
desequilibrada, incapaz de controlar a sus administrativos y a los obreros si no era con sistemas disciplinarios estrictos que solan demostrarse insuficientes para controlar uno de sus principales problemas,
el fraude, y los continuados hurtos cometidos por contratistas, inspectores y trabajadores. Como su l-

118

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

gica estaba basada en el aprovechamiento de los privilegios o de monopolios, y no mediante ganancias


de productividad ni mecanizacin del proceso productivo, no pueden considerarse los precedentes de
las factoras industriales del siglo XIX. De hecho, la mayor parte de las manufacturas centralizadas sucumbieron a la introduccin de la produccin basada en la fbrica debido a su escasa competitividad, y
slo en determinados casos y debido a su relacin con el poder poltico sobrevivieron de forma parcial.

4.2.5. La empresa agrcola: del autoabastecimiento al mercado


La intensificacin de la actividad agraria constituy un fenmeno muy desigual en la historia econmica mundial, y tuvo efectos econmicos y sociales significativos sobre el grado y la cronologa de
la industrializacin de las diversas regiones europeas. La evolucin de la organizacin de la actividad
agraria estuvo a grandes rasgos marcada por la enorme heterogeneidad tanto en la propiedad del insumo principal, la tierra, como en las respuestas organizativas frente a los cambios econmicos. De forma
abreviada el paso de una organizacin antigua a una moderna de la actividad agraria se resume en la
sustitucin de la obtencin y transferencia de la renta de la tierra de carcter feudal por la obtencin de
un beneficio asociado a la explotacin de la tierra de carcter empresarial.
En trminos generales la agricultura de Eurasia hasta el siglo XVI se organiz con el fin de transferir
la mayor parte posible de la renta del cultivador directo al propietario o titular del seoro, que sola
ceder el cultivo a explotaciones de tamao familiar. Esta forma de explotacin se tradujo en un tipo
de actividad econmica vinculada al ciclo natural de la tierra. As pues se produca para garantizar la
subsistencia y al mercado slo llegaba una parte muy reducida de la produccin. Los ciclos de rotacin
de cultivos y barbecho se complementaban con el uso de los bienes comunales, como eran el paso del
ganado por las explotaciones para su abonado, los derechos de recogida de rastrojos y lea, la utilizacin de molinos y otras instalaciones, etc. Esta frmula general produjo numerosas versiones, que fueron desde el afianzamiento del trabajo servil en Europa oriental a favor de los titulares de los seoros,
a las diferentes formas de cesin de la tierra que posibilitaban cierta acumulacin a los productores
de la Europa del sur (este era el caso de las diferentes formas de cesin y explotacin de la tierra que
hasta el siglo XX han existido en Espaa, como la enfiteusis valenciana, la rabassa morta catalana, o la
aparcera). En todo caso no son formas de uso concebidas desde la perspectiva de la empresa capitalista
sino ms bien desde la concepcin patrimonialista de la gestin de la tierra.
Sin embargo desde el siglo XVI se produjeron en el norte de Europa determinadas circunstancias
que transformaron de forma irreversible las formas de explotacin y gestin agraria, sobre todo en
cuanto a la adopcin de criterios y objetivos empresariales. En el largo plazo la transformacin de la
actividad agraria increment la productividad y propici la ruptura del techo malthusiano de la agricultura europea. Las principales innovaciones se produjeron en Holanda e Inglaterra en consonancia
con lo observado en las finanzas y el comercio, y pueden sintetizarse en las siguientes: paso del autoconsumo a la produccin orientada al mercado, establecimiento de vnculos con empresas industriales
y mercantiles para el abastecimiento de insumos y la comercializacin de los bienes producidos (es
decir, hacia delante y hacia detrs), utilizacin de avanzadas tcnicas contables y de gestin para poder
planificar en el medio plazo los ciclos de las cosechas, y finalmente la transformacin que hizo posible
el nacimiento de la agricultura moderna: el cambio institucional que supuso la privatizacin del factor
tierra y la eliminacin progresiva de las tierras comunales.
El ejemplo ms notorio fue el de los cercamientos o vallados (enclosures) de los terrenos que abri
el camino, lento pero firme, hacia la propiedad privada de la tierra. Sus promotores buscaban no slo

El origen de la empresa industrial

119

incrementar su porcin de renta a costa de los productores ms dbiles sino tambin responder a la
creciente demanda de alimentos por parte del mercado. Este fenmeno se llev a cabo mediante la
imposicin, en general muy conflictiva debido a que desaparecieron los pequeos cultivadores directos (yeomanry), de unos derechos de propiedad sobre otros ms tradicionales. En el largo plazo estos
nuevos derechos o instituciones se mostraron ms propicios al crecimiento de la produccin, ya que
supona considerar las actividades agrcolas como forma de negocio a cuya prctica deban aplicarse
criterios empresariales y contables. Esta transformacin se mostr necesaria para poner en marcha las
tcnicas agrarias que acabaron con el tradicional ciclo trienal (alternando con barbecho) de la tierra y
que suponan un uso ms intensivo de la misma: rastrillaje y laboreos profundos, rotaciones continuas,
sucesin de cosechas variadas y planificadas, reduccin o supresin del barbecho, y obtencin de forraje en cualquier estacin del ao. Todo ello era imposible de implementar con el sistema de organizacin,
gestin, y propiedad anterior, donde la fragmentacin parcelaria y el uso de bienes comunales impeda
generar economas de escala significativas.
Este proceso se transmiti desde el norte de Europa donde las relaciones feudales eran ya muy
dbiles, en especial en Holanda y en Inglaterra hacia los siglos XVII y XVIII. El resultado de la generalizacin de los cercamientos y de la aplicacin de criterios racionales de cultivo fue que la propiedad
privada se extendi en forma de explotaciones de carcter capitalista en detrimento de los campos
abiertos y comunales. El proceso iniciado en la agricultura de los Pases Bajos, y desarrollado en Inglaterra, tom all el nombre de Norfolk system, y sus efectos en el largo plazo y sobre el conjunto de la
economa fueron significativos: a finales del siglo XVIII los campesinos slo posean el 15% de la tierra
cultivada inglesa. Por su parte, los nobles (gentry), tendieron a convertirse en terratenientes que arrendaban la tierra a productores cuyo objetivo era maximizar beneficios a travs de una gestin adecuada
de los cultivos y la ganadera. Para ello, adems, no slo se utilizaba trabajo asalariado sino tambin
especializado, como gestores y capataces cuya experiencia y conocimientos se utiliz con frecuencia en
las empresas industriales, mineras, y mercantiles que se estaban constituyendo.
Debe recordarse, en todo caso, que todo este proceso fue mucho ms lento en el resto de Europa,
sobre todo en las regiones meridional y oriental, donde la transicin hacia formas empresariales de explotacin agraria se produjo sobre todo durante el siglo XX. En territorios americanos esta cuestin se
sald con resultados bien distintos. En Latinoamrica los procesos de independencia colonial durante
el siglo XIX y las subsiguientes reformas de la propiedad propiciaron la constitucin de latifundios,
mientras que en Norteamrica al no haber estructuras feudales previas la colonizacin privada de la
propiedad fue ms sencilla.

4.3. LA EMPRESA DE LA PRIMERA REVOLUCIN INDUSTRIAL, 1750-1850


4.3.1. Factores de cambio en la organizacin empresarial
Las formas de organizacin y produccin hasta ahora vistas tendieron a cambiar desde mediados
del siglo XVIII. La industrializacin iniciada hacia 1750-1760 cambi de forma radical la naturaleza
y papel de los empresarios as como de las formas de organizar las empresas. Esto no quiere decir que
durante la transformacin industrial desaparecieran las formas anteriores, ya que el paso hacia empresas ms complejas se produjo de forma gradual. Esto propici que entre 1750 y 1850 coexistieran
estructuras empresariales tradicionales con otras nuevas, tanto en su forma, tamao, y direccin. Las
primeras muestras de innovacin empresarial aparecieron en el sector textil y siderrgico y se fueron

120

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

extendiendo sectorial y geogrficamente a travs de Europa de forma desigual de la mano del avance
de la industrializacin, a modo de mancha de aceite o conquista pacfica como califica el proceso el
historiador econmico y de la empresa Sidney Pollard.
Los cambios econmicos y tcnicos sucesivos producidos, sobre todo, durante el siglo XVIII tuvieron su expresin en la aparicin de las primeras empresas modernas. Los elementos ms importantes
que stas tenan respecto las anteriores formas de organizacin fueron dos: por un lado, un mayor
tamao y complejidad organizativa derivada de la mecanizacin y de la concentracin en un mismo
recinto de los factores de produccin; por otro, la accin coordinadora del empresario sobre el proceso
productivo, desde la implementacin de innovaciones, la organizacin de los factores, o la distribucin
del bien acabado. La aparicin de empresas industriales modernas se explica por la accin conjunta
de factores diversos que podemos agrupar en tres grupos: tcnicos, de mercado, e institucionales. No
existe acuerdo en cuanto al mayor o menor peso de cada uno de ellos pero vistos en conjunto ofrecen
una explicacin razonable de la desigual aparicin de empresas modernas en Europa y Norteamrica
entre 1750 y 1850.

Mapa 4.2
La manufactura textil y las actividades extractivas en Inglaterra, 1750-1820

El origen de la empresa industrial

121

La concentracin de factores en un solo establecimiento y los cambios que requera la instalacin de


maquinaria movida por energa no orgnica (sustitucin del agua por vapor) alteraron las variables que
definan la organizacin de la empresa. Las mayores inversiones empleadas requeran una coordinacin
mucho ms estricta de las fases y factores de la produccin. Los empresarios, encargados de esta tarea,
se enfrentaron al mismo tiempo a los requerimientos de un mercado en expansin. Adems de todo ello
fue determinante el peso que tuvieron las condiciones de partida de cada regin o sector, y en buena
medida explica la diferente cronologa y geografa en la aparicin de empresas modernas. Las regiones
pioneras contaban con una dotacin previa de conocimientos tcnicos y mercantiles, preindustrial por
tanto, que result esencial en el origen de sus primeras empresas. Los conocimientos son elementos
susceptibles de ser acumulados y transmitidos por lo que determinadas regiones y sectores estaban en
mejor posicin para que aparecieran nuevas formas de empresas (no debe olvidarse que la primera
industrializacin no consisti en crear nuevos productos sino sobre todo en abaratar y estandarizar
bienes ya conocidos).
El ejemplo del algodn resulta ilustrativo del sector ms temprana y rpidamente centralizado y
mecanizado, primero con maquinaria hidrulica y ms tarde con movimiento a travs de mquinas
de vapor. Aunque la industrializacin plena se produjo en la segunda etapa, con el vapor, es cierto que
durante el ltimo tercio del siglo XVIII se crearon primeras fbricas concentradas con divisin del
trabajo y maquinaria. En 1788 existan al menos 142 fbricas movidas por energa hidrulica en Gran
Bretaa entre ellas algunas de las mayores como la de Arkwright; en 1796 Glasgow contaba ya con
39 fbricas algodoneras de ciclo completo movidas por agua y 30 grandes talleres de estampacin de
calics. Fue aqu, en Escocia, donde en esta primera fase se ubicaron algunas de las mayores empresas industriales, por ejemplo en New Lanark, con dos empresas que empleaban entre 1.300 y 1.400
obreros en la fbrica, ms otros varios centenares que trabajaban en casa. La aplicacin de energa de
vapor cambi la ubicacin de la industrias, no tan dependiente del suministro de agua y ms cercanas
a las minas y a los puertos importadores de algodn. Pero este proceso fue lento y hasta la mitad del
siglo XIX la produccin textil realizada con energa hidrulica aun era tan importante como la generada con mquinas de vapor. El vapor permita construir recintos mayores y dar mayor continuidad a
la produccin. Desde mediados de la dcada de 1780, y en combinacin con las mquinas de hilar, se
desarrollaron grandes empresas industriales, en especial en la regin de Manchester: a finales de siglo
la fbrica de Atkinson all empleaba 1.500 obreros, aunque este tipo de empresas eran ms excepcin
que la regla general. Hacia 1830 las fbricas en Manchester empleaban en promedio 400 obreros, con
ejemplos de fbricas de ms de 1.000 personas sin contar el personal supervisor.
Desde el punto de vista de la empresa la aparicin de recintos industriales equipados con maquinaria
continua que transmita el movimiento a todo el complejo industrial represent el triunfo del sistema de
fbrica o factory system. En l se produjo una plena (segn los casos) divisin del trabajo y una aplicacin de equipamiento mecnico. Ambas circunstancias constituyen los principales retos organizativos
que desembocaron en la aparicin de empresas industriales modernas. Por un lado, la centralizacin
fabril permita controlar y disciplinar a los trabajadores, a diferencia del sistema domstico, evitando
sus costes asociados: transportes, costes derivados del elevado nmero de contratos y transacciones,
fraude, irregularidad en los suministros, calidad deficiente, etc. Por su parte el equipamiento industrial
mejoraba con rapidez, la maquinaria se haca ms compleja y requera mayores inversiones (a finales
del siglo XVIII la inversin en capital fijo por obrero era de 10 libras, cantidad elevada hasta las 100
libras en 1830). Adems, creca en tamao: las water-frame, las mule-jenny, y los telares mecnicos
superaban el mbito del taller y de la contratacin domstica de trabajo. El cambio tcnico requera
una coordinacin y divisin clara de tareas que se produjo en el mbito de la fbrica, lo que a su vez
desemboc en un alza significativa de la productividad, originando un descenso acusado de costes y por
tanto de precios finales que a su vez alimentaba la demanda y la creacin de capital industrial.

122

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Cuadro 4.1
Contribucin sectorial al valor aadido de la industria, 1770-1831
1770

1801

1831

1831 a precios de 1770

mil.

mill.

mill.

19,8

86,8

38,2

70,6

72,2

63,9

51,4

42,6

Lana

30,7

10,1

18,7

15,9

14,1

14,3

11,8

Cuero

5,1

22,4

8,4

15,5

9,8

8,7

7,9

6,6

Construccin

2,4

10,5

9,3

17,2

26,5

23,5

14,8

12,3

Sector industrial

13,2

15,9

29,4

40,8

36,1

69,4

57,4

Hierro

1,5

6,6

7,4

7,6

6,7

25,2

20,9

Carbn

0,9

3,9

2,7

7,9

5,9

4,9

Algodn

0,6

2,6

9,2

17

25,3

22,4

38,2

31,6

TOTAL

22,8

100

54,1

100

113

100

120,8

100

1770 = 100

100

Sector tradicional

237,3

495,6

mill.

530

Fuente: Crafts, N. (1985), British economic growth during the Industrial Revolution, Oxford University Press.

No debi ser menor el peso del factor institucional a la hora de explicar la aparicin de nuevas
empresas y empresarios industriales as como el liderazgo britnico. Siguiendo la interpretacin de
Joel Mokyr, las islas britnicas contaban a mediados del siglo XVIII con un entorno socioeconmico e
institucional que favoreca e incentivaba las innovaciones y el riesgo empresarial asociado a la puesta
en marcha de iniciativas novedosas y a la deteccin de nuevas oportunidades de negocio. Los factores
institucionales que favorecieron una dotacin empresarial superior a la del resto de Europa fueron sobre todo dos: una temprana liberalizacin de factores productivos, y un marco jurdico ms garantista
con la inversin privada en forma de cdigos mercantiles y de comercio especficos. Ya se ha analizado
el cambio legal que supuso la privatizacin de la propiedad de la tierra en Inglaterra y Holanda, a las
que siguieron, sobre todo tras la revolucin francesa y durante el siglo XIX, otras regiones europeas.
En cuanto al factor trabajo el proceso tambin tuvo diferencias regionales pero exponentes comunes: las reformas agrarias, la modificacin de las relaciones laborales, y la descomposicin de formas de
encuadramiento profesional previas, como los gremios, increment y transform la oferta de trabajo
disponible y permiti la ampliacin de horizontes de la actividad emprendedora. As pues los empresarios britnicos demostraron ser ms proclives a la asuncin de riesgos con el objetivo de aprovechar
las nuevas oportunidades de negocio debido a que el entorno institucional era ms favorable: una relativa mayor movilidad social, la existencia de patrones sociales ms pragmticos que incentivaban la
experimentacin tcnica, la menor presencia de privilegios legales, la estabilidad poltica, el predominio
y proteccin de la propiedad privada, el funcionamiento ms gil de mercados de bienes y factores, y
mejores canales de inversin.

El origen de la empresa industrial

123

Sin embargo esta mejor posicin de partida de los empresarios britnicos no slo debe relacionarse
con los avances institucionales sino con los socioeconmicos. De hecho las mayores transformaciones
normativas tendentes a favorecer la actividad empresarial fueron por detrs de los hechos, ya que la
mayor parte del cuerpo jurdico mercantil se origin entre la revolucin francesa y las guerras napolenicas (1789-1815). Fueron esos cambios normativos los que rompieron con el Antiguo Rgimen, uniformando prcticas, usos, y privilegios derivados de la escala social. Los cdigos napolenicos sentaron
las bases de los derechos de propiedad modernos que, desarrollados durante el siglo XIX, garantizaron
la propiedad y su transferencia. Su extensin por toda Europa, con notables diferencias regionales,
fue importante, y se produjo, entre 1815 y 1860, teniendo en cuenta que el primer Cdigo francs de
comercio data de 1807.
Deben enfatizarse tres aspectos en los que el avance legislativo durante el siglo XIX fue significativo en el mbito de las empresas: 1) la proteccin de la propiedad intelectual a travs del sistema de
patentes, 2) la extensin de la limitacin de la responsabilidad, y 3) el perfeccionamiento de las leyes
que regulaban las quiebras. En los tres casos Inglaterra no fue pionera debido a los efectos de la crisis
financiera de 1720 que provoc la aprobacin de la Buble Act del mismo ao, restrictiva para con la
asociacin de capitales y que no se reform en profundidad hasta 1825, cuando se volvieron a permitir las sociedades de responsabilidad limitada. As, la plena responsabilidad limitada se introdujo por
primera vez en Blgica en 1822, en Suecia en 1844, en el Reino Unido en 1856, en la dcada de 1850
en Alemania, entre 1848 y 1851 en Espaa, y en Estados Unidos no se implant de forma generalizada
hasta la dcada de 1860. Algo similar ocurri con la proteccin de la propiedad intelectual: si bien
durante los siglos XVI y XVII haba existido una regulacin sobre los privilegios hacia los inventores
de mquinas en Venecia, Sajonia o Inglaterra, no fue hasta los aos de transicin entre los siglos XVIII
y XIX que el sistema de patentes se extendi en su forma moderna, primero en Inglaterra, Francia,
Estados Unidos, y Austria, y ms tarde en el resto de Europa durante el primer tercio del Ochocientos.
A su vez, las leyes de quiebras comenzaron a considerar la posibilidad del fracaso empresarial ms all
de circunstancias vinculadas a la deshonestidad y el despilfarro; es decir, las leyes de quiebras transformaron la socializacin del riesgo, complementando la limitacin de responsabilidad e incentivando la
asuncin de mayores riesgos como un elemento necesario en toda iniciativa empresarial.
En definitiva, bien por la sancin formal de leyes y normativas, bien por la trasformacin integral
de la sociedad y economas, lo cierto es que desde la Revolucin Gloriosa de finales del siglo XVII Gran
Bretaa cont con un nmero mayor de individuos que consideraba el esfuerzo personal, la maximizacin de beneficios, la bsqueda del prestigio social asociado a la asuncin del riesgo, y la aplicacin de
innovaciones cientficas (propias o forneas) con intenciones pragmticas, como los ejes de su actuacin personal y profesional. Sobre la ltima cuestin cabe destacar que los avances cientficos no fueron
superiores en Gran Bretaa a los de Francia, pero all tuvieron un carcter ms aplicado, y los empresarios, siguiendo de nuevo la opinin de Mokyr, mostraron una notable superioridad para ponerlos en
prctica y rentabilizarlos en formas industriales novedosas.

4.3.2. Las formas de empresa: La hegemona de las empresas familiares


Durante la primera industrializacin las empresas predominantes en Europa, con Inglaterra a la
cabeza, fueron las de tamao pequeo o medio, casi siempre de carcter familiar, y establecidas jurdicamente con formas personalistas de gestin. Las condiciones en las que se produjo la industrializacin
condicionaron la estructura empresarial, cuya modernizacin definitiva no lleg sino a partir de la dcada de 1850, cuando la extensin de sectores ms intensivos en capital, como el ferroviario, o el uso de

124

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

tecnologas propias de la segunda industrializacin, oblig a incrementar los requerimientos financieros


y organizativos de las empresas.
Los principales rasgos organizativos de las primeras empresas industriales fueron tres: 1) la falta de
separacin entre gestin y propiedad, es decir, era el padre de la familia, fundador o continuador de la
saga empresarial quien gestionaba directamente el negocio; 2) una reducida dimensin de las unidades empresariales, que sin embargo fueron creciendo y especializndose a medida que la complejidad
tcnica y organizativa de las tareas lo requiri; y 3) la escasa implantacin de las formas annimas de
asociacin, que no se extendi ni en Gran Bretaa ni en el resto de Europa de forma significativa hasta la segunda mitad del siglo XIX. Este enfoque es distinto al que plantea el desarrollo de la empresa
industrial en forma de gran corporacin, con divisin de tareas, departamentos, y funciones, y dirigida
por ejecutivos profesionales. Este ha sido el ejemplo de la gran empresa norteamericana desarrollada
durante la segunda mitad del siglo XIX.
En todo caso lo cierto es que, sobre todo en Europa, pero tambin en Norteamrica, las empresas
protagonistas de la primera revolucin industrial fueron de tamao medio y pequeo, gestionadas por
sus fundadores con criterios basados en el propio aprendizaje de la organizacin. Las tradicionales
formas de organizacin como el pequeo taller industrial o el sistema de pedidos fueron habituales
hasta bien entrado el siglo XIX. Incluso en aquellos sectores donde se iniciaron con mayor fuerza los
avances tcnicos, el textil, la siderurgia y la minera, la produccin a domicilio o en pequeos talleres
sigui siendo significativa cuando la aparicin del factory-system era evidente. La especializacin de la
mano de obra y la complementariedad que suponan los talleres urbanos o rurales respecto de las
primeras factoras, permiti su supervivencia, y por tanto su coexistencia, durante la mayor parte del
siglo XIX. En la produccin textil, por ejemplo, la supervivencia marginal de oficios tradicionales se
vio reducida a ciertas fases productivas donde el trabajo especializado era difcil de mecanizar. Pero en
conjunto, este sector, y especficamente la produccin de paos de algodn y de lana, fue en el que antes
se implantaron grandes factoras mecanizadas con plena divisin del trabajo. En la base de esta circunstancia estaba la relativa sencillez de las primeras mquinas de hilado y tejido, en sus inicios movidas
con energa de vapor, que constituyeron los primeros intentos de estandarizacin mecanizada. Tambin
fue temprana la mecanizacin del sector minero en relacin con la creciente demanda de carbn, y tambin aqu hubo de esperar hasta mitad del siglo XIX para el establecimiento de centros integrados que
se enfrentaron a retos tcnicos y organizativos que acabaron con la atomizacin del tejido empresarial.
Un elemento que explica esta persistencia y lo vincula al predominio de la forma familiar de asociacin era sin duda el alto grado de incertidumbre que contenan las transacciones econmicas durante
el arranque de la revolucin industrial. Es decir, mientras los mecanismos formales de informacin,
financiacin y organizacin de la empresa todava eran dbiles (mercados de capital, registros mercantiles, formas complejas de asociacin, etc.) los lazos familiares continuaron siendo la principal fuente
de capital fsico y humano de las empresas. La industrializacin de partes enteras de Europa se realiz
mediante concentraciones regionales, llamadas distritos industriales, de empresas familiares en las que
las relaciones interempresas se fortalecan mediante las alianzas endogmicas entre las familias.
Adems, el control familiar del negocio tena ventajas sobre la constitucin annima de sociedades,
sobre todo dos: por un lado, dotaba a la empresa de mayor flexibilidad y rapidez en la toma de decisiones es decir, se originaban menores costes de transaccin debido a que se comparta un conjunto
de valores comunes que minimizaba, por ejemplo, los problemas de agencia y por otro, las empresas
familiares se adaptaban bien a las formas de financiacin de la primera industrializacin: en el seno
familiar resulta ms fcil la reinversin de beneficios y la autofinanciacin por la va de no repartir
dividendos, frente a otras alternativas de obtencin de liquidez. En general durante estas primeras dcadas de industrializacin la direccin de la empresa no era muy compleja, tanto en la esfera productiva

El origen de la empresa industrial

125

como en la financiera y comercial, lo que propiciaba que los propios promotores, fundadores o socios
se encargaron de ella. La forma en que se distribuyeron estas tareas dependi una vez ms del sector y
de su grado de desarrollo tcnico y de mercado. Las formas contables y de valoracin de la empresa no
variaron en exceso de las utilizadas por el comercio, es decir, se llevaban a cabo mediante un clculo
general de ingresos y costes sin un anlisis analtico y unitario de los mismos: la contabilidad sola ser
un mero registro de transacciones realizadas. Como al final del captulo se explica, estas formas simples
y poco especializadas de direccin y contabilidad cambiaron desde la dcada de 1830 con la aparicin
de sectores nuevos, entre los que destaca el ferrocarril.
Formal y jurdicamente las empresas predominantes en la poca fueron las personales y las colectivas de diversos tipos, entre las que las sociedades annimas de responsabilidad limitada fueron una
minora. En el conjunto de Europa y Norteamrica la forma ms habitual de asociacin empresarial
fue la personal o individual, de responsabilidad ilimitada, y en la que la propiedad estaba vinculada a
la gestin. La implicacin entre el patrimonio familiar y de la empresa fue constante durante este perodo, y se prolong a la segunda industrializacin tambin en sectores ms intensivos en capital. As, y a
medida que los cdigos de comercio y mercantiles se desarrollaban como se indic, la industrializacin
en pases bien distintos como fueron Inglaterra, Francia, Blgica, Estados Unidos o Espaa mantuvieron ese rasgo comn: la mayor parte de las empresas creadas durante los dos primeros tercios del siglo
XIX vinculaban la propiedad a la direccin en una sola persona o grupo familiar de personas ms que
a ejecutivos externos y asalariados. Tambin se produjo un relativo despegue de formas colectivas de
asociacin, procedentes de prcticas empresariales anteriores, principalmente las sociedades comanditarias recogidas as en los cdigos de comercio francs y espaol en las que se diferenciaba la
participacin de capital y de gestin de cada socio, y las colectivas por acciones (en forma de sociedades
annimas, limitadas, etc.). Estas ltimas fueron minoritarias al inicio y acotadas a algunos sectores en
cuanto requeran una base financiera ms slida ms all de las posibilidades patrimoniales de un solo
individuo o familia. Su desarrollo posterior, durante la segunda mitad del siglo XIX y el siglo XX, debido a nuevos desafos tecnolgicos, financieros, y de mercado, no supuso la desaparicin de las empresas
con formas organizativas ms simples, que siguieron siendo hegemnicas en amplias zonas de Europa.
La diferente implantacin de formas ms avanzadas en la direccin de las empresas dependi del
grado de integracin que daba en cada sector, a su vez dependiente de factores tcnicos y de mercado.
En trminos generales se produjo un alto grado de especializacin de la produccin durante la primera
revolucin industrial, es decir, las empresas industriales tendieron, en Europa y Norteamrica, a especializarse en empresas y factoras cada vez mayores. Estas empresas podan especializarse horizontal o
verticalmente. En el primer caso se trataba de producir un tipo de bien o dedicarse a crecer mediante la
realizacin de un solo proceso productivo (el hilado, por ejemplo) tratando de acaparar a mayor parte
de mercado. La mayor ventaja de esta forma de produccin era que la especializacin en pocas tareas
o procesos generaba economas de escala basadas en el desarrollo de mejores y ms eficientes mtodos
de trabajo y en el ahorro de tiempo.
De esta forma, sin necesidad de incorporar distintas tareas, y con una forma sencilla de organizar el
trabajo de cada empleado se disminuan los costes finales. Se produjo con mayor frecuencia la integracin vertical, consistente en la incorporacin de diferentes fases productivas, hacia detrs intentando
tener el control del abastecimiento de insumos o materias primas, o hacia delante, completando el proceso de fabricacin y comercializacin final. Su grado de implantacin fue mayor en Estados Unidos
que en Europa, debido sobre todo al tamao del mercado y a la capacidad de internalizar los costes
de coordinacin de mejor forma que en el mercado. Este tipo de integracin, que produca factoras y
empresas mayores, constituy el exponente de la industria norteamericana, caracterizada por fbricas
de gran tamao que empezaban a utilizar maquinaria en masa y sistemas de piezas estandarizables e

126

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

intercambiables. Como se insistido antes, la existencia de grandes empresas que integraban diversas
fases del producto no implicaba la desaparicin de los pequeos talleres independientes o especializados, prcticamente preindustriales, que solan subcontratarse para abastecer la demanda especializada
de las grandes empresas. Este era el caso de ramas secundarias de la fabricacin de maquinaria, de la
construccin naval, y del textil.

4.3.3. Cmo se financiaron las primeras empresas industriales?


Esta es una de las cuestiones que ms inters ha suscitado en la investigacin sobre los orgenes de la
empresa moderna ya que implica no slo al nacimiento y puesta en funcionamiento de las primeras actividades industriales sino tambin al desarrollo del sector financiero-bancario. Las evidencias apuntan
a distinguir dos fenmenos paralelos y coetneos en el tiempo: mientras que las necesidades financieras
de las empresas fueron escasas y sobre todo de capital circulante su provisin corri cargo de capitales
propios, redes informales de crdito, y a lo sumo, de bancos personales implicados en el crdito comercial. En toda Europa y Norteamrica este fue el patrn de comportamiento financiero en los sectores de
bienes de consumo. A medida que las necesidades de capital fijo se hicieron mayores por el desarrollo
de sectores ms intensivos en capital y empresas de mayor tamao, los bancos en forma de sociedad
annima y las bolsas de valores adquirieron ms protagonismo, especialmente en la financiacin a largo plazo. Las bolsas eran instituciones que en origen, durante los siglos XVII y XVIII haba aparecido
para gestionar la emisin y colocacin de la deuda pblica de los Estados. Posteriormente, durante la
industrializacin del siglo XIX, fueron esenciales en la financiacin de las grandes obras pblicas y en
la expansin de sectores que necesitaban reunir enormes sumas de capital. El desarrollo de empresas
ferroviarias, siderometalrgicas y navieras cambiaron el panorama durante el ltimo tercio del siglo
XIX, cuando se produjo la consolidacin de los bancos por acciones.
Pero hasta llegar a ese punto la aportacin de los banqueros y prestamistas privados, a medio camino entre el comerciante y el empresario industrial, fue esencial, no slo por la provisin que hacan
de medios de pago e instrumentos de crdito a corto plazo, sino porque constituyeron el origen de las
redes bancarias. En Gran Bretaa este papel fue asumido por la extensa red de pequeos bancos regionales desarrollada durante la segunda mitad del siglo XVIII (country banks, discount houses) que
generalmente emitan billetes y obligaciones de gran aceptacin entre los empresarios (segn las cifras
de Philip Cottrell el nmero de country banks pas de 12 en 1750 a 300 en 1800). Posteriormente, tras
los cambios legales de 1825, el sistema se perfeccion mediante la aparicin de bancos por acciones
(joint-stock banks). Estos solan contar con una oficina central vinculada al Banco de Inglaterra y una
red de sucursales.
Todos estos bancos regionales y particulares tuvieron gran importancia en los momentos iniciales,
sobre todo en lo relativo a la extensin de los medios comerciales de pago, pero tambin contribuyeron
a sufragar las inversiones en instalaciones y maquinaria. En la Europa meridional la modernizacin
financiera no fue tan temprana, como era el caso de Espaa, y los bancos se constituan como firmas
personales y familiares todava poco especializadas. Con frecuencia sus operaciones bancarias y de
crdito constituan un apndice de la fabricacin y distribucin de bienes industriales, es decir, de la
propia empresa industrial. Este fenmeno se fundamentaba en el establecimiento de redes clientelares
que tendan a primar el conocimiento personal y familiar, o la pertenencia a un mismo grupo profesional, a la hora de conceder financiacin y de disminuir los costes de transaccin asociados a la
circulacin del capital.

127

El origen de la empresa industrial

Estimaciones de formacin bruta de capital fijo en Gran Bretaa, 1760-1850


Grfico 4.1
Inversiones de capital fijo en Gran Bretaa, 1760-1831, % del PIB

Cuadro 4.2
Estructura de las inversiones en capital fijo en Gran Bretaa, 1760-1850, %
1760-1800

1801-1830

1831-1840

1841-1850

Urbanizacin

23,5

32

31

18

Agricultura

32,5

21

13

13

Industria

21

30

34

30

Transportes

23

17

23

39

Total

100

100

100

100

Fuente: Crafts, N. (1985): British economic growth during the Industrial Revolution, Oxford, Oxford University Press, y Feinstein, C. (1978): Capital formation in Great Britain, en Mathis, P. y Postan, M. (eds.): The Cambridge Economic History of
Europe, vol. 7, Cambridge University Press, respectivamente.

Las empresas solan mantener en su contabilidad cuentas corrientes con clientes y proveedores que
se extendan a la obtencin de materias primas, al pago de servicios y salarios y al cobro de clientes
mediante el uso de papel negociable, letras y pagars. El giro de este papel se extendi por toda Europa,

128

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

cumpliendo tres funciones bsicas: movilizar fondos entre plazas, configurar un sistema multilateral de
pagos que permita agilidad en las operaciones entre las empresas, y finalmente constituir un crdito
asociado al endoso que realizaban los empresarios. Por su parte, la reinversin de beneficios no distribuidos constitua una prctica habitual en el comercio y la industria, y formaba parte de una estrategia
ms amplia desplegada por las empresas al objeto de incrementar sus mrgenes financieros. Estrategia
que responda a su carcter familiar, que les facilitaba combinar el uso de recursos ajenos con la contencin en el reparto de dividendos. De esta forma el incremento de las reservas contribua a aumentar la
capacidad de las compaas en la creacin de capital fijo. ste tambin se financi a travs del sistema
bancario, bien a travs de prstamos o por medio de la promocin directa de iniciativas industriales. La
constitucin de una banca industrial en sentido moderno, sin embargo, fue un fenmeno ms propio de
la segunda industrializacin, como muestra el caso alemn.

4.3.4. La organizacin del trabajo: Disciplina y clase obrera


La aparicin de empresas industriales que adoptaron la fbrica como forma de producir tuvo dos
efectos directos sobre el factor trabajo: la concentracin y la divisin del trabajo. Ambos hechos transformaron la organizacin de la produccin industrial, permitiendo un mayor control sobre la calidad
del trabajo, una menor incidencia del fraude, una mayor estandarizacin de los procesos y bienes, y el
aumento de la destreza de los trabajadores. Junto a la aplicacin de maquinaria continua que ahorraba
trabajo, y su divisin y estricta organizacin sustentaron el significativo aumento de la productividad
de la primera industrializacin. Adems de la mejorar en la eficiencia y productividad del trabajo, en
una medida desconocida hasta entonces, las fbricas industriales propiciaron el nacimiento de una clase
social nueva, la trabajadora o proletaria, con comportamientos y caractersticas diferentes al trabajo
preindustrial. Su vnculo con la empresa ya no era el control sobre el producto acabado sino el salario
que el empresario empleaba en retribuir su actividad.
De todas formas durante las primeras fases de la industrializacin la divisin y la centralizacin del
trabajo no siempre fueron unidas ya que la heterogeneidad de formas de organizacin fue amplia. La
organizacin domstica, el putting-out system, sigui operando en amplias regiones europeas al tiempo
que se creaban factoras centralizadas: en una fecha tan tarda como 1851, nos recuerda Maxine Berg,
decenas de miles de tejedores manuales asalariados del algodn, primer sector mecanizado, seguan
trabajando en sus casas al pedido de los fabricantes. En la prctica, el incremento de las actividades
manufactureras implic una creciente demanda de trabajo especializado, tanto de trabajadores integrados en la produccin mecanizada como de artesanos y profesionales subcontratados de forma externa.
Por tanto unos de los primeros problemas al que se enfrentaron los primeros empresarios industriales fue el del reclutamiento de mano de obra suficiente. En general se daban circunstancias que permiten
afirmar que la oferta de mano de obra no era insuficiente, bsicamente tres: la escasa proporcin de
poblacin dedicada en Gran Bretaa a la agricultura, la existencia de toda una poblacin dedicada a
tareas manufactureras previas, domsticas, y el fuerte incremento demogrfico britnico desde mitad
del siglo XVIII. Sin embargo ms que por su volumen los empresarios tuvieron problemas para adaptar esa oferta a las nuevas condiciones de trabajo que la centralizacin y mecanizacin de las fbricas
exiga. Una solucin muy extendida en las primeras empresas industriales fue la de emplear mano de
obra no totalmente libre, es decir, reclutada entre los penales y asilos de pobres (workhouses llamados
en Escocia, en clara asociacin a las fbricas, all denominadas public works) y tambin el empleo de
aprendices salidos de las capas ms pobres de la poblacin.
Otro de los mecanismos de reclutamiento as como de reduccin de costes y de aseguramiento de un flujo regular de trabajo por parte de los empresarios fue el uso frecuente de trabajo infantil

129

El origen de la empresa industrial

y femenino. No era infrecuente el reclutamiento de familias enteras, especialmente en las industrias


textiles, tanto en Europa como en Norteamrica. Las mujeres y los nios ejercan los trabajos menos
cualificados y pesados, y consecuentemente contaban salarios menores pese a constituir una parte esencial del proceso productivo. Tanto es as que durante la primera mitad del siglo XIX, aun teniendo en
cuenta diferencias regionales y sectoriales importantes, entre un tercio y la mitad de la mano de obra
industrial era femenina e infantil, proporciones que descendieron de forma progresiva a lo largo del
siglo. Estos problemas fueron ms acusados en el arranque de las empresas industriales ya que antes,
durante las primeras dcadas del siglo XIX con una demanda de trabajo al alza la industrializacin
haba incrementado el horizonte de oportunidades de los trabajadores, tanto en empresas industriales
centralizadas como en talleres subcontratados, debido a la posibilidad de obtener un salario regular y
mayor que los percibidos en la artesana y la agricultura. El diferencial de salarios que, de forma general, ofrecan las empresas fabriles en Gran Bretaa con respecto a la agricultura alcanzaba el 60%
respecto del trabajo de un artesano, y ms del doble en el del trabajo campesino.

Cuadro 4.3
Trabajo empleado en la industria britnica de algodn, 1835

Hombres
Inglaterra

Mujeres

Jvenes
(13-18 aos)

Nios

50.675

53.410

53.843

26.164

250

458

354

89

Escocia

6.168

12.403

10.442

4.082

Irlanda

960

1.553

847

436

58.053

67.824

65.486

28.771

Gales

Total

Fuente: Berg, M. (1987): La era de las manufacturas, 1700-1820, Barcelona, Crtica.

El problema del reclutamiento debe relacionarse con las nuevas formas de trabajar que la empresa
industrial impuso para su funcionamiento. Frente a la organizacin del trabajo de la manufactura
domstica irregular, sometida a fluctuaciones, sin jornadas de horario fijo el mayor control sobre la produccin requiri de mecanismos de disciplina para poner en marcha pautas y normas que
maximizaran las mayores inversiones realizadas en capital fijo. Para el antiguo trabajador o artesano
domstico esto implicaba romper con las costumbres laborales anteriores, en especial porque se impuso
un mayor ritmo de trabajo jornadas laborales ms largas y a unas condiciones laborales ms duras y rutinarias. Para los empresarios estas condiciones eran imprescindibles si queran maximizar las
inversiones realizadas en maquinaria y edificios por lo que debieron establecer mecanismos de control
sobre el trabajo.
Los principales fueron el sometimiento a una jornada laboral de horarios fijados y ms larga que la
manufactura domstica, el cronometraje y el establecimiento de un marco de incentivos y de mtodos
punitivos, tanto para la mano de obra adulta como infantil. Existen numerosos testimonios del uso de
estos mtodos para evitar que antiguos artesanos tejedores, alfareros, hiladores, etc., acostumbrados
a regular ellos mismos su jornada laboral, rechazaran esta nueva organizacin del trabajo. Josiah

130

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Edgwood, James Watt, Boulton, todos ellos se enfrentaron a este problema y lo solventaron mediante
el establecimiento de reglamentos ms o menos estrictos en sus fbricas; reglamentos formalizados,
impersonales, smbolo de las nuevas relaciones laborales. A Edgwood se le adjudica el mrito de introducir en su moderna fbrica de Etruria un primer reloj de fichar; de hecho el desarrollo del sector de la
relojera tuvo estrecha relacin con la proliferacin de empresas industriales en Inglaterra desde 1760.
La disciplina en la organizacin del trabajo no era una circunstancia nueva en la historia econmica.
Las obras pblicas o las manufacturas con amplias concentraciones de trabajadores de carcter preindustrial tambin emplearon ciertos modos disciplinarios, generalmente derivados del mbito militar,
aunque con diferencias notables con la industrializacin: adems de ms laxa la disciplina preindustrial
afectaba a una parte reducida del factor trabajo, por lo que su incidencia final era poco significativa. La
disciplina industrial, que se ha visto sometida a debates entre los especialistas sobre si fue una necesidad
organizativa impuesta por el cambio tcnico o bien fue una opcin estratgica de los empresarios, casaba mal con las tradicionales gremiales y artesanales anteriores: con la moderna empresa industrial se
suprimieron las jornadas festivas asociadas a patrones y cofradas, y se estableca una sincronizacin y
regularidad de las tareas a gran escala. As, el tiempo pas a ser un componente esencial del clculo de
los empresarios, que eliminaron la alternancia existente antes entre tiempos de ociosidad y de trabajo
intenso. En ese proceso el trabajo se opuso de muy diversas formas a la nueva organizacin laboral. Son
numerosos los ejemplos de factoras en que los mayores problemas en los inicios de su actividad eran
los relacionados con el cumplimiento de los horarios de entrada y salida, la asistencia regular y continuada de los trabajadores, los altercados relacionados con la supresin de fiestas y vacaciones tpicas
del antiguo rgimen (como los lunes), las alteraciones fraudulentas del reloj de la empresa por parte de
los capataces y empresarios, etc.
Ante la resistencia de los trabajadores en forma de huelgas, explosiones luditas, quejas al Parlamento, los empresarios emplearon casi siempre mtodos traumticos de control, como el uso de la fuerza,
los castigos fsicos, las deducciones salariales desproporcionadas, el despido inmediato, etc. No era
infrecuente, por otra parte, que los propios empresarios encargaran a sus trabajadores ms cualificados
la tarea de reclutar y disciplinar al conjunto de los obreros, en un proceso tampoco novedoso de subcontratacin de la vigilancia que el desarrollo de la organizacin cientfica del trabajo (Taylorismo) de
finales del siglo XIX acab eliminando. Esta lucha intermitente de la que el ludismo no fue ms que
un episodio llamativo reflej el nacimiento de una nueva clase social, la clase obrera. Su rasgo ms
significativo era la percepcin, la conciencia, de compartir unas aspiraciones y valores comunes. De
hecho los movimientos de trabajadores en contra de la imposicin de las nuevas reglas de juego en las
fbricas fueron el origen ms inmediato de los sindicatos. La inexistencia de stos durante el arranque
industrial incidi, adems, en el mantenimiento de salarios no elevados aunque relativamente mayores, como se ha dicho, a las ocupaciones tradicionales.

EL LUDISMO O LA RESISTENCIA AL CAMBIO TECNOLGICO


Se conoce por ludismo al movimiento que durante
los inicios de la industrializacin protagoniz la oposicin a la instalacin de maquinaria ahorradora de trabajo. El propio trmino procede Ned Ludlam, aprendiz de tejedor de Leicester que en 1779 destruy
diversos telares. La resistencia a la instalacin de m-

quinas fue un fenmeno frecuente en Europa y anterior


a la propia revolucin industrial aunque fue entonces
que su grado y frecuencia fue mayor. La cuestin de
la resistencia al cambio tecnolgico ha sido recurrente
en la historia tambin actualmente ya que en todo
proceso de avance tcnico existen ganadores y per-

131

El origen de la empresa industrial

dedores. Algunos especialistas sealan que el ludismo


es la forma ms primitiva de resistencia al cambio.
Desde ese punto de vista toda innovacin reduce la
riqueza de aquellos que tienen capital fsico o humano muy especfico para una tecnologa antigua que
tiene dificultades para reconvertirse en una nueva. Por
tanto los perdedores, aquellos sobre los que recaen la
mayor parte de los costes de la innovacin, tratan de
oponerse a ellos. El ejemplo de la revolucin industrial
es claro: La mecanizacin iniciada en el siglo XVIII
se produjo en sectores y procesos intensivos en mano
de obra, como lo era el preparado y el hilado de la
materia prima (lana, algodn) para su posterior tejido.
Por esa razn los trabajadores especializados y artesanos fueron quienes ms pronto fueron amenazados
por la instalacin de mquinas ahorradoras de trabajo y tiempo y los que en mayor medida participaron
en los hechos. Son numerosos los casos de fbricas
quemadas y mquinas destruidas en regiones de toda
Europa desde la extensin de las mquinas de hilar a
partir de 1770. El movimiento ludita no tuvo una larga
vida debido al triunfo poltico, judicial de unos
derechos sobre otros, como la imposicin del sistema
de fbrica y de la disciplina laboral asociada. Sin
embargo, adems de considerar el ludismo como un
ejemplo primitivo de oposicin interesada a la innovacin, las evidencias histricas apuntan a que su eventual y persistente aparicin durante la fase de implan-

tacin de las modernas empresas industriales se debe


a su utilizacin como arma de negociacin sindical.
En Espaa fueron frecuentes los ataques a mquinas
e instalaciones desde finales del siglo XVIII, tanto en
Galicia como en Catalua y el pas valenciano. Fue
aqu donde se produjo el mayor levantamiento ludita
de Espaa, en Alcoi. Tras la instalacin en 1819 de la
primera spinning-jenny en pocos aos su nmero pasaba de la treintena, lo que afectaba en especial a los
trabajadores manuales a tiempo parcial de la hilatura
(hiladores, cardadores, etc.). Tras diversas amenazas
a los empresarios que instalaban mquinas, en marzo
de 1821 unos 1.200 trabajadores se plantaron a las
puertas de la ciudad (de unos 15.000 habitantes) y
acabaron con ms de la mitad de la maquinaria textil
alcoyana, lo que en esos momentos supona la mayor parte de la industria valenciana. Tras la represin
carcelaria y judicial correspondiente el hecho es que
formas puntuales de ludismo, o simples amenazas, siguieron presentes hasta al menos la mitad del siglo,
cuando la mecanizacin del sector lanero era casi
completa. Tanto en el pas valenciano como en otras
regiones espaolas y europeas el ludismo adopt la
forma de presin sindical frente a los empresarios a
la hora de negociar las condiciones laborales. Su fn
se produjo con la implantacin plena del sistema de
fbrica y la desaparicin del mundo laboral del antiguo rgimen.

4.4. LOS EMPRESARIOS BRITNICOS


4.4.1. De dnde surgieron los primeros empresarios?
Al igual que en otros aspectos analizados la cuestin sobre el origen socioeconmico de los primeros
empresarios ha estado sometido a continua revisin debido a los avances en la investigacin histrica.
Tres son las cuestiones que a da de hoy pueden extraerse del anlisis de la heterognea industrializacin europea y en menor medida norteamericana: 1) El surgimiento de empresarios y empresas de la
primera revolucin industrial tuvo ms de continuidad que de ruptura con la situacin previa; 2) La
mayor parte de los primeros empresarios surgieron de ramas o actividades relacionadas directa o indirectamente con la manufactura preindustrial y el comercio; 3) En consecuencia, no parece que durante
su arranque la industrializacin provocara intensos procesos de ascenso social. Es decir, la apertura de
nuevos horizontes de inversin y organizacin tuvo unas barreras de entrada significativas. Al menos
para los ajenos a la profesin o al conocimiento tcnico especfico.

132

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Las evidencias sobre las primeras empresas en Gran Bretaa tienen un patrn coincidente a grandes
rasgos con lo que ocurri en otras regiones de Europa: la mayor parte los primeros empresarios industriales proceda de actividades relacionadas con la manufactura preindustrial y el comercio. El primer
caso fue el ms frecuente y se relaciona tanto con la existencia de actividades manufactureras anteriores
como con la presencia de artesana especializada en los oficios tcnicos relacionados con la propia manufactura (relojeros, carpinteros, etc.). El ascenso socio profesional dentro de la manufactura dispersa o
en el gremio, y el conocimiento tcnico del sector, fueron los elementos diferenciadores que propiciaron
cierta continuidad con las primeras empresas industriales y demuestra un reclutamiento empresarial de
carcter bsicamente endgeno. Buena parte de las primeras industrias tuvo sus races en la maestra
gremial o en artesanos que durante el antiguo rgimen controlaban la produccin y comercializacin
de los bienes. Otra parte provena de la fuerza laboral en sentido estricto, operarios especializados. Este
fue el caso de la industria textil, aunque existen evidencias al respecto en sectores de nueva aparicin,
como la siderurgia, donde en la base del primer empresariado se encontraban oficios especializados
tales como caldereros o cerrajeros, etc.
A este patrn responden algunos de los mayores y ms conocidos empresarios britnicos de la primera revolucin industrial como los Wedgwood, Boulton, Peel, Artwright, etc. Matthew Boulton, socio
de James Watt en el desarrollo de la mquina de vapor y creador al norte de Birmingham de las plantas
industriales del Soho (1765), era hijo de un pequeo manufacturero. Desde muy joven se incorpor
a los talleres de su padre, que fabricaba botones de metal, cadenas para relojes, hebillas de acero, etc.
Productos sobre los que intent aplicar mejoras y perfeccion y a los que aadi otros relacionados con
los metales ornamentales. Al igual que Wedgwood en la cermica, revolucion el sector de la fundicin
y elaboracin metlicas por medio de innovaciones tcnicas y organizativas rpidamente imitadas por
sus competidores. Asimismo ocurri con uno de los mayores industriales textiles, Robert Peel. Se inici
en la estampacin textil en 1772 como socio de su to Haworth, estampador de telas. Peel se enriqueci
en pocos aos y en 1780 lo encontramos empleando a domicilio a un buena parte de la poblacin de
Bury, de donde era originario.
Con el conocimiento tcnico y los recursos necesarios decidi fundar una empresa plenamente industrial en 1790 en Tamworth, Staffordshire, para lo que adquiri los terrenos y construy los edificios
necesarios. Su triunfo representa como pocos el paso del oficio artesano al empresariado enriquecido;
a finales del siglo XVIII consigui ser miembro del Parlamento. Su hijo Robert, ya en el siglo XIX,
lleg a ministro de finanzas, y redactor de la famosa ley bancaria de 1844. El mayor representante de
la industria alfarera, Josiah Wedgwood tambin proceda de la profesin. Se le reconoce como el gran
innovador de las cermicas, sobre todo por su preferencia por prospeccin de nuevos mercados, por
la introduccin de innovaciones en el mbito tcnico y comercial, y por la aplicacin de novedosas
formas de organizacin del trabajo. Wedgwood inici su formacin autodidacta como aprendiz a los
nueve aos en el taller de su hermano Thomas, que como su padre, haba sido uno de tantos alfareros
del condado de Burslem.
Con la fundacin de su exitosa factora de Etruria consolid su posicin de lder del sector al que
contribuy a crear en su sentido moderno. Un ltimo ejemplo relevante fue el de James Hargreaves,
inventor de la spinning-jenny, que marc la transicin en el hilado entre la pequea manufactura y el
sistema de fbrica y que se especializ en la fabricacin de maquinaria para las empresas textiles. Unos
aos antes de que patentara la jenny Hargreaves alternaba el oficio de tejedor con el de carpintero, en
Blackburn, Lancashire. Se sabe que algunos tejedores e hiladores de la zona acudan para la resolucin
de problemas prcticos relacionados con las tareas textiles debido a su conocimiento del trabajo en
madera y metal. Una vez patentado su invento se traslad a Nottingham donde inici la fabricacin de
maquinaria textil de forma intensiva, iniciando as una tradicin familiar de empresarios del sector del
metal desarrollado posteriormente durante el siglo XIX. En todos estos caso el acceso al oficio parece

133

El origen de la empresa industrial

que fue el rasgo definitorio, que a escala agregada se observa en el cuadro siguiente relativo a los fundadores de empresas y sus antecesores.

Cuadro 4.4
Procedencia socioprofesional de los fundadores de empresas industriales y de sus antecesores,
Gran Bretaa, 1750-1850, %
Industrias textiles
Ocupacin

Padres

Aristocracia

5,2

1,6

10,3

0,8

4,9

3,6

Profesiones liberales y clero

Fundadores

Industrias metlicas
Padres
11

Fundadores
2,7

Comerciantes

25,8

23,4

18,3

12,6

Industriales, empleados y artesanos

26,8

50,8

32,9

43,2

Agricultores y mineros

25,8

1,6

17,1

8,1

Obreros

4,1

1,6

9,8

17,1

Otros

2,1

0,8

6,1

4,5

19,4

8,1

Primera ocupacin
Total

100

100

100

100

Fuente: Crouzet, F. (1985): The First Industrialists. The problem of origins, Cambridge University Press.

En cuanto la presencia de comerciantes la falta de especializacin industrial en las primeras fases,


unido a la importancia del ciclo de rotacin del capital circulante, haca que las inversiones industriales
de los comerciantes y negociantes de todo tipo formaran parte inseparable de sus intereses mercantiles.
Los acuerdos interempresariales entre los primeros fabricantes y los comerciantes en materia de comercializacin, abastecimiento de materia prima (donde el funcionamiento de redes de corresponsales
era imprescindible) y crdito, conformaban una parte esencial del primer desarrollo manufacturero y
hacan difcil y estril la distincin entre los intereses mercantiles y los industriales. Con frecuencia los
comerciantes formaban parte de iniciativas industriales y aportaban su fondo de comercio y sus conocimientos en el giro y la mediacin, lo que no slo les aseguraba acuerdos relativos a la provisin de
bienes comercializables sino que tambin les colocaba en una posicin ventajosa en cuanto a la oferta
de crdito. Esta circunstancia fue muy evidente en los sectores de centralizacin ms temprana, como
el textil, pero tambin es extensible a otras actividades.
En suma, la mayor parte del primer empresariado proceda de familias con tradicin emprendedora,
incluyendo aqu las vinculadas con la acumulacin procedente de las rentas agrarias. Aunque la movilidad social fue menos importante de lo que cabra suponer, afect en buena medida a las capas medias
de la poblacin, sobre todo en relacin con el carcter familiar de las iniciativas empresariales. Este
patrn tambin fue aplicable a Norteamrica, aunque all los testimonios reflejan un grado ligeramente
superior de ascenso social que en Europa. Finalmente, la participacin de los grupos privilegiados del
antiguo rgimen fue reducida.

134

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

4.4.2. La formacin tcnica y empresarial


Las nuevas formas productivas y de empresa requeran nuevos conocimientos tanto en la esfera organizativa como tcnica. No existe un patrn de comportamiento en Europa sobre la adquisicin, consolidacin, y transmisin de tales conocimientos, y a grandes rasgos la heterogeneidad y diversidad de
situaciones fue amplia. En ese marco deben destacarse cuatro hechos de gran impacto para el aumento
del capital humano de la primera industrializacin, que tambin tuvieron en Gran Bretaa su inicio:
1) la corriente utilitarista que desde la segunda mitad del siglo XVIII se impona en ciertos pases en
cuanto a la educacin secundaria; 2) la precepcin que tenan los propios protagonistas, los primeros
empresarios, sobre la importancia de contar con instituciones institutos, escuelas industriales, etc.
de educacin tcnica; 3) en ausencia o debilidad de este tipo de instituciones formativas el aprendizaje,
el aprender trabajando (learning by doing), adquiri una relevancia significativa; 4) finalmente, debe
tambin destacarse el papel desempeado por los tcnicos forneos, principalmente britnicos, belgas
y franceses, en la transmisin del conocimiento.
Existen evidencias sobre el impulso que los primeros empresarios dieron a una orientacin ms
prctica a las escuelas locales primarias y secundarias, ms tempranamente en Gran Bretaa, derivado
de las necesidades de gestin de sus propios negocios. En una poca en la que gestin y propiedad solan
ir unidos los primeros empresarios desempearon un papel destacado en imprimir a los estudios de sus
hijos de los que ellos solan haber carecido un carcter ms aplicado. Eran frecuentes los casos de
emprendedores que buscaban combinar el aprendizaje de sus descendientes y familiares en sus propias
instalaciones industriales con el estudio de materias aplicadas como las prcticas contables y mercantiles, las lenguas extranjeras, y el estudio de materias como qumica, mecnica, geologa o similares.
En todo caso, en las primeras pocas, y debido a la impronta mercantil de las primeras industrias,
tampoco no era infrecuente que para aquellas tareas relacionadas con la comercializacin y el mantenimiento de la contabilidad de la empresa se acudiese a expertos en contabilidad y libros de comercio.
Volviendo a la cuestin del establecimiento de formacin aplicada, las iniciativas en la enseanza secundaria en Gran Bretaa tuvieron continuidad en cuanto la enseanza universitaria. sta de forma
progresiva se ampli para dar cabida, adems de las materias propias de caballeros o terratenientes, a
otras directamente vinculadas con la aplicacin tcnica de ingeniera o industrial.
El segundo elemento importante en la formacin orientada a las primeras empresas hace referencia
al establecimiento de una oferta formal de educacin tcnica, representada por las escuelas de ingenieras, industriales, de minas, contabilidad, de oficios, etc. El fenmeno tuvo sus orgenes tanto en Gran
Bretaa como en la Francia de la Ilustracin y en los Estados alemanes, especialmente Prusia, y tuvo
efectos de arrastre sobre el conjunto de regiones de primera industrializacin europeas y norteamericanas. De hecho la creacin de esta oferta formal parti en buena medida del mercantilismo, es decir,
cont con el apoyo y la iniciativa pblica en estrecha relacin con las necesidades formativas que tenan
las manufacturas centralizadas preindustriales. Posteriormente, durante el liberalismo del siglo XIX,
buena parte del protagonismo pas al sector privado.
Un ltimo aspecto esencial en la transferencia y formacin del capital humano en el arranque industrial fue el papel desempeado por los tcnicos de aquellos pases creadores de nuevos conocimientos
que viajaban a otros lugares, generalmente reclamados por las empresas interesadas. Estos viajes sola
estar vinculados a la venta y puesta en funcionamiento de maquinaria e instalaciones. En casi todas
las regiones europeas se encuentran testimonios de pioneros britnicos, belgas y en menor medida
franceses, actuando como constructores de mquinas, mecnicos, capataces, trabajadores cualificados
o suministradores de capital para poner en marcha innovaciones.

El origen de la empresa industrial

135

Este hecho fue muy significativo en pases con alta dependencia tecnolgica como Espaa, y debe
relacionarse con la evolucin de las innovaciones tcnicas de la primera industrializacin. Hasta que
stas no alcanzaron un grado suficiente de abstraccin como para poder ser transmitidas ms fcilmente resultaba imprescindible la presencia de personal experto, que adems poda adaptar la tcnica a
las condiciones especficas de produccin de cada regin. Solo cuando en algunos sectores el grado de
madurez de la tecnologa fue mayor y por tanto ms estandarizable, cosa que ocurri sobre todo desde
1860 aproximadamente, el papel del personal forneo tendi a decrecer en favor de otros mecanismos
tales como las patentes y nuevas formas de contratos de propiedad intelectual.

LAS PATENTES COMO INCENTIVO A LA INNOVACIN. ELI WHITNEY Y LA


ESCLAVITUD
Existen pocas dudas sobre el papel de la definicin de los derechos de propiedad y los sistemas de
proteccin entre los que destacan las patentes sobre la actividad econmica. En trminos tericos la
proteccin en forma de patentes pero tambin en
forma de premios, monopolios, etc. acta como mecanismo incentivador de las potenciales inversiones.
Para los inicios de la industrializacin algunos especialistas equiparan el papel desempeado por las patentes al del mercado, aunque otros destacan que las
patentes pueden tener los mismos efectos negativos
que el mantenimiento de un monopolio, es decir, entorpecer el progreso tecnolgico. Como se ha indicado
las primeras regulaciones sobre proteccin intelectual
datan de los siglos XVI y XVII (Gran Bretaa, 1624,
muy por delante del resto de pases que en general
desarrollaron sus sistema de patentes en la primera
mitad del siglo XIX). Tener un registro de patentes por
s mismo no garantizaba ventajas ya que durante la
primera industrializacin fueron muy frecuentes los litigios entre inventores y socios inversores. Adems, los
propios empresarios se encontraban ante un dilema
de difcil resolucin entre patentar o mantener en secreto su innovacin. Durante el arranque industrial el
sistema britnico de patentes no funcion con gran
eficacia debido a las dificultades que encontraba el
Estado en hacer cumplir las leyes y los contratos, lo
que propici una carrera vertiginosa por copiar, imitar
y adaptar los avances tcnicos. Ahora bien, aunque
no fuera perfecto este sistema de patentes era mejor
que nada y la experiencia histrica demuestra que
sin patentes el inventor hubiera quedado privado de
incentivos financieros para la innovacin. Si por el

contrario el sistema hubiera funcionado a la perfeccin cabe pensar que la difusin de las invenciones
hubiera sido menor. Entre los casos ms conocidos de
inventores y empresarios de esta poca se encuentra
el joven ingeniero por Yale Eli Whitney, famoso por
patentar dos inventos claves en la historia norteamericana: la desmotadora de algodn (cotton gin) y el
fusil desmontable por piezas. La primera le cost aos
de litigios y su fortuna luchando en tribunales frente a
los imitadores de su prototipo patentado en 1794,
lo que le llev desde 1807 a no volver a patentar
ningn invento ms. La desmotadora se vincula a la
difusin de la economa de plantacin y la esclavitud en los Estados del sur. La desmotadora dispar la
demanda de trabajo para recoger el algodn, que
a su vez se vea ms demandado por la extensin
de la spinning que mecaniz el hilado. En 1793 se
producan en Norteamrica 10.000 balas de algodn; 100.000 en 1801, y alrededor de un milln en
1835. En consecuencia los 6 Estados esclavistas de
1790 haban pasado a ser 15 en 1860, fecha en
la que uno de cada tres habitantes de los Estados del
sur era esclavo. Tras la experiencia de la gin Whitney
centr sus esfuerzos en una idea simple pero de gran
poder transformador: producir bienes a gran escala
sin que la mano de obra tuviera necesidad de grandes conocimientos tcnicos. Desarroll su mosquetn
desmontable y estandarizable de 24 piezas en los
aos iniciales del siglo XIX y fue ste invento el que le
devolvi la fortuna perdida. Este invento est en el origen de la produccin en masa, llevada a su mxima
expresin en las corporaciones industriales norteamericanas ms de medio siglo despus.

136

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

4.4.3. Especializacin en la direccin de la empresa. El ejemplo del ferrocarril


Una cuestin importante a analizar son los modos de direccin que aplicaron los primeros empresarios y gestores. En ese contexto el sector ferroviario desarrollado a partir de la dcada de 1830 puso en
marcha innovaciones organizativas que estn en la base de revolucin gerencial llevada a cabo a gran
escala entre finales del siglo XIX y la primera mitad del XX. Se conocen bien los efectos del ferrocarril
a escala micro y macroeconmica, la ganancia de productividad de los procesos productivos y de distribucin, as como tambin el papel sustitutivo que la inversin pblica cumpli en los pases de ms
tarda industrializacin. Pero al margen de todo ello el desarrollo ferroviario tuvo dos efectos esenciales
en el mbito de la organizacin empresarial: por un lado provoc la aparicin de la contabilidad analtica de costes, y por otro origin un tipo de empresa distinta a la predominante hasta esos aos, que
se caracteriz, a grandes rasgos, por su mayor complejidad organizativa y por la existencia de diversas
unidades operativas dirigidas por directivos asalariados, generalmente ingenieros. Es decir, el ferrocarril
y la red ferroviaria se deben vincular con el nacimiento de la llamada empresa moderna en forma de
corporacin compleja y de gran tamao.
La razn de este hecho radica en el reto tecnolgico y de planificacin que supona la puesta en funcionamiento y explotacin de una lnea ferroviaria. Adems, desde un punto de vista financiero resulta
obvio que el negocio del ferrocarril exceda con mucho las posibilidades y recursos de las empresas
familiares. Debido a su tamao estas empresas siempre se constituyeron como sociedades annimas por
acciones y recurrieron de forma intensiva a los mercados de capital, bien emitiendo valores que colocaban en las bolsas, bien a travs de vnculos con bancos nacidos expresamente para la construccin de
una o ms lneas ferroviarias. En ese contexto se explica que rompieran el vnculo hasta ese momento
slido entre la propiedad y la gestin, que desde entonces recay en gerentes profesionales. En lneas
generales la puesta en marcha de una lnea ferroviaria requera de muy diferentes tareas y objetivos:
por un lado deba construirse la propia lnea; por otro deba explotarse de forma eficiente, es decir,
acompasando la evolucin de la demanda con la capacidad de carga de la lnea; adems la explotacin
deba ser segura para la circulacin de los convoyes y vagones, tanto de personas como de mercancas;
tambin deba construirse toda la logstica (maquinaria, vagones, etc.) y garantizar su mantenimiento.
Finalmente, todo el proceso deba rendir los suficientes beneficios como para que tuviera sentido la
inversin financiera, lo que con el tiempo tambin se tradujo en una fuerte concentracin del sector.
La respuesta organizativa ante tal reto fue doble: coordinar los distintos negocios implicados, lo
que requera una nueva organizacin de las tareas, y calcular rigurosamente los ingresos y costes de
cada proceso. Esto ltimo signific una autntica revolucin ya que para ello se desarroll y utiliz el
concepto de productividad marginal ligada a la evolucin de los ingresos y costes marginales. Sobre
la primera cuestin la principal innovacin fue desarrollar una forma de coordinacin compuesta por
unidades operativas bastante independientes pero jerrquicamente controladas por una slida lnea de
autoridad. Cada divisin contaba con sus directivos propios, que respondan ante la oficina central,
verdadera clave del arco de estas grandes empresas.
Es decir, se recurri al empleo de una jerarqua administrativa compuesta por empleados administrativos, interventores, intendentes, ejecutivos medios y ejecutivos de unidad, etc. muy numerosa y
con tareas bien definidas por parte de los verdaderos gestores de estas empresas: los primeros gerentes
modernos, altamente remunerados, y cuyo modelo de gestin tendi a extenderse con el tiempo a otros
sectores en lo que ms tarde se conoci como empresas multidivisionales y multifuncionales. Para todo
ello se incorporaron los llamados organigramas de informacin y responsabilidad que trataban de conjugar el ritmo de circulacin ptimo de trenes y pasajeros con el manteamiento de la lnea, la reparacin
y conservacin del material fijo y mvil, as como el enorme flujo de informacin que toda la empresa

137

El origen de la empresa industrial

generaba. As pues estas empresas tenan que contar con un sistema capaz de cruzar variables relativas
a todas esas tareas, por lo que se hizo imprescindible desarrollar mtodos de control y coordinacin del
trfico y procedimientos administrativos internos de comunicacin y de informacin.
Por lo que se refiere a las innovaciones de carcter contable ya se ha dicho que el desarrollo ferroviario se vincula con la aparicin de la contabilidad analtica. Los dos elementos claves en estas empresas
fueron la estimacin de los costes unitarios y el control del flujo de los convoyes. Es decir, desde el inicio quedaba claro que para determinar al resultado financiero de la empresa no era suficiente estimar
la cuenta de prdidas y ganancias sino que era necesario analizar el volumen total de actividades con
su ingreso y gasto correspondiente en funcin de numerosas variables que podan concurrir en cada
momento. Adems, se clasificaron las cuentas en funcin de la naturaleza de los costes y no segn los
departamentos en los que se realizaba el gasto, lo que tena repercusiones sobre el clculo de las tarifas.
Se aplic el clculo infinitesimal en la obtencin de costes e ingresos marginales, cosa no realizada con
anterioridad en el mbito de la empresa, lo que supuso una optimizacin ms eficiente de los recursos.
La contabilidad a travs del clculo de costes unitarios, iniciado por diversos ingenieros norteamericanos en su bsqueda de la rentabilidad global de la empresa, supuso conocer exactamente la rentabilidad
real de cada unidad operativa, que a su vez estaba bajo el control de secciones de auditora, sector que
surgi al calor de esta revolucin contable.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Chandler, A. (1987), La mano visible: la revolucin en la direccin de la empresa norteamericana, Madrid, Ministerio
de Trabajo y Seguridad Social.
Pollard, S. (1987), La gnesis de la direccin de empresa moderna. Estudio sobre la revolucin industrial en Gran
Bretaa, Madrid, Ministerio de Trabajo y Seguridad Social.
Valdaliso, J.M, y Lpez, S. (2000), Historia econmica de la empresa, Barcelona, Crtica.

Complementaria
Broadberry, S. y ORourke, K. eds. (2010), The Cambridge Economic History of Modern Europe, 1700-1870, vol. 1,
Cambridge, Cambridge University Press.
Cipolla, C. M. (1981), Historia econmica de la Europa preindustrial, Madrid, Alianza.
Chandler, A. (1996), Escala y diversificacin. La dinmica del capitalismo industrial, Zaragoza, Prensas Universitarias.
Mokyr, J. (1993), La palanca de la riqueza. Creatividad tecnolgica y progreso econmico, Madrid, Alianza.
Pollard, S. (1991), La conquista pacfica. La industrializacin de Europa, 1760-1970, Zaragoza, Prensas Universitarias.

Captulo 5

Crecimiento econmico
(1870-1913): internacionalizacin y
cambio tecnolgico
Entre 1870 y 1913 la economa mundial experiment cambios muy profundos. La creciente integracin econmica internacional y la gnesis y difusin de los avances tecnolgicos propios de la
Segunda Revolucin Industrial modificaron su estructura y las de las relaciones econmicas entre
pases, en especial entre los de Europa y Estados Unidos. Avances en las comunicaciones (telgrafo
y telfono) y en el transporte (construccin naval y mecnica de motores), una vez en funcionamiento las redes ferroviarias nacionales, posibilitaron una primera etapa de globalizacin econmica,
aumentando la movilidad del capital y el trabajo y expandiendo los intercambios de bienes y servicios. Simultneamente, una oleada de innovaciones hizo posible el uso de nuevas fuentes de energa
(petrleo y electricidad) y el surgimiento de nuevos productos (aceros especiales, productos qumicos). La estructura de la produccin cambi radicalmente respecto a la etapa anterior con la difusin de la cadena de montaje mientras la organizacin empresarial se modificaba para hacer frente
a la produccin en gran escala. En gran medida vinculado a todo lo anterior, entre 1870 y 1913 se
produjo el declive britnico como primera potencia mundial y el progresivo ascenso de los Estados
Unidos, que pasara a ocupar este lugar a partir de 1914 y de manera indiscutida desde 1945.

Primera conexin
telegrfica Gran
Bretaa Estados
Unidos

Unificacin
de Italia

1860
1858
Tratado
CobdenChevalier

1870

1865
1861
Fin Guerra
Secesin
Estados Unidos

Graham Bell
inventa el
telfono

Apertura del
Canal de Suez

1871

1878

1876

1869
Unificacin de
Alemania

Francia adopta
el Patrn Oro

Alemania
adopta el
Patrn Oro

Daniel A. Tirado Fabregat

Fundacin de
Westinghouse
Electric Company

Apertura
del Canal de
Panam

1903
1884
Fundacin de
la Ford Motor
Company

1914
Inicio de la
Primera
Guerra
Mundial

140

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Durante el perodo 1870-1913 la economa mundial registr una aceleracin en sus ritmos de crecimiento. El crecimiento del PIB per cpita mundial se situ en torno al 1,3% acumulativo anual. No
obstante, cabe destacar la diversidad de experiencias nacionales. El continente americano registr las
mayores tasas de crecimiento. Pases como Mxico, Argentina o Estados Unidos alcanzaron tasas del
1,7%, 2,5% y 1,8% respectivamente. La experiencia asitica ofrece grandes contrastes. Por una parte,
China (0,6%) y la India (0,4%) se situaban muy por debajo de la media mundial y ampliaban su distancia respecto a los pases ms avanzados. Por el contrario, Japn registraba un crecimiento medio
anual acumulativo del 1,4% e iniciaba una senda de convergencia con los pases ms desarrollados.
En Europa destaca el importante avance de la economa alemana, con un ritmo de crecimiento que
se situaba en torno al 1,6%, y el retroceso relativo de la economa lder en el contexto de la Primera
Revolucin Industrial, Gran Bretaa, con una tasa de crecimiento del 1%. En estas condiciones, una de
las implicaciones ms llamativas del avance en el nuevo escenario econmico fue el paulatino declive
de la economa britnica y su sustitucin en el liderazgo econmico mundial por los Estados Unidos.

Grfico 5.1
Crecimiento econmico 1870-1913
Tasas de crecimiento media anual acumulativa del PIB per cpita. Pases seleccionados

Fuente: Maddison, A. (2010), Statistics of World Population, GDP and per capita GDP, 1-2008 ac, disponible en http://www.
ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

141

Como se detalla en el Apndice, la contabilidad del crecimiento permite realizar una aproximacin
a las causas prximas de este cambio en los ritmos de crecimiento. Como ya se ha indicado en el Captulo 3, en el marco de este tipo de anlisis, el crecimiento del PIB per cpita (de forma ms precisa, el
PIB por trabajador) surge de dos elementos centrales. De una parte, de las ganancias en productividad
del trabajo derivadas del uso ms intensivo del capital en la produccin y de otra, de las mejoras en
la eficiencia productiva o productividad total de los factores (PTF). La informacin disponible para
distintas economas muestra que durante el perodo 1870-1913 la aportacin de la inversin fue un
factor significativo en la explicacin del crecimiento econmico. Sin embargo, los pases con mayores
tasas de crecimiento fueron aqullos que obtuvieron mejores registros derivados de las ganancias experimentadas en la productividad total de los factores (PTF). As, dos tercios del crecimiento del PIB per
cpita alemn se explican por las mejoras registradas en la eficiencia productiva, en la PTF. El anlisis
de la economa estadounidense o la sueca durante los aos 1890-1913 ofrece resultados similares. Por
el contario, en economas que registraron menores tasas del crecimiento del PIB per cpita como la
espaola o la britnica, la contribucin al crecimiento de las ganancias en eficiencia productiva se sita
en la horquilla del 20% al 30%.
Las mejoras en eficiencia productiva pueden tener orgenes diversos. En este sentido, durante estos
aos se registraron cambios reseables en dos aspectos muy relevantes a la hora de definir este avance.
Por una parte, se trata de un perodo caracterizado por la integracin econmica internacional, elemento que, finalmente, habra propiciado la especializacin productiva internacional y notables mejoras
en la eficiencia en la asignacin de recursos. En segundo lugar, durante estos aos se vivi el arranque
de la Segunda Revolucin Tecnolgica. La utilizacin de nuevas fuentes de energa, nuevos materiales
y materias primas ms baratas, o nuevas formas de organizacin de la produccin fueron, sin duda,
determinantes del crecimiento de la PTF. Por lo tanto, integracin econmica y cambio tecnolgico
se convirtieron en las palancas en las que se sustent esta oleada de crecimiento. Por ello, los avances
registrados en ambos expedientes devienen factores explicativos centrales del desigual comportamiento
de las economas nacionales.
A lo largo del captulo, en primer lugar, se realiza un repaso detallado de las causas y consecuencias
derivadas del proceso de internacionalizacin econmica propio de los aos 1870-1913. En segunda
instancia se resumen las principales caractersticas de la Segunda Revolucin Tecnolgica. Finalmente,
se ofrece una explicacin del declive de Gran Bretaa y del despegue de la economa estadounidense.

5.1. LA GLOBALIZACIN DE LA ECONOMA ATLNTICA


El periodo que transcurre desde 1870 a 1913 es conocido como el de la primera gran globalizacin.
Durante estos aos, la extensin de las tecnologas de las Primera Revolucin Industrial (fundamentalmente, la aplicacin de la mquina de vapor al ferrocarril y al transporte martimo) y la incipiente
aplicacin de innovaciones propias de la Segunda Revolucin Tecnolgica (telgrafo) propiciaron la
reduccin en los costes de transporte, facilitando los intercambios de bienes y factores a largas distancias. Tambin se dieron otros elementos que favorecieron la reduccin en los costes de transaccin en
los mercados internacionales de bienes, servicios, capital y trabajo. Un marco institucional que hasta la
dcada de 1880 propici el libre cambio de mercancas, la implementacin de polticas activas para la
atraccin de inmigrantes por parte de las nuevas economas en desarrollo en Amrica u Oceana, o la
generalizacin de un sistema internacional de pagos que reduca en gran medida los riesgos cambiarios
(patrn oro), actuaron como impulsores de la oleada de creciente integracin entre un buen nmero de
pases de la economa mundial.

142

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Los resultados de este conjunto de cambios tecnolgicos e institucionales sobre el grado de integracin internacional de las diferentes economas fueron extraordinarios. El comercio mundial creci a
una tasa media acumulativa anual del 3,4% entre 1870 y 1913. Como resultado, el peso de las exportaciones sobre el PIB mundial pas del 4,6% en 1870 al 7,9% en 1913. Los cambios experimentados
en los mercados internacionales de factores fueron, si cabe, ms llamativos. Desde mediados del siglo
XIX y hasta el estallido de la Primera Guerra Mundial, ms de 40 millones de europeos emigraron con
destino, fundamentalmente, a Amrica y Oceana. Por lo que respecta a los flujos internacionales de
capital, la evidencia disponible indica que la ratio entre la inversin extranjera y el PIB mundial pas de
representar un 7% en torno a 1870 a un 18% en 1913, siendo Gran Bretaa (con un 43% del total de
activos) y Francia (con un 20%) las dos grandes economas prestamistas del sistema.
El anlisis de las causas y principales consecuencias de este proceso centra el contenido de este
apartado. Sin embargo, dada su complejidad, de forma previa al desarrollo del mismo, cabe realizar algunas precisiones. La primera se relaciona con el objetivo especfico que cubre el texto. En este sentido,
aunque el proceso de globalizacin tenga muchas dimensiones diferentes, en lo que sigue vamos a centrarnos en aqullas que han estudiado con ms detalle los economistas. Para ello, parece conveniente
definir qu entendemos aqu por globalizacin: el proceso de creciente integracin internacional de los
mercados de bienes y de factores de produccin, bsicamente capital y trabajo, el cual da lugar al surgimiento de situaciones que requieren de organismos supranacionales para ser abordadas con eficiencia.
No obstante, y aunque no se realizar un anlisis detallado del mismo, la ausencia de movilidad del
factor tierra no impide que la integracin del resto de mercados no tuviera efectos sobre el mercado de
tierra a escala supranacional.
En segunda instancia, una vez definida la globalizacin fundamentalmente como un proceso de integracin y creacin de mercados, se debe recordar cmo la identificamos. Su forma ms visible se relaciona con la generacin de grandes flujos de bienes, trabajo o capital entre las economas participantes.
No obstante, aunque notorio, el incremento en el volumen de flujos puede derivarse del crecimiento de
la demanda de bienes o factores a medida que la renta de las distintas sociedades est creciendo. O de
la incorporacin a la economa mundial de nuevos territorios que amplan la oferta de los mismos. Por
ello, para determinar el avance en el proceso de integracin de mercados se har hincapi tanto en el
anlisis de los flujos como en el de la evolucin de los diferenciales de precios entre pases.
La Economa muestra que la seal que marca la perfecta integracin de un mercado es la similitud
en los precios de bienes y factores o, cuanto menos, la constatacin de que stos sufren variaciones
comunes en todos los territorios que lo componen. La razn no es otra que si hay integracin de
mercados, es decir, si es posible intercambiar bienes y factores con unos costes de transaccin bajos,
los agentes econmicos (sean empresas, familias, consumidores, ahorradores o inversores) toman sus
decisiones en un contexto en el que stas dependen y a su vez inciden, a travs de los precios, sobre las
decisiones tomadas en otros territorios. A la postre, la integracin de mercados, la globalizacin econmica, es importante para el estudio de la evolucin de largo plazo de las economas en la medida que
supone una creciente interrelacin en las decisiones de los agentes econmicos de la economa mundial.
El apartado se estructura en torno a la descripcin y anlisis de lo acontecido en los tres mercados
centrales en el proceso de integracin: bienes, trabajo y capital. Cada uno de los subapartados comenzar con la presentacin de la evidencia disponible acerca de la evolucin de los intercambios internacionales en dichos mercados. A continuacin se revisarn las causas fundamentales de dicha evolucin,
para concluir con un anlisis de sus principales consecuencias sobre las economas participantes.

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

143

5.1.1. Los flujos internacionales de mercancas y la integracin del comercio


mundial
El comercio internacional de bienes creci durante estos aos a una tasa media acumulativa anual
del 3,4%. Sin duda, este ritmo de crecimiento supuso la culminacin de un proceso de integracin de
los mercados internacionales de bienes que tena sus orgenes en el segundo tercio de siglo (de hecho,
durante los cuarenta aos previos, 1830-1870, las tasa de crecimiento del comercio de internacional
fue incluso superior, situndose en el 4,2%). No obstante, la importancia del crecimiento registrado
durante estos aos estriba en algunas de sus ms inmediatas implicaciones.
En primer lugar, el crecimiento del comercio internacional se situ por encima del crecimiento de la
produccin mundial. La tasa de apertura de las economas, es decir, el porcentaje de bienes producidos
por un pas que se comercializa fuera de sus fronteras polticas, experiment un ms que notable avance. El peso de las mercancas exportadas sobre el PIB mundial pas de un 4,6% en 1870 a un 7,9%
en 1913. El cambio registrado fue dramtico en algunas de las regiones participantes. Por ejemplo, en
el caso de la Europa Occidental, las tasas de crecimiento se situaron marcadamente por encima de la
media mundial. Como consecuencia, el peso de las exportaciones en el PIB europeo pas del 10% en
1870 al 16,3% en 1913. Grandes economas europeas alcanzaban en 1913 tasas de apertura de las exportaciones del 17,5% en el caso de Gran Bretaa o del 16,1% en el de Alemania. Pases ms pequeos
de tradicin librecambista (como Blgica o Suecia) lograban registros superiores.
Otras regiones del planeta como Norteamrica, Latinoamrica o grandes zonas de Asia y de Oceana tambin participaron intensamente de esta oleada de globalizacin. Sus tasas de apertura se situaban en 1913 en niveles del orden del 9,5% en el caso de Latinoamrica, del 12,3% en el de Australia
o del 12,2% en el de Canad. Estados Unidos tambin registr un fuerte avance en su integracin en
el mercado internacional de bienes y su tasa de apertura pas del 2,5% en 1870 al 3,7% en 1913. La
incidencia en trminos agregados fue menor en otras zonas del planeta pero su dimensin fue la suficiente para que no deba pasar inadvertida. En Asia, las tasas de apertura de grandes economas como la
India pasaban del 2,6% al 4,6%, Tailandia del 2,2% al 6,8%, China, del 0,7% al 1,7%. Como media,
las economas asiticas duplicaron su apertura, pasando del 1,3% al 2,6%.
En segundo lugar cabe destacar que la estructura geogrfica del comercio mundial registr cambios
reseables. Europa sigui constituyendo el principal origen y destino del comercio mundial en el siglo
XIX pero, a lo largo de estos aos, la centralidad europea se vio erosionada. Si en la dcada de los
1870 Europa concentraba el 64,2% del comercio de exportacin y el 69,2% del de importacin, en los
albores de la Primera Guerra Mundial slo aglutinaba un 58,9% y un 62% del total de exportaciones
e importaciones. La contraccin relativa del comercio europeo supona una mayor diversificacin geogrfica de los flujos internacionales de mercancas, estimulada por el avance de Amrica del Norte y
de Amrica Latina. As, Norteamrica concentraba en 1913 el 14,8% del comercio de exportacin y el
13,2% del de importacin. Amrica del Sur el 8,3% y el 7,6% respectivamente.
En tercera instancia, el avance del comercio supuso el reforzamiento de un proceso de especializacin productiva internacional que se haba ido fraguando en las dcadas previas. En los aos 1870,
Europa Noroccidental aglutinaba el 47,1% de las exportaciones de bienes industriales, el 37,8% de las
cuales proceda de Gran Bretaa e Irlanda. En 1913, Europa segua concentrando un 47,9% de la exportacin manufacturera, pero en este caso las manufacturas exportadas desde las islas britnicas slo
representaban el 25,3% del total mundial. Adems, aunque una parte importante de estas exportaciones encontraba su destino en el propio continente europeo, mercados como el estadounidense, asitico
o el de Oceana absorban ms del 50% del total. El comercio de productos primarios (alimentos y

144

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

materias primas) mostraba pautas opuestas. Europa aglutinaba ms de la mitad de las importaciones
totales, tanto en los aos 1870 como en 1913. Una parte importante de las mismas proceda de pases
de la periferia Sur y Este de Europa que mantenan cierta especializacin productiva en este tipo de
bienes. Pero la parte ms cuantiosa del comercio de importacin proceda de territorios no europeos.
De hecho, el 55% de las exportaciones mundiales de productos primarios tenan procedencia extra
europea, siendo Amrica del Norte, Amrica del Sur, Oceana y algunas partes del continente Asitico
sus principales zonas de origen.
Para explicar las causas del crecimiento del comercio internacional de bienes deben diferenciarse
dos componentes. De una parte, el crecimiento de la poblacin de los pases europeos, americanos
o asiticos y la mejora paulatina en los niveles de vida estimularon el incremento de la demanda de
alimentos, materias primas y manufacturas de produccin interior y tambin exterior, generando incentivos (desde el lado de la demanda) para la expansin del comercio internacional. Por otra parte, la
ampliacin de las superficies de cultivo o pasto en Norteamrica, Sudamrica, grandes zonas de Asia o
de Oceana. As como la explotacin de nuevas reservas de minerales y metales en frica o Amrica. Al
sumarse lo anterior a la expansin de la capacidad de produccin de manufacturas merced a la mejora
y difusin de las tecnologas propias de la Primera Revolucin Industrial a ms sectores de produccin
y ms pases, se gener un impulso de la oferta internacional de bienes manufacturados, alimentos,
materias primas y recursos naturales. Todos estos aspectos favorecieron la expansin del comercio
internacional.
No obstante, como se ha sealado, el crecimiento de los flujos internacionales de mercancas fue
ms elevado que el de la renta de los pases. Por ello, su explicacin requiere de la consideracin de un
segundo componente: la creacin de comercio favorecida por la reduccin de los denominados costes
de transaccin que pueden asimilarse a los de todo tipo en que se incurre cuando se realiza una transaccin. Tradicionalmente se ha enfatizado la importancia del papel desempeado por la extensin del
librecambismo, de la liberalizacin comercial, como elemento impulsor de la creacin de comercio en el
siglo XIX. Sin embargo, aunque ste fue un factor muy importante en el periodo que va desde los aos
1830 a 1870, entre 1870 y 1913, y sobre todo a partir de la dcada de los 1880, no puede ser considerado como una causa fundamental del crecimiento del comercio internacional. En estos aos muchos
pases elevaron sus aranceles en un intento de proteger los sectores ms afectados por la creciente competencia exterior. ste sera el caso de la agricultura del cereal en gran parte de pases europeos. Como
consecuencia, y aunque se den diferencias notables entre economas, los aranceles crecieron del orden
de un 50%, como media, entre 1870 y 1913. Pero el crecimiento de la proteccin arancelaria no fue
suficiente para frenar la reduccin en los costes totales de comercio. stos continuaron cayendo en los
aos 1870-1913 a una tasa que ha sido estimada en torno al 2% anual. La explicacin de esta continua reduccin requiere de la consideracin de un amplio conjunto de cambios experimentados en las
relaciones econmicas internacionales. Unos se vinculan directamente con el cambio tecnolgico. Otros
se relacionaran con alteraciones del marco institucional en el que se desarrolla el comercio exterior.
Por lo que respecta a la reduccin de costes asociada al cambio tecnolgico merece especial atencin la generada por la aplicacin de la mquina de vapor tanto al transporte terrestre (expansin del
ferrocarril) como al transporte martimo. La difusin de la nueva tecnologa supuso una reduccin sin
precedentes de los costes de transporte (Grfico 5.2). Por una parte, permiti la paulatina sustitucin
de los barcos de vela por los de vapor. Este cambio no slo significo una reduccin de los fletes sino que
dot de mayor velocidad, de mayor regularidad y de mayor seguridad al transporte martimo. Estas
mejoras se vieron reforzadas cuando se fueron incorporando ms innovaciones como la construccin
de buques con casco de acero o la sustitucin de la propulsin por palas por la utilizacin de hlices.
Adems, la adopcin del vapor permiti la explotacin de nuevas rutas, como la que se abra desde

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

145

1869 para el transporte desde Asia hacia Europa a travs del Canal de Suez, por donde slo podan
transitar barcos de vapor. Se ha estimado que todos estos elementos supusieron una reduccin de los
costes de transporte del orden del 0,3% anual, o lo que es lo mismo, una reduccin acumulada en torno
al 15% en el total del periodo.

Grfico 5.2
Evolucin de los precios del transporte 1869-1913
Fletes para granos en peniques por Tonelada. Rutas seleccionadas

Fuente: Elaborado a partir de la base de datos de D.S. Jacks, D.S., Meissner, D.S., y Novy, D., (2010), Trade Costs in the First
Wave of Globalization, Explorations in Economic History 47(2), 2010: 127-141. (http://www.sfu.ca/~djacks/data/publications/
publications.html)

Pero la adopcin del vapor tambin gener un gran impulso del comercio internacional a travs
de sus efectos sobre el transporte terrestre. La produccin de materias primas y alimentos en vastos
territorios de Amrica, Asia o frica requera transportar los productos desde alejadas zonas del interior a los principales puertos de embarque. La expansin de la red ferroviaria en estos territorios sera
fundamental en la reduccin de los costes de transporte desde las zonas productoras a las zonas costeras.As, en un caso bien estudiado como es el de la produccin y exportacin de trigo Norteamericano
a Gran Bretaa, se observa que fue superior la reduccin en costes de transporte asociada a la cada de
las tarifas ferroviarias entre Chicago y Nueva York que la alcanzada por las mejoras en el transporte

146

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

martimo desde Nueva York a Liverpool. Es por ello que el papel desempeado por la expansin de
la red ferroviaria en pases como Argentina, Chile, Australia, Estados Unidos, Rusia o la India resulta
clave en la comprensin del crecimiento del comercio mundial en estos aos.
Finalmente, y a pesar de la considerable importancia que debe prestarse a los elementos asociados
con el cambio tecnolgico en la explicacin del crecimiento del comercio internacional, las ltimas
investigaciones tienden a relativizar su protagonismo, o cuanto menos a situarlo en un plano similar
al que desempearon distintos elementos de corte institucional. As, se ha sealado la relevancia de la
estabilidad poltica vivida durante estos aos. La ausencia de conflictos blicos de importancia permiti dotar de mayor estabilidad y seguridad a los intercambios, favoreciendo su expansin. En segundo
lugar, tambin se ha destacado que la expansin del imperialismo permiti que se redujeran los niveles
arancelarios entre algunas metrpolis y sus colonias (formales o reales), que estos territorios adoptaran
marcos institucionales propios de las economas liberales europeas que enfatizaban la defensa de los
derechos de propiedad o la aplicacin de cdigos de comercio, o que las colonias, muchas veces, establecieran uniones monetarias con las metrpolis europeas.

EL NUEVO IMPERIALISMO
De forma paralela al avance de la globalizacin,
a lo largo de la segunda mitad del siglo XIX se registr
un renacido inters de las grandes potencias europeas
por la conquista o control de territorios fuera de sus
fronteras. Este nuevo Imperialismo alcanz su znit
en los aos previos al estallido de la Primera Guerra
Mundial. En 1800, el 55 % de la superficie mundial

estaba constituida por asentamientos o posesiones


coloniales europeas. Este porcentaje se situaba en el
67 % en 1878 y alcanzaba un mximo de un 84%
en 1914. Entre 1826 y 1921 se establecieron 138
nuevas colonias y slo se registraron un total de 56
procesos de emancipacin.

Mapa 5.1. Imperialismo colonial europeo


Superficie ocupada por los imperios coloniales de las principales potencias europeas en 1914

Fuente: Elaboracin propia, basado en informacin de los Anuarios Estadsticos de la Sociedad de las Naciones.

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

El Mapa 5.1 presenta la geografa de los imperios


coloniales en 1913. El ms extenso era el de Gran
Bretaa. En 1826, ya era la principal potencia colonial del planeta, con un imperio que abarcaba un total
de 9 millones de Km2. No obstante cabe destacar
la ampliacin de los territorios colonizados a lo largo
de este periodo, que se sitan en 24,9 millones de
Km2 en 1878 y en 29,5 en 1913. Tambin, entre
1878 y 1913 se sumaron otros pases que, con la
excepcin de Francia, contaban con una limitada o
nula tradicin colonial previa como Alemania, Italia o
Blgica que establecieron posesiones en frica, fundamentalmente, pero tambin en Asia y en el Pacfico.
Otras economas con mayor tradicin como Espaa,
Portugal u Holanda participaron de forma muy marginal en esta expansin colonial.
Las formas administrativas de control de estos territorios fueron muy diversas. La colonia supona la ausencia de gobierno propio en el territorio ocupado y la
poltica local dependa directamente del gobierno de
la metrpoli. Otros territorios fueron colonizados bajo
la forma de protectorado. En este caso se mantena la
autonoma de un gobierno indgena, pero ste se supeditaba al gobierno de la metrpoli en las funciones
ms importantes (un ejemplo sera Francia en Marruecos o Italia en Libia). En otros casos, la vinculacin
con la metrpoli fue total y fueron consideradas provincias (una parte importante de la India fue provincia
de Gran Bretaa durante estos aos). Finalmente, algunos territorios eran llamados dominios. En este caso
disponan de autonoma poltica pero sus estructuras
polticas se integraban en estructuras supranacionales
dominadas por la metrpoli (gran parte de los Estados
que haban formado parte del imperio colonial britnico: Australia, Nueva Zelanda, etc.).

147

Tradicionalmente el fenmeno se ha asociado al


inters de las grandes economas europeas por asegurarse mercados de exportacin o territorios para obtener materias primas y recursos naturales. Sin embargo, exceptuando el caso de la India, se ha tendido a
mostrar que los beneficios directos del mantenimiento
de los imperios fueron superados por los costes administrativos o militares asociados a los mismos. Sin
embargo, algunas empresas obtuvieron grandes beneficios de su poder colonial. Pero exceptuando el
caso de la India, bajo control de Gran Bretaa, los
beneficios econmicos directos para las grandes potencias europeas fueron ms bien modestos, cuando
no inexistentes.
La importancia de las exportaciones de las metrpolis a sus mercados coloniales, con la excepcin del caso
britnico donde la exportacin a estos territorios alcanzaba el 35% del total a principios del siglo XX, fue muy
modesta. Slo un 13% de las exportaciones francesas y
un 6% en el caso holands tenan como destino las colonias. En el caso alemn, italiano o belga no se superaba, en ningn caso, un 2% del total. El crecimiento del
comercio internacional en estos aos se asent, sobre
todo, en el comercio dentro de Europa y, en segunda
instancia en el crecimiento del comercio entre Europa y
las dos Amricas. Lo mismo cabe sealar de los flujos
de capital al exterior: las colonias no fueron un destino
preferente de las inversiones metropolitanas y, por lo
tanto, las rentas de capital generadas para la metrpoli
fueron muy escasas. La excepcin seran las inversiones
britnicas en algunas regiones de Asia. Finalmente, las
grandes migraciones europeas del periodo no tuvieron
como destino mayoritario los territorios colonizados,
sino que se dirigieron a Norteamrica, Amrica Latina
y Oceana, territorios que, en la mayor parte de casos,
haban dejado atrs su pasado colonial.

Todos estos elementos acabaron por dotar de mayor seguridad a la produccin y favorecieron la estabilidad en el abastecimiento de los bienes que nutran el comercio internacional. Adems, provocaron
la reduccin de los costes asociados al comercio, bien sea por la reduccin de aranceles, bien sea por la
minimizacin de las fluctuaciones de precios o de tipos de cambio. Este ltimo aspecto, el de la reduccin de los riesgos cambiarios, ha sido especialmente destacado por las ms recientes investigaciones.
En ese sentido se ha mostrado como la paulatina adopcin del patrn oro por un conjunto creciente de
economas dot a la economa internacional de gran estabilidad en los cambios exteriores, reduciendo
el riesgo cambiario en las transacciones internacionales y espoleando su crecimiento.

148

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

La respuesta de las economas a estos estmulos tecnolgicos e institucionales fue la creacin de comercio siguiendo unas pautas de especializacin productiva a escala internacional. En estas circunstancias, se abri la posibilidad de que las economas participantes aprovecharan sus ventajas comparativas
y ampliaran su comercio en base a la exportacin de aquellos bienes para cuya produccin se haca
un uso intensivo de los factores relativamente abundantes y pasaran a importar en mayor proporcin
aquellos que hacan un uso intensivo de los factores ms escasos y por ello ms caros en trminos
comparados.
Los pases del Norte de Europa comenzaron a exportar con mayor intensidad manufacturas, cuya
produccin se caracterizaba por el uso intensivo de trabajo y capital, a los pases del Nuevo Mundo y a
importar a cambio bienes agrarios (alimentos o materias primas), minerales y metales, que en trminos
relativos requeran para su produccin un mayor uso de la tierra, factor escaso y caro en las economas
de gran parte de la vieja Europa. As, la composicin de las exportaciones britnicas era dominada por
las manufacturas, que aglutinaban en 1913 el 69,7% del total. El comercio de importacin britnico
estaba constituido en un 81,2% por bienes primarios (alimentos y materias primas agrarias y minerales y metales). La Europa noroccidental ofreca un patrn similar. La importacin de bienes primarios
aglutinaba en 1913 el 59,9% del total, y la exportacin de manufacturas alcanzaba el 52%.
En el otro extremo de la estructura de comercio se situaban Asia, Amrica Latina y Oceana. La
exportacin de bienes primarios representaba el 89,1% del total exportado por estas regiones en 1913.
Por el contrario, la importacin de manufacturas alcanzaba el 59,8% del total. En el caso norteamericano, la exportacin de productos primarios concentraba en 1913 el 74,1% del total. La diferencia con
Amrica Latina, Asia u Oceana resida en el comercio de importacin. La generalizacin, en Estados
Unidos, de polticas arancelarias favorecedoras de la sustitucin de importaciones industriales haca
que stas slo concentraran el 36,6% del comercio norteamericano de importacin. Cabe resear, no
obstante, que la Europa Mediterrnea y del Este observaba en este periodo patrones de comercio similares a los de las llamadas Nuevas Europas. Al igual que estos territorios, su comercio de exportacin
segua fundamentndose en 1913 en la exportacin de bienes primarios (75,6% del total) y era un
mercado nada desdeable para las exportaciones de manufacturas del Norte europeo.
La combinacin de estos dos elementos explicativos del crecimiento del comercio: incremento de la
demanda y de la oferta y reduccin de los costes de transaccin (fletes, aranceles y costes cambiarios)
permiti que en el periodo 1870-1913 se registrara una marcada reduccin en los diferenciales internacionales de precios. Es lo que ha sido denominado por los economistas como convergencia en el precio
de los bienes que permite identificar de forma precisa el avance en la integracin econmica internacional. La razn no es otra que, ahora s, en un escenario de precios que se mueven de forma paralela
en economas tan distantes como las de Oceana y las de Europa, los cambios en las condiciones de
produccin en un continente, al trasladarse va precios a todas las economas participantes, afectaban
a las decisiones de consumo y produccin de todo el sistema.
Es decir, la llegada de trigo barato procedente de Amrica a los puertos europeos afectaba a las decisiones de consumo de sus ciudadanos, que ahora podan cubrir esta necesidad de alimentacin a unos
precios ms bajos. Pero tambin afectaba a los productores europeos de granos que observaban como
stos slo eran consumidos en sus propios pases si se ofrecan a precios similares a los de ultramar.
Entre 1870 y 1913 la diferencia de precios del trigo entre Liverpool y Chicago pas de un 57.6% a un
15.6%. Tambin se registr una gran aproximacin entre los precios europeos y asiticos. El diferencial
del precio del arroz entre Londres y Ragoon se redujo de un 93% en 1870 a un 26% en 1913. El del
algodn en rama entre Bombay y Liverpool cay del 57% al 20%. Por ello, la convergencia de precios
est en el origen de los cambios registrados en la agricultura europea a finales del siglo XIX y primera
dcada del siglo XX.

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

149

Algunos pases, sobre todo los del Norte europeo, como Gran Bretaa, Blgica, Dinamarca, Holanda o Suecia, se decantaron por forzar la especializacin productiva industrial, dejando as caer la
participacin del sector agrario en su estructura productiva. En paralelo, tambin favorecieron el cambio en la funcin de produccin agraria mediante la intensificacin del uso de capital (mecanizacin) o
la implementacin de cambios organizativos (creacin de cooperativas de produccin y distribucin).
Estos elementos permitieron mantener la competitividad a las explotaciones y redujeron los costes de
la globalizacin en trminos de produccin y empleo agrario. Otras regiones, por el contrario, abordaron fundamentalmente estrategias de corte defensivo, como la proteccin arancelaria, con el objeto de
sostener los precios, la produccin, el empleo y las rentas de la tierra a costa de erosionar el bienestar
de los consumidores. Esta fue la opcin tomada por economas del Centro y Sur de Europa, como la
francesa, italiana, o espaola.
Las implicaciones del proceso de integracin econmica y especializacin productiva global tambin
se manifestaron en el acercamiento de los diferenciales existentes en la remuneracin de los factores. La
especializacin productiva de amplias regiones de Amrica o Asia en bienes que hacan un uso intensivo
del factor de produccin que all era abundante y barato, la tierra, implic que aumentara la presin sobre la demanda de tierras y el paulatino encarecimiento de la misma en estas regiones. Por el contrario,
en Europa, la posibilidad de importar alimentos de ultramar favoreci la reduccin en la demanda de
tierra, hecho que se manifest en el abandono de tierras de cultivo y en la reduccin de los precios de
las mismas. Es decir, la integracin econmica internacional impuls el proceso de convergencia en el
precio de los factores. La tierra, abundante y barata en ultramar, comenz a ser ms escasa y cara, y ese
mismo factor, inicialmente escaso y caro en Europa, comenz a hacerse ms abundante y a abaratarse.
El mismo razonamiento sirve para explicar la evolucin de los salarios en las diferentes regiones.
Europa apareca, de forma comparada, como una regin abundante en trabajo. Por ello, la mayor parte
de pases europeos se caracterizaba por disponer de unos salarios bajos que favorecan la especializacin en la produccin de manufacturas, en las que el trabajo (y tambin el capital) se utilizaban de forma muy intensa. La especializacin en este tipo de bienes gener presin sobre el mercado de trabajo en
Europa y coadyuv al crecimiento de los salarios al comps de la especializacin productiva. Aquellos
pases europeos con mayor participacin en este proceso de integracin y especializacin productiva
internacional registraron durante estos aos fuertes avances en sus niveles salariales. stos, paso a paso,
convergan con los propios de las economas de ultramar, donde el trabajo era ms escaso y caro.
Pero ste no es el nico flanco a travs del cual se manifest la globalizacin durante el periodo
1870-1913 y, por lo tanto, sus efectos en trminos de convergencia en la remuneracin de los factores
de produccin o en relacin a aspectos distributivos pudo verse compensado, o tal vez reforzado, por
la integracin de los mercados de factores: trabajo y capital. En el siguiente punto se analiza la evidencia disponible, las causas y las consecuencias directas de la integracin internacional del mercado de
trabajo.

5.1.2. Los flujos migratorios internacionales


El aspecto ms llamativo de los procesos de integracin de los mercados laborales es la aparicin de
grandes flujos migratorios internacionales. Sin duda, si lo medimos a travs de este tipo de evidencia,
lo acontecido a lo largo de la segunda mitad del siglo XIX, y en particular en el periodo 1870-1913,
es una prueba manifiesta del elevado grado de integracin alcanzado por el mercado de trabajo en un
amplio grupo de economas. En estos aos, ms de 60 millones de personas migraron en busca de las
oportunidades que brindaba un mercado de trabajo globalizado.

150

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Una parte nada desdeable de estas migraciones se correspondi con movimientos de trabajadores
asiticos hacia los pases de nueva colonizacin en los que la rpida expansin de explotaciones agrarias y mineras era una fuente incesante de demanda de trabajo poco cualificado. En estas condiciones,
los gobiernos coloniales y las grandes empresas propietarias de las plantaciones y explotaciones mineras activaron distintas vas para la atraccin de emigrantes de las zonas asiticas ms pobladas y ms
pobres. De forma habitual, los trabajadores eran contratados en rgimen de semiesclavitud por las
compaas mineras, agrcolas o ferroviarias, con contratos de larga duracin que permitan financiar
el viaje y obligaban a la permanencia de los trabajadores durante su duracin. En estas migraciones
masivas de trabajadores procedentes de la India, China o Japn se encuentran los orgenes del establecimiento de grandes comunidades asiticas en el Este y Sur de frica, Norteamrica, Latinoamrica
u Oceana, as como el establecimiento de comunidades asiticas no nativas en determinadas reas
del Sudeste asitico. Ejemplos del impacto alcanzado por estos flujos migratorios en las regiones de
destino son la pervivencia de comunidades de origen japons en Per, chinas en Estados Unidos o las
Islas Mauricio, o de comunidades de origen Indio en diferentes enclaves britnicos en el Sur y Este de
frica.
Pero, el grueso de los flujos, ms de 40 millones de desplazamientos, proceda de los pases europeos
y tena como destino los grandes pases de antigua colonizacin europea en Norteamrica, Centroamrica y Caribe, Sudamrica y Oceana. El estudio de estos flujos de trabajadores permite caracterizar
lo acontecido y establecer algunas constantes en torno a sus causas. La informacin disponible sobre
los orgenes de los emigrantes europeos indica que antes de la dcada de 1850 stos procedan, bsicamente, de las Islas Britnicas. No obstante, a partir de esa fecha se registr una notable diversificacin
del origen. Las grandes migraciones acabaron por afectar a la prctica totalidad de pases europeos.
Inicialmente fueron los pases del Norte de Europa (Noruega, Dinamarca o Suecia) los que se incorporaron a la oleada migratoria. En cambio, desde la dcada de los 80, el grueso de la emigracin europea
proceda de los pases del Este (Rusia) y del Mediterrneo (Italia, Portugal o Espaa).
La intensidad de los flujos migratorios registr notables variaciones entre pases. Economas como
la irlandesa promediaron tasas migratorias del 12 por mil anual entre 1850 y 1913. Suecia y Noruega
del 5 por mil. Sin embargo, pases como Alemania se situaban en torno al 2 por mil, y la tasa de Francia
era cercana a 0. Adems, estas tasas tambin dibujaron tendencias temporales diversas. Las migraciones
irlandesas perdan intensidad a partir de los aos 1860. Las alemanas, danesas o suecas lo hacan desde
la dcada de 1880. En pases como Italia o Espaa la mayor intensidad migratoria se registraba en la
primera dcada del siglo XX.
El destino de los emigrantes europeos fue las grandes economas de antigua colonizacin europea
en Norteamrica (Estados Unidos), Sudamrica (Argentina o Brasil) y Oceana (Nueva Zelanda y Australia). No obstante, la dimensin de los flujos a estos destinos fue muy variable segn pases de procedencia. Los pases nrdicos o Alemania concentraban la mayor parte de sus emigrantes en Estados
Unidos. Sin embargo, los pases de la Europa latina nutran las ms importantes oleadas de migracin
con destino a pases de Latinoamrica como Argentina (espaoles e italianos), Cuba (espaoles) o Brasil (portugueses). Por lo que respecta a las caractersticas individuales, la mayor parte de emigrantes
eran hombres jvenes, en muchas ocasiones solteros que adems solan ser de procedencia urbana y
tener una escasa cualificacin.
El anlisis econmico ofrece una explicacin de las causas de esta explosin migratoria, de su secuencia temporal, de los cambios registrados en los principales orgenes y destinos y de las caractersticas individuales de los emigrantes. La lgica econmica seala que la decisin migratoria se corresponde con un anlisis de tipo coste beneficio. El potencial emigrante debe valorar los beneficios esperados
de la decisin de emigrar. stos se relacionan con la mejora en el nivel de vida que puede obtener, en

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

151

trminos de renta permanente, con la migracin. La variable bsica en esta decisin es la diferencia
existente entre el nivel de renta que obtiene en su pas de origen y el que podra obtener en el pas de
destino. Por ello, en muchos estudios se analizan las diferencias salariales esperadas entre origen y destino como variable bsica y determinante final del volumen de flujos. No obstante esta variable bsica
debe complementarse con algunas otras para explicar mejor la decisin de emigrar. El emigrante valora
el coste de oportunidad que acarrea su decisin, en trminos econmicos. As, si el individuo trabaja
en el sector agrario, o de forma ms precisa, es un pequeo propietario agrario, la decisin tiene un
coste de oportunidad en trminos de seguridad de rentas superior al individuo que vive en un entorno
urbano en el que slo obtiene rentas salariales. Adems, si el individuo ha dedicado tiempo y recursos a
su formacin y esto le ha reportado unas habilidades que difcilmente podr rentabilizar en los trabajos
que ocupe en su destino, este elemento acta como un freno a la migracin.
Los costes y beneficios directos de la emigracin tambin se ven afectados por otros factores que
modifican la valoracin individual. As, los beneficios reportados por la emigracin sern mayores
cuando el emigrante disponga de ms tiempo en el que desarrollar su carrera laboral en el destino con
lo que, a mayor edad de las personas, menores sern los incentivos a emigrar. Por lo que respecta a los
costes, la emigracin ser menor si el individuo debe emigrar en compaa de su mujer e hijos, ya que
los costes son ms elevados. El viaje y asentamiento en las regiones de destino tambin deben ser considerados y pueden modificar la decisin migratoria. Si los costes de transporte son elevados, o si hay
trabas de tipo administrativo que entorpezcan el acceso a los pases de destino, los flujos migratorios
sern menores. Tambin hay costes de informacin. Si consideramos que la informacin se transmite
de forma ms fluida en las zonas urbanas que en las zonas agrarias, con poblacin ms dispersa, podemos pensar que los flujos migratorios procedentes de sociedades ms urbanas superen, en igualdad de
condiciones, a los provenientes de sociedades con un peso del sector agrario superior.
Finalmente, el asentamiento en el destino, el tiempo necesario entre la llegada y la ocupacin de un
puesto de trabajo, se relaciona directamente con la informacin disponible acerca de las posibilidades
de trabajo en el mismo y tiene un coste que debe ser contemplado por el emigrante. Por ello la existencia en el destino de comunidades de emigrantes de la misma procedencia que el potencial emigrante,
al reducir los costes de asentamiento (familias de acogida, mayor informacin) suele ser considerada
como un elemento que reduce los costes de asentamiento y por ello favorece la aparicin de cadenas
migratorias entre determinados orgenes y determinados destinos, bien sean pases, regiones dentro de
los mismos, ciudades o incluso vecindarios especficos dentro de las mismas.
La consideracin de todo este conjunto de elementos permite ofrecer una buena explicacin de lo
acontecido durante estos aos. As, la literatura ha destacado que el impulso migratorio en esta etapa
se relacion, en gran medida, por la existencia de una elevada brecha salarial entre la vieja Europa,
con una abundante dotacin de trabajo barato, y las grandes regiones de nuevo asentamiento, en las
que la escasez de trabajo comportaba unos niveles salariales comparativamente elevados para un gran
contingente de nuevos trabajadores. Este elemento es el central en la explicacin.
Pero adems hubo otros aspectos. Por una parte, el crecimiento de la demanda de trabajo en los
pases de nuevo asentamiento y de la oferta del mismo en Europa, fueron una fuente incesante de expansin de los flujos migratorios. As, el crecimiento de la produccin agraria y minera aseguraba la
absorcin de nuevos trabajadores en las zonas de destino en proporciones hasta ese momento desconocidas. En segundo lugar, algunos pases europeos abundantes en trabajo estaban avanzando en sus
procesos de industrializacin con lo que ms parte de la poblacin viva en entornos urbanos. Adems,
el cambio econmico haba favorecido la modificacin de las pautas demogrficas, incrementando el
ritmo de crecimiento de la poblacin en algunas economas europeas que avanzaban en sus procesos

152

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

de transicin demogrfica. Ello explica el que, en estos pases, fueran especialmente voluminosas las
cohortes de edad de individuos jvenes, ms propensos a emigrar.
Pero las migraciones masivas recibieron un impulso adicional procedente de la reduccin de los costes migratorios. El periodo se caracteriz por una marcada reduccin de los costes de transporte transocenicos, que favorecan la expansin comercial y tambin los flujos migratorios. Desde la perspectiva
de las barreras institucionales a la entrada de emigrantes en los pases de destino se puede argumentar
que stas, lejos de entorpecer los flujos, sirvieron para incentivarlos. Algunos pases, animados por la
necesidad de expansin de la produccin y en un contexto de escasez de mano de obra, establecieron
programas de atraccin de inmigrantes, misiones internacionales de contratacin en origen por parte
de empresas, o asumieron la financiacin de viajes. Este tipo de actuaciones fueron la norma cuanto
menos hasta finales de siglo.
En estas condiciones, gran brecha salarial, seguridad en encontrar empleo, abundancia en origen de
poblacin que entraba en el ciclo de edad de trabajo, reduccin de costes de informacin y de transporte y un marco institucional que promova los flujos, se explica el despegue de los flujos migratorios
internacionales en estos decenios. Pero, como se ha sealado, el momento de arranque y el de mayor
intensidad migratoria no fue similar en todas las regiones de origen. El esquema planteado tambin da
una explicacin plausible a las diferentes trayectorias experimentadas por los pases europeos.
De una parte, a mediados de siglo XIX las mayores tasas migratorias se registraron en los pases
comparativamente ms desarrollados de Europa. Dos factores ayudan a explicar esta precocidad. stos
haban arrancado con anterioridad su proceso de crecimiento lo que implicaba que fuera superior el
porcentaje de poblacin que viva en entornos urbanos, y tambin que hubieran iniciado ya los procesos de transicin demogrfica, con lo que el volumen de poblacin joven, al comienzo de su ciclo
laboral, fuera superior. Con el paso de los aos, los procesos de industrializacin se extendieron a ms
economas del contexto europeo y fueron stas las que en las ltimas dcadas de siglo tomaron el relevo
en cuanto a mayor protagonismo en la oleada migratoria.
Desde una perspectiva dinmica, ulteriores avances en los procesos de desarrollo nacional en los diferentes pases de Europa moderaran los incentivos a la emigracin. Los niveles de renta de los trabajadores fueron mejorando paulatinamente, erosionando la brecha salarial existente entre estas economas
y las de nuevo asentamiento. El avance en el proceso de transicin demogrfica tambin ralentizaba el
ritmo de crecimiento de la poblacin y, por lo tanto, el de llegada al mercado de trabajo de cohortes de
edad tan nutridas como las registradas a mediados de siglo. Es por ello que en las trayectorias temporales de migracin por pases se observa, en el caso de los ms avanzados, una dinmica de crecimiento
de las tasas migratorias que alcanza sus mximos en los aos 1880 (Suecia, Noruega o Alemania). En
cambio, en los pases del Sur europeo, regiones que arrancaron su proceso de industrializacin con
retraso respecto a la Europa Noroccidental, las mayores tasas migratorias se registraban en la dcada
previa al estallido de la Primera Guerra Mundial (Italia, Espaa, Portugal).
Las peculiaridades propias del origen de los emigrantes ayudan a entender el cambio registrado en
el centro de gravedad de las principales regiones de destino. La emigracin britnica, alemana, sueca o
noruega tendi a concentrarse en Norteamrica, Australia o Nueva Zelanda. Sin embargo, el crecimiento de las migraciones provenientes de pases mediterrneos tendi a concentrarse en Latinoamrica,
favoreciendo el crecimiento del peso de estos territorios en el grueso de flujos internacionales. Sin duda,
los emigrantes latinos compartan con los habitantes de estas regiones aspectos culturales e idiomticos
que, al reducir los costes de asentamiento, afectaron a su eleccin de destino.

153

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

Cuadro 5.1
Migraciones en masa y convergencia en la economa Atlntica, 1870-1910
Tasa
migratoria
neta
(Millares
por ao)
Argentina

Impacto
acumulado
sobre la
poblacin
(%)

Tasa
migratoria de
la poblacin
activa
(Millares por
ao)

Impacto
acumulado
sobre
mercado de
trabajo (%)

Impacto de
la migracin
sobre
salarios
reales (%)

Impacto
de la
migracin
sobre el
PIB per
cpita (%)

11.74

60

15.50

86

21.5

8.2

Brasil

0.74

0.98

2.3

0.5

Australia

6.61

30

8.73

42

14.6

6.8

Estados
Unidos

4.03

17

5.31

24

8.1

3.3

Canad

6.92

32

9.14

44

15.6

7.6

Gran Bretaa

2.25

2.97

11

5.6

2.8

Italia

9.25

31

12.21

39

28.2

14.2

Alemania

0.73

0.96

2.4

1.3

Irlanda

11.24

36

14.84

45

31.9

n.d.

Suecia

4.20

15

5.55

20

7.5

2.5

Espaa

1.16

1.53

5.9

0.0

Nota. En la primera y tercera columna el signo menos significa emigracin. (n.d.= no disponible). El impacto acumulado hace
referencia al porcentaje de crecimiento de la poblacin o de la poblacin activa que se deriva de la incorporacin del total de
poblacin emigrada a lo largo de los aos 1870-1913 a cada uno de los destinos.
Fuente: Taylor, A. M. y Williamson, J. G. (1997), Convergence in the Age of Mass Migration, European Review of Economic
History, 1, pp. 27-63 y ORourke, K. H. y Williamson, J. G. (1999), Globalization and History: the evolution of a nineteenth-century Atlantic economy, Cambridge (Massachusetts), Cambridge University Press.

En cualquier caso, la importancia de los flujos migratorios intercontinentales fue de tal magnitud
que su impacto sobre los mercados internacionales de trabajo merece ser considerada. El Cuadro 5.1
resume su impacto en algunas de las grandes economas receptoras. Su primera columna ofrece evidencia acerca de la tasa migratoria media anual para el periodo 1870-1910. El signo positivo indica que
es una economa receptora, es decir, que hablamos de tasas de inmigracin. La columna dos refleja el
impacto acumulado de esta inmigracin sobre el total de poblacin en el pas de destino. Las columnas
tres y cuatro ofrecen informacin relativa a la poblacin activa, es decir, inmigrantes en edad de trabajar y su impacto acumulado sobre el mercado de trabajo. Cabe resear que, dado que la mayor parte
de inmigrantes era poblacin en edad de trabajar, tanto las tasas migratorias como el impacto de las
mismas fue superior sobre el mercado laboral que sobre el total de poblacin. Adems, en trminos de
impacto, ste fue superior all dnde la inmigracin afect a sociedades con baja densidad de poblacin.

154

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Por ejemplo, tasas migratorias similares incidieron en mayor medida sobre el total de poblacin en
Australia que en Estados Unidos (donde el volumen inicial de poblacin era superior).
Como se desprende de la informacin del Cuadro 5.1, el boom migratorio tuvo un gran impacto
sobre las sociedades de destino. En pases como Argentina supuso un incremento de la poblacin de un
60%, en Australia o Canad del orden del 30% y, en Estados Unidos, la gran economa receptora, el
volumen de poblacin en 1913 fue un 17% superior al que se hubiera observado en ausencia de llegada
de inmigrantes. El impacto sobre los respectivos mercados de trabajo fue, si cabe, superior. La llegada
de inmigrantes amplio en un 86% la poblacin activa en Argentina, un 42% en Australia, un 44% en
Canad y un nada desdeable 24% en el caso de Estados Unidos.
Las cifras incluidas ofrecen informacin sobre algunos de los pases de origen de los emigrantes. En
este caso los signos negativos indican que son flujos migratorios de salida (emigraciones). Las cifras
indican que el impacto de esta salida tuvo una gran incidencia sobre el volumen de poblacin y de poblacin activa de algunas de estas sociedades. Entre los pases que concentran sus flujos en la primera
mitad del periodo analizado, destaca el caso de Irlanda donde la salida de emigrantes redujo la poblacin en un 36% y la poblacin activa en un 45%. En Suecia las reducciones de la poblacin fueron
de orden del 15% y de la poblacin activa del 20%. Entre los rezagados en esta oleada migratoria los
efectos no fueron menores. En Italia la emigracin provoc una contraccin de la poblacin del orden
del 31% y lo que es ms importante, de un 39% de la poblacin activa. Las magnitudes son menores
en Gran Bretaa, Alemania o Espaa, pero en todos ellos los efectos de la internacionalizacin del
mercado de trabajo fueron evidentes.
La llegada o salida de grandes contingentes de poblacin en edad de trabajar afect al equilibrio
de los mercados de trabajo nacionales. Los pases receptores registraron un notable incremento de la
oferta de trabajo, que permiti atender la ampliacin de la capacidad productiva en un contexto de
contencin salarial. La columna cinco resume esta informacin. En ella se analiza el impacto de los
flujos migratorios sobre los niveles salariales. Esta informacin indica que, en los pases receptores, los
salarios reales fueron sensiblemente ms bajos que los que se hubieran registrado en ausencia de migraciones. Y en magnitudes muy relevantes. Los salarios argentinos fueron en torno a un 20% inferior a
los que se hubieran registrado en ausencia de migraciones. Los canadienses y australianos del orden del
15%, y los estadounidenses del 8%. El impacto sobre algunos pases de origen es incluso ms llamativo.
La contraccin registrada en la oferta de trabajo de estos pases supuso un incremento de salarios reales
del 30% en el caso de Irlanda o del 28% en el de Italia.
Desde una perspectiva global, los procesos migratorios favorecieron la convergencia de salarios
entre estos dos grandes grupos de pases. La razn es que su impacto fue altamente asimtrico. En los
pases de origen, al reducir la oferta de trabajo, favorecieron el alza de los salarios, y en los de destino,
al ampliarla, tendieron a reducirlos o a frenar su crecimiento. Dado que lo que caracterizaba inicialmente a estas economas era la existencia de una brecha salarial, con salarios ms elevados all donde
el trabajo era escaso (pases de Nuevo Asentamiento) y ms bajos all donde era abundante (Europa),
las migraciones tendieron a facilitar la convergencia salarial. A la postre, sta es la prueba definitiva de
la alta integracin del mercado de trabajo registrada en este periodo.

5.1.3. El sistema del patrn oro y los flujos internacionales de capital


Como se ha sealado, el proceso de globalizacin propio de la segunda mitad del largo siglo XIX
supuso tambin la integracin internacional del mercado de otro factor de produccin clave en la

155

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

comprensin de los procesos de crecimiento econmico. ste no es otro que el mercado de capitales:
la globalizacin tambin favoreci que los agentes econmicos buscaran la mxima rentabilidad a los
capitales mediante su inversin donde pudieran obtener una mayor remuneracin.
En este sentido, el periodo comprendido entre 1870 y 1914 registr un marcado avance en los flujos
de capitales. La informacin disponible muestra que el volumen de activos extranjeros mantenidos por
parte de las grandes potencias inversoras creci de forma notable. En el caso de Gran Bretaa pas de
un volumen aproximado de 4.900 millones de $ en 1870 a unos 19.500 millones de $ en 1914. En el de
Francia, de 2.500 a 8.600 millones de $. Alemania mantena activos extranjeros por un valor de 6.700
millones de $ en 1914. Si se considera de forma agregada la informacin disponible para el perodo, la
inversin exterior pas de aproximadamente 8.000 millones de $ en 1870 a unos 40.000 millones de $
en 1914. Es decir, la inversin extranjera vio ms que cuadriplicado su volumen en trminos nominales.
Este ritmo de crecimiento fue superior al de la produccin, con lo que en trminos relativos la inversin exterior gan peso respecto a la actividad econmica de las economas participantes. La ratio
entre el stock de activos extranjeros mantenidos por los pases inversores y el PIB mundial creci desde
un 7% en 1870 al 18% en 1914, multiplicndose, por lo tanto, por un factor de 2.5. Cabe destacar que
el valor alcanzado por esta ratio en 1914 no fue superado, con posterioridad, hasta la dcada de 1980.

Cuadro 5.2
Distribucin de los destinos de la inversin extranjera europea en 1914 (%)
Destino

Gran Bretaa

Francia

Alemania

Europa del Este

3.6

35.5

27.7

Europa Occidental

1.7

14.9

12.7

Otras zonas de Europa

0.5

3.4

5.1

Total Europa

5.8

53.8

45.5

Latinoamrica

20.1

13.3

16.2

Norteamrica y Australia

44.8

4.4

15.7

Asia y frica

26.5

28.5

20.5

2.8

0.0

2.1

100.0

100.0

100.0

No especificado
Total

Fuente: ORourke, K. H. y Williamson, J. G. (1999), Globalization and History: the evolution of a nineteenth-century Atlantic
economy, Cambridge (Massachusetts), Cambridge University Press.

156

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Por lo que respecta a la geografa de los flujos inversores destaca la salida de capitales desde las principales potencias europeas. En particular, Gran Bretaa se erigi en el principal prestamista mundial,
concentrando ms del 43% de total de activos internacionales en 1914. Por su parte, Francia aglutinaba un 20% del total y Alemania un 13%. El resto de economas europeas (principalmente Blgica,
Holanda y Suiza) aportaban un 12%. La cuota inversora de Estados Unidos se situaba a gran distancia,
en un 7%. Adems Estados Unidos era prestatario en trminos netos. Es decir, reciba ms inversiones
extranjeras que las que realizaba en el exterior.
En relacin a los destinos destacan las inversiones realizadas en los pases del Centro y Sur europeo.
stos reciban el 27% de los flujos, medidos por el stock existente en 1914. El segundo gran destino
de las inversiones se hallaba en Norteamrica. Estados Unidos y Canad concentraban el 24% de la
inversin exterior. Los otros dos grandes destinos de la inversin eran, por este orden, Latinoamrica y
Asia, que concentraban un 19 y un 16% del total respectivamente.
Aunque sta sea la distribucin global del destino de las inversiones, sta fue muy heterognea entre
los diferentes pases de origen. Gran Bretaa concentraba la mayor parte de sus inversiones (94.2%) en
pases del llamado Nuevo Mundo. De hecho, un 44.8 % tena como destino Norteamrica y Oceana,
un 26.5% Asia y frica, y ms del 20% Latinoamrica. Por el contrario, la estructura de destinos de
los flujos procedentes de Francia y Alemania era bien distinta. En el caso francs, el 53.8% de las inversiones tenan como destino pases europeos. En el alemn, Europa concentraba un 45.5% del total.
Por lo que respecta a la tipologa de las inversiones europeas, se estima que ms del 75% del total
se materializaron en la compra de bonos y obligaciones, tanto de emisiones pblicas como privadas.
Por lo tanto, la inversin directa tuvo un carcter menor en la oleada de integracin del mercado internacional de capitales previa a 1914. En particular, las inversiones extranjeras de Gran Bretaa tenan
una distribucin acorde con estas pautas generales. El 40% se concentraban en emisiones de compaas
ferroviarias, un 30% en bonos y otros ttulos de emisin pblica para financiar la actividad del Estado,
un 5% en obligaciones emitidas por empresas de servicios pblicos (suministros urbanos de gas, agua
potable). Finalmente, slo el 25% de la inversin britnica podra considerarse inversin directa.
sta se concentraba en la creacin de empresas para la explotacin de recursos mineros y la correspondiente a compaas de produccin y distribucin de productos agrarios.
Como en los dos mercados analizados en las pginas previas, el crecimiento de los flujos internacionales de capital registrado durante estos aos se deriva de dos elementos. Por una parte, los flujos
internacionales de capital crecieron debido al avance de la oferta y demanda de los mismos. Europa
noroccidental, que a lo largo del siglo XIX transitaba por una senda de industrializacin y crecimiento
econmico, generaba un elevado volumen de ahorro en busca de la mejor remuneracin. Los pases de
nuevo asentamiento eran una fuente creciente de demanda de capitales, necesarios para la expansin
de la produccin de materias primas y alimentos. Al igual que la escasez de trabajo favoreca su elevada remuneracin en estos territorios y atraa grandes oleadas de trabajadores europeos, la escasez del
capital necesario para la expansin de la produccin marcaba una elevada rentabilidad que iba a ser
la causa central del crecimiento de los flujos de capitales desde los pases abundantes en capital (y por
ello en los que su remuneracin era menor) hacia aqullos con escasez del mismo (que ofreceran una
mayor remuneracin).
Por la otra, sin embargo, lo que caracteriz al periodo no fue slo el crecimiento de los flujos internacionales de capital, sino que ste se diera de manera ms intensa que el crecimiento de la oferta y
demanda de los mismos, aproximada por el PIB de la economa mundial. Es en este segundo aspecto en
el que se debe insistir a la hora de explicar las causas del avance en la integracin del mercado de capitales. Cabe preguntarse qu elementos favorecieron que en esta etapa se pudiera realmente aprovechar

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

157

los diferenciales de rentabilidad existentes entre diferentes zonas del planeta. En este sentido, de nuevo,
la explicacin debe buscarse en que durante estos aos se dieron los avances tecnolgicos y las condiciones institucionales necesarios para impulsar la integracin del mercado internacional de capitales.
En primer lugar, la difusin de innovaciones tecnolgicas, como el telgrafo, permiti la transmisin
inmediata de la informacin acerca de precios y cotizaciones de los ttulos entre las diferentes plazas financieras. Las innovaciones no se dieron slo en el mbito tecnolgico. Tambin se populariz el uso de
nuevos instrumentos financieros, en la forma de bonos, obligaciones, acciones y otros tipos de activos
financieros que facilitaron la colocacin internacional de capitales en el sector privado y tambin en los
sectores pblicos de las economas prestatarias. No menos importante fue el desarrollo de actividades
de seguro que facilitaron la reduccin de riesgos cambiarios y tambin en operaciones a futuros en la
compra de activos financieros o divisas. Dentro de los pases ms avanzados tambin hubo importantes
avances que impulsaron la captacin de pasivos por parte de las instituciones financieras que se situaban detrs de los grandes flujos internacionales. El desarrollo del sector bancario en un amplio abanico
de pases favoreci la difusin de los depsitos bancarios como mecanismo de captacin del ahorro que
iba a alimentar las grandes operaciones internacionales de crdito e inversin.
Las condiciones institucionales permitieron e incluso favorecieron el avance de esta integracin.
Desde la dcada de los 1870 una proporcin creciente de economas adopt el sistema monetario internacional conocido como el patrn oro. Gran Bretaa fue el primer pas que lo adopt de facto ya en el
siglo XVIII. Hasta 1870 muchos pases, entre los que se encontraban EEUU, Alemania, Holanda, Suecia, Noruega, o muchos pases Latinoamericanos tenan sistemas bimetlicos y los pases del extremo
Oriente utilizaban la plata en sus transacciones. Sin embargo, a partir de 1870 el movimiento hacia el
sistema de patrn oro se aceler, y la plata fue desapareciendo del mismo. Uno de los primeros pases
que se pas al patrn oro fue Alemania, y a ella le siguieron Holanda, Noruega, Suecia y Dinamarca.
Hacia 1878 se incorpor Francia, y posteriormente lo adoptaron Austria (1892), Rusia y Japn (1897),
y ya a partir de 1900 se incorporaron EEUU, algunos pases de Asia como Tailandia y Ceiln, y varios
pases Latinoamericanos como Argentina, Mxico, Per o Uruguay.
Dadas las reglas del juego de este sistema monetario, las divisas de cada uno de los pases tenan un
valor determinado en oro y los bancos centrales de los pases que lo adoptaban mantenan el compromiso de dar convertibilidad a las mismas en ese metal y permitir la libre entrada y salida del mismo de
sus respectivas economas. Por lo tanto no exista restriccin alguna a la libre movilidad internacional
de los capitales con lo que el marco institucional no supona barrera alguna a la integracin de los mercados. Pero adems, la confianza en el buen funcionamiento del patrn oro impulsaba este proceso de
integracin dado que las distintas divisas mantenan entre si un tipo de cambio fijo, lo que favoreca el
conocimiento general del precios de los bienes y activos financieros y eliminaba el riesgo en el clculo
del beneficio esperado derivado de las fluctuaciones del tipo de cambio, dado que ste, como se acaba
de indicar, era fijo.
El compromiso con el patrn oro exigi a los gobiernos en cuestin que siguieran polticas fiscales
y monetarias conservadoras, que garantizaran el sostenimiento estructural del sistema, lo que facilitaba
a los inversores potenciales el clculo de los rendimientos esperados. La colaboracin de los bancos
centrales, que tenan como objetivo el mantenimiento de la convertibilidad oro de las divisas, serva
para sostener el sistema ante desajustes de corto plazo. Desde esta perspectiva, pues, la adhesin y compromiso de un buen nmero de economas al patrn oro y la confianza en el buen funcionamiento de
este sistema monetario internacional actu como palanca impulsora de la movilidad de los capitales.
La consecuencia directa de la ampliacin de estos flujos en este entorno de reduccin de costes de
transaccin fue la convergencia en el precio de los capitales a una y otra parte de los ocanos. Los tipos

158

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

de inters vigentes en los pases donde eran ms escasos tendieron a reducirse y a converger con el de
los pases abundantes en capital, que ahora encontraba mayor remuneracin fuera de sus fronteras. De
hecho, en caso de perfecta integracin de mercados se debera esperar que los diferenciales de tipo de
inters entre pases fueran nulos y slo existir en caso de existencia de diferenciales de riesgo entre los
activos financieros que se comparan. La evidencia existente apunta que ste fue el caso durante estos
aos.Varios estudios han demostrado que el diferencial entre los bonos de las economas perifricas
y los pases centrales de Europa noroccidental (Gran Bretaa, Francia y Alemania), se redujo, en promedio, del 5% en 1870 a slo el 1% en 1914 (Grfico 5.3). Adems, se tiene constancia de que los
diferenciales de tasas de inters entre Estados Unidos y Reino Unido fueron muy pequeos y, adems,
no estuvieron sometidos a grandes oscilaciones antes de la Primera Guerra Mundial.

Grfico 5.3
Evolucin de los rendimientos de los bonos nacionales. 1880-1913
Tipos de inters nominal. Pases seleccionados

Fuente: Elaborado a partir http://eh.net/database/global-finance/

En estas condiciones las inversiones pudieron ser colocadas all donde obtenan mayor rentabilidad lo que, desde la perspectiva terica, implica que la economa mundial registr un importante
impulso en trminos de eficiencia en la asignacin internacional de los recursos. Los pases de nuevo
asentamiento pudieron aprovechar las inversiones extranjeras para avanzar en la explotacin de sus

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

159

recursos naturales, agrarios o mineros. Pudieron financiar las costosas inversiones en infraestructuras
que el crecimiento de la produccin exiga, dotar de las mismas a los entornos urbanos en expansin
y, no menos importante, cimentar la construccin de las estructuras de Estado que este mayor nivel
de desarrollo demandaba. No obstante, la acumulacin de deuda por parte de los sectores pblicos o
la concentracin de determinadas inversiones en actividades que con el paso de los aos se mostraron
como escasamente rentables supusieron la acumulacin de un conjunto de riesgos que estallaran en
aos posteriores.
Para los pases inversores la integracin de mercados permiti el aprovechamiento de las grandes
oportunidades existentes a escala mundial, aunque tambin gener la financiacin de actividades con
escasa rentabilidad final o que acabaron por generar impagos. ste sera el caso de la financiacin de
la actividad del sector pblico en pases de la periferia europea o de Latinoamrica. No obstante, la
inversin exterior vino a facilitar el aprovisionamiento de materias primas y alimentos baratos para las
economas ms desarrolladas de Europa y, a su vez, fue un instrumento de gran utilidad para abrir los
mercados de destino de las inversiones a la produccin industrial de los pases de origen.

GLOBALIZACIN Y DESIGUALDAD GLOBAL


Un interrogante relevante es cul fue la repercusin
de esta etapa de Globalizacin sobre la desigualdad.
Para responderlo debe distinguirse dentro de la desigualdad global dos componentes: la desigualdad
en la renta per cpita de los diferentes pases, y la
desigualdad entre los ciudadanos de un mismo pas.
La primera se relaciona con la convergencia en la remuneracin obtenida por los distintos factores de produccin. La segunda est vinculada a la remuneracin
relativa que tienen los mismos en cada uno de ellos.
El Grfico 5.4 ilustra el conocimiento actual acerca de las tres. Como se puede observar, esta etapa de
Globalizacin coincide con un avance de la desigualdad. Pero el comportamiento de sus dos componentes
es distinto. El avance de la desigualdad global se relacion fundamentalmente con el incremento de las distancias existentes entre los niveles de renta media de
las economas mientras la evolucin de la desigualdad
interna mostr una mayor estabilidad.
El avance en la integracin en el mercado de bienes provoc en el caso de las economas europeas exportadoras de manufacturas, bienes intensivos en trabajo, e importadoras de alimentos y materias primas
procedentes de actividades que hacan un uso intensivo de la tierra, un impulso en la remuneracin relativa
del trabajo en detrimento de las rentas de la tierra. El
impacto en Amrica u Oceana fue el contrario. En
estas regiones la integracin del mercado de bienes

favoreci el crecimiento relativo de las rentas de la


tierra. El caso asitico es ms complejo al existir pases muy densamente poblados, como Japn, Corea o
Taiwn, con extensos territorios abundantes en tierra,
como India o Tailandia. Los primeros dispusieron de
ventajas en la produccin de bienes industriales, por lo
que la integracin econmica represent el paulatino
incremento de la remuneracin del factor abundante,
el trabajo, y la paulatina reduccin de la del factor
escaso, la tierra. Esta integracin les afect, por lo tanto, en la misma direccin que en la Europa del Norte.
Los segundos, por el contrario, recibieron un impulso
similar al experimentado en Amrica u Oceana. La
integracin del mercado de bienes tendi a reducir la
desigualdad en las economas abundantes en trabajo
de Europa o Asia pero actu como un factor favorecedor del aumento de la desigualdad en las economas
abundantes en tierra, especializadas en la produccin
y exportacin de bienes agrarios, de Amrica, Asia u
Oceana.
La integracin del mercado de trabajo reforz
estas tendencias. Las migraciones masivas desde los
pases en los que el trabajo era abundante redujo la
oferta y contribuy al alza las rentas salariales. En los
pases receptores, por el contrario, el incremento de
la poblacin activa procedente de la emigracin la
aument y contuvo el alza salarial. Por lo tanto, los
grandes flujos migratorios permitieron mejorar los nive-

160

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

les salariales en Europa y en algunos pases asiticos


reduciendo as la desigualdad. Por el contrario, en los
pases de Nuevo Asentamiento, la llegada masiva de
emigrantes favoreci a los propietarios de tierras y perjudic a los trabajadores, propiciando la consolidacin, en muchos casos, de sociedades con un elevado
grado de desigualdad.
La integracin del mercado de capitales tuvo efectos menos evidentes sobre la desigualdad econmica
interna. La inversin extranjera, al ampliar el stock de
capital en las economas de Nuevo Asentamiento, increment la productividad de los otros factores (tierra
y trabajo). No obstante, los estudios existentes no son
concluyentes. En cualquier caso, la desigual evolucin
muestra que los efectos de la globalizacin sobre la
desigualdad interna de los pases fueron muy asimtricos, acorde con el estancamiento observado en la
misma a escala global.
La evidencia sobre la incidencia de la globalizacin sobre la desigualdad entre pases es menos concluyente. De un parte se constata que la integracin de
los mercados favoreci la convergencia en los niveles
salariales: su dispersin internacional cay en un 28%
entre 1870 y 1910, reducindose la distancia exis-

tente entre el Nuevo Mundo y Europa del 108% al


85% siendo el factor ms importante el impacto de las
migraciones. La leccin ms importante de la historia
de la migracin de siglo XIX es que sta fue muy beneficiosa para las economas con bajos niveles de renta,
al favorecer el crecimiento de las rentas del trabajo
donde eran bajas y a su reduccin relativa donde eran
elevadas. No obstante, la integracin del mercado de
capitales favoreci menos la convergencia econmica. Los flujos de capital pudieron haber actuado como
una fuerza favorecedora de la divergencia de rentas
a escala global.
Aquellas economas que participaron con mayor
intensidad en el proceso de integracin econmica internacional registraron una notable convergencia. Las
que, sobre todo desde finales de siglo XIX, mostraron
un retroceso en su nivel de integracin econmica internacional, tuvieron un comportamiento ms discreto.
Por lo tanto, puede afirmarse que el incremento en los
niveles de desigualdad entre pases no fue fruto del
avance de la globalizacin. Todo lo contrario, se dio
sobre todo por el distanciamiento relativo, la divergencia, de aquellas economas que no participaron en la
misma.

Grfico 5.4
Desigualdad Econmica Global y sus componentes. Coeficiente de Gini

Fuente: Milanovic, B. (2009),


Global Inequality and the Global Inequality Extraction Ratio.
The Story of the Past Two Centuries, Policy Research Working
Paper 5044, New York, The
World Bank Development Research Group, Poverty and Inequality Team

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

161

5.2. LA ECONOMA MUNDIAL DURANTE LA SEGUNDA REVOLUCIN


INDUSTRIAL
Como se ha sealado en el punto previo, el proceso de integracin econmica internacional favoreci la aceleracin de crecimiento econmico mundial. Sin embargo, el progreso econmico experimentado durante estos aos no slo fue fruto de la mayor especializacin productiva impulsada por la
globalizacin. El crecimiento del perodo 1870-1913 se asent tambin en el avance de un nuevo paradigma tecnolgico, organizativo, cultural y social que conocemos como Segunda Revolucin Industrial.
ste permiti que, aunque de forma desigual, durante estos aos se aceleraran los ritmos de crecimiento
econmico y que stos se extendieran a un mayor conjunto de sociedades. En lo que sigue, en primer
lugar se trata de sintetizar los principales elementos que la caracterizan. En relacin a este aspecto, en
segunda instancia se ofrece una sucinta explicacin de la ralentizacin del crecimiento econmico britnico y de su prdida de liderazgo. Finalmente se reflexiona acerca de las causas del ascenso de Estados
Unidos a primera potencia econmica mundial.

5.2.1. Innovacin y acumulacin de capital en la Segunda Revolucin Industrial


Desde la dcada de 1870 comenz a hacerse patente el agotamiento de las posibilidades de crecimiento de las tecnologas propias de la Primera Revolucin Industrial y aumentaron los esfuerzos por
desarrollar nuevas tecnologas que tomaran el relevo en la consecucin de las mejoras productivas
necesarias para mantener el crecimiento. La Segunda Revolucin Tecnolgica fue fruto de la aplicacin
sistemtica del conocimiento cientfico a la actividad econmica y su importancia se deriva de que la
combinacin de mejoras y cambios de gran trascendencia afect a una gran variedad de mbitos. En
relacin con la actividad productiva los principales cambios llegaron de la mano del descubrimiento,
utilizacin y produccin de nuevas materias primas y productos, de nuevas fuentes de energa (como
el petrleo o la hidroelectricidad), de nuevos convertidores energticos, de nuevas formas de organizacin de la produccin y de comercializacin y gestin empresarial. Pero este proceso tambin supuso
una importante alteracin en elementos de corte socioeconmico como la localizacin de la poblacin
en el territorio (caracterizado por el impulso de los procesos de urbanizacin), en el comportamiento
demogrfico o en el papel que se atribuye al Estado en la sociedad.
Esta revolucin tecnolgica se caracteriz por la creciente utilizacin de materiales nuevos y ms
baratos. Por lo que respecta a los productos metlicos, la consolidacin de nuevos procesos de produccin de acero como el Siemens-Martin (1864) o el Girlitsch-Thomas (1879) permiti la utilizacin de
mineral de hierro con alto contenido fosfrico y, con ello, el abaratamiento del precio del producto.
Adems, la utilizacin de nuevas aleaciones con metales como el cromo, tungsteno o vanadio, permiti
la elaboracin de materiales ms duros y resistentes, ms fcilmente moldeables y que facilitaban un
corte ms preciso. La disponibilidad de estas nuevas materias primas fue un elemento clave a la hora
de desarrollar nuevas mquinas herramienta, as como para la fabricacin de piezas estndar, necesarias para el trabajo en cadena. Los avances no llegaron slo a la siderurgia del hierro. El desarrollo de
la industria del aluminio supuso la generalizacin de una materia prima metlica, con aplicaciones a
la industria de construcciones mecnicas, que permita rebajar el peso de las mismas. Sin este avance
hubiera sido impensable el posterior desarrollo de la industria aeronutica.
El impulso recibido por la industria qumica se constituy en una de las seas de identidad de esta
etapa. Los avances cientficos en el rea de la qumica inorgnica facilitaron el desarrollo de nuevos

162

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

productos (Aspirina, 1893) y de nuevas y mejores materias primas en sectores como el agrcola (abonos) o la construccin (cementos artificiales). Pero el sector que protagoniz un mayor desarrollo fue el
de la qumica orgnica. Sus mejoras posibilitaron el despegue de nuevos sectores productivos y de una
amplia gama de productos. Ejemplos del mismo se encuentran en la produccin de plsticos, pinturas,
celuloides, explosivos o fibras textiles artificiales. En el desarrollo de los mismos fue clave la inversin
en I+D protagonizada por grandes compaas como las alemanas Bayer o Basf o las suizas Ciba y Geigy, entre otras.
Las innovaciones no slo afectaron a la produccin de nuevas materias primas y productos. El aprovechamiento de nuevas fuentes de energa tambin tuvo gran trascendencia. La utilizacin del petrleo
y sus derivados como fuente primaria energtica fue un punto central en el proceso. En comparacin
con el carbn, combustible energtico bsico durante la Primera Revolucin Industrial, el petrleo
aporta un mayor poder calorfico. Adems, al tratarse de un lquido permite una gran adaptabilidad y
eficiencia en la produccin de energa. Los primeros motores de combustin interna datan de finales del
siglo XIX, con el desarrollo del motor Benz en Alemania o el Daimler en Gran Bretaa. stos dieron
paso al motor de combustin Diesel (1895) y a su adaptacin a la industria del automvil por la empresa Ford en 1896. As, la aplicacin del motor de combustin en el automvil se erigi en el smbolo
de la Segunda Revolucin Industrial, pero cabe recordar que tambin gener importantes mejoras en la
navegacin y, con la creacin de motores de aluminio, en la aeronutica (primer vuelo con motor que
atraviesa el canal de la Mancha, 1909)
La utilizacin de la electricidad en los procesos productivos fue otro jaln en la historia de las innovaciones tecnolgicas propias de la Segunda Revolucin Industrial. Su uso generaba grandes ventajas
en tanto que se abra la posibilidad de transportar la energa a distancias cada vez mayores con unas
prdidas limitadas. Con ello se abra el camino a la diferenciacin entre el lugar de produccin del input
energtico y el de su consumo. Adems, la nueva energa confera a los procesos productivos ventajas en
trminos de divisibilidad y de flexibilidad en su uso. Por lo que respecta a la produccin de energa elctrica cabe diferenciar dos fases. En la primera, la produccin elctrica pasaba por la utilizacin como
fuente energtica primaria de combustibles como el carbn o el petrleo, siendo el poder calorfico de
estos recursos minerales la fuente energtica originaria (termoelectricidad). En la segunda, sin embargo,
la produccin de energa elctrica se realiz a partir de la utilizacin de la fuerza del agua mediante el
uso de turbinas (hidroelectricidad). El desarrollo de la produccin hidroelctrica permiti ampliar el
potencial de produccin energtica y, sobre todo, abaratar los costes de produccin ante la posibilidad
de aprovechar nuevas fuentes primarias de energa existentes en ros o saltos de agua.
Su aplicacin a la industria posibilit la mecanizacin de la prctica totalidad de procesos productivos, el ahorro en trminos de espacio, capital y mano de obra, una mayor eficiencia energtica y fuertes
ganancias en productividad. La electricidad transform la fbrica, pero tambin permiti un fuerte
avance en distintos campos como la comunicacin (telgrafo, telfono), la iluminacin, el transporte
(ferrocarril y las redes de suburbano) o en los procesos productivos de diferentes industrias que ahora
podan hacer uso de hornos elctricos (azulejos) o procesos como la electrlisis (qumica).
La Segunda Revolucin Industrial tambin gener grandes cambios en la esfera de la organizacin
del trabajo y en la escala de produccin. Nuevas formas de produccin como el taylorismo, u organizacin cientfica del trabajo, mejoraron la eficiencia del trabajo en las fbricas. La especializacin
del trabajador en tareas especficas dentro del proceso productivo y el control de tiempos permitieron
fuertes ganancias en productividad. La organizacin cientfica del trabajo supuso la divisin de la produccin en mltiples tareas especializadas. Adems, la disponibilidad de piezas estndar permiti la
generalizacin del sistema fordista de trabajo: la cadena de montaje. Su aplicacin en la nueva fbrica
Ford, en 1908, supuso una revolucin de los mtodos de trabajo. La cadena de montaje conduca a una

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

163

importante reduccin en costes medios y la mejora de los rendimientos del trabajo. Estas ganancias
eran mximas en caso de producir a gran escala. El caso de la empresa Ford ilustra a la perfeccin este
extremo. Ford produjo 15 millones de unidades del modelo T entre 1908 y 1923 y, en paralelo, consigui reducir el tiempo medio de montaje del modelo T de 12 horas 30 minutos a poco ms de 2 horas.
Gran escala y mayor eficiencia productiva redundaron en una importante reduccin de costes y, con
ello, del precio final para el consumidor. ste pas de 600$ en 1912 a 254$ en 1923.
Pero la necesidad de operar a gran escala requera de grandes inversiones y de la rentabilizacin de
las mismas mediante la colocacin de grandes volmenes de producto. De esta forma, la empresa industrial caracterstica de esta etapa fue muy diferente a la empresa tpica de la etapa previa como se analiza
con mayor detalle en el Captulo 8. As, se consolid una nueva forma jurdica de empresa, la sociedad
annima, que permita el acceso a un mayor volumen de capitales pero en la que se separaba de forma
ntida la propiedad y la gestin empresarial. Esta diferenciacin se sita en la base de grandes cambios
en la esfera de la organizacin de la empresa. Las empresas tpicas de la Segunda Revolucin Industrial
se organizaban por divisiones (produccin, comercial, gestin) y la especializacin interna favoreca
el desarrollo de nuevas tcnicas de control de costes (contabilidad de costes) y de estrategias de diferenciacin de producto ideadas en el mbito de los departamentos de marketing (marcas, publicidad) o de
innovaciones en los sistemas de distribucin, como la aparicin de grandes almacenes (Macys, Nueva
York, 1870s), la venta por catlogo y correo (Sears, Roebuck & Co. Chicago, 1887) o la de cadenas de
tiendas que abastecan amplios territorios (Great American Tea Company).
Igualmente, tuvo lugar un cambio profundo en las relaciones laborales. El trabajo requera menos
cualificacin, pero tambin generaba un mayor alienamiento del trabajador en tanto que sus tareas
eran totalmente mecnicas y repetitivas. A cambio, las ganancias en productividad permitan que una
parte de las mismas se trasladaran a su retribucin en forma de mayores salarios (el ejemplo clsico es
el del salario de 5$ instaurado por la empresa Ford para sus trabajadores), el establecimiento de periodos vacacionales remunerados o la ampliacin del descanso dominical al fin de semana (week-end).
Tambin se registr una tendencia en favor de la extensin de beneficios sociales como los seguros de
enfermedad, vejez o desempleo tanto por iniciativa privada como con el impulso o participacin directa
del Estado. Finalmente, mayores niveles salariales y mayor seguridad en las rentas del trabajo redundaban en una mayor capacidad de consumo para una parte creciente de la sociedad. Estos eran los pilares
necesarios para el crecimiento de la demanda de bienes de consumo duradero como el automvil o los
electrodomsticos, caractersticos de la nueva sociedad de consumo.
En resumen, la segunda revolucin tecnolgica contribuy al crecimiento de la economa en el largo
plazo. El aprovechamiento de nuevas fuentes de energa, la invencin y desarrollo de nuevas materias
primas y productos, los avances en la organizacin y gestin empresarial fueron elementos que confluyeron desde finales del siglo XIX y estn en el origen de esta larga fase de crecimiento econmico que,
aunque no exento de graves tensiones econmicas como las que provocaron las dos guerras Mundiales,
slo se agotara casi un siglo ms tarde, con la crisis del petrleo de 1973.

5.2.2. El declive britnico


El perodo 1870-1913 signific la prdida de liderazgo por parte de la economa britnica. Gran
Bretaa, pionera de la Primera Revolucin Industrial, ostentaba en 1870 la primera posicin mundial
en trminos de PIB per cpita. Su situacin era fruto de la intensa transformacin sufrida por la economa britnica en el perodo 1830-1870. sta supuso el avance de un sector industrial liderado por el

164

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

sector textil as como por las industrias de base propias de la Primera Revolucin Industrial, como el
carbn y la siderurgia del hierro. Desde este punto de partida Gran Bretaa registr un fuerte desarrollo
industrial asentado en la ampliacin de mercados tanto nacionales como, sobre todo, internacionales y
en el liderazgo tecnolgico en sectores como los descritos, el de las construcciones mecnicas (maquinaria) o el ferrocarril.
Pero a partir de 1870 y hasta 1913, la economa britnica alcanz su climaterio. Las tasas del crecimiento del PIB per cpita se estancaron, primero, y desde 1890 sufrieron una marcada desaceleracin.
As, la produccin por habitante creca a un 0.8% en el decenio 1870-1879, el ritmo de expansin alcanzaba un mximo del 1.5% en 1880-1889. Desde ese mximo caa al 1.3% en el decenio 1890-1899
y se derrumbaba hasta el 0.4% en los aos 1900-1913. La contabilidad del crecimiento permite realizar
una primera lectura de las causas prximas de esta desaceleracin. Si se descompone el periodo 18701913 en dos fases se comprueba que la desaceleracin sufrida en el ritmo de crecimiento de la productividad del trabajo se corresponde, en el caso britnico, con la del ritmo de avance en la productividad
total de los factores (PTF). Entre 1873 y 1899 el avance en la PTF generaba 0.8 puntos porcentuales de
un crecimiento del producto por trabajador que se situaba en el 1.2%. Entre 1900 y 1913 el ritmo de
crecimiento del output por trabajador caa hasta el 0.5% y esta reduccin se corresponda directamente
con la reduccin en el ritmo de avance de la PTF que se situaba en un magro 0.1%.

Grfico 5.5
Difusin de las tecnologas de la Segunda Revolucin Industrial. Electricidad y Automvil
Estados Unidos vs. Gran Bretaa

Fuente: Diego A. Comin y Bart Hobjn (2009), Cross-country Historical Adoption of Technology (CHAT) dataset. Link: http://
www.nber.org/data/cha

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

165

En estas condiciones, el hilo conductor sealado en la introduccin acerca de los factores explicativos del crecimiento de la PTF en el periodo 1870-1913 nos permite encontrar las claves para la
comprensin de la prdida de liderazgo britnico. En primer lugar cabe sealar que el avance de la
economa britnica en el periodo previo se haba asentado en las ganancias de eficiencia productiva
alcanzadas mediante su intensa participacin en un proceso de especializacin productiva internacional. Un porcentaje muy significativo de la produccin britnica en los sectores ms representativos de
la Primera Revolucin Industrial era vendido fuera del pas. Gran Bretaa era la economa lder en la
exportacin de bienes manufacturados como el textil o el acero. El comercio de exportacin aportaba
un 12,2% del PIB britnico en 1870. Sin embargo, a partir de 1870, la difusin de la industrializacin
a un mayor nmero de pases y el auge de las polticas proteccionistas recrudeci la competencia en
los mercados internacionales de este tipo de productos. En segunda instancia, la economa britnica se
caracteriz por la tmida adopcin de las tecnologas y los sistemas de organizacin y distribucin de la
produccin propios de la Segunda Revolucin Industrial. Como se observa en el Grfico 5.5, su ritmo
de difusin fue mucho ms reducido que el registrado por la economa estadounidense. Este elemento
acab por penalizar el crecimiento de la productividad en el sector industrial y gener problemas en la
competitividad de sus exportaciones y en su crecimiento. As, en 1913, Alemania ya superaba a Gran
Bretaa en cuanto a cuota de exportaciones mundiales de productos qumicos (27% para Alemania por
16% para Gran Bretaa), maquinaria (29% frente a 28%) o equipos elctricos (44.4% frente a 22%).
Consecuencia de ello, la balanza de pagos de Gran Bretaa comenz a registrar importantes dficits
en el comercio de bienes. Gran Bretaa importaba del exterior ms de lo que importaba, seal inequvoca de los problemas de competitividad que afectaban a un buen nmero de sectores de produccin
industrial.
Los elementos que han sido sealados como explicativos de la lenta adopcin de Gran Bretaa de
los avances propios de la Segunda Revolucin Tecnolgica son muchos. De una parte se ha sealado
que Gran Bretaa fue configurndose como una economa especializada en la provisin de servicios,
en detrimento de la produccin de bienes industriales. Sectores como los de las finanzas, los seguros,
el comercio, ganaban participacin en la estructura productiva britnica y eran sectores que, a su vez,
no se caracterizaban por registrar grandes avances en productividad. Por la otra, muchos trabajos
han apuntado a las dificultades que tuvo que abordar la industria britnica a la hora de sustituir las
formas de produccin propias de la Primera Revolucin Industrial. Se ha destacado que el liderazgo
productivo en los sectores industriales ms tradicionales actu como un freno al cambio tecnolgico.
La transformacin productiva de la industria requera de un gran esfuerzo inversor y de la apuesta por
la sustitucin de las viejas tcnicas de produccin por las de la Segunda Revolucin Tecnolgica. Pero
eso supona la retirada de equipos que an ofrecan cierta rentabilidad. Este elemento actuaba como un
coste de oportunidad que no era tan manifiesto en otras economas en las que el proceso industrializador estaba menos asentado. Actuaba como un hndicap para la economa lder y no para las economas
que estaban en plena transformacin industrializadora.
Tambin se ha apuntado que el marco institucional propio de la sociedad y la economa britnica haba favorecido su ascenso en el marco de la Primera Revolucin Industrial pero no era el ms
adecuado para el avance de las transformaciones que dominan esta etapa. As, el sistema educativo
britnico no favoreca el desarrollo de habilidades cientficas y de investigacin y stas eran clave en
el nuevo contexto econmico. Adems, las formas de organizacin empresarial ms comunes en Gran
Bretaa no eran las ms apropiadas para un entorno en el que las empresas deban afrontar grandes
inversiones y grandes volmenes de produccin. En la economa britnica abundaban las pequeas y
medianas empresas de tipo familiar. Este tipo de empresas manifestaban grandes limitaciones a la hora
de proveerse de los grandes volmenes de financiacin que demandaba el desarrollo del nuevo marco
tecnolgico. No obstante, es necesario recordar que Gran Bretaa sigui manteniendo un buen nivel de

166

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

competitividad en los sectores de la industria ligera que requeran menor volumen de inversin como
el textil, alimentacin o bebidas.
En resumen, en comparacin con otras economas del entorno, entre 1870 y 1913 Gran Bretaa vio
limitado su acceso a los dos elementos impulsores del avance en la eficiencia productiva: la integracin
econmica internacional y el cambio tecnolgico. Es por ello que observ una marcada ralentizacin en
los ritmos de expansin de la PTF y, en consecuencia, del crecimiento del PIB per cpita.

5.2.3. Estados Unidos: primera potencia mundial


Una de los hechos ms relevantes de lo acontecido durante estos aos fue el ascenso de Estados Unidos a la primera posicin econmica mundial, en detrimento del lder durante los aos previos: Gran
Bretaa. A principios del siglo XIX los Estados Unidos eran un pas poco poblado, con una estructura
productiva mayoritariamente agrcola y una produccin industrial ms bien modesta. En perspectiva
comparada mantena un PIB per cpita un 25% inferior al de Gran Bretaa y similar al francs o al
alemn. Sin embargo, en 1913 se haba convertido en la primera potencia econmica mundial. La pregunta que cabe responder hace referencia al porqu de este avance y a porqu se dio en este periodo.
La bibliografa existente ha tendido a sealar las ventajas de partida de la economa Estadounidense
en cuanto a la existencia de un marco institucional favorecedor del crecimiento (era una sociedad que
haba establecido, desde su origen, las formas institucionales propias la economa liberal), as como a la
favorable dotacin de recursos naturales. Prueba de la abundancia de recursos era que Estados Unidos
era el principal productor de petrleo (en 1913 generaba el 65% de la produccin mundial) y de muchos otros recursos minerales (65% de la produccin mundial de cobre, 39% de la de carbn, 36% de
la de mineral de hierro, 34% de la de plomo o 37% de la de zinc o bauxita).
Sin embargo, el despegue de Estados Unidos cabe relacionarlo con las ganancias en eficiencia productiva registradas durante el perodo. La evidencia relacionada con los factores explicativos del crecimiento del producto por trabajador en Estados Unidos muestra que ste fue, como media, del 1.9%
acumulativo anual entre 1890 y 1905 y que las ganancias en la PTF aportaron el 74% del mismo. Entre
1905 y 1927 el producto por trabajador creca al 2% y el avance en la PTF explicaba el 65% del total.
En estas condiciones, la contabilidad del crecimiento apunta que el ascenso de Norteamrica al primer
puesto de la economa mundial se habra relacionado de forma directa con las ganancias en eficiencia
registradas en estos aos. Es decir, con el aprovechamiento de las dos palancas del crecimiento propias
de este periodo: la creacin de comercio y el cambio tecnolgico. Aunque se trate de dos procesos interrelacionados podemos revisarlos de forma independiente.
En primera instancia, a lo largo de la segunda mitad del siglo XIX la economa estadounidense
registr una fuerte expansin agraria basada en la abundancia de tierra, en la posibilidad de expandir
hacia el Oeste la frontera productiva. La construccin del ferrocarril y una apuesta clara del sector
pblico por dotar a la economa de los incentivos necesarios para la colonizacin y explotacin de
nuevas tierras fueron los factores clave en el proceso. Como consecuencia, su agricultura registr un
fuerte crecimiento de la produccin, utilizando ms tierras y tambin mecanizando procesos productivos que permitan el crecimiento de la productividad del trabajo agrario. En estas condiciones pudo
ofrecer bajos costes de produccin que, en el marco de una mayor integracin del mercado interior
estadounidense y la globalizacin de la provisin de productos agrarios a escala mundial, favoreci la
comercializacin de la produccin en las zonas ms pobladas e industriales del Este y la exportacin de
la misma a gran escala al continente europeo. La especializacin productiva en un marco de creciente

Crecimiento econmico (1870-1913): internacionalizacin y cambio tecnolgico

167

integracin de mercados, interior y exterior, supuso el aprovechamiento de importantes ganancias en


eficiencia en la asignacin de recursos.
No obstante, la expansin del sector industrial fue, si cabe, ms marcada. La existencia de un mercado interior grande y con fuertes tasas de crecimiento de la demanda, en paralelo a una opcin poltica
por la proteccin de la industria nacional, sirvi para el desarrollo acelerado de las nuevas industrias
y tecnologas propias de la Segunda Revolucin Industrial, que alcanzaban sus mayores rendimientos
en caso de producir y comercializar a gran escala. En estas condiciones, las industrias que lideraron el
avance estadounidense fueron acero, petrleo, electricidad entre los sectores productores de materias
primas y energtico de base; automvil, industrias de electrodomsticos o qumica, entre las industrias
de bienes de consumo duradero que protagonizaron el perodo. En pocos aos Estados Unidos encabezaba el ranking mundial de produccin en la mayor parte de sectores productivos bsicos como carbn,
petrleo, acero o industria qumica. Su cuota en la produccin mundial de manufacturas pas del 23%
en 1870 a un 36% en 1913. Tambin cabe destacar la rpida adopcin de las formas de organizacin
de la produccin (taylorismo, cadena de montaje), de organizacin empresarial (grandes empresas y
corporaciones, grandes sociedades por acciones) y de distribucin y comercializacin del producto
(venta por catlogo, grandes almacenes) de las que fue la economa pionera.
Por lo tanto, la elevada especializacin productiva y el fuerte ritmo de adopcin del cambio tecnolgico impulsaron el crecimiento econmico estadounidense. En 1913, el PIB per cpita de los Estados
Unidos alcanzaba los 5.301$ G-K de 1990, superando los 4.921$ de Gran Bretaa y situndose a
amplia distancia de otras grandes potencias econmicas mundiales como Alemania (3.648$) o Francia
(3.485$). Estados Unidos se converta en la primera potencia econmica mundial.

BIBLIOGRAFA
Bsica
ORourke, K. H. y Williamson, J. G. (2006), Globalizacin e Historia. La evolucin de una economa atlntica del siglo
XIX, Zaragoza, Prensas Universitarias de Zaragoza.

Complementaria
Bordo, M. D., Taylor, A. M. y Williamson, J. G. (eds.) (2003), Globalization in Historical Perspective, Chicago, University of Chicago Press.
Carreras, A. y Josephson, C. (2010), Aggregate Growth, 1870-1914: growing at the production frontier en Broadberry, S y ORourke, K. H. (eds.), The Cambridge Economic History of Modern Europe, 1870 to the present, Volumen
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Crafts, N. F. R. y ORourke, K. H. (2013), Twentieth Century Growth, Discussion Papers in Economic and Social History
117, Oxford, University of Oxford.
Daudin, G., Morys, M. y ORourke, K. H. (2010), Globalization, 1870-1914 en Broadberry, S y ORourke, K. H.
(eds.), The Cambridge Economic History of Modern Europe, 1870 to the present, Volumen 2, Cambridge, Cambridge University Press.
Feliu, G. y Sudri, C (2006), Introducci a la histria econmica mundial, Valencia, Publicacions de la Universitat de
Valncia.

Captulo 6

La economa del perodo de


entreguerras, 1918-1939
La etapa que transcurre entre 1918 y 1939 est dominada por dos conflictos armados de una amplitud y consecuencias polticas de gran magnitud y por la crisis econmica ms profunda y prolongada de la historia contempornea. Las consecuencias de la Primera Guerra Mundial (1914-1918)
pueden en buena medida considerarse desencadenantes de la segunda que se prolongara desde 1939
hasta 1945. Entre ambas, la Gran Depresin de los aos treinta, iniciada a finales de 1929, afect
directa o indirectamente a todos los pases y no se super hasta una dcada ms tarde. Durante la
misma la disminucin del PIB y el ascenso del desempleo alcanzaron una gravedad sin precedentes.
Por otro lado, con la revolucin rusa de 1917 emergi un sistema econmico y social, de planificacin central o comunista, que hasta finales de los aos 80s del siglo XX fue considerado una
alternativa al capitalismo. Al mismo tiempo, en estos aos se modificaron, al menos, dos parmetros
fundamentales de la economa. Por una parte, tuvo lugar la fase final de translacin de la hegemona
econmica y poltica mundial de Gran Bretaa a Estados Unidos iniciada a finales del siglo XIX.
Y por otro lado, con la recesin se sentaron las bases de una concepcin del funcionamiento de la
economa y del papel de la poltica econmica distintas a los vigentes hasta 1914 y que dominaran
gran parte de la segunda mitad del siglo XX.

Gran Bretaa abandona


el patrn oro

Conferencia Gnova
Patrn de cambios oro

EEUU sale del


patrn oro

Libra esterlina fija


paridad con el oro
Plan Dawes
11/Nov./
1919
1919

PlanYoung

1921-23

1922

1924 1925

24 y 29
Oct.
1929 1930

1929

Fin 1 Guerra Mundial

Mara Teresa Sanchis Llopis

Inicio 2 Guerra Mundial

1930-1932

1931

1933-1935 1935-1939
1933

Quiebras bancarias (USA)

Inflacin/depreciacin (Europa)
Hiperinflacin alemana
Tratado de Versalles Reparaciones

Roosevelt (USA)
Hitler (Alemania)

Arancel SmootHawley (USA)


Crack Bolsa de Nueva York

Quiebra
Creditanstalt
(Austria)

1/Sep./1939

1er New Deal


2 New Deal

170

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Durante el perodo de entreguerras, 1914-1939, se consolid la prdida de la supremaca poltica y


econmica de Gran Bretaa frente al ascenso de Estados Unidos como primera potencia econmica. Sin
embargo, la ausencia de percepcin general de la profunidad del cambio, llev a este pas a no ejercer
como lder mundial en cuestiones importantes que obstaculizaron la recuperacin en Europa tras la Primera Guerra Mundial. As, mientras los felices veinte fueron una dcada de prosperidad econmica
en Estados Unidos, con la difusin de las tecnologas de la Segunda Revolucin Industrial y la entrada
en la era del consumo de masas, en Europa las dificultades financieras lastraron el crecimiento, generndose un creciente desequilibrio comercial y financiero entre ambas partes. A nivel domstico, la properidad econmica norteamericana estuvo acompaada de un aumento de la desigualdad en el reparto
de la renta. Ambos desequilibrios se contrarrestaron con la expansin del crdito a los consumidores
domsticos y al resto del mundo. Sin embargo, cuando en 1929 se inici la crisis en los Estados Unidos,
debido a la brusca desaceleracin de la demanda domstica, estos desequilibrios relevantes afloraron,
y la crisis devino rpidamente en una crisis global. Las polticas ortodoxas aplicadas no funcionaron y
tendieron a agravar la recesin. La superacin de la crisis no se produjo hasta despus de 1945 cuando
se inaugur una nueva forma de entender la poltica econmica y el papel del Estado en la economa,
que tendra su fundamentacin terica en la aportacin del economista britnico J. M. Keynes.

6.1. LOS DESEQUILIBRIOS ECONMICOS DE LOS AOS 20


Los aos de la Primera Guerra Mundial marcan el final de una prolongada etapa de expansin
econmica y el inicio del declive, en trminos relativos, de la posicin de Europa en la economa mundial. El continente alcanz su punto lgido en 1913, cuando su PIB representaba en torno al 47% del
total mundial. En 1950, su participacin haba cado hasta el 40%, una tendencia que no conseguira
modificar posteriormente. La profundidad de la Depresin econmica de los aos treinta no se puede
desvincular de las consecuencias econmicas directas e indirectas de la guerra. Por consecuencias directas, entendemos la magnitud de los daos econmicos causados por el conflicto. Por consecuencias
indirectas, los factores que dificultaron la cooperacin en las relaciones econmicas internacionales y
los que obstaculizaron la negociacin poltica dentro de los pases. En aquellos aos, se dilucid el reparto de poder entre unos Estados Unidos fortalecidos econmica y financieramente y la vieja Europa,
en la que durante siglos haba residido el poder poltico, econmico y financiero, especialmente en Gran
Bretaa. En 1918 Estados Unidos emergi como la principal potencia industrial, financiera y comercial.
Sin embargo, en el terreno poltico, el gobierno y el Congreso norteamericano optaron por distanciarse
de los asuntos europeos. Su presencia en las discusiones monetarias internacionales se dej en manos de
las corporaciones financieras privadas y su poltica comercial fue claramente proteccionista.
Un claro ejemplo de ello, es cmo este pas abord la cuestin relativa a los prstamos de guerra
exigiendo su devolucin a los pases aliados. Estos, por su parte, intentaron reafirmar su superioridad
vinculando su pago con la imposicin de duras sanciones econmicas a los vencidos (reparaciones de
guerra), especialmente a Alemania, y redefiniendo el mapa poltico europeo. El desacuerdo dificult la
recuperacin al afrontarse la reconstruccin bajo una fuerte carga financiera. La ausencia de liderazgo
por parte de los Estados Unidos tambin se dejara sentir en otras cuestiones, como en la debilidad del
nuevo patrn oro o en las polticas comerciales proteccionistas de los aos treinta.

6.1.1. Pases deudores: la Europa de entreguerras


La concentracin de los pases beligerantes en el esfuerzo militar supuso la paralizacin de su actividad econmica y la interrupcin de las relaciones econmicas internacionales. El PIB de Europa cay

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

171

por debajo del nivel de 1913 y se estima que, en promedio, ste no volvi a alcanzarse hasta 1924, casi
seis aos despus de haber finalizado las hostilidades, aunque con notables diferencias entre pases. Las
dificultades para recuperar el nivel de produccin se explican por las prdidas de capital fsico y humano y por el elevado coste de reasignacin de recursos tras la guerra.
Por lo que respecta al capital humano, en conjunto las bajas, contando la poblacin civil y la militar, representaron el 3,5% de la poblacin europea de 1913 (sin contar Rusia). Las prdidas militares
fueron mayores que en el conjunto de todos los enfrentamientos armados del siglo XIX. La calidad del
capital humano tambin se deterior, pues la mayor parte de las bajas tuvieron lugar entre la poblacin en edad de trabajar, es decir, entre activos cualificados. Por otro lado, se estima que se perdi en
torno a 1/30 parte del stock de capital fsico original, sobretodo en infraestructuras y equipo de transporte, edificios y plantas industriales. La estructura productiva de las economas se dirigi a atender
las demandas blicas (construcciones metalmecnicas, produccin de hierro y acero, construccin de
buques), todo lo cual supondra despus elevados costes de reasignacin de recursos productivos para
restablecer la produccin.
La reconstruccin iba a exigir un notable esfuerzo presupuestario a partir de 1919. Los gobiernos
se encontraron con dificultades para afrontarlo, pues la forma en que se haba financiado el conflicto
restringa las posibilidades de obtener nuevos recursos. En los pocos aos transcurridos entre 1913 y
1918, el gasto pblico pas de estar por debajo del 10% del PIB, a alcanzar niveles del 15% (Estados
Unidos, Canad, Australia, Japn), del 35% (Reino Unido), o incluso el 50 % (Francia y Alemania).
La financiacin de ese volumen de gasto se hizo mediante la subida de impuestos, el endeudamiento
del Estado y la creacin de dinero. De las tres alternativas, la primera fue la menos utilizada; la mayor
parte recay sobre el endeudamiento del Estado y sobre la financiacin inflacionista del dficit pblico.
Con cargo a deuda los bancos centrales emitieron y pusieron en circulacin nuevos billetes, dotando de liquidez a los gobiernos de sus pases. Esta forma de financiar el dficit pblico se conoce como
monetizacin de la deuda. En sntesis consiste en que el banco central descuenta, de forma automtica,
deuda pblica por billetes nuevos. Tiene la ventaja de facilitar al gobierno medios de pago, pero tiene
la desventaja de generar efectos distorsionadores sobre la economa. Pues el aumento de la cantidad de
dinero en circulacin provoca inflacin y lleva a la depreciacin del tipo de cambio.
En los primeros aos de la guerra, las presiones sobre el tipo de cambio pusieron en cuestin la capacidad de los pases para mantener sus compromisos de pertenencia al patrn oro, ya que ello exiga
una paridad fija respecto al metal y mantener unas reservas del mismo suficientes para garantizar la
libre convertibilidad de la moneda en oro. La proporcin entre las reservas de oro y el dinero en circulacin era cada vez menor, debido tanto a las salidas de metal destinadas a saldar el dficit comercial
causado por los gastos de guerra, como al aumento de la cantidad de dinero en circulacin por la monetizacin del dficit pblico. La reduccin de las reservas metlicas minaba la confianza en la moneda
y forzaba su depreciacin en el mercado monetario internacional. Como consecuencia, el sistema de
patrn oro dej de funcionar poco despus de 1914.
Adicionalmente, los integrantes del bloque aliado pasaron de ser exportadores netos de capital y de
productos manufacturados al resto del mundo a convertirse en demandantes de capital y en importadores netos de bienes. Una parte importante de esta demanda fue satisfecha por Estados Unidos. Entre
1914 y 1917, sus exportaciones a Europa se duplicaron y su supervit comercial con el continente se
multiplic por cinco. Durante los primeros aos, los pases aliados financiaron su dficit comercial
desprendindose de sus reservas de oro y de divisas y de sus posesiones de activos en el extranjero, y
posteriormente con el recurso al endeudamiento con Estados Unidos. Esto supona un cambio considerable en la posicin de este pas en la economa mundial: de ser un pas perifrico endeudado con

172

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Europa, pas a convertirse en el primer exportador mundial de bienes y en el principal prestamista a


nivel internacional, con una posicin acreedora frente a los aliados.
Fue en relacin con el pago de intereses y la devolucin de estos prstamos donde surgi una de las
mayores dificultades para iniciar la reconstruccin. En la Conferencia de Paz de Pars que puso fin a la
Guerra, Estados Unidos exigi a los pases aliados la liquidacin de las deudas acumuladas, y slo mostr cierta flexibilidad cuando qued probada la incapacidad de estos para afrontar sus compromisos. El
total ascenda a 12.000 millones de dlares corrientes, y cerca de un 40% de las mismas corresponda
a Gran Bretaa. A su vez, Reino Unido tena una posicin neta acreedora frente al resto de pases aliados, entre ellos Francia. Pero en plena reconstruccin, la capacidad de amortizacin de las deudas era
reducida. En estas circunstancias, los pases vencedores, liderados por Francia, decidieron vincular la
devolucin de la misma a la imposicin de indemnizaciones (reparaciones) a los vencidos, especialmente a Alemania, por los daos materiales causados y por las prdidas de vidas humanas, como se haba
hecho a la inversa en la guerra francoprusiana (1870-1871).
El Tratado de Versalles, resultado de esta Conferencia de Paz, modific adems las fronteras de
los vencidos afectando a su capacidad productiva, sus infraestructuras y sus redes de transporte y de
comercio. Alemania perdi la posibilidad de mantener la conexin entre el carbn del Ruhr y el hierro
de Lorena y la desmembracin del Imperio Austrohngaro desarticul las relaciones econmicas entre
territorios ahora en Estados distintos (y por tanto con posibles aranceles).
Las reparaciones impuestas a Alemania representaban en torno a tres veces su PIB de 1921: un 37%
exigible inmediatamente y el resto condicionado a su recuperacin econmica. Cada anualidad representaba un 6% de su PIB y los aliados exigieron el pago en oro. Para conseguirlo Alemania necesitaba
tener un saldo de la balanza exterior favorable. Sin embargo, su competitividad exterior haba quedado
erosionada por la inflacin durante la guerra y la inmediata posguerra.
Alemania no pag las reparaciones, y Francia tambin se encontr con dificultades para cumplir los
compromisos con sus acreedores. Esta situacin origin fuertes tensiones polticas en Europa y oblig
a Estados Unidos a flexibilizar las condiciones y a impulsar encuentros internacionales para alcanzar
acuerdos, como el Plan Dawes (1924) y el Plan Young (1929). Con ellos se redujo el monto de las anualidades, se ampliaron los plazos para hacerlas efectivas y se restableci el crdito a Alemania para que
afrontara sus obligaciones ms inmediatas. La mayor parte de los prstamos que recibi se destinaron
al pago de reparaciones, y sirvieron a su vez, para que los pases aliados pudieran devolver sus deudas
de guerra. Es decir, se gener un volumen adicional de endeudamiento que no hara ms que debilitar
la situacin financiera futura de Alemania, aumentar su dependencia del capital norteamericano y dificultar la recuperacin. De modo que, cuando estall la crisis de los aos treinta fue el pas europeo ms
azotado por el paro y la inestabilidad econmica.
Otra consecuencia importante fue la inflacin, que en algunos pases como Alemania y Austria alcanz el nivel de hiperinflacin. La principal causa de un episodio de inflacin elevada es un aumento
rpido y masivo de la cantidad de dinero en circulacin sin crecimiento de la produccin de bienes y
servicios. Ello provoca una prdida de poder adquisitivo de los ahorros y fomenta que los perceptores
de rentas fijas prefieran el consumo presente y la acumulacin de activos reales. Todo ello acelera la
velocidad de circulacin del dinero y retroalimenta la inflacin. Como no todos los precios responden
con la misma rapidez se distorsiona la estructura de precios relativos, lo cual desanima las decisiones
de inversin productiva. Asimismo, se agudiza el dficit del Estado, pues el gasto pblico aumenta ms
rpidamente que los ingresos fiscales que suelen gravar rentas pasadas. Por ltimo, la inflacin provoca
la prdida de confianza en la moneda y en la economa del pas, lo cual puede llevar a excluirlo de los
mercados internacionales de crdito.

173

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

Los episodios inflacionistas de principios de los aos 1920 desencadenaron una fuerte inestabilidad
tanto en el interior de los pases como en los mercados monetarios internacionales. Entre 1914 y 1918
los precios se multiplicaron por dos en Francia, Italia, Reino Unido y Holanda, por tres en Alemania, y
por 11 en Austria. Los aumentos ms relevantes tuvieron lugar en los pases beligerantes. En la inmediata posguerra los nuevos gobiernos tenan pocas opciones para afrontar sus gastos aparte de seguir
imprimiendo dinero. Entre 1918 y 1920, los precios continuaron creciendo, aunque con distinta intensidad segn los pases, tal y como se observa en el cuadro 6.1.
Algunas economas lograron contener la inflacin relativamente pronto, aplicando polticas deflacionistas: elevando impuestos, conteniendo el gasto pblico y encareciendo el crdito. Estas polticas
llevaron a una intensa recesin econmica en 1921 que afect a Estados Unidos, Reino Unido, Holanda, Suecia o Suiza. Otros pases fueron menos agresivos en la aplicacin de tales polticas y, aunque
tardaron algo ms, llegaron a controlar la inflacin (Francia, Italia, Finlandia o Blgica). Por ltimo,
hubo pases en los que la inflacin qued fuera de control y llegaron a experimentar episodios de hiperinflacin, como Alemania, Austria-Hungra, Checoslovaquia, Polonia o Rusia.
El caso ms espectacular fue el de Alemania, donde entre enero y diciembre de 1923 los precios se
multiplicaron por 450 millones y, como consecuencia, la cotizacin del marco en los mercados internacionales se desplom. La divisa alemana que previamente cotizaba a 4,2 marcos por dlar acab con
un cambio de 4,2 billones de marcos por dlar. Una barra de pan lleg a costar 105.000 millones de
marcos y un litro de leche 126.000 millones.
Cuadro 6.1
ndices de Precios al Consumo (1914=100)
Austria

Alemania

Francia

Italia

Estados
Unidos

Reino
Unido

Holanda

Suecia

1914

100

100

100

100

100

100

100

100

1915

158

125

120

109

102

124

115

115

1916

337

165

135

155

115

143

128

130

1917

672

246

163

224

138

176

136

159

1918

1.163

304

213

289

169

200

162

219

1919

2.492

403

268

331

193

219

176

257

1920

5.115

990

371

467

194

248

194

269

1921

9.981

1.301

333

467

169

224

169

247

1922

263.938

14.602

315

467

165

181

149

198

1923

76

15.437

344

481

168

176

144

178

1924

86

128

395

580

168

176

145

174

1925

97

140

424

618

173

176

144

177

1926

103

141

560

547

171

171

138

173

1927

106

148

593

511

167

167

138

171

1928

108

152

584

503

165

167

139

172

1929

111

154

621

476

165

167

138

170

Fuente: Maddison (1991), Historia del desarrollo econmico capitalista. Sus fuerzas dinmicas: una visin comparada a largo
plazo, Barcelona, Ariel.

174

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Al subir de forma incontrolada los precios, la capacidad adquisitiva de los salarios se reduca pues
se ajustaban con cierto desfase. La inflacin perjudicaba tambin a los ahorradores, al desaparecer
el valor de sus depsitos y beneficiaba a los deudores, al reducir la carga de sus deudas en trminos
reales. Tambin alteraba las decisiones de gasto y de inversin. Adems, no todos los individuos tenan
la misma capacidad para protegerse de ella. Los ms afectados fueron aquellos con rentas bajas y las
clases medias, mientras que buena parte de aquellos con mayores ingresos dispusieron de mecanismos
de proteccin como la inversin en activos reales o la colocacin de sus ahorros en el extranjero.

6.1.2. Regreso al patrn oro, prdida de autonoma monetaria y recuperacin


Los pases adoptaron polticas fiscales y monetarias contractivas para contener la inflacin. Estaban
dispuestos a asumir los sacrificios implcitos en las polticas estabilizadoras porque vean en la adhesin
al patrn oro una condicin necesaria para acceder a los mercados internacionales de capital y la forma ms efectiva de evitar nuevos episodios inflacionistas. Se confiaba en que la estabilidad monetaria
generara confianza entre los inversores domsticos, que estaran ms predispuestos a adquirir deuda
pblica, y tambin atraera capital extranjero.
En el cuadro 6.2 se recogen las fechas en que se restablece el patrn oro en cada pas y el porcentaje de depreciacin de cada moneda respecto a su paridad de 1913. As los pases con inflaciones ms
graves, restablecieron una paridad por debajo del 10% de su valor en 1913. Los pases con inflaciones
elevadas, cuyos esfuerzos por restablecer las paridades previas a 1914 fueron insuficientes, tuvieron que
estabilizar sus monedas a un tipo de cambio comprendido entre el 10% y el 30% de su valor previo al
conflicto. Y por ltimo, los pases neutrales y Gran Bretaa, que ya en 1920 impusieron polticas deflacionistas, lograron reducir la inflacin y restablecer la paridad de antes de la guerra (100%).
El sistema monetario que se restablece en los aos veinte se conoce como patrn de cambios oro.
Se diferencia del previo en que los bancos centrales pueden acumular reservas en oro o en monedas
extranjeras convertibles en ese metal. Las monedas que asumieron ese nuevo papel fueron bsicamente
el dlar y la libra esterlina. Adems se impusieron limitaciones a la convertibilidad del dinero bancario
en oro y ste dej de circular en forma de moneda. El nuevo sistema se impuso no slo en Europa y Estados Unidos, sino tambin en los pases de la periferia, como los territorios del viejo imperio britnico
(Australia, Canad y Sudfrica) y en Latinoamrica.
Este sistema monetario dejara de funcionar en los aos treinta. Entre las razones que llevaron a su
disolucin estaban las fuertes asimetras que albergaba desde su implantacin. En la Conferencia de
Gnova de 1922 se sentaron sus bases generales pero no hubo acuerdo en la forma en que cada pas restablecera su paridad con el oro. As cada cual la fij en funcin de sus propios intereses, sin coordinarse
con el resto y sin tener en cuenta el nivel de precios interior con relacin al nivel de precios del resto de
pases. Y muchas de las nuevas paridades resultaron inadecuadas. Esto no era ms que otro reflejo de la
fuerte crispacin poltica reinante en Europa, y de las tensiones entre Londres y Nueva York por la supremaca financiera y monetaria. As, mientras el Reino Unido regresaba con una paridad superior a la
que le corresponda (10% de sobrevaloracin), Francia lo haca con un tipo de cambio infravalorado.
Reino Unido se haba visto menos afectado por la destruccin fsica de capital o por los desrdenes
financieros provocados por la guerra, pero su moneda tambin se haba depreciado, entre otras razones
por la prdida de competitividad real de la economa britnica frente a la estadounidense. Sin embargo,
la decisin de regresar a la paridad previa a 1914 estuvo muy condicionada por el deseo de restablecer
el poder financiero de Londres y de preservar los intereses de los poseedores de activos denominados en

175

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

libras. El resultado fue una libra sobrevalorada, lo cual afect negativamente a la capacidad exportadora del pas, a la produccin y al empleo. A partir de entonces el gobierno britnico tuvo que adoptar
una poltica econmica centrada en la defensa del tipo de cambio. Es decir, las polticas macroeconmicas, tanto la fiscal como la monetaria, se pusieron al servicio de la correccin de los desequilibrios de la
balanza de pagos. Se practic una poltica monetaria contractiva para reducir los precios y los salarios
y ganar competitividad exterior, y se elevaron los tipos de inters para atraer capital extranjero y contener la demanda interna. A pesar de los esfuerzos por mantener el tipo de cambio, las presiones sobre
la balanza de pagos no cesaron y en 1931 Gran Bretaa fue uno de los primeros pases en abandonar
el nuevo patrn oro. Su permanencia slo haba durado seis aos (1925-1931).

Cuadro 6.2
Retorno al patrn oro, 1922-1929
Restauracin de facto
del patrn oro

Nueva paridad
(% de la paridad de 1913)

Depreciacin: 10% por debajo de la paridad de preguerra


Alemania
Polonia
Austria
Hungra
Rumana
Bulgaria
Portugal
Grecia
Yugoslavia

1923
1926
1922
1924
1927
1924
1929
1927
1925

0,0000000001
0,000026
0,00007
0,0069
3,1
3,8
4,1
6,7
8,9

Depreciacin: entre el 10% y el 30% de las paridades de preguerra


Finlandia
Blgica
Checoslovaquia
Francia
Italia

1924
1926
1923
1926
1926

13,0
14,5
14,6
20,3
27,3

Retorno a las paridades de preguerra


Suecia
Holanda
Suiza
Reino Unido
Dinamarca
Noruega

1922
1924
1924
1925
1926
1928

100
100
100
100
100
100

Fuente: Feinstein, C.H., Temin, P. y Toniolo, G. (1997), The European Economy between the wars, p. 46, Table 3.2, Oxford,
Oxford University Press.

El caso de Francia es el inverso. El pas opt por un tipo de cambio que era el 20% de la paridad
de antes de la guerra. Y aunque esto perjudicaba a los poseedores de saldos en francos, tena el efecto

176

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

positivo de elevar la competitividad de las exportaciones francesas. Durante la segunda mitad de los
aos veinte se recuperaron las exportaciones, la inversin industrial y el empleo y Francia fue acumulando reservas de oro hasta convertirse en el segundo poseedor mundial de este metal, slo por detrs
de Estados Unidos.
Este tipo de desequilibrios en la balanza de pagos tena un ajuste previsto en el sistema de patrn
oro: cuando los pases fijaban el valor de su moneda, se esperaba que la cantidad de dinero en circulacin en su interior fuera determinada por los desequilibrios de su balanza. Las reglas postulaban que,
siempre que en un pas hubiera una entrada neta de oro debido al supervit de su balanza exterior, ste
tendra que incrementar la oferta monetaria y, por el contrario, siempre que experimentara una salida
de metal, debera contraer su oferta de dinero interna.

EL TRILEMA DE LA POLTICA MACROECONMICA


El problema de la coordinacin de las polticas
macroeconmicas queda recogido de forma sistemtica en el denominado trilema de poltica macroeconmica. Segn establece, los agentes que toman
decisiones de poltica econmica en una economa
pequea tienen que elegir entre tres tipos de polticas

deseables: estabilidad del tipo de cambio, libertad de


movimientos de capital y poltica monetaria autnoma.
Pero de las tres slo dos son compatibles simultneamente. La tercera queda supeditada a garantizar el
correcto funcionamiento de las otras dos.

Grfico 6.1
El trilema de poltica macroeconmica

Fuente: Wolf, N. (2010), Europes Great Depression: Coordination failure after the First World War, Oxford Review of
Economic Policy, Volume 26(3), Figure 2, p. 342.

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

Segn el trilema los gobiernos tienen que elegir entre los tres regmenes representados en el grfico. En la opcin A, los gobiernos eligen defender
la estabilidad del tipo de cambio y permitir libertad
de movimientos del capital. En este caso, la poltica
monetaria deja de ser autnoma y se ajusta al objetivo de garantizar la estabilidad del tipo de cambio.
Se tratara del sistema de patrn oro (en los aos de
entreguerras, del patrn de cambios oro). En la opcin
B, se elige la estabilidad de los tipos de cambio y la
independencia de la poltica monetaria, dejando mayor margen de maniobra para utilizarla como poltica
anticclica, a cambio se sacrifica la libertad de movimientos de capital. Es la situacin dominante tras la
Segunda Guerra Mundial, bajo el sistema de Bretton
Woods. En la opcin C, las autoridades econmicas
pueden sacrificar la estabilidad de los tipos de cambio
(tipos de cambio flexibles o en flotacin) para poder
beneficiarse tanto de la libertad de entrada de capital
como de la autonoma de la poltica monetaria. En
este caso el problema central ser la habilidad de los

177

bancos centrales para combatir la inflacin. Esta fue la


opcin posterior al abandono del sistema de tipos de
cambio fijos de Bretton Woods en 1973.
En el perodo de entreguerras la poltica monetaria
estuvo dominada por la disciplina del patrn oro. Los
gobiernos que se adhirieron a l eligieron la opcin
A, en la que el valor de la moneda nacional se fijaba
en oro y ste se mova libremente entre pases. La cantidad de dinero en circulacin en cada pas quedaba
expuesta a los movimientos de la balanza de pagos.
En caso de desequilibrios de la balanza de pagos que
pudieran amenazar la estabilidad del tipo de cambio,
las autoridades tendran que hacer uso de la poltica
monetaria para corregirlo. Esto significaba renunciar a
la autonoma de la poltica monetaria, y por tanto, a
la posibilidad de utilizarla para corregir el ciclo econmico. A partir de entonces la misin de los bancos
centrales era corregir los desajustes de la balanza de
pagos, bien fueran ocasionados por desequilibrios comerciales o por movimientos de capital.

Pero para que el mecanismo de ajuste automtico funcionara, precios y salarios tenan que ser
flexibles. Sin embargo, tal y como ya seal Keynes, las economas ya no eran las de antes de 1914.
La rigidez de los precios, y especialmente de los salarios, impeda el ajuste necesario para restablecer
la competitividad exterior y, con ello, el nivel de produccin y de empleo. Las grandes empresas haban acumulado suficiente poder de mercado para fijar los precios y los trabajadores, organizados en
sindicatos, haban aumentado tambin su capacidad de negociacin salarial. Adems el nuevo sistema
se restableci en un entorno internacional en el que la cooperacin entre los pases era escasa. Antes
de la guerra, Gran Bretaa ejerci un liderazgo que llevaba al resto a realizar acciones conjuntas para
solucionar las dificultades en los tipos de cambio. Con el nuevo clima de crispacin poltica y diplomtica, este tipo de acuerdos fue imposible. Adems, los Estados Unidos tampoco actuaron como moneda
fuerte para restablecer la liquidez internacional, sino ms bien todo lo contrario.
A pesar ello, entre 1922 y 1930 el patrn oro ayudara a la recuperacin de los flujos internacionales
de capital. Entre 1924 y 1930 stos alcanzaron la cifra de 9 billones de dlares, de los cuales casi el
60% provena de los Estados Unidos, cerca del 15% de Reino Unido y Francia, y el resto de otros acreedores europeos, como Suiza, Holanda, Checoslovaquia y Suecia. Casi un 33% de este capital se invirti
en Alemania, algo ms de un 25% en otros pases europeos (Austria, Polonia, Grecia y Hungra), un
20% en las colonias britnicas y la India, y el 22% restante, en Latinoamrica.
Los flujos de capital contribuyeron inicialmente a la estabilidad internacional, al permitir financiar
los dficits de balanza de pagos de Europa con los Estados Unidos. La entrada neta de capital en Europa
despus de la estabilizacin ayud a preservar el valor de las divisas ms dbiles y a sostener el recin
restaurado patrn oro. Una parte importante de los prstamos a Alemania se destin al pago de las
reparaciones de guerra, el resto permiti financiar un nivel de inversin y consumo domstico imposible

178

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

con el escaso ahorro domstico (en gran medida evaporado con la hiperinflacin) y elevar el gasto pblico sin tener que seguir aumentando la presin fiscal, y por tanto, recuperar la actividad econmica.
A pesar de la debilidad monetaria y financiera, Europa consigui crecer entre 1922-1929. Una de
las razones fue la reconstruccin, cuyos esfuerzos permitieron, en algunos pases, llegar ms all de la
recuperacin de los niveles de renta de preguerra. Los nuevos Estados del Este de Europa, en su voluntad de ganar legitimidad poltica, intentaron impulsar el desarrollo econmico y avanzar hacia la industrializacin. Para ello invirtieron en la formacin de capital humano, a travs de la escolarizacin de la
poblacin, y en el desarrollo de nuevas infraestructuras de transporte, comunicaciones y electricidad.
En otros pases, la reconstruccin supuso cierta modernizacin al aprovechar las nuevas oportunidades tecnolgicas surgidas durante la Guerra, o incluso antes. Se inici entonces la motorizacin,
se avanz en ingeniera qumica y elctrica, se expandi la red de carreteras y se continu con la electrificacin iniciada antes de 1914. En algunas empresas de los pases europeos ms avanzados, como
Reino Unido, Francia o Alemania, se introdujo el modelo americano de produccin en masa de bienes
estandarizados. La llegada de capital y tecnologa americana fue clave para impulsar el crecimiento
econmico. Las grandes corporaciones estadounidenses buscaron oportunidades rentables en Europa
y, a travs de inversiones directas, abrieron filiales en todas las economas importantes.
En conjunto, la recuperacin del crecimiento fue una realidad a mediados de los aos veinte. Sin
embargo, se construy sobre bases dbiles. Los conflictos polticos en el interior de los pases y la falta
de entendimiento a nivel internacional minaron la confianza de los inversores, que pronto acabaron
desviando los recursos hacia otras inversiones, como la preparacin para otro conflicto armado o las
inversiones especulativas en bolsa. La falta de coordinacin entre pases impidi un mayor avance en la
modernizacin tecnolgica del continente. Por ejemplo, bloque el desarrollo de tecnologas de red que
traspasaban las fronteras nacionales, como la electrificacin, la construccin de redes de transporte o el
desarrollo de las telecomunicaciones. De forma que, muchas de estas tecnologas tendran que esperar
hasta despus de la Segunda Guerra Mundial para tener un impacto similar al que ya estaban teniendo
al otro lado del Atlntico.

6.1.3. Otros pases deudores: Amrica Latina y Asia


Durante la primera globalizacin el modelo de crecimiento latinoamericano se haba basado en la
exportacin de productos primarios, la llegada de capital extranjero y una fuerte inmigracin procedente de Europa. En esa etapa, las potencias extranjeras dominantes en Amrica Latina haban sido las
potencias europeas, mientras el rea de influencia de Estados Unidos se limitaba al Caribe y Mxico.
Desde 1914 los flujos de bienes y de factores europeos hacia Amrica Latina se vieron completamente
alterados. Se contrajo la llegada de mano de obra, capital y productos manufacturados europeos y el
terreno qued despejado para las exportaciones y el capital norteamericano que, a partir de entonces,
se convertira en la principal potencia extranjera en la zona.
Por lo que respecta al comercio, entre 1914 y 1918 las balanzas comerciales de estos pases se beneficiaron de un aumento de las exportaciones superior al de las importaciones. En esos aos creci
la exportacin de alimentos y de materias primas hacia Europa y hacia los mercados que sta dejaba
desabastecidos. Adems, en algunos pases las dificultades para importar productos manufacturados
procedentes de Europa animaron un proceso de industrializacin por sustitucin de importaciones
centrado en las industrias de bienes de consumo.

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

179

Al acabar la guerra, los antiguos socios comerciales europeos recuperaron parte de su cuota de mercado y las nuevas industrias domsticas vieron amenazados sus mercados locales, por lo que reclamaron
al Estado mayor proteccin arancelaria. Como consecuencia, el proceso de industrializacin avanz
con fuerza durante los aos veinte en los principales pases del sur del continente americano ayudado
por polticas proteccionistas dirigidas al fomento de la industria nacional. Los sectores productores de
bienes primarios (alimentos y materias primas) tambin vieron alterada su ventaja comparativa, pues
el retorno a la normalidad en los mercados mundiales de productos primarios haba llevado en muchos
casos a situaciones de exceso de oferta y a la baja en los precios. El resultado fue una cada del valor de
las exportaciones insuficientes, a partir de entonces, para financiar las nuevas necesidades de importaciones. Como consecuencia, el saldo de las balanzas comerciales empeor, tenindose que compensar
con endeudamiento exterior. Los Estados Unidos, que desde 1914 haban aumentado su presencia en la
regin, se convirtieron en su principal prestamista.
Estas entradas de capital ayudaron a refinanciar las deudas de los gobiernos latinoamericanos con
inversores ingleses, franceses, alemanes, belgas y holandeses. Estos flujos resultaron cruciales para el
sostenimiento de los intercambios financieros y comerciales entre Europa, Latinoamrica y Estados
Unidos: Estados Unidos prestaba a Latinoamrica, sta devolva sus deudas a inversores europeos, y
con ello los pases europeos lograban parte de la liquidez necesaria para hacer frente a sus deudas comerciales con Estados Unidos. Entre 1913 y 1929, y a pesar del aumento de su dependencia financiera
del exterior, el PIB per cpita de los pases latinoamericanos logr crecer a una media anual del 1,8%.
La retirada de los pases beligerantes de los mercados mundiales tambin brind nuevas oportunidades a algunos pases asiticos. Malasia, Japn, Filipinas, Taiwan, Indonesia o Corea del Sur aumentaron
su produccin y exportaciones de productos manufacturados, llegando a alcanzar tasas de crecimiento
del PIB superiores al 2%. El caso ms destacable es el de Japn que reforz su presencia en los mercados asiticos con la venta de sus productos industriales. Por su parte, China e India, crecieron a tasas
muy bajas durante estos aos, aumentando su distancia en renta per cpita con los pases de su regin
y con Estados Unidos.
En general, la mayor parte de la economa mundial en 1929 haba mejorado su posicin respecto a
los niveles de antes de la guerra. Los aos veinte haban trado el crecimiento y la modernizacin tecnolgica a Europa, y algunos pases de Amrica Latina y de Asia haban aprovechado la coyuntura blica
para arrancar su desarrollo industrial. Sin embargo, la situacin global de todos ellos era ms precaria,
pues tanto los pases exportadores de bienes primarios, como los pases industrializados de Europa,
se enfrentaban a problemas de balanza de pagos y de dependencia financiera con Estados Unidos. La
continuidad de su prosperidad dependa de la capacidad importadora de la economa estadounidense
y de que sta estuviera dispuesta a mantener un nivel elevado de salidas de capital hacia otras partes
del mundo.

6.1.4. El otro lado de la balanza: Estados Unidos en los felices 20


La Guerra convirti a Estados Unidos en la primera potencia industrial, financiera y comercial. Las
exportaciones de alimentos y municiones expandieron su supervit comercial con Europa. En Latinoamrica, los intereses norteamericanos desplazaron por primera vez a los intereses europeos. De forma
que, al finalizar el conflicto Estados Unidos se haba convertido en un motor esencial para la recuperacin de la actividad econmica mundial y para garantizar cierto nivel de estabilidad macroeconmica
internacional.

180

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

En Estados Unidos los aos veinte se caracterizaron por elevados niveles de inversin, un fuerte
crecimiento de la productividad, la estabilidad de precios y el pleno empleo. El PIB creci a una tasa
media anual del 4,2%. La mitad de este crecimiento vendra explicado por el aumento en la PTF (Productividad Total de los Factores). Se trat de un cambio tcnico de base amplia localizado en todas las
ramas del sector industrial, en la agricultura y en algunas ramas del sector servicios.
Durante los aos de la Primera Guerra Mundial la agricultura se expandi y los agricultores invirtieron en la motorizacin de sus explotaciones con la incorporacin de tractores, trilladoras, segadoras
y arados mecnicos. Durante los aos veinte continuaron los avances con el uso de semillas hbridas,
nuevas variedades de cultivo, y mejoras en el cuidado, reproduccin y tratamiento de las enfermedades
de los animales. Todo ello elev de forma notable la productividad sectorial.
Sin embargo, los mayores avances se registraron en la industria, que explicara el 83% del aumento
agregado de la PTF. La industria generadora de electricidad, la fabricacin de maquinaria elctrica, la
industria qumica y de derivados, la industria del caucho, la extraccin y refino del petrleo y la fabricacin de material de transporte (automvil) fueron las de mayor crecimiento. Algunas industrias de
bienes de consumo, como las de alimentacin y tabaco, la de confeccin, la del calzado, las papeleras
y la imprenta, tambin mejoraron su productividad mediante la aplicacin de las nuevas tcnicas de
produccin a gran escala.
En general, la mayora de estas industrias se beneficiaron no slo del cambio tcnico especfico del
sector, sino tambin de otras innovaciones ms generales, como la incorporacin de nuevos bienes de
equipo, nuevas tcnicas de organizacin de la produccin (taylorismo y fordismo), o las tecnologas de
produccin a gran escala con la incorporacin de la cadena de montaje posible gracias a la generalizacin de la electricidad. Si en 1913 slo el 30% de la fuerza motriz utilizada era de origen elctrico, en
1929 superaba el 70%. As su generalizacin y tambin la del motor de combustin interna, permiti
incrementar el flujo de produccin, mejor las condiciones de trabajo, facilit el control y mantenimiento de la maquinaria, y por consiguiente, hizo ms fcil aumentar el tamao de las plantas. A su vez,
la electricidad permiti la mecanizacin del pequeo taller.
Adems de estos avances de carcter general, tambin hubo un amplio conjunto de innovaciones
especficas sectoriales, como las telecomunicaciones (radio, telefona), las mltiples innovaciones de
producto y de proceso en la industria qumica, las nuevas tecnologas en la construccin de edificios y
pavimento de carreteras (autopistas), en el sector de electrodomsticos (lavadora, aspiradora, plancha
elctrica, la tostadora, el frigorfico). Pero si algo caracteriz al cambio tcnico en estos aos fue su
elevado grado de interrelacin, lo que se conocen como los efectos de arrastre. Entre los ejemplos ms
destacados estara la interconexin entre la fabricacin a gran escala de automviles, la construccin
de carreteras, el nuevo trazado y asfaltado de las ciudades y el desarrollo de las industrias del caucho
y del refino de petrleo.
Ahora bien, esta oleada de cambio tcnico no hubiera sido posible sin el gran tamao del mercado
norteamericano, pues la mayora de estas tecnologas exigan la produccin a gran escala. La demanda
creca aupada por el aumento del nivel de ingresos de las familias. A ello contribuyeron tanto el aumento del nivel de empleo (la tasa de paro baj del 19,5% de 1921 al 5,3% de 1929), como el crecimiento
de los salarios reales. Pero tambin el desarrollo de nuevos instrumentos financieros, como las ventas
a plazos que permitieron acceder a bienes de elevado precio como el automvil. Su nmero por cada
1.000 habitantes se multiplic por 2,44 entre 1920 y 1929, pasando de 76 a 187, y las lneas de telfono aumentaron en un 30% (grfico 6.2). La construccin fue uno de los sectores que ms crecieron
hasta 1926, auspiciado por la expansin de los crditos hipotecarios que facilitaban el acceso a la
compra de viviendas.

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

181
Grfico 6.2

Automviles y lneas de telfono por cada 1000 habitantes en Estados Unidos

Fuente: Comin,D. y Hobijn, B. (2009). The CHAT Dataset, Working Papers NBER, N. 15319.

El cambio tcnico y la expansin del consumo de duraderos alteraron la fisonoma de las ciudades y
los hbitos de vida. Hubo una rpida adopcin del automvil en detrimento del transporte por ferrocarril. Esto flexibiliz la expansin de las ciudades hacia nuevas zonas residenciales ms all del trazado
de las lneas de ferrocarril. La demanda de coches y de camiones condujo a una rpida construccin de
carreteras y al asfaltado de las ciudades. La extensin de las redes elctricas facilit la incorporacin en
los hogares de aparatos electrodomsticos. La comunicacin entre las ciudades aument con la difusin
de la radio y de la telefona. Y con ello, aparecieron nuevas estrategias publicitarias y de marketing que
alentaban el consumo de los nuevos bienes. Algunas actividades recreativas emergieron como nuevos
sectores productivos como las agencias de viajes, el cine, o la prctica de algunos deportes.
Sin embargo, la expansin albergaba importantes desequilibrios. Ya se han indicado los exteriores,
pero a nivel domstico, el crecimiento empeor la distribucin de la renta. Durante los aos veinte
los salarios crecieron, pero lo hicieron por debajo de la productividad del trabajo, y los precios de los
productos apenas bajaron: las rentas del capital aumentaron con mayor rapidez que las del trabajo,
generando una creciente desigualdad en la distribucin funcional de la renta que hara peligrar la continuidad del proceso de crecimiento.
En estas condiciones, la produccin pas a crecer ms deprisa que la capacidad de compra de la poblacin, de modo que se produjo un exceso relativo de capitalizacin en muchos sectores industriales.
Los sectores ms afectados fueron los relacionados con los bienes de consumo duradero (incluida la
construccin). Mantener las ventas exiga disminuir los precios o aumentar los salarios. Sin embargo,

182

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

la opcin elegida por la mayora fue desviar los beneficios empresariales hacia las finanzas. Una parte
de estos beneficios empresariales sirvi para conceder crditos al consumo, y por tanto, para financiar
las ventas de productos manufacturados a aquellos trabajadores cuyos salarios apenas crecan. Esta
salida garantiz durante cierto tiempo la expansin del consumo, de forma que el 60% de las ventas
de automviles y de electrodomsticos se hicieron a crdito. Otra parte de los beneficios se destin a
financiar la inversin en el extranjero, como hemos visto en el apartado anterior, y el resto a alimentar
la de compra de acciones en Bolsa que dio lugar a un proceso especulativo o a la expansin del sector
de la construccin que dio lugar a un boom inmobiliario.
Uno de los sectores ms beneficiados por la expansin del crdito fue el sector de la construccin
residencial cuya demanda creci a una tasa media anual del 29,4% durante el periodo 1921-1925, muy
por encima del crecimiento del PIB (6,4%). Hasta entonces, la demanda domstica de viviendas haba
aumentado proporcionalmente con el nivel de renta y el desarrollo de los transportes, pero entre 1919
y 1929 el valor nominal de las deudas hipotecarias se increment un 268%. La mayor disponibilidad
de capitales al acabar la Primera Guerra Mundial y la relajacin de la estricta normativa hipotecaria
vigente hasta 1913 permitieron expandir este tipo de activos. En adelante se ampli el capital cubierto
por las hipotecas hasta el 50% del precio de compra y el periodo de amortizacin hasta un mximo de
cinco aos. Segn una encuesta realizada por el Departamento de Comercio en 1934, el 23,4% de la
compra de viviendas entre 1919 y 1929 se hizo con crdito hipotecario y stos llegaron a cubrir el 85
% o ms del precio de adquisicin del inmueble, ms all de lo permitido por la ley.
Esto favoreci las ventas de viviendas y de terrenos, y los precios y el flujo neto de hipotecas experimentaron un brusco crecimiento, alcanzando su mximo entre 1925 y 1926. Florida representa el
ejemplo ms claro del boom inmobiliario, donde el excelente clima invitaba a la compra de la segunda
residencia a los habitantes de las prsperas ciudades del Norte. En este Estado las ventas de apartamentos llegaron a multiplicarse por cinco en tan slo 14 meses, entre julio de 1924 y septiembre de 1925,
y la tierra se revaloriz rpidamente al dividirse en parcelas edificables y permitir su compra mediante
el pago inicial de tan slo un 10% de su precio.
Tambin haba fuertes desequilibrios en el sector agrario. Durante la guerra los agricultores norteamericanos haban pedido crditos para ampliar su capacidad productiva o para mejorar sus explotaciones en respuesta al aumento de la demanda en el mercado mundial de alimentos. Al restablecerse
la produccin de los pases europeos, el exceso de demanda se convirti en un exceso de oferta, los
precios bajaron en trminos absolutos y con relacin a los precios de los productos manufacturados, y
los agricultores se encontraron con dificultades para devolver sus prstamos, y entraron en una espiral
de refinanciacin del crdito y de creciente dependencia del sistema financiero.

6.2. UNA NUEVA POTENCIA: LA UNIN SOVITICA


En plena Guerra Mundial, el fracaso del zarismo provoc una revolucin democrtica en Rusia
en marzo de 1917, que en octubre de ese ao llevara al poder a la faccin extremista del movimiento
socialista ruso, el partido bolchevique, encabezado por Lenin. En 1922 gran parte de las repblicas
en donde triunf este movimiento revolucionario se agruparon, en buena medida mediante una mera
anexin por parte de Rusia, en la Unin de Repblicas Socialistas Soviticas (URSS). Las tareas de
reconstruccin tras la Primera Guerra Mundial, la paralizacin de la actividad por la revolucin y una
dura guerra civil, se afrontaron bajo un clima de fuertes tensiones entre los partidarios del partido bolchevique, defensores de instaurar la dictadura del proletariado, y los contrarios al mismo.
El surgimiento de una nueva forma de organizacin social y econmica inspirada en los principios
del comunismo supuso un cambio radical en la esfera internacional. El nuevo rgimen se organiz

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

183

limitando la funcin del mercado como mecanismo de asignacin de recursos y los derechos polticos de los ciudadanos propios de la democracia liberal. Eran el Estado y las asambleas de obreros y
campesinos, los denominados en una primera etapa Soviets, los encargados del regular la economa, el
primero, y fijar las directrices de actuacin poltica, los segundos, en un marco de competencia entre
partidos tambin fuertemente regulado y restrictivo. Por otro lado, el rgimen sovitico se consideraba
el representante de los intereses de los trabajadores frente a los empresarios, los capitalistas, y su misin
era combatir el capitalismo en el resto del mundo para instaurar un sistema social similar. Hasta su
desaparicin a comienzos de los aos 90s, sus enfrentamientos con los principales pases avanzados de
Europa y, en especial Estados Unidos, dominaran el marco poltico internacional.
La difcil situacin provocada por la revolucin y la guerra civil, con una cada muy destacada de
la produccin industrial, que provoc un alza espectacular de los precios de estos productos, oblig
a adoptar medidas drsticas de recuperacin con el objetivo de transformar Rusia en una potencia
industrial. En 1921 se puso en marcha la Nueva Poltica Econmica que permiti recuperar los niveles
de preguerra en torno a 1924. Sin embargo, el nuevo rgimen se encontr aislado del nuevo orden econmico internacional y, aunque intent restablecer los lazos con el resto del mundo, la depresin econmica de los aos treinta y el deseo de las potencias occidentales de acabar con su existencia por considerarlo un peligro para la estabilidad, le llevara a reforzar las tendencias autrquicas y aislacionistas.
Durante los aos veinte el rgimen sovitico foment una economa en la que haba participacin
pblica y privada. Los sectores de pequea empresa, como el comercio interior y la pequea industria,
y la agricultura quedaban en manos de la iniciativa privada, mientras que los sectores ms modernos,
como la gran industria, las finanzas y los servicios pblicos quedaban en manos de la iniciativa pblica.
La economa rusa no era una economa de mercado, pero en esta primera etapa haba todava poca
planificacin y control estatal, aunque sta acabara imponindose. Los sectores de pequea empresa
continuaban muy atrasados y el contraste con los sectores ms modernos era cada vez mayor. A partir
de 1928, Stalin y sus partidarios intentaron impulsar un desarrollo industrial ms rpido, pues consideraban que la base social de su rgimen se encontraba principalmente entre los trabajadores industriales
urbanos que todava contaban con poco peso. Pero adems, la industrializacin forzosa era una estrategia para hacer frente a los pases capitalistas que haban mostrado su rechazo diplomtico al nuevo
rgimen.
En plena crisis econmica internacional, los nuevos planes de industrializacin se orientaron a
obtener recursos para la importacin de bienes industriales a travs de la exportacin de alimentos,
pero tropezaron con el desplome de los precios agrarios en el mercado mundial. A partir de entonces,
la poltica econmica se reorient hacia una estrategia autrquica e intervencionista, que consista en
provocar un proceso de industrializacin acelerado comprimiendo el consumo de la mayora de la poblacin vinculada al sector agrario. La colectivizacin forzosa de las propiedades agrarias y el control
de precios de los alimentos, permitiran obtener materias primas y alimentos baratos para la industria
tratando de forzar la emigracin de mano de obra abundante y barata hacia la industria. Adems, con
las polticas de fijacin de precios, buscaron obtener recursos para el fomento de la industria pesada a
travs del ahorro forzoso de los trabajadores.
Los recursos pasaron a estar gestionados por el Estado, articulndose la industrializacin a travs
de planes quinquenales en una economa casi completamente regulada. La estructura organizativa
tuvo como eje principal el Comit de Planificacin del Estado, el Gosplan, desde donde se dirigan una
serie de ministerios cada uno de los cuales representaba un sector de actividad. Los planificadores establecan los precios y los objetivos de produccin de manera centralizada. La planificacin autrquica
sovitica consigui industrializar al pas en tan solo una dcada, y el PIB per cpita aument un 57 por
ciento entre 1928 y 1937. Como resultado, y sin tener en cuenta los sacrificios que esto supuso para
una parte importante de la poblacin, ni para el nivel de eficiencia y competitividad de estas industrias,

184

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

en 1940 la industria pesada y de bienes bsicos tena una presencia clara en la economa sovitica y el
volumen de produccin de estas industrias se acercaba al de los pases ms avanzados.

6.3. LA GRAN DEPRESIN DE LOS AOS TREINTA


6.3.1. Las grandes cifras de la depresin
El crecimiento de la economa estadounidense durante la dcada de 1920 se interrumpi en 1929.
En el cuadro 6.3 se ofrece una sntesis del impacto de la Gran Depresin. Entre 1929 y 1932 la produccin mundial de manufacturas se contrajo un 36% y la de materias primas un 25%, mientras el
volumen de produccin de alimentos se mantena ms o menos estancado. La recesin fue ms severa
en Norteamrica que en Europa, y se manifest con mayor intensidad en los precios que en las cantidades. En el caso de la produccin de alimentos, dado que la respuesta en muchos casos fue producir ms
para contrarrestar la cada de los precios, stos finalmente acabaron descendiendo en casi un 50%. El
declive del comercio internacional fue muy pronunciado y rpido entre 1929 y 1932, con una cada en
trminos corrientes del 40%, que se reparta de forma desigual entre reduccin del volumen de comercio (25%) y descenso de los precios de las mercancas intercambiadas (48%).

Cuadro 6.3
Produccin y precios mundiales, 1929-1932 (N Indice 1929 = 100)
1929

1932

1934

1937

100
100
100

39
75
52

34
78
44

46
96
48

100
100
100

64
72
54

78
86
67

103
110
93

100
100
100

100
104
100

101
107
98

106
109
97

100
100
100

75
73
64

87
95
71

119
109
108

100
100
100

52
44
64

42
40
50

46
47
51

Comercio
Valor a precios corrientes
Volumen
Mundo
Produccin Industrial
Mundo
Europa
Amrica del Norte
Produccin de alimentos
Mundo
Europa
Amrica del Norte
Produccin de materias primas
Mundo
Europa
Amrica del Norte
Precios mundiales
Alimentos
Materias primas
Manufacturas

Fuente: Feinstein, C.H., Temin, P. y Toniolo, G. (1997), The European Economy between the wars, cuadro 6.2 y cuadro 9.2, pp.
105 y 171, Oxford, Oxford University Press.

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

185

La crisis tuvo un impacto global pues afect a economas de todos los continentes, aunque la intensidad de la misma vari de forma significativa entre pases. Los ms afectados en trminos de produccin y de empleo fueron los Estados Unidos, cuyo PIB se contrajo a una tasa anual acumulativa del 8,1
% entre 1929 y 1933, y Alemania, con un retroceso del 5,6% anual en el mismo perodo. A stos les
siguieron en intensidad los exportadores de bienes primarios, Europa oriental y Europa occidental. En
cambio la crisis fue muy moderada en Asia oriental y en la URSS. La magnitud de la depresin queda
bien patente en las cifras de paro. En su momento ms profundo, en torno a 1933, las tasas de paro
en la industria llegaron a ser del 37,6% en Estados Unidos y del 43,2% en Alemania. En Australia se
alcanzaron cifras del 28,2% en 1932, en Reino Unido del 22,1%, y en Francia del 15,4%.

6.3.2. El estallido de la crisis en Estados Unidos: Del boom al desplome


A pesar del carcter global de la Gran Depresin, los orgenes de la misma y las razones de su
gravedad y duracin se suelen atribuir a la evolucin de la economa estadounidense y a su creciente
influencia sobre la economa mundial. Los historiadores econmicos han defendido que las bases de
la depresin en Estados Unidos responden a amplios shocks de demanda. Por un lado, la cada de la
inversin como consecuencia de la desaceleracin de la demanda de bienes relacionados con las innovaciones de la Segunda Revolucin Industrial, y por otro, con la adopcin de polticas econmicas,
especialmente monetarias, no adecuadas para contrarrestar la crisis.
En la transmisin de las crisis al resto del mundo desempearon un papel muy relevante los desequilibrios econmicos acumulados a lo largo de la dcada de los veinte, a travs del triple impacto de la
contraccin del crdito exterior desde mediados de 1928, la contraccin del comercio por la depresin
estadounidense y la poltica monetaria restrictiva adoptada por los pases del patrn oro.
El crack de la Bolsa de Nueva York en octubre de 1929 marca el inicio de la Gran Depresin y, aun
cuando se considera que su efecto directo sobre la economa real fue poco significativo, sigue siendo un
icono de la misma. Tal y como se ha visto en el apartado anterior, durante la segunda mitad de los aos
veinte una parte importante de los beneficios empresariales comenzaron a desviarse de la inversin
productiva, cuyas rentabilidades esperadas iban en descenso, hacia la inversin financiera y la inversin
inmobiliaria. Una parte de esta inversin se dirigi a comprar acciones de empresas que cotizaban en
bolsa.
Hay que tener en cuenta que la Bolsa es un mercado en el que se cotiza una oferta limitada de ttulos, cuyo valor depende no slo de los beneficios esperados de las empresas sino tambin de la disponibilidad de capital dispuesto a entrar en el mercado burstil. Si las aportaciones de capital aumentan sin
que haya un incremento de la oferta de ttulos, los precios de las acciones tambin aumentaran. Es decir,
se puede producir un comportamiento especulativo cuando los inversores esperen obtener ganancias en
el precio futuro de sus acciones por la llegada de nuevos compradores, sin que necesariamente tengan
previsiones de que vayan a mejorar los dividendos de las empresas cotizadas. Y esto es lo que ocurri a
lo largo de la segunda mitad de los aos veinte y, sobre todo, a partir de 1928.
Las rdenes de compra crecieron por la llegada de nuevos ahorradores y por las facilidades que
ofrecan los nuevos instrumentos financieros. Al ahorro procedente de los beneficios empresariales, se
le sum el de los pequeos ahorradores atrados por la publicidad que del negocio burstil hacan los
nuevos medios de comunicacin y tambin por las facilidades que brindaban los bancos y las sociedades de cartera para la compra a crdito de acciones. Tambin llegaron a este mercado capitales que
huan de las frgiles monedas europeas. El resultado fue una espiral especulativa.

186

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

En enero de 1928, la Reserva Federal, decidi elevar el tipo de descuento para frenar esta burbuja
especulativa por su temor a un aumento de la inflacin domstica. Consciente de que una subida rpida
de los tipos poda poner fin al prolongado perodo de prosperidad econmica, tanto domstica como
exterior, adopt una poltica monetaria contractiva que consista en elevar gradualmente el tipo de
descuento desde el 3,5% al 5%.
Aunque en principio no tuvo el efecto esperado, el boom especulativo empez a detenerse ya en
agosto de 1929, y cuando en octubre se elev de nuevo el tipo de descuento del 5 al 6% la confianza
de los inversores en el mercado se desvaneci. Los inversores se percataron de que los ttulos estaban
sobrevalorados, y que a los nuevos precios del dinero, sera cada vez ms difcil vender con ganancias.
Entonces se desat el pnico burstil. Entre el jueves 24 de octubre (Jueves Negro) y el martes 29 de
octubre (Martes Negro), la enorme cantidad de ttulos sacados a la venta precipit el desplome del
valor de las acciones. El ndice Dow Jones cay de 381 a 198 puntos entre principios de septiembre y
mediados de noviembre de 1929, y desde el punto ms lgido hasta 1932 se haban perdido en torno a
5/6 partes del valor de los ttulos burstiles.
Pero el crack de la bolsa no fue el causante de la Gran Depresin, ms bien desempe un papel
menor en el inicio de la recesin. Cul fue su impacto sobre la economa real? Posiblemente un pequeo efecto sobre el consumo a travs de la contraccin de la riqueza y otro efecto negativo sobre las
expectativas que llevara a posponer decisiones de consumo de bienes duraderos. Pero en cualquier caso
se considera que la suma de ambos efectos sera demasiado dbil como para explicar una cada de la
actividad de la magnitud de lo ocurrido a partir de 1929.
Lo relevante fue que a la cada de la bolsa se sumaron otras fuerzas contractivas que venan operando desde mediados de los aos veinte y que haban llevado de forma autnoma a una contraccin
del gasto en inversin y en consumo. Entre estas fuerzas se encontraban la crisis del sector agrario, la
ralentizacin de la inversin por la reduccin del crecimiento del consumo de bienes duraderos, el efecto de la distribucin regresiva de la renta sobre el consumo de los trabajadores, la cada en las ventas
de viviendas, etcLa construccin residencial sumaba una importante fuerza contractiva al conjunto
de la economa, pues la produccin de este sector que haba llegado a representar un 5,3% del PIB en
1925 se contrajo en un 92,5% entre 1925 y 1933. Se pueden destacar tres canales a travs de los cuales
la crisis del sector de la construccin se traslad al resto de la economa. En primer lugar, el impacto
directo e indirecto sobre el empleo, y por lo tanto, sobre el consumo de las familias. En segundo lugar,
el efecto de la cada del precio de la vivienda sobre la riqueza de las familias, y por lo tanto, sobre su
consumo de bienes duraderos. Y en tercer lugar, la traslacin de las dificultades financieras de las familias hipotecadas a los balances de los bancos.
A ello se sum un shock monetario que vio amplificado su impacto por la fragilidad del sistema
bancario. Tal vez el efecto ms relevante derivado del crack de la Bolsa fue que marc el inicio de una
serie de oleadas de quiebras bancarias entre octubre de 1930 y marzo de 1933, a los que se sum la
ausencia de una poltica monetaria capaz de contrarrestarlas. Los pnicos bancarios actuaron a travs
del multiplicador monetario reduciendo la oferta de dinero en un tercio entre 1929 y 1933. Es decir,
como el pblico retiraba el dinero de los bancos, los bancos se encontraban sin depsitos a la vista para
seguir prestando y ampliar as el conjunto de medios de pago. A pesar de mantenerse en circulacin la
misma cantidad de billetes (base monetaria), el conjunto de medios de pago a la vista (billetes en manos
del pblico ms los depsitos a la vista de los bancos) disminuy, agudizando la cada de los precios y
la depresin general de la economa.
Por qu quebraron los bancos? La cada del precio de los ttulos cotizados en bolsa tuvo efectos
inmediatos en la situacin financiera de los brokers y de los bancos que les haban concedido crdito

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

187

para la compra de acciones. Aquellos bancos que haban concedido crditos para la compra de acciones
y que haban aceptado como garanta esas mismas acciones, ahora se encontraban con activos depreciados, bien por la prdida de su valor en bolsa bien por la insolvencia de sus clientes. Este hecho caus
alarma entre sus clientes y una retirada masiva de depsitos.
Entonces, se desat el pnico bancario, es decir, el contagio del temor entre los ahorradores de
ser los ltimos en convertir en efectivo los saldos depositados en sus bancos, y por tanto, la carrera por
retirarlos cuanto antes. As se vieron afectados tanto los bancos con activos depreciados como aquellos,
que estando saneados, no podan responder a una retirada masiva de fondos. En trminos actuales es
lo que se conoce como un shock de liquidez. Como consecuencia algunos bancos tuvieron que suspender pagos y la mayora optaron por protegerse ante esta nueva situacin a travs de la reduccin
del crdito a sus clientes y del aumento de las reservas en efectivo.
En un primer momento, los bancos ubicados en Nueva York, ms estrictamente relacionados con el
crdito burstil, fueron los ms afectados. Pero las oleadas de quiebras bancarias se intensificaron un
ao ms tarde, extendindose a bancos poco o nada expuestos al crdito burstil. Entre noviembre de
1930 y el famoso cierre de los bancos (bank holiday) decretado por el presidente Roosevelt en marzo
de 1933, se sucedieron cuatro oleadas de quiebras bancarias.
A la falta de liquidez se sumaron los problemas de solvencia. Los bancos que podan resistir reforzaban sus reservas en efectivo a costa de restringir el crdito a sus clientes. De esta forma se activaba una
espiral deflacionista, pues se contraa el gasto en consumo y en inversin. Las empresas no podan acceder al crdito cuando se encontraban en mayores dificultades por la cada de sus ventas. De forma que
muchas empresas asfixiadas por la falta de crdito se declaraban insolventes. Por otro lado, aquellos
clientes que mantenan crditos a medio o largo plazo con intereses fijos, se enfrentaban a un aumento
de la carga de sus deudas por la cada de sus propios ingresos y del nivel general de precios. Todo esto
tambin contribua a elevar el nmero de clientes insolventes, y agravaba an ms la situacin de los
bancos.
Otro factor importante fue la fragilidad de muchas entidades financieras. El sistema bancario norteamericano se caracterizaba por el predominio de bancos de muy pequeo tamao, poco capitalizados
y con escasa diversificacin del riesgo, adems de por una falta de regulacin y de supervisin bancaria.
Muchos no pudieron soportar la presin que la recesin econmica ejerci sobre sus balances, entre
ellos los bancos rurales del Sur y del Oeste de Estados Unidos con elevada concentracin del riesgo en
actividades vinculadas a la poblacin rural. La progresiva cada de los precios agrarios a lo largo de los
aos veinte dificult la amortizacin de deudas e hipotecas, y as, se dispar el nmero de desahucios
y de embargos de tierras, convirtindose en un grave problema social en muchos Estados. Muchos
bancos rurales tuvieron que cerrar. A su vez, los ms slidos sufrieron el efecto contagio pues, aunque
sus balances estaban saneados, sus clientes retiraron los depsitos en vista de lo que estaba sucediendo
en otros bancos.
El efecto de la crisis del sector inmobiliario sobre los balances de las familias tambin afect a la
solvencia de los bancos ms expuestos al crdito inmobiliario. La insolvencia y las dificultades financieras de las familias afectaron negativamente a los balances de los bancos. Estos apenas pudieron hacer
nada para aliviar la carga financiera de las familias, a travs de la renegociacin o renovacin de las
hipotecas, pues su principal preocupacin era reducir su exposicin al crdito.
En el grfico 6.3 se observa la fuerte contraccin de la ratio depsitos bancarios/dinero en manos
del pblico. Las crisis bancarias aumentaron la preferencia del pblico por la liquidez, pues el dinero
retirado de los bancos en apuros ya no volva a depositarse en otros bancos y el multiplicador monetario se contraa. Los bancos vean reducida su capacidad de generar dinero por la va de la concesin

188

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

de nuevos crditos. De modo que, la crisis del sector financiero se convirti en un importante canal
de trasmisin de los impulsos del sistema monetario a la economa real, pues el colapso en la oferta
monetaria condujo a una contraccin del gasto y a una cada de los precios. Como consecuencia de las
oleadas de quiebras bancarias (1930, 1931 y 1933), ms de 4.000 bancos desaparecieron, y millones de
familias y miles de empresas perdieron todos sus depsitos.

Grfico 6.3
Ratio depsitos bancarios y cantidad de dinero en circulacin

Fuente: NBER Macrohistory Database. XIV: Money and banking. http://www.nber.org/databases/macrohistory/contents/


chapter14.html

Cul fue la respuesta de las autoridades monetarias? Si la Reserva Federal hubiera actuado como
prestamista de ltima instancia podra haberse evitado una contraccin tan severa. Las operaciones de
mercado abierto consisten en la compra de activos por parte de la autoridad monetaria a cambio de
dinero de nueva creacin. La Reserva Federal, que en un primer momento respondi a la cada de las
cotizaciones burstiles recortando los tipos de inters, estaba convencida de estar siguiendo una poltica
monetaria expansiva. Sin embargo, las autoridades monetarias de entonces no valoraron el efecto que
la fuerte deflacin de los precios tena sobre el tipo de inters real. El tipo de inters real es igual al tipo
de inters nominal menos la tasa de inflacin. Por mucho que las autoridades bajaran el tipo de inters
nominal, si la cada de precios era de mayor magnitud, el tipo de inters real segua aumentando y, por

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

189

tanto, se encareca el coste del crdito. La pasividad de la Reserva Federal tena sus races en una poltica econmica de fuertes convicciones liberales y de salvaguarda del sistema de patrn oro. Se defenda
que el sistema econmico se autorregulaba automticamente y eran partidarios de la no intervencin
para que ste se ajustase por sus propios medios.
Si en un primer momento la crisis detuvo el ritmo de creacin de nuevas empresas y redujo la inversin, afectando principalmente al sector productor de bienes de equipo, pronto se transmiti al resto de
la economa. La reduccin de la actividad en las industrias de bienes de equipo aument el desempleo,
merm la capacidad de compra de los parados, afectando as a la industria de bienes de consumo. Entre agosto de 1929 y marzo de 1933 la produccin cay un 52%, el nivel general de precios un 38%
y el ingreso real un 35%. Los beneficios empresariales pasaron de representar el 10% del PIB en 1929
a ser negativos en 1932 y 1933. La inversin privada domstica se contrajo en un 98% entre 1929 y
1933 y el consumo privado en un 16,6%. La descapitalizacin de las empresas y la amenaza del paro
paralizaban asimismo las decisiones de gasto y, sobre todo, las ventas a plazos. Entre los bienes de
consumo ms afectados se encontraban los de consumo duradero como los automviles (grfico 6.2),
los aparatos electrodomsticos o la vivienda, y las industrias complementarias como la produccin de
acero, vidrio, maquinaria, muebles o cemento. Por su parte, las industrias de bienes no duraderos como
la fabricacin de cigarrillos, textiles, zapatos y vestido experimentaron un declive ms modesto en la
produccin y en el empleo. En total en torno a un 40% de los trabajadores industriales perdieron su
empleo (grfico 6.4).
Grfico 6.4
Tasas de paro en la industria, 1920-1929 (en %)

Fuente: Eichengreen y Hatton (1988), Interwar unemployment in international perspective, pp. 6-8, Dordrecht, Kluwer
Academic Publisher.

190

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Por ltimo, a medida que la crisis afectaba a ms trabajadores y a ms empresas, las expectativas
sobre la evolucin futura de la economa empeoraban. Tanto las familias cuyos ingresos se haban reducido, como aquellas cuya situacin no haba empeorado pero teman perder su empleo, posponan
sus decisiones de gasto, sobre todo de bienes duraderos. Del mismo modo, las empresas posponan sus
decisiones de inversin ante la incertidumbre agravada por la deflacin. Al mismo tiempo, la carga real
de las deudas se incrementaba, y por lo tanto, cada vez era ms difcil amortizar los crditos al consumo
o las hipotecas. La morosidad bancaria aumentaba y la espiral contractiva del crdito progresaba. Con
todo ello se retroalimentaba un crculo vicioso contractivo. En total unos 12 millones de trabajadores
perdieron su empleo en una situacin en que apenas exista proteccin social. La mayora no tenan
ninguna fuente adicional de ingresos y, con el empleo, perdieron tambin sus ahorros y sus casas. Muchos se vieron forzados a desplazarse a otros Estados, como relat John Steinbeck en la novela Las
uvas de la ira(1939). Un porcentaje significativo de la poblacin desempleada qued en la pobreza.
En algunas ciudades y en aquellos Estados ms castigados por la crisis agraria, los desahucios se convirtieron en un problema social.

6.3.3. La transmisin de la crisis al resto del mundo


Los desequilibrios acumulados en las relaciones econmicas internacionales en la dcada de los
aos veinte actuaron como canales para la transmisin de la crisis. Por un lado, los pases exportadores
de bienes primarios haban aumentado su endeudamiento por la cada de los precios mundiales de los
alimentos y de las materias primas. Por otro lado, la mayor parte de los pases europeos se enfrentaban
a los problemas financieros derivados de las deudas y reparaciones de guerra y a la prdida de competitividad de sus economas. De modo que, la contraccin del crdito internacional desde Estados Unidos
afect doblemente a sus economas, dificultando devolver sus deudas y mantener sus importaciones.
El comercio haba experimentado una efmera recuperacin entre mediados de los aos veinte y
1929. Entre 1925 y 1929, el comercio mundial se increment en un 50%, mientras que la produccin
lo hizo slo en un 25%. En torno a 1928, se observ una notable contraccin del crdito de los Estados
Unidos hacia el resto del mundo. Esto puso fin a la expansin comercial, pues gran parte de las exportaciones mundiales de productos primarios se haban financiado con capital norteamericano. Adicionalmente, la contraccin de las importaciones estadounidenses redujo la disponibilidad de medios de
pago en los pases exportadores y estos a su vez redujeron sus compras en el exterior, entre ellas las de
productos norteamericanos.
La primera medida de poltica comercial se tom en Estados Unidos, con el establecimiento del
Arancel Smoot-Hawley en 1930, en respuesta a las demandas de proteccin del sector agrario ante la
cada de precios. En la negociacin parlamentaria las subidas arancelarias se hicieron tambin extensivas a los productos manufacturados y a los productos primarios. A partir de ah la aceleracin de la
espiral contractiva del comercio mundial estaba asegurada, pues en 1929 los Estados Unidos representaban el 12,5% de las importaciones mundiales. El resto de pases tomaron represalias en forma de una
poltica comercial del mismo signo, de modo que en 1931 unos 60 pases haban elevado sus aranceles.
Las posturas proteccionistas triunfaron incluso en Gran Bretaa, pas de tradicin librecambista, y ni
siquiera las conferencias internacionales celebradas entre 1930 y 1931 para buscar soluciones a la crisis
consiguieron frenar la avalancha proteccionista.
Adems de las represalias hubo otras razones para elevar los aranceles. Por un lado, la reserva del
mercado a los productores nacionales animaba la produccin y el empleo domstico. Pero la poltica
arancelaria se utiliz, ante todo, para restablecer el equilibrio de la balanza comercial, para mantenerse

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

191

dentro de la disciplina del patrn oro. La contraccin del volumen de comercio y el recorte drstico en
las entradas de capital estaban provocando una prdida de reservas de oro y de divisas. El drenaje de
reservas llevaba implcita la prdida de confianza en las monedas, con la consiguiente presin sobre su
tipo de cambio. Las polticas proteccionistas buscaban, por tanto, contraer el volumen de importaciones y frenar la salida de reservas. De hecho, los pases que desplegaron mayores subidas de aranceles
y mayores controles cuantitativos a las importaciones, fueron tambin los pases que ms tardaron en
devaluar sus monedas o en salirse del patrn oro, como Francia, Holanda, Blgica o Suiza. Mientras
que los pases que lo abandonaron antes, fueron los que menos endurecieron su poltica comercial,
como Gran Bretaa.
Grfico 6.5
Evolucin del PIB y de las exportaciones en 27 pases, 1929=100

Nota: Exportaciones Totales y PNB en dlares USA de 1990. Los pases incluidos son: Argentina, Australia, Blgica, Brasil,
Canad, Dinamarca, Francia, Alemania, Grecia, India, Indonesia, Italia, Japn, Mxico, Pases Bajos, Nueva Zelanda, Noruega,
Filipinas, Portugal, Espaa, Sri Lanka, Suecia, Suiza, Reino Unido, Estados Unidos y Uruguay.
Fuente: Grossman, R.S. y Meissner, C.M. (2010), International aspects of the Great Depression and the crisis of 2007:
similarities, differences and lessons, Oxford Review of Economic Policy, Volume 26(3), pp. 318-338.

La espiral de trabas al comercio continu con otras barreras no arancelarias como los controles
de tipos de cambios, las restricciones crediticias, la contingentacin de las importaciones, los acuerdos
bilaterales o la eliminacin de la clusula de la nacin ms favorecida. Como consecuencia de ello,
unos 40 pases perdieron ms de la mitad de sus ingresos por exportaciones, otros 35 pases perdieron
entre el 50 y el 75%, y en los pases exportadores de bienes primarios la cada fue del orden del 70%.

192

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Entre 1929 y 1933, el volumen del comercio mundial en trminos reales se contrajo en torno a un
40%, mientras que el aumento medio de las barreras fue de un 25% y la cada del PIB oscil entre el
30% de los Estados Unidos y el 15% de Francia y Alemania (por citar los casos en donde la depresin
fue ms profunda). Aunque tradicionalmente se haya identificado el declive del comercio internacional
entre 1929 y 1933 con el Arancel Smoot-Hawley y la reaccin proteccionista del resto de pases, las
investigaciones ms recientes revelan que la cada del nivel de renta fue un factor determinante en la
severa contraccin del comercio mundial durante los aos treinta (Grfico 6.5).
El aumento de los desequilibrios financieros internacionales a lo largo de los aos veinte, ayud
tambin a la rpida difusin de la crisis. La subida de los tipos de inters por parte de los Estados Unidos y la no renovacin de sus prstamos con el exterior deterior la solvencia de muchos bancos comerciales de las economas deudoras. Los problemas fueron ms graves en aquellos pases con monedas
dbiles, pues la escasa confianza en ellas provocaba la fuga de capitales hacia otros pases con monedas
ms seguras. El resultado fue el cierre de algunos bancos, siendo el caso ms importante la quiebra del
Credit-Anstalt de Austria (1931). Al igual que estaba ocurriendo en los Estados Unidos con las quiebras
bancarias, se produjo cierto efecto contagio entre los sistemas financieros de los pases con monedas
sujetas a presiones especulativas. La consecuencia ms destacada fue el agravamiento de la recesin
por la contraccin del crdito en Europa, con los consiguientes efectos sobre el consumo y la inversin.
Adicionalmente, la pertenencia al patrn oro atenazaba a los pases a la hora de tomar medidas para
luchar contra la recesin. Segn el esquema del trilema de poltica macroeconmica presentado anteriormente, la pertenencia al sistema implicaba perder la autonoma en materia de poltica macroeconmica, sta quedaba al servicio del restablecimiento de la paridad oro de la moneda. Por consiguiente,
tendieron a adoptarse polticas dirigidas a contraer la demanda domstica y, con ello las importaciones,
mediante polticas monetarias contractivas y polticas comerciales proteccionistas dirigidas a evitar la
devaluacin del tipo de cambio. El resultado fue una mayor cada del nivel de gasto domstico, y el
agravamiento de la recesin. Y, aunque los gobiernos eran conscientes de esta situacin, la pertenencia
al patrn oro les impeda actuar de otro modo. Una solucin al problema pasaba por la cooperacin
monetaria entre los pases para ayudar a aquellos con monedas ms dbiles, tal y como haba ocurrido
en el sistema de patrn oro de antes de la guerra. Sin embargo, la escalada de tensiones entre las potencias europeas por el tema de las deudas y las reparaciones, y la falta de liderazgo por parte de los
Estados Unidos, impidieron llegar a ningn tipo de acuerdo.
A pesar de la adopcin de polticas deflacionistas, las presiones sobre las monedas persistieron y
muchos pases se vieron forzados a abandonar el patrn oro. Los primeros en hacerlo, a lo largo de
1931, fueron aquellos con una posicin deudora a corto plazo ms crtica, como era el caso de Austria, Hungra, Alemania, o con una mayor presin sobre sus reversas, como Gran Bretaa, debido a la
incompatibilidad entre su creciente dficit comercial y su condicin de moneda de reserva. Entre los
factores que condicionaron la capacidad de cada pas para mantenerse dentro del sistema de patrn
oro estaban: el retorno en los aos veinte a paridades insostenibles (Gran Bretaa), la presin de las
reparaciones (Alemania), el elevado endeudamiento de posguerra (Austria, Hungra) o los problemas
asociados a la estructura del comercio mundial de posguerra (pases exportadores de bienes primarios).

6.4. POLTICAS ECONMICAS PARA LA RECUPERACIN


Hacia 1933 se observ cierta recuperacin en la actividad econmica a nivel mundial. En el cambio
de rumbo desempe un papel importante la nueva orientacin de la poltica econmica, que progresi-

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

193

vamente abandon las polticas deflacionistas centradas en la estabilidad monetaria y fue concediendo
mayor protagonismo a las polticas de estmulo de la demanda. En Estados Unidos, con la llegada al
poder de Franklin D. Roosevelt en 1933, se despleg un amplio paquete de medidas conocidas como
New Deal destinadas a estimular la demanda y a recuperar la confianza en las instituciones y en la
economa. En Europa, en Amrica Latina y en Japn, la salida del patrn oro aument el margen de
maniobra de los gobiernos para activar la recuperacin.

6.4.1. El New Deal en los Estados Unidos


Las medidas del New Deal han venido siendo consideradas como un estmulo fiscal de carcter
keynesiano, sin embargo, investigaciones posteriores demostraron que el volumen de gasto pblico
no pareca suficiente para explicar una recuperacin de la magnitud de la experimentada entre 1933 y
1937. En esos cuatro aos el PIB real aument un 36%, permitiendo superar la cada del 27% de los
cuatro aos previos y alcanzar en 1937 un PIB real un 5% superior al nivel de 1929. La contribucin
de la poltica fiscal a esta recuperacin no poda ser muy elevada pues el New Deal no fue ms que
un conjunto de pequeas iniciativas de gasto pblico financiadas ampliamente con un aumento de los
impuestos, y con un dficit pblico que no lleg a alcanzar el 8% del PIB en los aos de 1933 a 1937.
Sin embargo, el dbil estmulo fiscal se vio compensado por un multiplicador keynesiano ms potente de lo habitual debido a que la expansin del gasto se realizaba sobre una economa con tipos de
inters reales muy bajos, y con amplios recursos ociosos, de forma que no haba peligro de crowding
out, (desplazamiento de la inversin privada por la inversin pblica). Otro estmulo importante para
la recuperacin vino de la mano de la poltica monetaria posterior al abandono del patrn oro en abril
de 1933 y a la devaluacin del dlar. La salida del patrn oro estuvo acompaada de la llegada de metal
que hua de la complicada situacin poltica en Europa. Al romperse el anclaje con el oro, no era necesario acumular reservas, de forma que las nuevas entradas de oro ya no se esterilizaron. La cantidad de
dinero en circulacin aument y se redujo el tipo de inters real.
En un contexto depresivo general, la bajada del tipo de inters real tampoco era suficiente para garantizar la recuperacin de la actividad econmica. Y es en este punto donde se encuentra el principal
xito del New Deal, en el restablecimiento de las expectativas empresariales. El conjunto de medidas
anunciadas en el primer New Deal (1933-1935) iban dirigidas a restablecer la confianza en las instituciones, en la economa y en la poltica econmica como medio activo para garantizar la recuperacin.
Las medidas comprendan el abandono del patrn oro, el anuncio del objetivo de restablecer el nivel de
precios de antes de la depresin, el aumento del gasto pblico, el reordenamiento del sistema bancario y
el apoyo especfico a los sectores ms vulnerables (agricultura, industria y banca). Pero ante todo tenan
que inspirar confianza, y lo hicieron cuando el abandono del patrn oro fue una realidad y permiti
que la poltica econmica se despojase de sus restricciones. Este cambio de actitud, acompaado de
una poltica fiscal y monetaria expansiva, mejor las expectativas empresariales y puso en marcha la
recuperacin.
Entre las prioridades del New Deal estaba la rehabilitacin de la confianza en el sistema bancario
con el propsito de acabar con las oleadas de quiebras bancarias y aliviar el drenaje de crdito en la
economa. Para ello se adoptaron una serie de medidas dirigidas a recapitalizar los bancos y a aumentar
la regulacin y el control del sistema financiero. Se decret el cierre obligatorio de todos los bancos
durante tres das (banking holiday) para auditar sus cuentas. Como consecuencia unos 4.000 fueron
declarados insolventes y tuvieron que cerrar. Posteriormente se adoptaron una serie de leyes, como la

194

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Emergency Banking Act de marzo de 1933 y las Banking Acts de 1933 y 1935 dirigidas a regular la
actividad del sector. Entre las medidas adoptadas estaba la constitucin de un fondo de garanta de
depsitos cuyo objetivo era evitar situaciones de pnico y retirada de dinero, la separacin entre banca
comercial y banca de inversin y la creacin de una agencia estatal dirigida a ayudar a la recapitalizacin del sistema bancario.

JOHN MAYNARD KEYNES (1883-1946) Y EL KEYNESIANISMO


John Maynard Keynes es uno de los economistas
ms influyentes del siglo XX. Con su obra nace una
nueva escuela de pensamiento econmico, el keynesianismo, que tendr una gran influencia en la teora
y en la poltica econmica de la segunda mitad del
siglo XX. Keynes naci en 1883 en Cambridge (Reino Unido) y estuvo siempre muy vinculado al mundo
acadmico; su padre era catedrtico de lgica en
esa Universidad. En 1908 Marshall le propuso para
que se le ofreciese una plaza de profesor en la Universidad de Cambridge. Aunque acept, su actividad
profesional se desarrollara tambin en la esfera poltica, trabajando para la Administracin del Estado britnico en diversas ocasiones. En 1916 fue destinado
al departamento de intendencia de la guerra, donde
trabaj en asuntos relativos a su financiacin. Lleg a
encabezar la Delegacin britnica en la Conferencia
de Paz de Pars, donde se opuso a las reparaciones
que los aliados queran imponer a Alemania. Su postura qued reflejada en el libro Las consecuencias
econmicas de la paz (1919), que fue un xito de
ventas. Desde entonces fue ganando protagonismo en
la poltica internacional como uno de los economistas
ms prestigiosos del momento. A lo largo de los aos
veinte, desempe un papel muy activo oponindose
a Winston Churchill en el debate sobre el retorno de
la economa britnica al patrn oro. En relacin con
estos temas public el Tratado sobre la Reforma Monetaria (1923) y el Tratado sobre el dinero (1930).
La obra central de Keynes, la Teora General sobre la ocupacin, el inters y el dinero (1936), fue
resultado de su anlisis de la Gran Depresin. Se
considera el punto de partida de la macroeconoma
moderna. Keynes desafi el paradigma neoclsico
dominante. Este postulaba que las fuerzas del merca-

do conducan automticamente al restablecimiento del


equilibrio con pleno empleo de recursos; los trabajadores, argumentaba, acabaran flexibilizando sus demandas salariales reales a la baja en una situacin de
desempleo. Keynes, por el contrario, consideraba que
era la demanda agregada la que determinaba el nivel
de renta y de empleo efectivo. Un nivel de demanda
agregada inadecuado podra sumir a la economa en
perodos prolongados de elevado desempleo.
Keynes situaba a la inversin y la incertidumbre
de sus resultados en el centro de su razonamiento. Los
inversores slo estaran dispuestos a acometer nuevos
proyectos de inversin si sus expectativas sobre la evolucin de la demanda mejoraban, independientemente de la estructura de costes (salarios y tipos de inters).
As, en un contexto adverso, la inversin se contraera
y la economa quedara atrapada en un crculo vicioso
de estancamiento. En tales circunstancias, la accin
del Estado estaba justificada como una alternativa
para restablecer un nivel de demanda agregada suficiente para recuperar el crecimiento. Keynes abogaba por una poltica fiscal expansiva para afrontar una
crisis de sobreproduccin, aun a costa de incrementar el dficit pblico, para influir en las expectativas y
reactivar la demanda. La reactivacin econmica se
basa en la confianza en el llamado efecto multiplicador, una idea deudora del economista Richard Kahn,
discpulo de Keynes, segn la cual un aumento en el
gasto pblico genera un incremento ms que proporcional en la renta nacional efectiva, cuyo impacto final
depende de la inversa de la propensin marginal al
ahorro. Estos principios regiran la poltica econmica
de los pases desarrollados en las dcadas posteriores
a la Segunda Guerra Mundial y constituyen el ncleo
central del pensamiento keynesiano.

La economa del perodo de entreguerras, 1918-1939

195

Tambin se adoptaron medidas especficas dirigidas a reanimar los sectores ms deprimidos, como
la industria y la agricultura. En la agricultura se adoptaron medidas para reducir la sobreproduccin
y evitar la cada de la renta. En la industria la NIRA (National Industrial Recovery Act), pretenda
aumentar tanto la inversin privada como la capacidad de compra de los salarios a partir de acuerdos
entre empresarios y trabajadores. Se buscaba combatir la deflacin recuperando los precios industriales
y los salarios.
En el segundo New Deal, 1935-39, las medidas se concentraron en mejorar la distribucin de la
renta, concediendo un mayor poder de negociacin a los trabajadores. Se reconocieron los sindicatos,
el derecho a la negociacin colectiva y a la representacin sindical en las fbricas y se sentaron las bases
para la creacin de un sistema nacional de pensiones y el desarrollo del seguro de paro obligatorio.

6.4.2. La recuperacin en el resto del mundo


Y en el resto del mundo, qu factores guiaron la recuperacin? En la mayora de los casos la salida
del patrn oro fue un factor clave. Cuanto antes se produjo menos profunda fue la recesin y ms temprana la recuperacin. El abandono del patrn oro permiti desplegar polticas monetarias expansivas
y eliminar la presin deflacionista que el dficit de la balanza de pagos impona sobre la poltica fiscal.
Sin embargo, una vez abandonado la respuesta por parte de la poltica fiscal (expandir el gasto por
encima de los ingresos) no fue automtica pues las autoridades, especialmente en los pases europeos,
seguan temiendo un repunte de la inflacin y sus efectos sobre el endeudamiento pblico. La leccin
aprendida en la posguerra era que en un contexto deflacionista aumentaban las preocupaciones acerca
de la sostenibilidad del dficit pblico y era previsible una reaccin adversa por parte de los mercados
financieros. Por ello, los gobiernos preferan optar por la prudencia fiscal antes que perder la confianza
de los mercados internacionales de capital. Salvo contadas excepciones la poltica fiscal fue poco utilizada.
La experiencia de Alemania merece ser destacada. Despus de los Estados Unidos, Alemania fue el
pas donde la depresin econmica fue ms grave. La tasa de paro pas del 6% al 18% entre 1929 y
1932, el PIB per cpita se contrajo en un 17%, los precios cayeron un 30% y la produccin industrial
un 40%.
Como se ha indicado en apartados anteriores, despus del Plan Dawes (1924) la economa alemana
se hizo muy dependiente de la llegada de capital norteamericano. Pero a partir de 1928 la llegada de
capitales se redujo progresivamente, llegando a interrumpirse e iniciarse la repatriacin de los mismos.
Los problemas de balanza de pagos y el incumplimiento de las reparaciones, agravaron todava ms la
situacin de Alemania al precipitar una crisis monetaria y bancaria. La reaccin inicial fue la adopcin
de polticas deflacionistas y en 1931 se abandon el patrn oro. Sin embargo, la situacin no mejor y
la tensin social alcanz cotas muy importantes.
El Partido Nacionalsocialista de Adolf Hitler, el NSDAP, lleg al poder en 1933, en medio de una
fuerte crispacin social, y acab proclamando un rgimen dictatorial en 1934. A partir de 1933 se
produjo una recuperacin econmica rpida e intensa. Entre 1933 y 1938 el PIB creci por encima del
resto de pases europeos y en 1938 la tasa de paro se situaba en tan slo un 2%. Este crecimiento fue
el resultado de una poltica fiscal expansiva, dirigida en un primer momento a la inversin en infraestructuras, como carreteras y autopistas, y posteriormente, a partir de 1936, al rearme y a la preparacin
para la guerra, objetivo prioritario de Hitler.

196

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Fuera de Europa, en Amrica Latina y Asia, la depresin lleg a travs del comercio y de los movimientos internacionales de capital y con el tipo de respuestas de poltica econmica que su adherencia
al patrn oro comportaba. Es destacable en estos pases el triunfo de las polticas nacionalistas dirigidas a proteger el mercado nacional de la competencia extranjera. Estas polticas contaron tanto con
el apoyo tanto de los sectores exportadores de bienes primarios, que siempre se haban opuesto a la
proteccin, como con el apoyo de productores locales de manufacturas, ms proclives a la misma. Las
industrias locales que haban surgido durante el conflicto debido a la sustitucin de importaciones,
vieron amenazada su continuidad tras el conflicto por la llegada de productos de importacin. Fue
entonces cuando comenzaron a reclamar la proteccin. Sin embargo, sus demandas no tuvieron la
aprobacin de los exportadores de bienes primarios hasta la depresin de los aos treinta, cuando el
rearme arancelario se generaliz a escala mundial, y los sectores exportadores se adhirieron tambin a
las opciones proteccionistas.
Las implicaciones ms importantes de la Gran Depresin sobre la poltica econmica se haran
visibles a partir de 1945. La Gran Depresin y las respuestas inadecuadas de la poltica econmica
llevaran a un replanteamiento de los principios de la macroeconoma y a una rpida adopcin del pensamiento keynesiano en los pases anglosajones. A partir de entonces la poltica econmica puso ms
nfasis en el nivel de gasto del Estado y en el desarrollo de estabilizadores automticos para corregir
el ciclo econmico. En algunos pases europeos se dio un paso ms all con la utilizacin de polticas
contracclicas de corto plazo para luchar contra la inflacin a travs del manejo del nivel de demanda
agregada. A nivel microeconmico, las reglas del juego capitalistas de libertad de mercado se retraeran
en favor de un mayor nfasis en la intervencin del Estado para corregir los desequilibrios del mercado.
La crisis de los aos treinta tambin contribuy a reforzar en los aos de posguerra una mayor presencia del Estado dirigida a desarrollar un sistema estable de transferencias sociales que garantizara el
nivel de vida de la poblacin, y el sostenimiento de la capacidad de gasto de aquellos individuos ms
desfavorecidos, dando lugar al surgimiento de distintos modelos de Estado del Bienestar.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Aldcroft, D.H. (1985), De Versalles a Wall Street, 1919-1929, Barcelona, Crtica.
Kindleberger, C.P. (2009), La crisis econmica, 1929-1939, Capitan Swing, Madrid
Temin, P. (1995), Lecciones de la Gran Depresin, Madrid. Alianza Editorial.

Complementaria
Crafts, N. y Fearon, P. (2013), The Great Depression of the 1930s: Lessons for today, Oxford, Oxford University Press.
Feinstein, C.H., Temin, P. y Toniolo, G. (2008), The World Economy between the Wars, Oxford, Oxford University Press.
Galbraith, J.K. (2008 [1985]), El crack del 29, Barcelona, Ariel.
Keynes, J.M. (2009 [1931]), Ensayos de persuasin, Madrid, Sntesis.

Captulo 7

La Edad Dorada del capitalismo,


1945-1973
A pesar de la magnitud de las destrucciones blicas, la recuperacin de las consecuencias de la Segunda Guerra Mundial se realiz en un perodo de tiempo breve. Adems, fue seguida del periodo de
mayor crecimiento en la historia de las naciones industrializadas, la denominada Edad Dorada,
que finalizara en 1973 con la conocida como crisis del petrleo. Durante estos decenios, una nueva
oleada de innovaciones tcnicas dentro de un marco institucional dominado por la hegemona de
los Estados Unidos y el aumento de la intervencin del sector pblico dieron como resultado, en
este grupo de naciones, unas cotas de bienestar desconocidas hasta entonces. Frente a este xito,
en el resto del mundo muchos pases articularon polticas de fomento del crecimiento a partir de
modelos muy diferentes y con xito diverso. Por otro lado, la consolidacin del comunismo en la
URSS y la Europa del Este junto a la revolucin comunista de 1949 en China situ a buena parte
del globo frente al sistema capitalista. Al mismo tiempo, los procesos de independencia de las colonias surgidas durante la expansin imperialista de finales del siglo XIX incorporaron a la economa
mundial decenas de nuevos pases en Asia y frica. Sin embargo, el fuerte crecimiento de los pases
ms avanzados y la intensa internacionalizacin de la economa no fueron acompaados de una
aproximacin entre la renta por habitante de los principales pases de Europa, Estados Unidos o
Japn, por un lado, y la inmensa mayora restante, por otro.

Acuerdos
de Bretton
Woods

Independencia
de la India

1945
1944

Tratado
de Roma.
Nacimiento
de la CEE

1948
1947

Gran Bretaa
nacionaliza la
industria del acero
1968
(mayo)

1958
1957

Primer
microprocesador
de silicio

1967

Devaluacin
del dlar

1973
(octubre)

1971
1969

1973
(febrero)

Plan Marshall
Rendicin de
Alemania y Japn.
Fin de la Segunda
Guerra Mundial

Salvador Calatayud Giner

Inicio del Gran


Salto Adelante
en China

Revueltas
estudiantiles

Suspensin de la
convertibilidad del
dlar en oro

Alza de precio
del petrleo

198

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

7.1. RECUPERACIN TRAS LA SEGUNDA GUERRA MUNDIAL: LAS NUEVAS


BASES DE LA ECONOMA MUNDIAL
En 1945, cuando finaliz la Segunda Guerra Mundial, un nmero importante de pases e inmensos
territorios de Europa y Asia se encontraban devastados: ms de cuarenta millones de muertos, la mayor
parte civiles; ciudades enteras, como Berln, Hamburgo o Tokio, arrasadas por los bombardeos; industrias e infraestructuras destruidas; una situacin prxima a la hambruna en los pases derrotados; desplazamientos forzados de poblacin; pases ocupados por las potencias vencedoras; gobiernos dbiles y
con dificultades para dirigir la recuperacin. Las tareas de reconstruccin eran ingentes y la experiencia
tras la I Guerra Mundial con un coste mucho menor en vidas y en prdidas de capital indicaba
que esas tareas no eran fciles y se enfrentaban a la posibilidad de nuevas tensiones econmicas y polticas que podan provocar nuevas recesiones como la que haba dominado la dcada de los treinta.
Sin embargo, la segunda postguerra iba a ser muy diferente a la primera: tras unos aos iniciales de
dificultades, la recuperacin se produjo con gran rapidez.

7.1.1. Un nuevo marco institucional para la economa global: Bretton Woods


La postguerra estuvo marcada por una voluntad de los gobiernos de incrementar la cooperacin y
llegar a acuerdos que permitieran la recuperacin y la estabilidad. Este proceso fue impulsado y dirigido por los Estados Unidos, que se haban consolidado como la primera potencia indiscutida del mundo
desarrollado. Ya durante el conflicto, los Estados Unidos haban negociado con Gran Bretaa cmo
habran de ser las relaciones comerciales una vez acabaran las hostilidades: se necesitaba un sistema
monetario estable y eficaz y haba que facilitar el comercio. Eran dos principios bsicos para evitar los
errores y los problemas del perodo de entreguerras y, en particular, de los aos de depresin durante
los cuales el comercio mundial se hundi al generalizarse las polticas de restriccin de los intercambios
con graves perjuicios para todos.
Estos consensos iniciales se materializaron en los acuerdos de Bretton Woods, firmados por ms de
cuarenta pases en 1944 y en los que se consolid la visin norteamericana de las relaciones econmicas
internacionales. El ncleo de los acuerdos consisti en el establecimiento de un nuevo sistema monetario y en la creacin de dos instituciones, el Fondo Monetario Internacional y el Banco Internacional de
Reconstruccin y Desarrollo (despus Banco Mundial).
El sistema monetario se bas en tipos de cambio fijos y, al mismo tiempo, ajustables. Ambas caractersticas buscaban evitar los graves problemas del pasado. El hecho de que fueran fijos quera impedir
devaluaciones competitivas como las realizadas durante la Gran Depresin. Por su parte, la posibilidad
de ajuste, que se estableci en una banda de fluctuacin del tipo de cambio del 1%, pretenda superar
las rigideces del patrn-oro, que haban obligado en el pasado a los pases a deflaciones internas para
resolver el dficit exterior sin modificar la paridad de sus monedas. Ahora se buscaba que los pases no
alteraran unilateralmente el tipo de cambio y slo pudieran ajustarlo por acuerdo en caso de graves
problemas estructurales.
En el nuevo sistema, el dlar se convertira en la divisa internacional. Se reconoca as la hegemona econmica de EE.UU, consolidada durante la guerra y basada en su mayor competitividad, en la
produccin de mercancas que el resto de las economas no fabricaban y en la posesin de las mayores
reservas de oro del mundo.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

199

Adems de un nuevo sistema monetario, en Bretton Woods se crearon el Fondo Monetario Internacional y el Banco Internacional de Reconstruccin y Desarrollo. Por primera vez en la historia, existan
organismos econmicos internacionales con capacidad para establecer normas y proporcionar ayudas.
El Fondo, cuya sede se estableci en Washington, tena que hacer posible la estabilidad monetaria y los
flujos comerciales. Para ello, ayudaba a los pases con dficit exterior mediante la concesin de crditos
en divisas, que podan pagarse en las monedas respectivas de cada pas. Por su parte, el BIRD, constituido tambin con las aportaciones de los pases miembros, hizo una contribucin mayor a la economa
internacional de los primeros aos de postguerra al facilitar la reconstruccin de los pases de Europa
mediante prstamos. Estos crditos se reorientaron ms tarde hacia los pases en desarrollo de todo el
mundo.
Este entramado institucional se complet con la firma en 1947 del Acuerdo General de Aranceles
y Comercio (GATT, General Agreement on Tariffs and Trade). Los Estados Unidos haban pretendido
una liberalizacin total de los intercambios y la creacin de una organizacin mundial de comercio. Sin
embargo, en este punto las resistencias de otros pases dejaron la iniciativa en un simple compromiso
para una apertura ms gradual: el GATT. En cualquier caso, quedaba claro que la primera potencia
mundial no tena la tentacin de regresar, una vez acabada la guerra, al nacionalismo econmico, como
haba sucedido tras la Primera Guerra Mundial. El gobierno norteamericano, las empresas y gran parte
de la opinin pblica pensaban ahora que las exportaciones y el libre comercio eran vitales para el pas,
de manera que abandonaron el proteccionismo que haba dominado su historia desde la independencia
de Gran Bretaa en 1783.
Los acuerdos de liberalizacin del GATT se basaban en dos principios: el comercio no poda estar
sujeto a restricciones y los intercambios deban ser multilaterales, sin discriminaciones de ningn tipo.
Para su aplicacin, se arbitr la llamada clusula de nacin ms favorecida, por la cual todos los pases que mantenan acuerdos comerciales con un pas determinado se beneficiaran de cualquier nuevo
acuerdo que ese pas estableciera con un tercero. De este modo se evitaban los acuerdos comerciales
preferenciales, es decir los que beneficiaban a un socio pero no a otros. Esto afectaba a las relaciones
que Gran Bretaa mantena con los territorios de la Commonwealth, que establecan condiciones exclusivas y un trato especial para ellos. Gran Bretaa se resisti a su desmantelamiento, mientras Estados
Unidos vecino de Canad, uno de los principales pases vinculados a aquellas relaciones presion
para que desaparecieran. Se confirmaba as la prdida de influencia de una Gran Bretaa debilitada por
la guerra y muy endeudada con su aliado americano.
El conjunto de medidas e instituciones establecidas en Bretton Woods contribuy al crecimiento
econmico de las dcadas siguientes. Sin embargo, se ha discutido cun importante fue esa contribucin. De entrada, la materializacin de las nuevas instituciones fue lenta e incompleta y, en ocasiones,
no tuvo mucho que ver con lo que haban previsto sus diseadores: se produjeron devaluaciones unilaterales (por ejemplo, de la libra en 1949); la plena convertibilidad de todas las monedas slo se alcanz
en 1958 (cuando el crecimiento ya era un hecho); y la desregulacin del comercio se hizo con lentitud.
Quiz por ello, las elevadas tasas de crecimiento econmico de la Edad Dorada se debieron ms a la
dinmica interna de las economas industrializadas, que veremos en el apartado segundo. Sin embargo,
la importancia de Bretton Woods hay que buscarla en que ahora los pases cooperaban, en vez de intentar superar las dificultades a costa del resto, como haba sucedido en los aos treinta. Lo que haba
detrs de este importante giro histrico era la conciencia de que existan grandes interdependencias en
las economas de los pases desarrollados y que los beneficios de la cooperacin eran muy superiores a
los de dificultar las relaciones con otros pases para estimular la economa propia. La estabilidad y la
confianza que proporcionaron las nuevas instituciones internacionales y la existencia de un lder indiscutido que, en ltima instancia, fijaba las reglas de las relaciones econmicas internacionales crearon,

200

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

cuanto menos, un marco favorable para el crecimiento. Dentro de este marco las ayudas que vamos
a detallar a continuacin facilitaron una recuperacin rpida de los desastrosos efectos de la guerra.

7.1.2. La ayuda norteamericana, la recuperacin de Europa y Japn y


la Guerra Fra
La difcil situacin en que se encontraban Europa y Japn al finalizar la Segunda Guerra Mundial
constitua uno de los problemas fundamentales para la recuperacin de la economa mundial. Las dificultades eran numerosas, pero se resumen en dos: la capacidad productiva de estos pases se haba reducido considerablemente; y la recuperacin se enfrentaba a la carencia de alimentos, materias primas
y bienes de capital, as como de las divisas necesarias para adquirirlos. A esta situacin se la denomin
escasez de dlares: la imposibilidad de exportar impeda la obtencin de las divisas y generaba, as,
un crculo vicioso difcil de romper. Por el contrario, la posicin de Estados Unidos haba salido reforzada de la guerra: este pas generaba ahora casi la mitad de la produccin industrial del mundo y su
ventaja respecto al resto de pases desarrollados se haba ampliado. La economa estadounidense era la
nica que estaba en condiciones de suministrar los bienes que otros necesitaban. El problema era que
Europa y Japn no podan pagarlos y esta asimetra tan marcada entre Estados Unidos y el resto de
pases industrializados auguraba una crisis profunda para todos, como haba sucedido tras la primera
contienda mundial.

Cuadro 7.1
Recuperacin del PIB en Europa tras los dos conflictos mundiales (en $ Geary-Khamis, 1919 y 1946 = 100)

Austria

Francia

Alemania

1919

100

100

100

1920

107

116

1921

119

111

1922

130

131

1923

128

138

1924

143

1946
1947

Italia

Noruega

Reino Unido

Europa Occidental

100

100

100

100

109

91

107

94

102

121

90

96

86

102

132

95

107

91

111

109

100

109

94

110

155

128

101

109

98

119

100

100

100

100

100

100

100

110

108

112

118

114

99

107

1948

140

116

133

124

121

102

115

1949

167

132

156

133

125

105

125

1950

188

142

185

144

131

105

133

1951

201

151

202

155

138

108

141

Europa Occidental incluye tambin Dinamarca, Finlandia, Suecia y Suiza.


Fuente: Elaborado a partir de The Maddison Project (http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm).

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

201

En 1947 se haca evidente que las exportaciones norteamericanas podan verse muy reducidas por
este problema, lo que amenazaba con una cada de la produccin y el empleo tambin en aquel pas.
Esta situacin, junto a razones humanitarias (la pobreza y el hambre afectaban a millones de europeos)
y al hecho de que la crisis estaba aumentando la influencia poltica de los partidos comunistas en Europa occidental, dieron el ltimo impulso para que Estados Unidos asumiera su papel de liderazgo en la
recuperacin de las economas europea y japonesa.
El gobierno estadounidense cre ese mismo ao un programa de ayuda de grandes proporciones, el
European Recovery Program, ms conocido como Plan Marshall. El propsito era devolver al mundo a una situacin econmica saneada sin la cual no puede haber ni estabilidad poltica ni paz segura.
El Plan funcionaba del siguiente modo: los gobiernos europeos recogan de las empresas de sus pases
pedidos de bienes y materias primas que necesitaban y los solicitaban al Gobierno de Estados Unidos,
que los compraba a las empresas norteamericanas y los suministraba de modo gratuito a Europa. Aqu,
las empresas destinatarias pagaban a sus gobiernos el importe de estos bienes y, con estos cobros, los
pases beneficiarios deban crear un fondo destinado a tareas de reconstruccin (que tenan que ser
aprobadas por el gobierno norteamericano). En conjunto, los Estados Unidos enviaron bienes por valor de 13.400 millones de dlares entre 1948 y 1952. Un total de diecisis pases se acogieron al Plan,
aunque quienes recibieron las mayores cantidades fueron Gran Bretaa, Francia, Italia y Alemania.
Como el objetivo era la recuperacin rpida de Europa, los Estados Unidos tambin proporcionaron
asesoramiento tcnico para poner en marcha la industria con los nuevos mtodos de produccin fordistas en los que la potencia norteamericana tena una amplia ventaja. Adems, se presion para que
los pases europeos cooperaran entre ellos para acelerar la recuperacin y ello se plasm en la creacin
de la Organizacin Europea para la Cooperacin Econmica (OECE).
La contribucin del Plan Marshall a la recuperacin de Europa Occidental fue importante. Las
ayudas totales supusieron para la mayora de pases entre el 5 y el 10% de su PIB de un ao. Esta inyeccin de bienes aceler el crecimiento de la produccin, evit procesos inflacionistas graves y mejor
el empleo y los niveles de vida. En gran medida, el Plan hizo que la recuperacin fuera ms rpida de lo
que haba sido tras la primera Guerra Mundial, lo que queda de manifiesto en las cifras del cuadro 7.1.
Como resultado, aument la estabilidad poltica e incluso se propici la cooperacin entre pases que,
tres aos antes, estaban en guerra. De todos modos, una parte de Europa no se vio afectada por el Plan
Marshall. Espaa qued al margen y slo recibi una ayuda ms reducida a partir de 1953, cuando
se estableci un acuerdo bilateral con Estados Unidos de ayuda econmica a cambio de la instalacin
de bases militares norteamericanas. En el este del continente, aunque la invitacin a participar en el
Plan tambin se extendi a los pases comunistas, la Unin Sovitica la rechaz y oblig a sus aliados
a hacer lo mismo.
Al margen del Plan Marshall, Japn tambin se vio beneficiado por la ayuda estadounidense. Al
finalizar la guerra, el pas estaba devastado: casi tres millones de muertos, prdida de todas sus colonias
y enormes prdidas materiales, como el hundimiento de la flota mercante y de guerra. Desde la derrota
en 1945 hasta 1952 el pas estuvo ocupado militarmente y gobernado por Estados Unidos. En su inicio,
el proyecto norteamericano era desmantelar las bases de la industrializacin japonesa, pero el inicio
de la Guerra Fra y la revolucin china de 1949 que llev al poder al Partido Comunista provocaron
un cambio de estrategia. El objetivo pas a ser que la economa se recuperara con rapidez y el viejo
enemigo se convirtiera en un aliado frente al comunismo. Para ello se potenci la restitucin de las instituciones del pasado y se concedieron importantes ayudas econmicas: se cancelaron las reparaciones de
guerra y el ejrcito norteamericano realiz pedidos a las empresas japonesas para abastecerse durante
la Guerra de Corea (1950-1953). Durante varios aos, la demanda de tejidos, vehculos, armamento y
otros productos expandi la industria nipona. La alianza militar con Estados Unidos evit al pas los

202

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

gastos de defensa y todo ello constituy un poderoso impulso para una economa que pareca destinada
al estancamiento.
Mientras la ayuda norteamericana se desplegaba por Europa y Japn, el mundo qued dividido en
dos grandes bloques enfrentados por la supremaca tanto econmica como poltica. Una de las consecuencias de la Segunda Guerra Mundial en Europa haba sido la extensin de los regmenes comunistas
impulsados (y en buen medida controlados) por la Unin Sovitica en los pases que sta haba ocupado
en su ofensiva contra Alemania. A ello se aadi la llegada al poder del partido comunista en China en
1949. De manera muy rpida, los pases situados en el rea de influencia respectiva de Estados Unidos
y la Unin Sovitica configuraron dos bloques cohesionados en torno a dos maneras opuestas de concebir la poltica y la economa. Y de ah se pas a la ruptura conocida como la Guerra Fra, uno de los
fenmenos que ms influyeron en la historia del mundo durante las dcadas siguientes y hasta su final
en 1991, cuando desapareci la Unin Sovitica. El enfrentamiento nunca lleg a la guerra abierta entre
ambas potencias pero s a una serie de conflictos blicos, denominados regionales, entre algunos de los
pases aliados para mantener la influencia geopoltica. Entre ellos destacan la Guerra de Corea, la crisis
de Suez, la crisis de Cuba o la Guerra de Vietnam.
La Guerra Fra determin las relaciones internacionales, pero tuvo tambin grandes repercusiones
econmicas. La ms evidente fue la carrera de armamentos entre ambas superpotencias, que inclua
la amenaza de destruccin nuclear. Los presupuestos de defensa adquirieron un peso nunca alcanzado
en poca de paz y la investigacin dirigida a la obtencin de armamento cada vez ms sofisticado y
de mayor capacidad destructiva tuvo un gran impacto sobre el progreso tecnolgico. Por su parte, la
exploracin espacial se vio tambin marcada por la competencia entre bloques. Pero hubo muchas
otras consecuencias: la bsqueda de aliados en todo el mundo por parte de las dos potencias gener
guerras, golpes de Estado y sangrientas dictaduras en todos los continentes, con el consiguiente impacto
negativo sobre el desarrollo econmico. Tambin se produjo el efecto contrario: pases que resultaban
estratgicos para una u otra potencia como Taiwan, Corea de Sur o Cuba recibieron importantes
ayudas que, en algunos casos, contribuyeron a su rpida industrializacin. Como el enfrentamiento era
tambin ideolgico, ambas potencias trataban de mostrar al mundo la superioridad de su sistema econmico para el bienestar de los ciudadanos. Si en el caso sovitico esto ocultaba la dura realidad de las
condiciones de vida de su poblacin, en el caso de los pases desarrollados occidentales se dio prioridad
al pleno empleo y a la mejora de los niveles de vida, con el fin de restar atractivo a las alternativas al
capitalismo. En definitiva, casi ningn aspecto de la vida econmica, poltica o cultural escap al influjo
de la Guerra Fra, hasta que la cada del rgimen sovitico en 1991 puso fin a esta etapa de la historia.

7.2. LA DINMICA TECNOLGICA: APOGEO DE LA SEGUNDA REVOLUCIN


INDUSTRIAL
7.2.1. El cambio tcnico
En este periodo se produjo la culminacin de la Segunda Revolucin Industrial iniciada a finales del
siglo XIX. Existi, por tanto, una cierta continuidad con el periodo anterior, pero el proceso de cambio
tecnolgico cobr una dimensin nueva. La mayor parte de las tcnicas y productos desarrollados en
la postguerra ya existan desde dcadas atrs: la electricidad y el petrleo como formas de energa; los
mtodos de produccin tayloristas y fordistas; medios de transporte como la aviacin; productos como
el automvil, los aparatos elctricos, las fibras sintticas, etc. Sin embargo, en la postguerra este entra-

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

203

mado tecnolgico previo se expandi al sumarse tres procesos simultneos que favorecieron la expansin de la produccin: el aumento muy destacado de escala en la produccin y consumo de los bienes,
debido al aumento sostenido del empleo y el nivel de vida; la mejora tcnica, que renov muchos de los
productos hasta hacerlos irreconocibles; y la aparicin de productos nuevos en esos mismos sectores o
en otros derivados de los anteriores. La velocidad del cambio tcnico y la multiplicacin de productos
caractersticos de esta etapa provocaron aumentos importantes en la eficiencia y disminuciones no
menos destacadas en los costes de produccin y los precios, y esta combinacin fue uno de los motores
ms decisivos en el crecimiento econmico del periodo 1950-1973.
Muchas de las innovaciones de la segunda Revolucin Industrial se beneficiaron de la II Guerra
Mundial: el esfuerzo realizado para la produccin blica aceler los procesos de innovacin tecnolgica, ya que los Estados dedicaron inmensos recursos a investigar y producir bienes que despus de la
guerra tendran un uso civil. As sucedi, por ejemplo, con la construccin de aviones y barcos; con
determinados medicamentos, necesarios para combatir enfermedades de las tropas; con los sistemas de
comunicacin por radio; con la energa nuclear, desarrollada inicialmente como arma de guerra; con
las primeras computadoras destinadas a procesar clculos sobre proyectiles; etc. A su vez, el inicio de
la Guerra Fra mantuvo la carrera armamentstica entre las dos grandes potencias, de manera que una
parte relevante de la investigacin sigui estando determinada por las necesidades militares y tambin
por la carrera espacial, que absorbi recursos importantes tanto en Estados Unidos como en la Unin
Sovitica.
La innovacin tecnolgica afect a todos los sectores. As, por ejemplo, en la aplicacin de la electricidad se produjo un desarrollo espectacular de la difusin de los electrodomsticos, algunos ya existentes y otros nuevos de estos aos. Los hogares y multitud de tareas cotidianas se mecanizaron como
consecuencia de ello. Aparecieron o se mejoraron otros bienes, resultado de la innovacin en la electrnica radios, televisores y reproductores de sonido, un mbito en el cual la mejora de la calidad, el
abaratamiento y la aparicin de nuevas prestaciones adquirieron un ritmo muy rpido. Junto a la difusin de nueva maquinaria industrial, intensiva tambin en el uso de electricidad, se progres en la electrificacin del territorio, ya que en los aos cincuenta la electricidad todava no llegaba a muchas zonas
rurales de los pases desarrollados. El consumo de energa elctrica se increment y, por consiguiente,
fueron necesarias nuevas centrales generadoras y otras fuentes de energa primaria para producirla.
En relacin con ello hay que citar tambin la aparicin de las aplicaciones informticas que se
iniciaron en esta etapa, aunque alcanzaran su mayor expansin y sofisticacin en las dcadas finales
del siglo que se analizan en el captulo dcimo. El primer ordenador, el ENIAC (Electronic Numerical
Integrator and Calculator), comenz a operar en Estados Unidos en 1946 y era propiedad del ejrcito.
La tecnologa recorri con rapidez varias etapas, desde las computadoras basadas en tubos de vaco
a las de transistores y, en una tercera generacin, a los circuitos integrados. Las primeras fases de la
innovacin estuvieron impulsadas casi siempre por el sector pblico.
Por su parte, la qumica gener una gran variedad de productos y subproductos, con aplicaciones
tanto en la vida cotidiana como en los procesos de produccin industriales y agrcolas: medicamentos,
fibras textiles, caucho sinttico, fertilizantes, colorantes y pinturas, pelcula, procesamiento de alimentos, nuevos materiales, etc. Al mismo tiempo, se mecanizaba y mejoraba la fabricacin de productos
ms tradicionales como el papel. Uno de los mbitos con mayor repercusin sobre el bienestar de la
poblacin fue el farmacetico, con el desarrollo de los antibiticos y el descubrimiento continuado de
nuevos frmacos. Otro mbito nuevo, que se convirti en el subsector ms importante, fue la petroqumica. Se basaba en la transformacin de derivados del petrleo, cuya disponibilidad a bajo precio
aument como consecuencia del auge del uso del petrleo como combustible. Las posibilidades de productos nuevos eran aqu muy grandes: plsticos, nylon, polister, detergentes, etc. La demanda de todos

204

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

ellos creci con fuerza y posibilit la produccin a gran escala, con el consiguiente abaratamiento de los
costes unitarios. As, por ejemplo, la capacidad media de una planta de etileno (uno de los compuestos
con mayor nmero de aplicaciones en la industria) pas de 40.000 Tm. al ao en 1950 a casi 600.000
en 1970.
Este proceso de innovacin afect tambin a los sistemas de transporte, que experimentaron una
mejora y una expansin sin precedentes. La produccin de automviles asisti a una acumulacin de
mejoras tcnicas, tanto en el diseo de los motores como en el proceso de fabricacin en cadena, con
nuevas mquinas herramientas y un progreso permanente de automatizacin. La construccin naval
desarroll nuevos procedimientos iniciados durante la guerra, como el empleo de la soldadura o la
construccin por partes separadas. Pero, sin duda, fue en la navegacin area donde se produciran los
mayores avances. Multitud de innovaciones transformaron el diseo de los aparatos, con un aumento
del tamao y la capacidad de los aviones; se hicieron ms sofisticados y seguros los sistemas de vuelo, lo
que permita volar con independencia de las condiciones climticas y, por tanto, aseguraba la regularidad de los viajes; y, sobre todo, se produjo un desarrollo destacado de la propulsin mediante turborreactores, lo que aument la potencia y la velocidad sin incrementar en la misma medida el combustible
necesario. La consolidacin de lneas areas transcontinentales acab de configurar una red mundial de
transporte areo, tanto de pasajeros como de mercancas.
Una caracterstica esencial de la Segunda Revolucin Industrial, la aplicacin del conocimiento y los
descubrimientos cientficos a la tecnologa y la produccin, se convirti tras la Segunda Guerra en el
motor principal de la innovacin y el crecimiento industrial. Empresas, universidades y gobiernos dedicaron recursos crecientes a la investigacin y al desarrollo tcnico, a partir de la idea de que el volumen
de estos recursos influa en las tasas de crecimiento econmico. Se crearon as los sistemas nacionales
de investigacin, en los cuales la cooperacin entre el sector pblico y el privado fue fundamental, as
como la transferencia de tecnologa desde el primero al segundo. Por tanto, tan importante como la
cuanta de las inversiones en investigacin fue la fluidez en la circulacin de los descubrimientos. En
estos mbitos, Estados Unidos mantuvo la supremaca: en 1975 dedicaba a investigacin el 2,38% del
PIB, frente al 2,01 de Japn o el 1,81 de Europa occidental. Sin embargo, parte de esos recursos tenan
propsitos militares, de manera que, si se suprimen stos, las posiciones estaban ms igualadas: 1,75%
para EE.UU., 2% para Japn y 1,57 para Europa.

7.2.2. La expansin del consumo energtico: el protagonismo del petrleo


El proceso de cambio tecnolgico se sustent en el uso de volmenes crecientes de energa, como
muestra el Grfico 7.1. El consumo energtico por habitante del planeta se dobl entre 1950 y 1973,
pero ese valor medio oculta el hecho de que, en los pases desarrollados, el incremento fue superior.
Este mayor empleo de energa tena varias procedencias. Por un lado, el consumo de electricidad se
increment, con las consecuencias sobre la economa ya descritas en el captulo quinto. A las formas
tradicionales de produccin elctrica carbn e hidrulica se aadieron ahora el uso del gas y, sobre
todo, las centrales nucleares. Por otro lado, el petrleo adquiri un protagonismo especial puesto que,
con el 47% en 1973, representaba casi la mitad de todo el consumo energtico mundial. Hasta la crisis
de 1973, los precios de la energa fueron descendentes en trminos reales y ello contribuy al aumento
del consumo energtico y al crecimiento econmico. En Estados Unidos, el precio real de la electricidad descendi a una tasa media anual del 1,3% entre 1948 y 1963 y del 2,6 entre 1963 y 1973. Esta
evolucin fue resultado de cambios tcnicos implementados como respuesta al aumento en la demanda
de energa.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

205

El rasgo ms caracterstico de esta poca fue, sin duda, el papel desempeado por el petrleo y la
nueva dependencia que el crecimiento econmico estableci con esta fuente de energa. Esta era del
petrleo vena a culminar el proceso iniciado en el siglo XVIII con el uso del carbn: la consolidacin
de una economa basada en los recursos agotables del subsuelo. A diferencia del carbn, sin embargo,
las reservas de petrleo eran, a mediados de siglo, de grandes proporciones y crecan con rapidez como
consecuencia de la multiplicacin de las prospecciones.
El xito del petrleo se debi a que se trataba de una energa barata en trminos relativos. Los
costes unitarios de extraccin y distribucin descendieron como consecuencia de mejoras tcnicas. Por
un lado, los nuevos mtodos de perforacin permitan acceder a profundidades cada vez mayores. Por
otro, el cambio tcnico en el refinado y el aumento de la escala de estas instalaciones reduca el coste de
los subproductos del crudo. Adems, la construccin de redes de oleoductos y el aumento de tamao de
los buques petroleros abarataron el transporte de un recurso que, con frecuencia, tena que recorrer largas distancias hasta sus principales mercados. El hecho de que, adems de una fuente de combustibles,
el petrleo fuera tambin una materia prima para la industria petroqumica, aument la rentabilidad
de las explotaciones y favoreci las economas de escala.

Grfico 7.1
Consumo mundial de energa

Nota: Biomasa en el ao 2010 corresponde al ao 2005 en Smil (2008). EJ denota Exajulio. Otras incluye energa hidroelctrica,
nuclear, y renovables. El esfuerzo humano y animal como fuente de energa no est incluido en esta figura.
Fuente: Elaborado a partir de Etemad, B. y Luciani, J. (1991), World energy production, 1800-1985: Production mondiale
denergie, 1800-1985, Ginebra, Librairie Droz; Smil, V., (2008), Energy in nature and society: general energetics of complex
systems, Cambridge, Mass, MIT Press; British Petroleum Statistical Review of World Energy (2011).

206

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

El uso de los derivados del petrleo gener una situacin nueva en los grandes pases consumidores,
los ms desarrollados, ya que la mayora de ellos no tenan petrleo en su subsuelo. Por primera vez
en la historia, la economa de las grandes potencias industriales dependa de fuentes de energa procedentes del exterior. Esta dependencia era casi total en los casos de Europa y Japn, pero no en Estados
Unidos, que contaba con recursos propios. Hasta la Segunda Guerra Mundial haba sido el primer
productor mundial y continu entre los primeros puestos durante el resto del siglo. La mayor parte del
petrleo consumido en el mundo proceda, sin embargo, de una regin hasta entonces marginal en la
economa global, Oriente Prximo y, en especial, Arabia Saud, Irn y Kuwait. Existan otros productores, como Venezuela, Mxico o Nigeria, mientras los pases bajo control sovitico se abastecan de la
produccin de varias de las repblicas de la Unin Sovitica, pero la regin de Oriente Prximo result
crucial para el suministro mundial. All se encontraban las mayores reservas conocidas y el 40% del
suministro hacia 1970. Como se trataba de una regin inestable desde el punto de vista poltico, a causa
de las herencias de la descolonizacin y de la creacin del Estado de Israel, enfrentado a los rabes y
aliado de Occidente, ello significaba que el suministro energtico del mundo desarrollado, crucial para
unas tecnologas intensivas en energa, estaba sujeto a cambios geopolticos externos. Esta vulnerabilidad se manifestara en 1973, cuando el precio del petrleo, inalterado desde 1945, experiment un alza
tan brutal como sbita.
La localizacin geogrfica de los yacimientos fuera del mundo desarrollado no fue bice para que
la extraccin y distribucin mundial del crudo estuvieran concentradas en manos de un grupo muy
reducido de empresas, bien de origen estadounidense (Exxon, Mobil, Texaco, Chevron) o anglo-holands (British Petroleum, Royal Dutch-Shell), aunque fueron apareciendo empresas pblicas en muchos
pases productores, que rompan el oligopolio. En cualquier caso, esta situacin permita a estas compaas las siete hermanas influir sobre los precios y las condiciones de extraccin. Para escapar
de este oligopolio, algunos de los principales pases productores crearon en 1960 la Organizacin de
Pases Productores de Petrleo (OPEP), que aspiraba a influir sobre los precios regulando la produccin. De esa manera, se estaba incubando la crisis desencadenada en 1973 en la que confluyeron todas
estas peculiaridades de la produccin petrolfera.

7.2.3. La revolucin verde y la explosin demogrfica


El cambio tecnolgico que caracteriz esta poca afect tambin, de modo muy destacado, a la
agricultura. En ningn otro momento de la historia los rendimientos de los cultivos se incrementaron
tanto, ni se produjo un aumento semejante de la produccin de alimentos. Estos resultados, a los que se
denomin revolucin verde, se pueden considerar una respuesta a la explosin demogrfica que conoci el planeta desde mediados de siglo ya que, de no haber tenido lugar, la sostenibilidad de la poblacin
mundial se hubiera visto comprometida. El aumento de la poblacin fue especialmente rpido en los
pases en desarrollo, como indica el cuadro 7.2 y, por tanto, fue all donde la demanda de alimentos se
volvi ms acuciante.
La revolucin verde afect a los tres cereales bsicos para la alimentacin de la mayor parte de la
humanidad: arroz, trigo y maz. Consisti en el empleo de variedades nuevas de esas plantas, obtenidas
mediante procesos de seleccin e hibridacin. Estas variedades proporcionaban mayor producto por
unidad de superficie y por ello se denominaron variedades de alto rendimiento. Sus mejores resultados
se deban a que respondan al empleo de fertilizantes qumicos en mayor medida que las variedades
tradicionales, por lo que ambas innovaciones las nuevas semillas y una cantidad creciente de fertilizantes eran inseparables si se quera alcanzar los resultados. De ah que aumentara el empleo de

207

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

fertilizantes, suministrados por la pujante industria qumica: en China, por ejemplo, se pas de 10 kg.
por hectrea en 1960 a 170 en 1980. Sin embargo, el aumento de los rendimientos exiga, adems,
una aportacin abundante y regular de agua, por lo que la ampliacin de los sistemas de riego fue otra
exigencia para el xito de la innovacin, lo que precis de cuantiosas inversiones, tanto privadas como
pblicas. Adems, como las nuevas variedades eran muy vulnerables a las plagas de insectos, su cultivo exigi, asimismo, un uso masivo de insecticidas y herbicidas, tambin procedentes de la industria
qumica.

Cuadro 7.2
Regiones Mundiales: PIB per capita y porcentajes del producto y la poblacin
PIB per cpita
1950

1973

Porcentajes sobre el
total PIB
1950

Poblacin

1973

1950

1973

Europa Occidental

4.578

11.417

26.2

25.6

12,1

9,2

EEUU

9.561

16.689

27.3

22.1

6,0

5,4

Otros Occ.*

7.424

13.399

3.4

3.3

1,0

1,0

Occidente

6.304

13.392

56.8

50.9

19,0

15,6

China

448

838

4.6

4.6

21,7

22,5

India

619

853

4.2

3.1

14,2

14,8

Japn

1.921

11.434

3.0

7.8

3,3

2,8

924

2.046

6.8

8.7

15,6

17,3

Amrica Latina

2.503

4.513

7.8

8.7

6,6

7,9

Europa del Este y URSS

2.602

5.731

13.1

13.8

10,6

9,2

890

1410

3.8

3.4

9,0

10,0

1127

2379

43.2

49.1

81,0

84,4

14.9

24.2

54,8

57,4

Resto Asia

frica
No Occidente
% Asia en el Mundo

* Australia, Canad y Nueva Zelanda.


El PIB per cpita, en dlares internacionales Geary-Khamis de 1990.
Fuente: Elaborado a partir de Madisson, A., (2008), The West and the Rest in the World Economy: 10002030, World
Economics, Vol. 9, no. 4, pp. 77-99.

Por tanto, la revolucin verde constitua, en realidad, un paquete tecnolgico con cuatro componentes difciles de separar e interdependientes: semillas mejoradas, fertilizantes, riego e insecticidas. La
maquinaria agrcola, por su parte, no era un componente necesario y se adopt, sobre todo, en los pases desarrollados donde el coste de la mano de obra rural aument debido al avance de la urbanizacin.
La aplicacin de estos cambios caus un alza sostenida de los rendimientos por hectrea, que se
prolong durante varias dcadas conforme las nuevas variedades iban sustituyendo a las semillas tradicionales. Los resultados que muestra el Grfico 7.2 son bien representativos de lo sucedido en los pases
donde se difundieron las nuevas tcnicas. Sin embargo, el xito de la revolucin verde se produjo en

208

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Asia y Amrica Latina pero no en el frica Sub-sahariana, en parte porque aqu la presin demogrfica
era menor y en parte porque haba ms tierras que podan incorporarse al cultivo y predominaban
otros cultivos no afectados por la innovacin.
Adems, la revolucin verde exigi una fuerte intervencin estatal, que se materializ en la inversin
para el regado o los subsidios a semillas y fertilizantes. De hecho, las nuevas semillas se obtuvieron en
centros de experimentacin promovidos por gobiernos e instituciones benficas internacionales. Dos
de estos centros resultaron decisivos: el Centro Internacional para la Mejora del Maz y el Trigo, en
Mxico, y el International Rice Research Institute, en Filipinas. Ambos contaron con la financiacin de
las Fundaciones Rockefeller y Ford y de varios gobiernos. Tan importante como su investigacin fue
la difusin de resultados: las nuevas semillas se cedan de forma gratuita a cualquier pas o centro de
investigacin. Se produjo, pues, durante estas dcadas una circulacin fluida de conocimientos, tcnicas
y nuevas variedades, sin la cual no se explicara el xito de la revolucin verde y la capacidad para alimentar a una poblacin mundial que pas de 2.519 millones en 1950 a 4.444 en 1980, mientras entre
las mismas fechas la produccin mundial de cereales por persona pasaba de 283 a 350 kilos.

Grfico 7.2
Produccin de alimentos. 1960-1980

Fuente: Elaborado a partir de Faostat.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

209

7.3. LOS PASES DESARROLLADOS EN SU EDAD DORADA: CRECIMIENTO,


CONSUMO DE MASAS Y ESTADO DEL BIENESTAR
7.3.1. La hegemona de EE.UU. y la convergencia de Europa y Japn
A partir de la Segunda Guerra Mundial, los pases industrializados, en conjunto, crecieron a unas
tasas que no haban conocido antes y no volveran a conocer con posterioridad. En Europa Occidental,
el crecimiento del PIB fue del 4,6 % de media anual entre 1950 y 1973, cuando haba sido slo del 2,5
en el periodo 1890-1913 y del 1,4 en 1913-1950. Ms tarde, entre 1973 y 1992 el crecimiento sera del
2%. Lo mismo sucedi con el PIB per capita, recogido en el cuadro 7.2.
La evolucin fue diferente segn los pases, ya que Europa y Japn crecieron mucho ms que los
Estados Unidos. Su punto de partida en 1950 estaba muy por debajo del de la primera potencia, como
consecuencia del diferente impacto que haba tenido la guerra sobre cada pas, pero tambin del elevado desarrollo industrial que los Estados Unidos haban experimentado desde finales del s. XIX. En gran
medida lo que ocurri en estas dcadas es que Europa y Japn se aproximaron a la primera potencia
mundial, en un proceso conocido como convergencia econmica. Aprovecharon las posibilidades de
crecimiento que les ofreca su atraso relativo, al poder copiar las tcnicas de produccin ms eficientes
sin los problemas de falta de amortizacin de las ms antiguas o de prueba y error que se podan presentar en Estados Unidos. La incorporacin de nuevas tecnologas, en gran parte de origen estadounidense, en el lado de la oferta, y el aumento del empleo y el nivel de vida en el lado de la demanda fueron,
sin duda, causas decisivas de las elevadas tasas de crecimiento del mundo industrializado durante la
Edad Dorada.
La pregunta clave es qu factores hicieron posible esa convergencia. El elemento central fue que
Europa y Japn adoptaron con rapidez las tcnicas y los sistemas de produccin que se haban desarrollado en Norteamrica desde dcadas atrs: el fordismo y la produccin en masa. Esta adopcin se hizo
sin grandes problemas a causa de la acumulacin de capital humano e instituciones favorables al crecimiento que la tradicin industrial haban legado. Exista, por tanto, ese requisito imprescindible para el
crecimiento que es la capacidad social de absorber tecnologa. En el caso europeo, adems, los niveles
de renta, a pesar de haberse visto afectados por la guerra, eran suficientes para hacer viable la produccin en masa de los bienes de larga duracin caractersticos de esta Segunda Revolucin Industrial.
La transferencia de tecnologa se produjo por diferentes vas. Una de ellas fue el envo a Estados
Unidos de misiones europeas compuestas por altos funcionarios, ingenieros y empresarios para comprobar in situ las posibilidades que ofrecan sus mtodos de produccin. Pero el mecanismo fundamental fue el aumento del comercio internacional de maquinaria y bienes de equipo, estimulado por el
descenso de los precios relativos de estos bienes gracias al progreso tcnico, y tambin por la liberalizacin comercial emprendida tras la guerra. Aunque al principio este comercio se compona sobre todo de
exportaciones estadounidenses al resto de pases, muy pronto los avances en Europa y Japn hicieron
que el flujo de bienes de capital fuera recproco, de manera que los Estados Unidos tambin importaron
grandes cantidades de maquinaria de Alemania, Gran Bretaa y, cada vez ms, de Japn. El resultado
para todos ellos fue un incremento de la productividad, especialmente importante en Europa y Japn,
como muestra el Grfico 7.3. Tambin en este indicador se acortaron distancias respecto a la primera
potencia que, pese a todo, segua manteniendo niveles ms altos al final del periodo.
Hubo otros factores que contribuyeron al rpido crecimiento del periodo. Uno de ellos es la abundancia de trabajo con la que se encontraron los pases europeos y Japn. La existencia de una proporcin todava alta de poblacin activa en la agricultura y la incorporacin de la mano de obra femenina

210

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

suministraron un gran volumen de trabajo a la industria y los servicios. Adems, las mejoras en la
cualificacin educativa aumentaron la formacin de los trabajadores, de manera que su capacidad para
comprender, aplicar y difundir las innovaciones, el capital humano, se convirti en un factor favorable
al crecimiento. Y cuando las reservas internas de trabajo empezaron a agotarse, los pases europeos se
convirtieron en receptores de inmigrantes, que desempearon los trabajos peor pagados y contribuyeron, de ese modo, a evitar tensiones en el mercado laboral.
En definitiva, aunque la tasa de inversin aument y tambin lo hizo la poblacin empleada, fue la
mejora de la productividad de los factores lo que ms contribuy al elevado crecimiento. Esta mejora se
deba al rpido cambio tecnolgico y en la organizacin de la produccin; a la reasignacin del trabajo
a sectores ms productivos; y a la mejor formacin de la mano de obra.

Grfico 7.3
Evolucin de la productividad: PIB por hora trabajada. 1950-1980 (dlares internacionales 1999 PPA)

Fuente: The Conference Board Total Economy Database. Enero 2013.

En estos decenios, el crecimiento de la Europa meridional Portugal, Espaa, Italia y Grecia


fue todava ms rpido, puesto que su grado de atraso era mayor. En el caso espaol, despus de un
periodo de estancamiento y autarqua en los aos cuarenta, comenz una etapa de modernizacin de
las estructuras econmicas, en especial a partir de 1959, cuando se alcanzaron las tasas de crecimiento
ms altas de Europa en los aos sesenta. A pesar de ello, al acabar el franquismo en 1975, la economa

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

211

espaola segua aquejada de graves deficiencias estructurales y alejada de los niveles de PIB per cpita
de los pases ms avanzados del continente.
De todos los pases que participaron en el proceso de convergencia con Estados Unidos, el crecimiento ms rpido fue el de Japn, que se convirti en la segunda potencia industrial del mundo, superando a Alemania y Gran Bretaa. Como se ha indicado en el apartado anterior, la salida de Japn de su
crtica situacin al finalizar la Segunda Guerra Mundial haba sido obra de la ayuda estadounidense. A
partir de este impulso inicial, el ascenso japons tiene difcil explicacin sin tener en cuenta que el pas
contaba con una herencia, gestada desde finales del siglo XIX, de desarrollo industrial, grandes empresas e instituciones pblicas favorables al crecimiento. Esta trayectoria previa facilit la adaptacin a las
nuevas condiciones de la postguerra. Dos factores desempearon un papel fundamental: la capacidad
de mejora tecnolgica de su sector industrial y el papel desempeado por el Estado.
La adaptacin de tcnicas procedentes de Occidente y la consiguiente reduccin del atraso relativo
tuvieron un gran protagonismo. Este proceso se caracteriz por la capacidad de empresas y gobierno
para identificar las tecnologas con mayor potencial de crecimiento y la estrategia consistente en mejorar y desarrollar la tcnica importada mediante modificaciones incrementales. As, buena parte de los
productos y tcnicas que sustentaron el desarrollo de Japn provenan de Estados Unidos o Alemania,
pero en el pas asitico experimentaron mejoras sustanciales y nuevos desarrollos. Un buen ejemplo de
ello fue el modo en que se aplic en Japn la produccin en cadena a la fabricacin de automviles,
tal como se explica en el captulo dcimo. Por otro lado, salarios bajos en relacin con Occidente y un
nmero mayor de horas de trabajo al ao (todava en 1992, en Japn se trabajaban 2.080 horas, frente
a las 1.912 de Estados Unidos o las 1.667 de Alemania), caracterizaron tambin el modelo japons.
Como contrapartida, existi una estabilidad laboral desconocida en cualquier otro pas desarrollado y
basada en el compromiso de las grandes empresas con el empleo de por vida y en carreras profesionales
que permitan ascensos continuados y mejoras de salario.
Esta organizacin de la produccin industrial se desarroll en el seno de una estructura empresarial
tambin peculiar, caracterizada por la ausencia de inversin extranjera y por el protagonismo de los
grandes grupos llamados zaibatsu. Se trataba de empresas de gran tamao y con lneas de produccin
muy diversificadas, pero que tenan un origen familiar y se organizaban a partir de jerarquas diferentes
a las de la gran empresa occidental, con un mayor peso de las fidelidades basadas en el parentesco y
las relaciones de confianza. Estas empresas fueron entrando sucesivamente en productos que seguan,
de manera muy rpida, una escala ascendente en cuanto a complejidad tecnolgica: automviles, construccin naval, electrnica tradicional, material fotogrfico, instrumentos de precisin, ordenadores,
etc. En muchos de estos sectores, Japn alcanz la primaca: as, por ejemplo, hacia 1970 el pas fabricaba ms de la mitad de los barcos que se construan en el mundo.
Este crecimiento de la economa no se explica sin el segundo factor: la intervencin del Estado,
muy alejada de los postulados de la regulacin de los mercados por s mismos. En el caso de Japn, el
Estado diriga y orientaba las iniciativas de las empresas privadas, estableca objetivos y facilitaba los
medios para alcanzarlos. Estas funciones correspondan al MITI, el poderossimo Ministerio de Industria y Comercio, compuesto por una burocracia muy cualificada y que mantena relaciones peridicas
con los dirigentes y tcnicos de las empresas. En estas reuniones, los funcionarios del MITI reciban
informacin y transmitan las orientaciones decididas por el gobierno. A su vez, esto se sustentaba en
la importancia de los bancos pblicos, el Banco del Japn y el Banco de Desarrollo, que concedan
cuantiosas lneas de crdito a las empresas comprometidas con los objetivos fijados por el Estado. As,
eran posibles inversiones en grandes proyectos industriales, aun cuando tuvieran una baja rentabilidad
inicial. Por ltimo, esta estructura se completaba con una poltica comercial muy proteccionista, en

212

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

especial a travs de medidas no arancelarias que hacan prcticamente imposible importar aquellos
bienes cuya produccin interna se quera potenciar.
Sobre estas bases se fundament el rpido auge japons. Muchos de los rasgos apuntados seran
tambin caractersticos de otros procesos de industrializacin en Asia, como los de Corea del Sur y
Taiwan, e incluso los podemos encontrar en la China de los ltimos decenios.

7.3.2. El marco institucional y el Estado del Bienestar


El rpido crecimiento de la Edad Dorada fue posible en el marco de unas instituciones favorables
al desarrollo y a la estabilidad social y econmica. Ya hemos visto en el apartado primero la creacin
de acuerdos y organizaciones internacionales nuevas, con su impacto en el comercio y la cooperacin
entre los pases capitalistas. Ahora vamos a tratar la formacin de nuevos consensos internos en las
sociedades industrializadas, especialmente en Europa y Estados Unidos.
De nuevo, lo sucedido en el periodo de entreguerras tuvo una influencia decisiva. La experiencia del
elevado desempleo, pobreza y aumento de las desigualdades, con sus consecuencias en la conflictividad
social, la inestabilidad poltica y el ascenso de las alternativas fascistas y comunistas, haba dejado una
huella profunda y tras 1945 los gobiernos trataron de no repetirla. Adems, desde muy poco despus
se sum un hecho nuevo: la existencia del bloque comunista, que proclamaba haber alcanzado la justicia social y actuaba de acicate en los pases occidentales para polticas de integracin y de mejora de
los niveles de vida de la poblacin a travs de la prestacin de servicios diversos de carcter gratuito y
universal.
El marco institucional que acab configurndose no era nuevo del todo, puesto que se basaba en
elementos y tradiciones que haban surgido con anterioridad. Ahora, sin embargo, lo decisivo fue la
compleja interrelacin que se estableci entre tres elementos:
A) Incremento del papel econmico del Estado en diversos mbitos: creacin de un sector pblico
industrial; polticas de pleno empleo y redistribucin de la renta a travs del Estado del Bienestar; subsidios y regulacin de la actividad privada; etc. Todo ello signific un aumento del gasto
pblico que comport un alza de impuestos y una mayor progresividad de la carga tributaria,
en la cual los impuestos directos cobraron protagonismo. El gasto pblico alcanz cifras que, en
muchos pases, superaban el 40% del PIB. El intervencionismo estatal estaba respaldado por la
teora econmica de inspiracin keynesiana, pero, en la prctica, fue ms all de las propuestas
del economista britnico. Para ste, el Estado deba intervenir con la poltica fiscal y monetaria
para atenuar el ciclo econmico y mantener el pleno empleo. A estos objetivos, los gobiernos
aadieron el estmulo sostenido de la demanda y los mecanismos redistributivos. Y, ms genricamente, el Estado proporcion un marco legal e institucional para hacer efectiva la cooperacin entre los agentes sociales. Esta combinacin de economa de mercado y fuerte intervencin
estatal lleg a denominarse economa social de mercado o economa mixta y ofreci una
notable estabilidad macroeconmica.
B) Sindicatos fuertes que buscaban mejoras en las condiciones de trabajo a travs de la negociacin.
A pesar de que la situacin de pleno empleo favoreca las demandas salariales, los sindicatos
aceptaron subidas moderadas en los salarios y, a cambio, obtuvieron compromisos de inversin
privada y de prestaciones pblicas. Las relaciones laborales se basaban en la negociacin centralizada: los convenios colectivos por sectores establecan un marco normativo con derechos
laborales bien establecidos. En el caso de Alemania, esto se complet con la admisin de representantes de los trabajadores en los consejos de administracin de las grandes empresas.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

213

C) Elevadas tasas de inversin por parte de la empresa privada. Los empresarios aceptaban el poder
sindical y, a cambio, se beneficiaban de un clima social favorable, tanto por la minimizacin del
conflicto laboral como por la estabilidad y crecimiento sostenido de la demanda. Ambos elementos eran fundamentales para hacer posible la produccin en masa, que era muy vulnerable tanto
a las huelgas como a las fluctuaciones de la demanda.

EL ESTADO DEL BIENESTAR


El Estado del Bienestar abarc tres mbitos fundamentales y otros secundarios. Los primeros afectaban
a las necesidades ms bsicas de los seres humanos
en las sociedades urbanas e industriales: seguros de
enfermedad y accidentes, pensiones para la vejez y
ayudas a los desempleados. Junto a ellas, el Estado
tambin se ocup de cuestiones como la atencin a
la pobreza, la educacin gratuita, la construccin de
viviendas baratas y medidas laborales como las vacaciones pagadas. Todo ello se financiaba con los
presupuestos pblicos y los impuestos progresivos, por
lo que exista un fuerte contenido redistributivo y de
solidaridad colectiva. En el cuadro 7.3 puede verse
la importancia que adquirieron los gastos sociales en
las economas desarrolladas, aunque tambin existan
grandes diferencias entre pases.
En general, el gasto sanitario fue el ms importante
en este conjunto de prestaciones. Los gobiernos crearon o consolidaron sistemas pblicos de salud, llevaron
a cabo grandes inversiones en hospitales e infraestructuras sanitarias y contrataron a miles de profesionales.
Esta red atenda a los ciudadanos y, junto a los avances de la ciencia mdica, mejor el estado sanitario
de la poblacin, lo que se plasm, sobre todo, en la
prolongacin de la edad media de vida y la reduccin
de la tradicional desigualdad social ante la enfermedad y la muerte. La configuracin de los sistemas de
salud fue distinta segn los pases. Los dos extremos
seran los pases escandinavos, donde la sanidad
era fundamentalmente pblica; y los Estados Unidos,
donde la sanidad privada tena un peso decisivo y
el papel del Estado fue menor. En este pas, los intentos del presidente H.S. Truman de crear, en 1948, un
sistema sanitario pblico universal fracasaron por la
oposicin de los intereses privados aglutinados por la
American Medical Association. Habra que esperar a
1965 para que, bajo el programa de la Great Society del presidente L.B. Johnson, el Estado asumiera

la prestacin sanitaria a los pobres (Medicaid) y a


los jubilados (Medicare), mientras la mayor parte de
la poblacin activa recurra a plizas con compaas
aseguradoras privadas.
Por su parte las pensiones de jubilacin introdujeron un cambio fundamental en las condiciones de
vida de la poblacin, al permitir mantener el consumo
tras salir del mercado de trabajo. Algo parecido a los
efectos econmicos de la prestacin de desempleo,
que cubri uno de los riesgos fundamentales de las
sociedades industriales y que haba alcanzado cotas
muy elevadas durante la Gran Depresin: la prdida
del trabajo debida a las fluctuaciones recesivas de la
economa. Ambas prestaciones nacieron en un momento en que la poblacin jubilada era muy reducida respecto a la poblacin activa y en que, adems,
apenas exista desempleo en los pases avanzados.
Pero estas condiciones cambiaran con el tiempo. La
prolongacin de la edad media de vida aument la
poblacin de edad avanzada, con derecho a percibir
pensiones. Y, cuando lleg la crisis de 1973, el desempleo creci con rapidez, y, con l, los recursos que
el Estado haba de dedicar a los parados.
El Estado del Bienestar fue responsable de la ms
importante mejora del nivel de vida que haban conocido nunca las poblaciones de los pases desarrollados.
Al mismo tiempo, redujo las desigualdades y aument
la justicia social, lo que contribuy a la estabilidad poltica. Y, en tercer lugar, tambin reforz el crecimiento
econmico. En efecto, una de las consecuencias de
los mecanismos redistributivos del Estado del Bienestar fue el aumento de la capacidad de consumo de
la poblacin, tanto por las transferencias netas y las
mejoras de los salarios reales como por el hecho de
que la mayor seguridad respecto a la enfermedad, el
paro y la vejez permitan gastar una parte mayor de
los ingresos sin miedo al futuro.

214

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

Todo ello configuraba una especie de pacto social que, en cada pas, se materializaba de modo
distinto, de acuerdo con sus caractersticas sociales y sus tradiciones polticas: desde los modelos de la
Europa escandinava, de orientacin socialdemcrata, hasta el caso estadounidense, inspirado todava
por los postulados generales del New Deal. El resultado era que los salarios aumentaban menos que la
productividad, lo que estimulaba la inversin, pero al mismo tiempo mejoraban los niveles de vida y las
condiciones laborales. Se alcanz una situacin cercana al pleno empleo, con tasas de paro del 1,5%
como media europea en los aos sesenta. Las consecuencias fueron dobles: en el mbito sociopoltico,
las desigualdades disminuyeron en casi todos los pases industrializados y, con ello, aumentaron la
legitimidad y la estabilidad de los sistemas polticos democrticos; en el terreno econmico, la mejora
de los ingresos reales estimul la demanda y el consumo de masas, fundamentos de la expansin industrial. Y todo ello configur una especie de crculo virtuoso que alimentaba el crecimiento econmico, el
aumento del bienestar y el pleno empleo.
El mbito en el que el papel del sector pblico fue tal vez ms trascendente fue en el llamado Estado del Bienestar. Desde finales del siglo XIX haban ido apareciendo en los pases industrializados
diversas formas de atender algunas necesidades de los trabajadores: pensiones, seguros de enfermedad
o accidentes, etc. Sin embargo, slo beneficiaban a sectores muy especficos (como funcionarios o trabajadores ferroviarios) y se sufragaban no con el presupuesto pblico sino con las cuotas de los propios
asegurados. La depresin de los aos treinta mostr los peligros de la desproteccin de los trabajadores
frente a los ciclos econmicos y la necesidad de que el Estado asumiera la responsabilidad de ofrecer
prestaciones.

Cuadro 7.3
Gasto social como porcentaje del PIB
1930

1960

1980

Australia

2,1

7,4

12,8

Canad

0,3

9,1

15

Francia

13,4

22,5

Alemania

4,8

18,1

25,7

Japn

0,4

Suecia

2,6

10,8

25,9

Gran Bretaa

2,2

10,2

16,4

Estados Unidos

0,6

7,3

12

15

Incluye pensiones, prestaciones de desempleo, asistencia bsica, sanidad y vivienda social.


Fuente: Peter H. LINDERT, Growing Public. Social Spending and Economic Growth Since the Eighteenth Century, Cambridge
University Press, 2004, vol. 1, pp. 12-13.

Todas estas experiencias previas adquirieron, tras la Segunda Guerra Mundial, un nuevo significado
y una dimensin mucho mayor. El significado nuevo estaba vinculado al desarrollo de los regmenes
democrticos y a la idea de ciudadana. Frente a las convulsiones polticas de entreguerras, ahora se

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

215

pensaba que la democracia liberal tena obligaciones para con los ciudadanos. stos, por el hecho de
serlo, tenan derechos garantizados por las leyes. Y el Estado era el responsable de llevar a la prctica
esos derechos sociales, as como de conseguir el pleno empleo. Cuando lleg la paz, estos principios
adquirieron una enorme popularidad en los pases desarrollados de Europa. Por su parte, en Estados
Unidos se haba ido desarrollando la idea de la lucha contra la pobreza que se basaba en un amplio
conocimiento de las condiciones de vida de la poblacin, obtenido a travs de la prctica de las encuestas sociolgicas que proliferaron desde los aos treinta. En el cuadro 7.3 puede verse el incremento de
los gastos sociales en todos los pases, aunque con diferencias significativas que muestran la diferente
implicacin del Estado en cada uno de ellos. Esta implicacin fue mayor en la Europa continental y ms
limitada en los pases anglosajones y Japn.

7.3.3. El consumo de masas como fenmeno econmico y cultural


El rpido crecimiento durante la Edad Dorada tambin se fundament por el lado de la demanda en
el aumento del consumo interno. Una demanda sostenida y creciente, sin grandes fluctuaciones causadas por los ciclos econmicos, result fundamental para impulsar la produccin en masa. El consumo
y la aspiracin a adquirir nuevos bienes haban contribuido al desarrollo econmico moderno desde la
revolucin industriosa que hemos visto en el captulo tercero. Sin embargo, en el periodo que estudiamos aqu, el consumo adquiri un protagonismo mayor, tanto por su impacto sobre la produccin
como tambin por haber generado nuevos valores culturales. En todo caso estas pautas de comportamiento individual fueron posibles por los mecanismos de redistribucin de la renta sealados en el
apartado anterior, de manera que podemos hablar de una interrelacin entre el Estado del Bienestar y
la expansin de la economa domstica.
En este aspecto, los Estados Unidos marcaron la pauta ya que el consumo de masas se haba ido
desarrollando all desde antes de la depresin de los treinta. Tras la Segunda Guerra Mundial, la expansin del consumo en ese pas pas a ser considerado por los agentes sociales (empresarios, sindicatos
y economistas) como un componente bsico del consenso social. En Europa, el atraso existente en este
terreno se redujo rpidamente con la adopcin de hbitos, productos e incluso marcas procedentes, en
buena medida, del otro lado del Atlntico.
Una caracterstica bsica fue la multiplicacin de los bienes y servicios disponibles al alcance de la
mayora de los segmentos de consumidores. La compra de los productos bsicos como alimentacin y
vestido dej de absorber la parte mayoritaria de los presupuestos familiares, que comenzaron a gastarse
en un nmero creciente de bienes de consumo duradero y de servicios. Pese a todo, vestido y alimentacin siguieron siendo centrales en las pautas de consumo, aunque aument su variedad y cambiaron sus
caractersticas. Por ejemplo, en el terreno alimentario se diversific la gama de productos consumidos y
su calidad, en relacin con los cambios en las dietas que constituan la llamada transicin nutricional:
el peso cada vez mayor de los derivados de la ganadera (carne y lcteos) en la alimentacin.
El protagonismo mayor correspondi, sin embargo, a los bienes de consumo duradero, en especial
el automvil y los aparatos electrodomsticos y electrnicos. El acceso a estos bienes avanz muy
rpidamente. As, por ejemplo, en 1950 haba tan slo 46 automviles por mil habitantes en Gran
Bretaa o 37 en Francia; en cambio, en 1970 las cifras eran 209 y 252 respectivamente. La difusin
del automvil fue uno de los fenmenos ms caractersticos de esta etapa, que alter formas de trabajo
y de ocio, modific los modelos residenciales, impuls la construccin de infraestructuras y elev el
consumo de derivados del petrleo. La industria automovilstica se expandi en todas partes y, con

216

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

ello, ayud a generalizar los mtodos de produccin en cadena. Por su parte, los electrodomsticos
protagonizaron la electrificacin de la vida cotidiana. Frigorficos, lavadoras, cocinas, calentadores o
planchas fueron entrando en los hogares, sustituyeron el trabajo manual, alteraron hbitos e influyeron
sobre las relaciones intrafamiliares. Por ltimo, la electrnica gener productos que, de manera muy
rpida, pasaron a ser objeto de consumo masivo. La radio ya se haba difundido con anterioridad, pero
ahora aparecieron televisores y aparatos reproductores de msica. Su difusin y su uso, tanto familiar
como individualizado, modificaron los sistemas de comunicacin y supusieron un cambio cultural de
grandes proporciones.
La modificacin de las pautas de consumo se vio impulsada por la generalizacin de nuevas formas
comerciales: los grandes almacenes, los centros comerciales fuera de los ncleos urbanos y la omnipresencia de la publicidad formaron parte del paisaje cotidiano en las sociedades avanzadas. Por un
lado, generaban economas de escala en la distribucin, y, por otro, conformaban nuevas formas de
vida y alteraban los valores sociales. No slo se incorporaban a estas pautas nuevos estratos sociales,
sino tambin grupos de edad cada vez ms jvenes, con demandas especficas que individualizaban el
consumo en el interior de la estructura familiar, al tiempo que lo homogeneizaban a escala social.
Una caracterstica del consumo de esta poca es el protagonismo que adquirieron los servicios, en
especial los relacionados con el ocio, la salud y la cultura. En este terreno, el turismo de masas tuvo
un papel destacado. La mejora en los ingresos, la institucin de las vacaciones pagadas y la mejora
de los medios de transporte extendieron a otros sectores sociales lo que haba sido tradicionalmente
una prctica exclusiva de los segmentos de mayor renta. El turismo adquiri tambin una dimensin
internacional, ya que pases con condiciones climticas y geogrficas favorables y bajos costes salariales (como Espaa, Italia, Grecia o Mxico) se beneficiaron de la llegada de turistas procedentes de los
pases prximos ms desarrollados.
Estos cambios estuvieron muy relacionados con las transformaciones del mercado laboral y de la
demografa. La capacidad adquisitiva y, por tanto, el consumo crecan al mejorar los salarios y con la
creciente incorporacin de las mujeres al mercado laboral. La participacin femenina en la poblacin
activa en 1975 era ya del 53% en EE.UU., del 50% en Alemania o del 58% en Gran Bretaa. A su vez,
esta incorporacin fue favorecida por determinados bienes de consumo, como la lavadora o el frigorfico, que reducan la cantidad del trabajo domstico necesario. Por su parte, la reduccin de las tasas de
fertilidad y del nmero de hijos por pareja, facilitadas por los avances en las tcnicas anticonceptivas
y su difusin, haca posible el trabajo de las mujeres fuera de casa y, al mismo tiempo, influa sobre las
pautas de consumo de las familias.
Por su parte, las mejoras de la productividad permitieron reducciones sustanciales de la jornada
laboral, dejando ms tiempo libre y por tanto aumentando la demanda de este tipo de servicios: entre
1950 y 1973, las horas de trabajo anuales pasaron de 1.867 a 1.717 en Estados Unidos, o de 2.316 a
1.804 en Alemania. En este cmputo se incluye el impacto de la institucin de las vacaciones, generalizada en el mercado laboral de la Europa desarrollada y ocasin especialmente favorable para consumir.

7.4. LOS PASES SUBDESARROLLADOS INTENTAN LA INDUSTRIALIZACIN


Hacia 1950, la mayor parte de los pases del mundo no haban iniciado su industrializacin o se
encontraban en los primeros estadios. Esta parte mayoritaria del planeta recibi el nombre de pases
subdesarrollados o en vas de desarrollo y representaba una cifra muy baja del PIB mundial, en comparacin con su peso demogrfico, como se ha visto en el cuadro 7.2.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

217

Uno de los rasgos distintivos de esta etapa fue la existencia de una conciencia muy extendida de lo
que era el desarrollo y, por tanto, de lo que implicaba su ausencia, el subdesarrollo. Los gobiernos y las
elites de los respectivos pases llevaron a la prctica una bsqueda deliberada del crecimiento econmico, que implicaba el impulso de la industrializacin. sta adopt formas muy diferentes en cada pas,
pero hubo algunos rasgos comunes, en especial el papel que desempe el Estado en este intento. Ese
papel, sin embargo, tuvo intensidades muy diferentes: desde el protagonismo absoluto del Estado en
los pases comunistas hasta las economas mixtas latinoamericanas, pasando por los llamados estados
desarrollistas de muchos pases de Asia.

7.4.1. Amrica Latina y la sustitucin de importaciones


La crisis de 1929 y sus consecuencias sobre el comercio mundial haban puesto fin a una etapa fundamental de la historia de Latinoamrica: el crecimiento basado en las exportaciones de materias primas y alimentos. Durante la depresin de los aos 1930 y la Segunda Guerra Mundial, las exportaciones disminuyeron y, adems, los precios de los productos tpicos del continente cayeron mucho ms que
los de otros productos, por lo que las ganancias por exportaciones y la capacidad de compra de stas
se hundieron. Como consecuencia, el crecimiento de las economas latinoamericanas se estanc en los
aos treinta y se reanud con lentitud en los aos cuarenta. El modelo de desarrollo pareca agotado.
Las respuestas a este bloqueo daran lugar a una nueva etapa, desde 1950 a 1980, que ha sido denominada industrializacin sustitutiva de importaciones. Los resultados fueron una tasa media anual
de crecimiento del PIB y del PIB per capita del 5,5% y del 2,7% respectivamente, as como un incremento muy rpido de la poblacin, que pas de 158 a 349 millones, y de la urbanizacin que aument
del 42 al 65%. El PIB per capita del conjunto del continente se dobl, con diferencias entre pases que
pueden verse en el Grfico 7.4. En qu consisti el nuevo modelo? Se trataba de un crecimiento ms
centrado en el mercado interior y menos en las exportaciones; tena la industrializacin como objetivo
fundamental; y se basaba en la intervencin estatal, aunque sta fue menos intensa que en otros pases
en desarrollo como Corea del Sur o Taiwan.
El crecimiento hacia dentro se materializ en altas barreras a las importaciones y una reduccin de
la importancia del comercio exterior en el PIB. Se trataba de una decisin de los gobiernos, pero estaba
muy determinada por el hecho de que los mercados mundiales no ofrecieron grandes oportunidades
para los productos latinoamericanos hasta los aos 1960. Pese a todo y contra lo que se suele creer, estos pases no renunciaron a las exportaciones de productos primarios: para muchos pases stas fueron
el motor del crecimiento y la fuente de los ingresos fiscales de los Estados.
El nuevo modelo se basaba, en parte, en las aportaciones de algunos economistas de la CEPAL (Comisin Econmica para Amrica Latina, un organismo de la ONU), en especial Ral Prebisch. Segn
su punto de vista, promover la industrializacin era prioritario para conseguir el desarrollo econmico.
Para ello, haba que cambiar la posicin que haba tenido hasta entones el continente como exportador
de materias primas. No se trataba de aislarse sino de subordinar el comercio exterior al objetivo central
de la industrializacin. El proteccionismo deba favorecer el crecimiento de la industria, al reservar el
mercado interior para la produccin nacional. Y el Estado deba actuar para acelerar la industrializacin. En realidad, muchos de los pases ya contaban con un desarrollo industrial previo y una poblacin
urbana numerosa, rasgos que diferenciaban a Amrica Latina del resto del mundo en desarrollo. Por
tanto, lo caracterstico de esta etapa fue, ms que el inicio, la profundizacin del proceso industrializador. El resultado, en cuanto al cambio estructural, fue un xito: hacia 1980 en la mayora de pases

218

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

la agricultura haba quedado reducida a una pequea parte del PIB, aunque todava existan grandes
diferencias, con Chile en un extremo y Colombia o los pequeos pases de Amrica Central, todava
agrarios, en el otro.

Grfico 7.4
Evolucin del PIB per capita. Pases latinoamericanos (dlares internacionales de 1990 PPA)

Fuente: The Maddison Project (http://www.ggdc.net/maddison/maddison-project/data.htm).

El desarrollo industrial fue apoyado por el Estado de diversas maneras. En primer lugar, asumi la
construccin o ampliacin de infraestructuras necesarias para el crecimiento (ferrocarril, carreteras,
puertos, distribucin de energa, etc.). En segundo lugar, invirti en industrias bsicas como siderurgia
y qumica, de manera que las empresas pblicas llegaron a representar una parte importante del sector
secundario. Ello posibilitaba vender a la industria privada bienes de produccin a precios bajos. Finalmente, el Estado tambin favoreci a la industria privada mediante subvenciones, ventajas fiscales o
crdito barato ofrecido por los bancos pblicos.
En general, la industrializacin latinoamericana se basaba en sectores que aprovechaban la abundante dotacin de materias primas del continente y, por ello, se orient a productos de alta tecnologa
en menor medida que los pases asiticos de rpido crecimiento como Corea del Sur o Taiwan. A medio
plazo esto generara una dinmica por la cual Amrica Latina ascendi ms lentamente en la escala de
complejidad tecnolgica y en la generacin de valor aadido.

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

219

Qu balance se puede hacer del modelo de desarrollo basado en la sustitucin de importaciones?


Por un lado, Amrica Latina conoci las tasas de crecimiento econmico ms altas en toda su historia
y la mayora de pases se convirtieron en economas industriales. Tambin mejoraron los niveles de PIB
per capita. Sin embargo, estos cambios no permitieron acortar distancias respecto a los pases desarrollados. La explosin demogrfica que experimentaron contribuy a ello. Ms importante, sin embargo,
fue la debilidad de los sistemas de innovacin tecnolgica necesarios para aumentar la eficiencia industrial y poder competir en los mercados exteriores. Las empresas latinoamericanas, a diferencia de las
asiticas, se orientaron poco a la exportacin. Por otra parte, los niveles de vida mejoraron y en casi
todos los pases se crearon algunos programas de bienestar, lejos, sin embargo, de los niveles europeos o
estadounidense. Pero las cifras de pobreza siguieron siendo altas y el continente continu afectado por
uno de sus rasgos ms caractersticos: los elevados niveles de desigualdad en la distribucin de la renta.

7.4.2. Las economas comunistas: crecimiento y bloqueos bajo la planificacin


En los aos de la inmediata postguerra, ocho pases europeos (Polonia, la Repblica Democrtica
Alemana, Checoslovaquia, Hungra, Rumana, Bulgaria, Yugoslavia y Albania) y la Repblica Popular
de China adoptaron el modelo de comunismo desarrollado en la Unin Sovitica desde los aos veinte.
En la mayora de los casos, se trataba de economas ms atrasadas que las de la Europa occidental e
incluso algunas con predominio agrario. Todas haban sufrido grandes prdidas a consecuencia de la
Guerra y de los desplazamientos de poblacin que siguieron a la paz. De hecho, su recuperacin tras la
contienda fue ms lenta que en Occidente: en lugar de un equivalente del Plan Marshall, la URSS oblig
a algunos pases a pagar reparaciones de guerra y el coste de la ocupacin militar. En el caso de China,
el pas sala de treinta aos de guerra civil, a la que se haba sumado la invasin japonesa.
Estos pases tambin aspiraron a una industrializacin rpida, pero tal objetivo estaba vinculado a
otras aspiraciones de la tradicin marxista: construir una sociedad sin clases, acabar con la explotacin
del trabajo y, en definitiva, superar el capitalismo. Desde el punto de vista poltico, todos se configuraron como dictaduras de partido nico, con diferentes niveles de represin y de falta de respeto de los
derechos humanos. Si bien hubo diferencias apreciables entre la orientacin econmica de cada pas, el
modelo comunista que siguieron tena unas caractersticas comunes:
a) Supresin de la empresa privada y su sustitucin por empresas de titularidad estatal
b) Supresin de los mecanismos de la economa de mercado. En su lugar se estableca una planificacin central: las decisiones sobre inversin, precios, financiacin, comercio exterior, etc. correspondan al Estado, que estableca objetivos de crecimiento que deban ser alcanzados en plazos
de tiempo determinados
c) La estrategia de desarrollo priorizaba, como en el caso sovitico, la industria pesada a costa de
mantener bajo el consumo de la poblacin, en una especie de ahorro forzado. En cualquier caso,
estas economas dejaron de ser agrarias y se industrializaron.
d) El resultado, entre 1950 y 1975: tasas de crecimiento ms altas que en los pases occidentales,
pero una mejora mucho ms lenta de los niveles de vida. Entre 1950 y 1970, el PIB creci a una
tasa del 7% anual en Europa oriental. Sin embargo, los salarios reales crecieron en menor medida y, por ello, el consumo no jug aqu el papel que cumpla en Occidente.
e) El crecimiento estuvo acompaado de muchas ineficiencias en el uso de los recursos, debidas a
varias razones: la obsesin por incrementar la dotacin de capital, sin tener en cuenta la racio-

220

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

nalizacin en el empleo de las instalaciones; un proceso de cambio tecnolgico ms lento que en


occidente; los errores de los planificadores y la dificultad de prever todas las variables de economas complejas; y la falta de incentivos entre los trabajadores, ya que los salarios no dependan
del esfuerzo de trabajo ni de la productividad.
f) La participacin del mundo comunista en el comercio internacional fue muy reducida y, en casos
como China o Albania, se lleg a una situacin de verdadero aislamiento exterior.
Este modelo econmico y poltico se mantendra durante los siguientes cuarenta aos sin grandes
cambios. Algunos intentos de reforma fueron paralizados por la intervencin militar sovitica, pero,
en los aos sesenta, se abrieron paso en algunos pases (Hungra y Checoslovaquia) cambios como la
flexibilizacin de los mecanismos planificadores, la cesin de una mayor capacidad de actuacin a las
empresas estatales y una cierta permisividad con la iniciativa privada.
El caso de China merece una atencin particular, dado su peso demogrfico y el destacado papel que
habra de ocupar en la economa mundial desde las dcadas finales del siglo. El que ya era desde siglos
atrs el pas ms poblado del mundo pas de 546 millones de habitantes en 1950 a 981 en 1980. Sin
embargo, su posicin en el PIB mundial se encontraba en el momento ms bajo de su historia, tras dos
siglos de decadencia: si en 1820 China representaba el 32% del PIB del planeta, en 1952 haba quedado
reducida al 5%.
Tras su triunfo en 1949, el Partido Comunista implant una economa que segua, con algunas
modificaciones, el modelo sovitico. La aplicacin del comunismo chino estuvo acompaada de graves
distorsiones, derivadas en parte de una ideologa muy igualitarista, pero tambin de la lucha por el
poder entre diversas facciones del Partido. Un ejemplo es lo sucedido durante el Gran Salto Adelante
(1958-60), cuando se intent impulsar la produccin industrial a travs de la movilizacin forzada de la
poblacin y de la colectivizacin de la agricultura. sta ltima dio lugar a una serie de malas cosechas
que extendieron la hambruna por el pas y provocaron una tragedia que se ha evaluado entre 20 y 30
millones de muertos.
ste no fue el nico fracaso ya que, aos ms tarde, la Revolucin Cultural paraliz la actividad econmica en muchas ciudades. A ello cabe aadir el coste humano y las ineficiencias, ya comentadas, del
modelo comunista, amplificadas por el autoritarismo de Mao Zedong. Sin embargo, a pesar de todo,
tanto la produccin agraria como la industrial aumentaron durante este periodo y las infraestructuras
de transporte, energticas y de riego experimentaron un progreso notable. Tambin se puso nfasis en
la educacin, con avances en la alfabetizacin, y en la sanidad, con la cada de la tasa de mortalidad.
El crecimiento agrario permiti responder a la demanda alimentaria de la creciente poblacin, con
una revolucin verde llevada a cabo al margen del resto de Asia pero con semejantes medios tcnicos y
parecidos resultados en cuanto a los rendimientos del arroz y el trigo. A pesar de todo, y dado el volumen del incremento demogrfico, el producto por persona aument poco: de 300 a 350 kg. de cereales
por persona y ao entre 1955 y 1979. El crecimiento de la produccin agraria se vea ralentizado por la
falta de incentivos que se derivaba de la colectivizacin de todos los aspectos de la vida de los campesinos. Hacia 1979, el pas era todava rural, ya que la poblacin activa en la agricultura supona el 70%
del total, en parte por el control ejercido sobre la emigracin del campo a las ciudades.
Pese a todo, la industria pas de representar tan slo el 11% del PIB en 1952 al 30% en 1978. Una
primera etapa de construccin de grandes plantas de industria pesada, bajo el asesoramiento de miles
de ingenieros soviticos, fue seguida de una descentralizacin de la industria por motivos estratgicos
que caus una gran dilapidacin de recursos pero permiti una mayor difusin territorial de las fbricas y de las cualificaciones de trabajo industrial. A ello se aadi otra peculiaridad: junto a las grandes

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

221

empresas estatales tpicas de los sistemas comunistas, en China se desarrollaron pequeas empresas
propiedad de los municipios que jugaran un papel decisivo en la poca de las reformas.
Hacia el final de la poca maosta (que abarc de 1949 a 1976), el modelo mostraba signos de
agotamiento y la pobreza en el campo todava afectaba a ms del 70% de la poblacin. Sin embargo,
el balance econmico del periodo maosta es ambivalente. Los dos terribles momentos de colapso social y econmico el Gran Salto Adelante y la Revolucin Cultural disiparon muchos de los logros
que se alcanzaban en el desarrollo del pas, adems de comportar un enorme coste humano. A pesar
de ello, los grandes indicadores experimentaron una sustancial mejora respecto al pasado: el PIB se
triplic; el PIB per capita aument un 80% y el peso de la industria en la produccin nacional alcanz
el 35%. Este crecimiento fue modesto en comparacin con otros pases, pero, desde el punto de vista
institucional, China era ahora, en contraste con el pasado, un pas unificado y una entidad econmica
cohesionada, lo que eran condiciones indispensables para el desarrollo econmico.

7.4.3. La descolonizacin y la multiplicacin de economas nacionales


En los quince aos posteriores a la Segunda Guerra Mundial, casi la totalidad de los territorios
coloniales se convirtieron en pases independientes. Fue un fenmeno de gran trascendencia, ya que
pona fin a dos siglos de dominio de las potencias europeas en Asia y frica y provocaba la aparicin
de decenas de nuevos Estados: en 1950 haba 81 pases en el mundo, pero en 1970 eran ya 134. El
proceso fue muy rpido. En 1947 proclamaban su independencia los territorios de la India britnica y,
a partir de ese momento, los procesos de descolonizacin fueron afectando uno tras otro y de manera
ms o menos traumtica a los Imperios britnico, francs y holands. Hacia 1962 apenas quedaban
colonias en el mundo.
La oposicin al dominio colonial se haba incrementado durante el periodo de entreguerras, cuando adquirieron protagonismo el nacionalismo y los movimientos por la independencia. Haba varias
razones para ello. Por un lado, la cada de los precios de los productos primarios y el derrumbamiento
del comercio internacional durante la Gran Depresin afectaron gravemente a las colonias, que eran
exportadoras de materias primas. Ello extendi la crisis por estos territorios y gener descontento con
los administradores extranjeros. Por otra parte, bajo el dominio europeo se haban ido formando lites
econmicas autctonas que aspiraban a dirigir sus respectivos territorios. Adems, la Segunda Guerra
Mundial relaj el control de las potencias sobre sus colonias, las cuales incluso tuvieron que acudir en
ayuda de sus metrpolis y aportar tropas propias.
En la postguerra se aadi otro factor: la nueva relacin de fuerzas a escala mundial jugaba en
contra del colonialismo. Los Estados Unidos se mostraron, inicialmente, opuestos al dominio colonial
europeo y presionaron en contra de las intervenciones de las viejas potencias imperiales. Por su parte, la
Unin Sovitica hizo del anticolonialismo uno de sus principios de poltica exterior y ayud a muchos
movimientos independentistas, sobre todo a los de ideologa comunista. Ambas superpotencias aspiraban, de este modo, a incrementar su influencia en los continentes africano y asitico, tanto por razones
econmicas como geoestratgicas.
Al iniciar su andadura, los nuevos pases tenan economas atrasadas y desequilibradas. La agricultura era la actividad mayoritaria, que ocupaba a la mayor parte de la poblacin activa, aunque en
algunos lugares tena importancia la minera. En general, se trataba de un sector primario poco desarrollado, a excepcin de subsectores reducidos que se haban orientado a la exportacin a las metrpolis.
Por su parte, la industria slo tena cierta importancia en puntos muy especficos, como era el caso, por

222

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

ejemplo, de Bombay o Calcuta en la India, pero la mayor parte de los nuevos pases careca de cualquier
instalacin industrial moderna. En cuanto a las infraestructuras, eran precarias y, a menudo, poco tiles
para el desarrollo interno de los nuevos pases. Ante esta situacin, el objetivo central de la poltica
econmica en el mundo postcolonial fue la industrializacin, considerada como la va imprescindible
para alcanzar el desarrollo econmico.
Los planes iniciales de los nuevos gobiernos pronto chocaron con obstculos imprevistos. Algunos
de estos obstculos derivaban de la viabilidad de muchos de estos territorios como Estados. Mientras
en Asia los pases tenan una historia precolonial como reinos, a veces milenarios, con un gobierno
centralizado y prcticas administrativas consolidadas, en frica muchos de los nuevos Estados no
tenan ninguna tradicin como tales y a menudo reunan en el interior de sus fronteras a poblaciones
muy diferentes desde el punto de vista tnico, lingstico y religioso. El resultado fue la falta de consolidacin interna de muchos de los nuevos Estados, con graves problemas de gobernabilidad. A ello
se aadi el impacto de la Guerra Fra, en tanto que las potencias se disputaron la influencia en estos
territorios, con una secuela de guerras civiles y dictaduras que limitaron las posibilidades de iniciar el
desarrollo. Algunos autores han situado en la herencia colonial el origen de estas dificultades, pero la
responsabilidad hay que buscarla tambin en las polticas aplicadas por los nuevos gobernantes que, en
muchos lugares, derivaron en corrupcin generalizada y saqueo de los recursos, en complicidad a veces
con empresas y gobiernos occidentales.
Durante las primeras dcadas de independencia, se produjo tambin una explosin demogrfica sin
precedentes, tal como suceda en Latinoamrica. Los pases asiticos, que ya estaban muy poblados con
anterioridad, ahora se convirtieron en gigantes demogrficos: entre 1950 y 1980, la India pas de 369 a
684 millones de habitantes (ms del doble que toda Amrica Latina) e Indonesia de 82 a 150. Tambin
frica conoci este fenmeno, aunque all las densidades de poblacin eran mucho ms bajas: Nigeria
pas de 31 a 74 millones y Kenia de 6 a 16. Estas cifras generaron graves problemas en estos pases pobres, que debieron atender a la produccin de alimentos. Como hemos sealado, los resultados fueron
muy diferentes en Asia y en frica: mientras en la primera la revolucin verde tuvo un xito notable y
la produccin creci ms que la poblacin, en frica apenas hubo mejoras tcnicas en la agricultura.
El campo sigui reteniendo a la mayor parte de la poblacin activa, con niveles de productividad muy
bajos y elevadas tasas de pobreza.
Los intentos de industrializacin se saldaron con resultados muy diversos: unos pocos pases alcanzaran el xito en pocas dcadas, como sucedi en las antiguas colonias japonesas de Corea del Sur y
Taiwan; otros, como la India o Indonesia, slo iniciaron el despegue industrializador, pero mantuvieron
elevadsimos niveles de pobreza entre su poblacin; por ltimo, la mayora de pases, sobre todo africanos, apenas consiguieron mejorar sus niveles de desarrollo agrario e industrial. En casi todas partes, se
sigui alguna versin ms o menos modificada del modelo latinoamericano de sustitucin de importaciones, pero su xito fue aqu menor a causa del mayor grado de atraso de estos pases.

7.5. HACIA UNA ECONOMA GLOBAL


Despus del colapso del comercio y el prstamo internacionales durante la Gran Depresin y de las
excepcionales circunstancias de la Segunda Guerra Mundial, se reanud la tendencia a la creacin de
un nico mercado global. Se pona fin, as, a la desintegracin econmica de los aos treinta: si en 1913
el comercio representaba el 8% del PIB mundial, en 1950 todava no se haba recuperado de la cada

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

223

y se situaba en el 5,5. En cambio, en 1973 se haba elevado de nuevo al 10,5%. Por tanto, en comparacin con el periodo de entreguerras, la etapa que se iniciaba tras la Guerra supona un retorno a la
mayor integracin entre las economas, aunque de forma limitada si la comparamos con lo sucedido
ms tarde, a finales del siglo XX, como veremos en el captulo noveno.
Respecto a lo sucedido antes de 1914, la movilidad internacional de factores tuvo ahora menos
importancia relativa. Las migraciones representaron un peso menor en relacin con la poblacin de
los pases afectados, aunque en trminos absolutos las cifras eran semejantes: hacia 1970, cerca de un
milln de personas emigraban cada ao fuera de sus pases de origen. La direccin de los flujos migratorios cambi. Estados Unidos sigui siendo el principal receptor de emigrantes, pero las cifras no
volvieron a ser tan importantes como en el pasado. Adems, Europa dej de ser el punto de partida
para la emigracin a los territorios de ultramar. En cambio se incrementaron los movimientos dentro de
los continentes americano y europeo. Slo en la dcada de 1960 dos millones de latinoamericanos emigraron a Estados Unidos, mientras en Europa los pases del sur Portugal, Espaa, Italia y Grecia se
convirtieron en tierra de emigrantes hacia pases ms desarrollados, como Francia y Alemania. Tambin
se intensific el flujo desde las antiguas colonias a sus anteriores metrpolis: africanos a Francia o Gran
Bretaa; indios y pakistans a Gran Bretaa.
Los flujos externos de capital tambin supusieron valores ms bajos en relacin con el PIB que antes
de 1914. As, la inversin exterior de Estados Unidos en el periodo 1960-73 equivala al 0,5% de su
PIB, frente al 4,6% que haba supuesto para Gran Bretaa antes de 1914. Los mercados financieros
estuvieron muy regulados y se hicieron habituales los controles sobre la inversin y el prstamo internacionales, aunque estos controles se fueron relajando con el tiempo. La inversin exterior se concentr,
sobre todo, entre los propios pases desarrollados. Europa y Estados Unidos fueron responsables de la
mayor parte de la inversin exterior que, en buena medida, iba de uno a otro lado del Atlntico. Otras
economas, como Australia o Canad, fueron las que recibieron ms capital extranjero en relacin con
su PIB. Y Japn se fue incorporando con fuerza como inversor en el exterior.
Buena parte de estos flujos estaban protagonizados por las empresas multinacionales, que invertan
directamente recursos generados en el pas de origen para crear nuevas plantas en otros pases, o bien
adquiran empresas del pas receptor para ampliarlas o transformarlas. En todos los casos, se generaban
transferencias de tecnologa. Por su parte, la inversin extranjera en los pases en desarrollo fue menos
importante, pero creci a lo largo del periodo. En ocasiones, estuvo acompaada de injerencias en la
poltica de los pases receptores para modificar decisiones de poltica econmica o legislaciones no deseadas. Hubo casos en que la accin conjunta de algunas empresas multinacionales y del gobierno de
Estados Unidos contribuy a derrocar regmenes polticos, como sucedi en Guatemala, Irn o Chile.
Haba, sin embargo, un componente nuevo en los movimientos internacionales de capital: el constituido por la ayuda de los pases desarrollados a aquellos que se encontraban en vas de desarrollo.
El principio inspirador era que los pases atrasados, en virtud de su escasez de capital, slo podran
iniciar el desarrollo mediante un empuje proporcionado desde el exterior, en forma de donaciones o de
prstamos. Estados Unidos y los pases europeos dedicaron recursos importantes a la ayuda. sta, sin
embargo, responda a una multiplicidad de factores y no slo a las necesidades o el nivel de pobreza del
pas receptor. La bsqueda de influencia poltica por parte del pas donante, en el contexto de la Guerra
Fra, era un factor habitual, as como los intereses econmicos que ligaran a uno y otro pas. Por su
parte, el Banco Mundial tambin contribuy a la ayuda en forma de prstamos.

224

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

LA COMUNIDAD ECONMICA EUROPEA


Seis pases de Europa Occidental Alemania,
Francia, Italia, Blgica, Holanda y Luxemburgo firmaban en 1957 el Tratado de Roma y creaban la
Comunidad Econmica Europea (CEE). Era el inicio
de la integracin del continente, un proceso que sigue
abierto en la actualidad y que ha significado un cambio de trayectoria en la historia de Europa.
Esta integracin haba tenido unos precedentes. Al
finalizar la Segunda Guerra Mundial, las necesidades
de la reconstruccin y, ms tarde, de llevar a la prctica
las ayudas del Plan Marshall, exigieron mecanismos de
cooperacin entre pases. La Unin Europea de Pagos
y la Organizacin Europea de Cooperacin Econmica (OECE) fueron dos pasos en este sentido, aunque el
antecedente ms claro de la CEE naci en 1951: la
Comunidad Europa del Carbn y del Acero (CECA).
Estas experiencias previas generaron confianza y
canales para la colaboracin y todo ello facilit el
nacimiento de la CEE. Los seis pases fundadores acordaron establecer un mercado nico y coordinar sus
polticas econmicas. El primer objetivo se materializ
en la eliminacin de aranceles y aduanas entre los Estados miembros y en el establecimiento de un arancel
comn para los intercambios exteriores. Por su parte,
la poltica econmica comn afect, progresivamente,
a aspectos como el transporte, la armonizacin fiscal,
la poltica monetaria, la agricultura, etc.La CEE se consolid con rapidez, al concurrir una serie de factores
favorables: la voluntad poltica de los gobiernos, la implicacin de las opiniones pblicas en la idea de una
Europa unida y el contexto de crecimiento econmico
que se vivi en los aos cincuenta y sesenta. A su vez,
la creacin de un mercado de unos 180 millones de
consumidores reforz las bases del crecimiento.
La primera ampliacin de la CEE se produjo en
1972, con la entrada de Gran Bretaa, Dinamarca

e Irlanda. Desde entonces, se iran sumando pases


de la Europa Occidental y nrdica (Espaa entr en
1986), hasta alcanzar en 1995 los quince miembros.
Aunque la integracin fue un proceso continuado de
adhesiones, nuevas polticas y creacin de instituciones comunes, hubo momentos decisivos, como la firma
del Tratado de la Unin Europea o Tratado de Maastricht en 1992. All se estableci el objetivo de una
unin monetaria que exiga el cumplimiento de unos
criterios de convergencia (en inflacin, tipos de inters,
dficit pblico, etc.) entre los pases implicados, y que
culminara con la entrada en circulacin de la moneda
nica, el Euro, el 1 de enero del 2002.
Paralelamente se fueron consolidando las instituciones de gobierno de la unin: la Comisin, con poderes ejecutivos; el Consejo, formado por representantes
de los gobiernos nacionales; el Parlamento, elegido
por sufragio universal en toda la Unin; el Tribunal de
Justicia; y el Tribunal de Cuentas.
En la dcada final del siglo XX cambiara sustancialmente el contexto en el cual haba surgido la CEE.
La desintegracin de la Unin Sovitica y la cada
del comunismo en el este de Europa provocaron la
unificacin de Alemania en 1990 y la posterior incorporacin de pases de esa parte del continente, hasta
alcanzar los 25 miembros en 2004.
El proceso de unificacin europea acompa la
etapa de rpido crecimiento y mejora de los niveles
de vida de la Edad Dorada y contribuy a ello de
modo destacado. Tras la crisis de los aos setenta,
la unificacin cobr un nuevo sentido en un mundo
crecientemente globalizado en el que la competencia
de nuevas grandes potencias como China obligaba
a profundizar en la unin para frenar la prdida de
influencia econmica y poltica de Europa en el mundo.

La integracin econmica debida al comercio exterior aument en la parte ms desarrollada del


mundo, pero no en el resto e incluso se produjo una ruptura de anteriores flujos y el consiguiente
aislamiento y separacin entre bloques de pases. Las barreras al comercio disminuyeron por el abandono del proteccionismo en Estados Unidos y por los compromisos comerciales adquiridos por los
pases capitalistas tras la Guerra. Adems, procesos de integracin regional como el de la Comunidad Econmica Europea contribuyeron decisivamente a ello. La liberalizacin afect a los pases ms

La Edad Dorada del capitalismo, 1945-1973

225

desarrollados, pero fue menor entre stos y los pases en vas de desarrollo. De hecho, como hemos
visto, stos ltimos se caracterizaron por una poltica proteccionista y, en buena medida, opuesta a la
integracin global: as, por ejemplo, Argentina pas de unos aranceles ad valorem del 30% en los aos
treinta a otros del 140% en 1960 e India del 16 al 80%. En Europa, la separacin de los dos bloques
rompi la tradicional divisin internacional del trabajo y redujo el comercio mutuo. As, mientras en
Occidente se produca una reconstruccin de la economa nordatlntica, en otra parte sustancial del
mundo los obstculos al comercio eran mayores que antes de 1914. Los resultados pueden verse en el
Grfico 7.5, que muestra cmo los pases desarrollados ampliaron su dominio del comercio mundial
entre 1950 y 1980. Paralelamente, aumentaba su grado de apertura, que haba disminuido mucho en
la etapa de entreguerras: las exportaciones como porcentaje del PIB pasaron del 7,6 al 15,2 en Francia,
del 6,2 al 23,8 y del 3 al 4,9 en Estados Unidos. A la altura de 1973 esta apertura comercial era mayor
que antes de 1913. Sin embargo, en los pases en vas de desarrollo, donde dominaba la sustitucin de
importaciones, haba sucedido lo contrario: Argentina, Brasil o India tenan en 1973 economas menos
abiertas que en 1917.

Grfico 7.5
Distribucin del comercio mundial de mercancas. 1950-1980

Fuente: Elaborado a partir de UNCTADstat.

Aunque la mayor parte del comercio tena lugar entre los pases desarrollados, ello no impidi que
los flujos entre stos y los pases en desarrollo aumentaran en los dos sentidos: los pases ricos exportaban bienes de equipo y productos tecnolgicamente avanzados, mientras los pases subdesarrollados
vendan bienes de consumo intensivos en trabajo o en capital de baja complejidad tecnolgica, adems
de materias primas. En cuanto a los alimentos, se produjo en estas dcadas un cambio paradjico: los
pases industrializados se consolidaron como los grandes exportadores, sobre todo de cereales con
Estados Unidos como primer exportador mundial y Europa occidental pasando de importadora a ex-

226

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

portadora, mientras los pases fundamentalmente agrarios se convirtieron en importadores netos de


alimentos. En 1972-74, los pases desarrollados realizaban el 64% de las exportaciones agrarias del
mundo, mientras los pases en desarrollo aportaban tan slo el 36%. Esta pauta responda a varias
causas. Los pases industriales fueron muy proteccionistas en cuanto a los productos agrarios: Estados
Unidos, con la legislacin protectora iniciada en los aos treinta y los subsidios a las exportaciones, y
Europa Occidental con la Poltica Agraria Comn iniciada en 1962, protegieron sus agriculturas. La
demanda de alimentos bsicos aumentaba ya muy lentamente en estas reas desarrolladas donde la
poblacin creca de manera moderada, con el consiguiente problema de bajos precios, y esto fue lo que
llev a estas polticas. Sin embargo, la explosin demogrfica en los pases pobres gener una demanda
creciente de cereales, lo que permiti aumentar las exportaciones de los pases ricos. De hecho, Estados
Unidos consolid en esta poca su papel como granero del mundo. Tambin cobr importancia el
envo de alimentos como ayuda para situaciones de emergencia, lo que daba salida a los excedentes de
produccin.
Adems de los flujos de factores y productos, la expansin de la interdependencia econmica entre
las diferentes regiones del planeta tuvo otras manifestaciones de tipo ms cualitativo y con repercusiones ms all de la economa. Las pautas de consumo que haban nacido en Estados Unidos se difundieron ahora a otras partes del mundo, en especial a Europa y, en menor medida, tambin a los pases en
desarrollo, donde grupos reducidos de la poblacin urbana con rentas elevadas accedieron al consumo
de masas. La prosperidad y el xito se identificaban en otras partes del mundo con la imitacin de las
pautas estadounidenses (the american way of life) y stas venan acompaadas de novedades culturales
en la msica y el cine. Por su parte, en los pases comunistas, los gobiernos trataron de evitar esta difusin mediante la regulacin estricta de la informacin a la que tenan acceso sus habitantes, en general
controlada y dirigida desde el gobierno, y este aislamiento fue uno de los motivos de deslegitimacin de
aquellos regmenes y, a la larga, una de las causas de su derrumbamiento.
As pues, durante el periodo estudiado en este captulo, puede asegurarse que se dieron pasos decisivos hacia la creacin de un mercado global. Entre ellos se encuentran, de manera destacada, las instituciones nacidas en Bretton Woods y las que despus continuaron y desarrollaron su espritu. Como hemos
visto, la aplicacin no se hizo plenamente como sus fundadores haban previsto y en muchos aspectos se
avanz de manera lenta, como es el caso de la liberalizacin comercial. Pero lo importante es que quedaron como un marco de referencia hacia el que haba que tender, en el cual se inspiraran las polticas
econmicas de un nmero creciente de pases. Precisamente conforme nos acercamos al final del periodo,
una de esas instituciones, el sistema monetario centrado en el dlar, se volva cada vez ms difcil de mantener. La situacin en la inmediata postguerra de supremaca absoluta de los Estados Unidos respecto a
Europa y Japn haba cambiado radicalmente. En 1978, EE.UU. alcanz un dficit exterior de 15.000
millones de dlares, mientras Japn acumulaba un supervit de 17.000 millones, Alemania de 9.000 y el
resto de la CEE de 11.000. Como veremos en el captulo noveno, este cambio relativo de posiciones en
la economa global habra de influir de modo decisivo en la crisis iniciada en 1973.

BIBLIOGRAFA
Bsica
Aldcroft. D. H. (2013), La economa europea, 1914-2012, Barcelona, Crtica, captulos 4, 5 y 6.
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Van der Wee, H. (1986), Prosperidad y crisis. Reconstruccin, crecimiento y cambio, 1945-1980, Barcelona, Crtica.

Complementaria
Ambrosius, G. (2001), El espacio econmico europeo: el final de las economas nacionales, Madrid, Siglo XXI.
Esping-Andersen, G. (1993), Los tres mundos del Estado del Bienestar, Valencia, IVEI, 1993.
Frieden, J.A. (2007), Capitalismo global. El trasfondo econmico de la historia del siglo XX, Barcelona, Crtica, captulos 11 al 15.
Prashad, V. (2012), Las naciones oscuras. Una historia del Tercer Mundo, Barcelona, Pennsula, 2012.

Captulo 8

La empresa en la Segunda
Revolucin Industrial
A finales del siglo XIX, con la Segunda Revolucin Industrial y la primera etapa de la Globalizacin, surge la gran empresa cuya expansin tendr lugar despus de la Segunda Guerra Mundial.
Estas corporaciones no sern slo mucho mayores en tamao sino que contarn con un modelo
organizativo diferente. Gran parte de ellas, se convirtieron en multinacionales localizndose en distintos pases y organizando su mbito de negocio a escala mundial. Por otro lado, la intervencin
del Estado en la economa aument especialmente a partir de 1945. Dentro de esta intervencin,
se crearon empresas de capital pblico, que comenzaron con el suministro de servicios pblicos
(transporte, comunicaciones y energa, donde existan razones de monopolio natural), y adems se
desarrollaron con los objetivos de poltica industrial de esa etapa. Igualmente, en los aos 70 y 80
algunas empresas privadas se convirtieron en pblicas para reconvertirlas y sanearlas. La mayor
parte de las empresas pblicas se privatizaron en los aos 90. Esta atencin a las grandes empresas,
no debe hacer perder de vista que las empresas pequeas y medianas han seguido siendo mayoritarias, especialmente en las industrias y en los distritos industriales donde el tamao empresarial no
tiene que ser necesariamente grande.

Creacin de General Electric (primera


multinacional a finales del siglo XIX)
Fabricacin del
primer Ford T
en serie

F. W. Taylor aplica
la organizacin
cientfica del trabajo
1870

Creacin de Toyota
Motor Co.

1890
1881

1908
1892

Aprobacin de la Ley
Sherman contra los
monopolios
Creacin de la Standard
Oil por J.D. Rockefeller

Concepcin Betrn Prez

1911
1909

Se forma
General Motors
como fusin de
varias empresas

Creacin del
Toyota Way

Ola de fusiones
en Europa
(Peugeot-Citroen)
1970s
1937

Aplicacin de la ley
antimonopolio contra
la Standard Oil y la
American Tobacco

1981
1976

1998

IBM introduce
el PC
Difusin del sistema
Just in Time de
produccin

230

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

8.1. LA GRAN EMPRESA CORPORATIVA O GERENCIAL


8.1.1. El surgimiento de la gran empresa
La gran empresa como nuevo modelo organizativo nace a finales del siglo XIX. Aunque hubo
empresas de tamao grande antes de este momento, como las compaas dedicadas al comercio y
navegacin en el siglo XVI o las compaas ferroviarias o de comunicaciones, como el telgrafo, en el
siglo XIX, stas fueron un antecedente de un mbito de negocio o actuacin ms amplio, pero no un
cambio en la forma de concepcin de la empresa como el que tuvo lugar en la etapa que se analiza en
este captulo.
Su surgimiento coincide y est relacionado con los cambios que supusieron la Segunda Revolucin
Industrial y la globalizacin de 1870-1913. En la Segunda Revolucin Industrial, como se ha explicado
en un captulo previo, se produjeron destacados cambios en la tecnologa: la energa elctrica y del
petrleo (con el motor elctrico y de combustin), en las materias primas industriales (acero, aluminio,
cemento artificial, fibras artificiales, caucho sinttico, tintes artificiales, abonos artificiales), y en la organizacin de la produccin (el taylorismo y el fordismo) que afectaron al tamao de las empresas.
El cambio tecnolgico coincidi con un proceso de globalizacin o de integracin econmica,
promovido por la reduccin del coste de transporte y las mejoras en las comunicaciones (telgrafo), y
que consisti en un aumento del comercio, de los flujos de capital y de las migraciones internacionales.
Este acceso a un mayor tamao de mercado abri nuevas oportunidades y necesidades en las empresas. Aunque tambin supuso un aumento en la competencia empresarial. La competencia aument
no slo en el mbito nacional sino internacional, los productores de los distintos pases competan, e
incluso entre los de los pases ms desarrollados. Algunas de las tecnologas se hacan ms accesibles
a los pases con menor nivel de desarrollo y esto signific un aumento de la competencia en diversos
sectores y segmentos del mercado. Un ejemplo sera la aparicin de la mquina de hilar automtica en
el hilado de algodn, ring spinning. La hiladora automtica favoreci a los pases con bajos salarios
y trabajadores no cualificados que se especializaron en productos de bajo valor aadido. Las spinning mules, que fabricaban hilados de mayor calidad y utilizaban trabajo ms cualificado con altos
salarios, continuaron siendo utilizadas en los pases desarrollados para fabricar productos que iban
dirigidos a segmentos de mercado de mayor renta. La empresa tuvo que adaptarse a estos cambios en
la tecnologa y en los mercados, lo que supuso a su vez la necesidad de modificar las formas de gestin
empresarial.
La tesis ms aceptada sobre el nacimiento de la gran empresa corporativa se debe a Alfred J. Chandler. Segn sta, los cambios del capitalismo de finales del siglo XIX y principios del XX, con el aumento
de la tecnologa y la competencia, hicieron necesaria la coordinacin entre la produccin (manufacturing) y la distribucin (marketing) para minimizar los costes de produccin [reduccin del coste
unitario al aumentar la produccin (economas de escala y de alcance)], lo que obligaba a la inversin
en gestin (management). La incorporacin de la gestin cualificada para la coordinacin de la produccin y la distribucin. Para Chandler la gran empresa tena que realizar la inversin en las tres M:
Manufacturing, Marketing y Management. Como se puede observar en el grfico 1 un buen nmero
de las grandes corporaciones americanas actuales (247 de 500 en 1994) surgieron en este periodo,
1880-1920, por lo tanto tienen ms de 100 aos de historia. A continuacin se va a explicar en qu
consistieron los cambios que realizaron.

La empresa en la Segunda Revolucin Industrial

231
Grfico 8.1

Ao de fundacin de las 500 grandes empresas de Estados Unidos en 1994

Fuente: Harris Corporation (1996): Founding Dates of the 1994 Fortune 500 U.S. Companies, Business History Review, vol.
70, no. 1, p. 89.

8.1.2. El Manufacturing o la inversin en produccin


La tecnologa de la Segunda Revolucin Industrial estuvo relacionada con la aparicin de nuevas
industrias y productos que requeran una elevada inversin en capital (mquinas, instalaciones, etc.). Se
trataba de los transformados metlicos: maquinaria y bienes de equipo, material elctrico, automvil,
las nuevas aleaciones de metales, la qumica, y la energa elctrica, entre algunas de las ms importantes. En estas industrias era ventajosa la produccin en grandes cantidades para beneficiarse de las
economas de escala y de alcance. Las economas de escala debido a la importancia de los costes fijos
(instalaciones, maquinaria) y la necesidad de fabricacin de elevadas cantidades para reducir los costes
medios. Las economas de alcance como consecuencia de que con un mismo proceso productivo se pueden producir distintos tipos de productos por lo que la empresa tambin reducir los costes medios si
produce una mayor variedad. Un ejemplo seran los motores hidrulicos que accionados elctricamente
se comenzaron a usar para fabricar carretillas elevadoras, pero tambin ascensores, etc, por lo que
a la empresa le interesara fabricar una variedad de productos que tienen aplicaciones diferentes y se
pueden dirigir a mercados diversos. Otro ejemplo sera el de la qumica, con el proceso de las sntesis
del nitrgeno y del carbono y su aplicacin para la fabricacin de abonos artificiales (sulfato amnico),

232

Los tiempos cambian. Historia de la Economa

colorantes artificiales (anilinas) y el celuloide (material de fotografa). En el sector de la distribucin se


producira con la distribucin de ms de un producto cuando la inversin en logstica y distribucin
ya est efectuada. Ambas economas, de escala y alcance, causaron un aumento del tamao de las empresas sobre todo en las relacionadas con estos sectores. Las empresas tenan que invertir en capital, en
grandes plantas para producir grandes series. Esta inversin era una inversin de largo plazo que haca
necesario el acceso a una mayor financiacin y durante un periodo de tiempo ms largo.
El proceso de desarrollo tecnolgico tambin cambi en la Segunda Revolucin Industrial. En el
pasado ste estaba asociado al inventor y a las innovaciones realizadas por los trabajadores cualificados
como consecuencia de la experiencia prctica, por lo tanto a travs del mtodo de prueba y error. Las
nuevas tecnologas fueron fruto de la aplicacin de la ciencia y de los descubrimientos cientficos a la
innovacin. Las empresas tuvieron que incorporar cientficos e ingenieros a travs de la formacin de
equipos de investigacin para desarrollar las tecnologas que todava estaban en un estado incipiente y
a las que los nuevos procesos (elctricos, qumicos, etc.) podan dar mltiples aplicaciones y productos.
Las empresas tenan que invertir en laboratorios y equipos de investigacin, lo que se denomina la inversin en investigacin y desarrollo, I+D. Esta inversin a largo plazo es importante porque induce el
proceso de aprendizaje tecnolgico. Las empresas generan las condiciones para la absorcin de nuevas
tecnologas debido a la acumulacin de conocimientos tericos y prcticos. Se comienza con el aprendizaje de las ms simples hasta llegar a las ms complejas.
La inversin en I+D entraa incertidumbre por la dificultad de anticipar el impacto de las innovaciones con xito. Las tasas de fracaso han sido elevadas en la historia y muchas de las innovaciones
que han sido muy relevantes no se consideraba que iban a serlo cuando estaban todava en una fase
inicial de desarrollo y de conocer cules seran sus posibles aplicaciones. Un ejemplo de ello, es el lser,
en el que la compaa Bell no estuvo interesada en adquirir la patente porque no vea la relacin con el
desarrollo de las comunicaciones. Sin embargo, ms tarde se convertira junto a la fibra ptica en una
innovacin transcendental para la transmisin de informacin, voz y datos. Pero hay muchos casos que
muestran esta incertidumbre de la inversin en I+D. La radiodifusin se consider que slo tendra utilidad para las retransmisiones de los sermones dominicales, y no se percibi su importancia como medio de comunicacin. Cuando en el siglo XX, surgi el ordenador, que era de gran tamao, Watson, el
fundador de IBM, pens que slo servira para realizar clculos complejos y, sin embargo, se ha convertido en una tecnologa de uso general o con mltiples aplicaciones. Lo mismo sucedi con la invencin
del transistor cuyo inters inicial era servir como audfono para los aparatos de sordera a pesar de