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H muitos anos Penelope Featherington frequenta a casa dos

Bridgertons. E h muitos anos alimenta uma paixo secreta por Colin,


irmo de sua melhor amiga e um dos solteiros mais encantadores e
arredios de Londres.
Quando ele retorna de uma de suas longas viagens ao exterior, Penelope
descobre seu maior segredo por acaso e chega concluso de que tudo o
que pensava sobre seu objeto de desejo talvez no seja verdade.
Ele, por sua vez, tambm tem uma surpresa: Penelope se transformou,
de uma jovem sem graa ignorada por toda a alta sociedade, numa
mulher dona de um senso de humor afiado e de uma beleza incomum.
Ao deparar com tamanha mudana, Colin, que sempre a enxergara
apenas como uma divertida companhia ocasional, comea a querer
passar cada vez mais tempo a seu lado. Quando os dois trocam o
primeiro beijo, ele no entende como nunca pde ver o que sempre
esteve bem sua frente.
No entanto, quando fica sabendo que ela guarda um segredo ainda
maior que o seu, precisa decidir se Penelope sua maior ameaa ou a
promessa de um final feliz.
Em Os segredos de Colin Bridgerton, Julia Quinn constri uma linda
histria que prova que de uma longa amizade pode nascer o amor mais
profundo.

Abril est quase chegando, e com ele comear uma nova


temporada em Londres. Por toda a cidade, mes ambiciosas j podem
ser vistas em lojas de vestidos com suas adorveis debutantes,
ansiosas por comprarem aquele traje mgico que acreditam que far
toda a diferena entre o matrimnio e a solteirice.
E quanto s suas presas os solteiros convictos , o Sr. Colin
Bridgerton mais uma vez ocupa o topo da lista de maridos desejveis,
embora ainda no tenha retornado de sua recente viagem ao
exterior. Ele no possui ttulo de nobreza, verdade, mas belo, rico e,
como qualquer um que tenha passado ao menos um minuto em
Londres sabe, encantador.
O problema que ele chegou idade um tanto avanada de 33 anos
sem jamais demonstrar interesse por nenhuma jovem em particular,
e h pouca razo para supor que 1824 v ser diferente de 1823 nesse
aspecto.
Talvez as adorveis debutantes e, mais importante, as mes
ambiciosas devam procurar em outra parte. Se o Sr. Bridgerton
est cata de uma esposa, esconde bem esse desejo.
Por outro lado, no exatamente desse tipo de desa io que uma
debutante mais gosta?
C

PRLOGO

No dia 6 de abril de 1812 dois dias antes de seu aniversrio de 16 anos


, Penelope Featherington se apaixonou.
Foi, em uma palavra, emocionante. O mundo estremeceu. Seu corao
deu saltos. Ela icou sem flego e foi capaz de dizer a si mesma, com
alguma satisfao, que o homem em questo um tal de Colin Bridgerton
se sentiu da mesma forma.
Ah, no com relao parte amorosa. Com certeza ele no se apaixonou
por ela em 1812 (nem em 1813, 1814, 1815, nem ora, ora! nos anos
entre 1816 e 1822, e tambm no em 1823, quando, de qualquer forma,
passou o ano todo fora do pas). Mas o mundo dele estremeceu, seu
corao deu saltos e Penelope soube, sem a menor sombra de dvida, que
ele perdeu o flego, assim como ela. Por uns bons dez segundos.
o que geralmente acontece quando um homem cai do cavalo.
Aconteceu assim: ela estava caminhando pelo Hyde Park com a me e as
duas irms mais velhas quando sentiu um trovejante ribombar (ler acima
o trecho sobre o mundo estremecer). A me no estava prestando muita
ateno nela (como sempre), ento Penelope se afastou um pouco para ver
o que havia mais adiante. As outras Featheringtons estavam concentradas
em sua conversa com a viscondessa de Bridgerton e a ilha, Daphne, que
acabara de iniciar a segunda temporada em Londres, de forma que
ingiam ignorar o barulho. Os Bridgertons eram, de fato, uma famlia
importante, e conversas com eles no eram algo a ser ignorado.
Ao contornar uma rvore especialmente grossa, Penelope avistou dois
cavaleiros vindo em sua direo, galopando como se no houvesse amanh,
ou seja l qual fosse a expresso usada em relao a tolos montados a
cavalo que no se importavam com a prpria segurana ou com o prprio
bem-estar. Penelope sentiu o corao bater mais rpido (teria sido di cil
manter a pulsao normal diante de tal agitao, e, alm do mais, isso lhe
permitiria dizer que seu corao deu um salto quando ela se apaixonou).
Ento, numa dessas inexplicveis artimanhas do destino, o vento de

repente soprou mais forte, arrancando de sua cabea o chapu (que, para
grande desgosto da me, ela no amarrara direito, j que a ita roava e
irritava o seu queixo) e, poft!, lanando-o bem no rosto de um dos
cavaleiros.
Penelope arquejou ( icando, assim, sem respirao) e o homem caiu do
cavalo, aterrissando de maneira muito deselegante numa poa de lama
prxima.
Ela avanou, quase sem pensar, grunhindo algo que pretendia que fosse
uma pergunta sobre como ele se sentia, mas que ela suspeitava ter sado
como um guincho abafado. Ele estaria, claro, furioso com ela, uma vez
que Penelope praticamente o derrubara do cavalo e o cobrira de lama
duas coisas que com certeza deixariam qualquer cavalheiro no pior dos
humores. No entanto, quando ele en im icou de p e comeou, na medida
do possvel, a limpar a lama da roupa, no praguejou. No lhe passou uma
dolorosa descompostura, no gritou e nem mesmo a fuzilou com o olhar.
Ele riu.
Ele riu.
Penelope no tinha muita experincia com a risada masculina e nas
poucas ocasies em que a presenciara, ela no fora gentil. Mas os olhos
daquele homem de um tom muito intenso de verde pareciam estar
achando graa enquanto ele limpava uma mancha de lama localizada de
forma bastante embaraosa em seu rosto, para depois dizer:
Bem, aquilo no foi muito habilidoso da minha parte, no mesmo?
E, naquele momento, Penelope se apaixonou.
Quando encontrou a voz (o que, era-lhe doloroso admitir, ocorreu uns
bons trs segundos depois que qualquer pessoa com algum grau de
inteligncia teria respondido), ela falou:
Ah, no, eu que deveria me desculpar! Meu chapu voou da minha
cabea e...
Parou de falar ao se dar conta de que ele no lhe pedira desculpas, de
maneira que no fazia muito sentido contradiz-lo.
No foi incmodo algum retrucou ele, dando um sorriso um tanto
divertido. Eu... Ah, bom dia, Daphne! No sabia que estava aqui.
Penelope deu meia-volta e se viu frente a frente com Daphne Bridgerton,
de p ao lado da Sra. Featherington, que no mesmo instante sibilou:

O que voc aprontou, Penelope Featherington?


Penelope no pde nem responder seu Nada de sempre porque, na
realidade, o acidente fora totalmente culpa sua e ela acabava de fazer
papel de tola na frente de um homem que era, com toda a certeza a
julgar pela expresso da me um solteiro muito cobivel.
No que a Sra. Featherington considerasse que ela teria qualquer
chance com ele. Mas a matriarca nutria grandes esperanas matrimoniais
em relao s suas ilhas mais velhas. Alm do mais, Penelope nem mesmo
fora apresentada sociedade ainda.
No entanto, se a Sra. Featherington tinha a inteno de ralhar com ela
mais um pouco, no pde faz-lo, pois isso teria exigido desviar a ateno
dos importantssimos Bridgertons, cuja famlia inclua o homem agora
coberto de lama, segundo Penelope logo descobriu.
Espero que seu ilho no tenha se machucado disse a Sra.
Featherington a Lady Bridgerton.
Estou timo interferiu Colin, esquivando-se com bastante habilidade
antes que a me o cobrisse de mimos.
As devidas apresentaes foram feitas, mas o resto da conversa foi
desinteressante, sobretudo porque Colin, de forma rpida e precisa,
entendeu que a Sra. Featherington era uma matriarca ansiosa por casar as
ilhas. Penelope no icou nem um pouco surpresa quando ele logo bateu
em retirada.
Mas o estrago j fora feito. Penelope agora tinha um motivo para sonhar.
Mais tarde, naquela noite, enquanto repassava o encontro pela milsima
vez em sua cabea, ocorreu-lhe que teria sido mais apropriado poder dizer
que se apaixonara por Colin quando ele lhe beijara a mo antes de uma
dana, os olhos verdes cintilando cheios de malcia enquanto ele segurava
sua mo durante um tempo mais longo do que o comum. Ou, talvez, que
tivesse acontecido enquanto ele cavalgava, audaz, por campos aoitados
pelo vento, o j mencionado vendaval incapaz de cont-lo enquanto ele (ou,
melhor, o cavalo) galopava cada vez mais rpido, sendo a sua nica
inteno (de Colin, no do cavalo) chegar perto dela.
Mas no, ela teve que se apaixonar quando ele caiu do cavalo e
aterrissou com o traseiro numa poa de lama. Um fato bastante incomum e
nem um pouco romntico, embora houvesse certa justia potica nisso,

uma vez que o acontecido no teria maiores desdobramentos.


Para que perder tempo com um amor que jamais seria correspondido?
Melhor deixar os devaneios sobre os campos aoitados pelo vento para
pessoas que de fato tivessem um futuro juntas.
E se havia algo que Penelope sabia, mesmo na poca, com 16 anos quase
completos, era que o seu futuro no inclua Colin Bridgerton no papel de
marido.
Ela simplesmente no era o tipo de garota que atraa um homem como
ele, e temia jamais ser.

No dia 10 de abril de 1813 dois dias aps o seu aniversrio de 17 anos ,


Penelope Featherington debutou na sociedade londrina. Ela no o quisera.
Implorara me que a deixasse esperar um ano. Estava pelo menos 12
quilos acima do peso e ainda tinha a pssima tendncia a desenvolver um
monte de espinhas no rosto sempre que icava nervosa, o que signi icava
que vivia com espinhas, j que nada no mundo a deixava mais nervosa do
que um baile em Londres.
Tentou lembrar a si mesma que a beleza era algo super icial, embora
isso no fosse uma desculpa til quando ela no sabia o que dizer s
pessoas. No havia nada mais deprimente do que uma menina feia sem
personalidade. E naquele primeiro ano no mercado casamenteiro, era
exatamente isso que Penelope era. Uma garota feia sem nenhuma ah,
est certo, ela tinha que se dar algum crdito: com muito pouca
personalidade.
No fundo, ela sabia quem era: uma garota inteligente, generosa e muitas
vezes at mesmo engraada, mas, de alguma forma, sua personalidade
sempre se perdia em algum lugar a caminho da boca e ela acabava
dizendo a coisa errada ou o que era mais comum nada.
Para tornar tudo ainda menos atraente, a me se recusava a permitir
que Penelope escolhesse as prprias roupas, e quando ela no estava com
o indispensvel branco que a maioria das jovens usava (e que, claro, no
valorizava em nada a sua pele), era forada a vestir amarelo, vermelho e
laranja, cores que a deixavam com uma aparncia deplorvel. A nica vez

que Penelope sugerira verde, a Sra. Featherington colocara as mos nos


largos quadris e declarara que a cor era melanclica demais.
O amarelo, argumentou a Sra. Featherington, era alegre, e uma moa
alegre conseguiria fisgar um marido.
Penelope decidiu naquele instante, naquele local, que era melhor no
tentar compreender como a mente da me funcionava.
Assim, ela se via vestida de amarelo e laranja, e s vezes vermelho,
embora tais cores a deixassem com uma aparncia nada alegre e, na
realidade, icassem assustadoras combinadas a seus olhos castanhos e
seus cabelos avermelhados. No havia nada que pudesse fazer a respeito,
no entanto, de forma que decidira sorrir e ser tolerante. Se no
conseguisse sorrir, ao menos no choraria em pblico.
Algo que, por ser orgulhosa, jamais fazia.
E como se isso no bastasse, 1813 foi o ano em que a misteriosa (e
ictcia) Lady Whistledown comeou a publicar suas Crnicas da sociedade ,
trs vezes por semana. O jornal de pgina nica se transformou numa
sensao instantnea. Ningum sabia quem era autora. Durante semanas
no, meses , Londres no conseguia falar de outra coisa. O jornal foi
distribudo gratuitamente por duas semanas tempo su iciente para viciar
os mais sedentos por novidades , e de repente no chegou mais para
adquiri-lo, era necessrio compr-lo das mos dos entregadores ao preo
exorbitante de cinco pennies por exemplar.
No entanto, ningum conseguia viver sem suas doses semanais de
mexericos e quase todos pagavam.
Em certo lugar, uma mulher (ou talvez um homem, especulavam alguns)
estava ganhando bastante dinheiro.
A diferena entre o jornal de Lady Whistledown e qualquer boletim
anterior sobre a sociedade era o fato de a autora informar o nome
verdadeiro de seus sujeitos. No havia como se esconder por trs de
abreviaes como Lorde P. ou Lady B. Caso Lady Whistledown desejasse
escrever sobre algum, ela usava o nome completo da pessoa.
E quando a colunista desejou escrever a respeito de Penelope
Featherington, o fez. A primeira meno garota no peridico foi assim: O
infeliz vestido da Srta. Penelope Featherington deixou a pobre menina
parecida com nada menos que uma fruta ctrica madura demais.

Sem dvida, uma al inetada para l de dolorosa, embora nada menos do


que a verdade.
A sua segunda meno na coluna no foi melhor: Nenhuma palavra foi
ouvida da Srta. Penelope Featherington, e no para menos! A pobre
menina parece ter se afogado nos babados do prprio vestido.
Nada que, temia Penelope, fosse aumentar a sua popularidade.
Mas a temporada no chegou a ser um desastre completo. Havia
algumas pessoas com quem ela parecia capaz de conversar. Lady
Bridgerton se afeioou a ela e a garota logo descobriu que podia contar
encantadora viscondessa coisas que jamais sonharia em dizer prpria
me. Foi por meio de Lady Bridgerton que conheceu Eloise, a irm mais
nova de seu adorado Colin. A jovem tambm acabava de fazer 17 anos,
mas a me sabiamente lhe permitira debutar no ano seguinte, embora
Eloise possusse a beleza da famlia e fosse cheia de encantos.
E, enquanto Penelope passava as tardes na sala de visitas verde e creme
da Casa Bridgerton (ou, com mais frequncia, no quarto de Eloise, onde as
duas meninas se divertiam, davam risadinhas e falavam com bastante
convico sobre tudo o que havia para falar), s vezes travava contato com
Colin, que, aos 22 anos, ainda no deixara a casa da famlia para morar em
acomodaes de solteiro.
Se Penelope achava que tinha se apaixonado por ele antes, isso no era
nada comparado ao que passou a sentir depois de realmente conhec-lo.
Colin era espirituoso, bem-humorado, tinha um jeito brincalho e
despreocupado que fazia as mulheres suspirarem, mas, acima de tudo...
Colin Bridgerton era simptico.
Simptico. Uma palavrinha to boba... Deveria ser algo banal, mas de
alguma forma combinava com ele perfeio. Colin sempre tinha algo
agradvel para dizer a Penelope, e quando ela en im reunia coragem
su iciente para responder (alm dos cumprimentos e despedidas mais
bsicos), ele a escutava. O que acabava por tornar as coisas mais fceis
para a vez seguinte.
Ao inal da temporada, Penelope achava que Colin fora o nico homem
com o qual conseguira ter uma conversa inteira.
Aquilo era amor. Ah, era amor, amor, amor, amor, amor, amor. Uma tola
repetio de palavras, talvez, mas foi exatamente o que Penelope rabiscou

numa folha de papel de carta carssimo, junto com os nomes Sra. Colin
Bridgerton, Penelope Bridgerton e Colin Colin Colin. (O papel seguiu
para o fogo no instante em que a menina ouviu passos no corredor.)
Que maravilha era amar mesmo que o sentimento no fosse
correspondido uma pessoa simptica. Fazia com que ela se sentisse to
sensata...
claro que no atrapalhava em nada o fato de Colin possuir, assim como
todos os homens da famlia, a mais fabulosa aparncia sica. Ele tinha
aquela famosa cabeleira castanha, a boca grande e sorridente, os ombros
largos, 1,80 metro de altura e, no caso de Colin, os mais devastadores olhos
verdes que j adornaram um rosto humano.
Eram olhos que dominavam os sonhos de uma moa.
E Penelope sonhava, sonhava e sonhava.

Em abril de 1814, Penelope voltou a Londres para uma segunda


temporada e, embora tenha atrado o mesmo nmero de pretendentes do
ano anterior (zero), para ser honesta, a temporada no fora to ruim.
Contribuiu para tal o fato de ela ter perdido quase 13 quilos e agora poder
se denominar uma cheinha agradvel em vez de uma gorducha
horrorosa. Ainda no chegava nem perto do esbelto ideal feminino
reinante poca, mas pelo menos mudou o su iciente para exigir um
guarda-roupa todo novo.
Infelizmente, a me mais uma vez insistiu em tons de amarelo, laranja e
no ocasional vermelho. E, desta vez, Lady Whistledown escreveu: A Srta.
Penelope Featherington (a menos ftil das irms) usou um vestido
amarelo-limo que deixou um gosto azedo na boca de quem o viu.
O que, pelo menos, pareceu sugerir que ela fosse o membro mais
inteligente de sua famlia, apesar de o elogio ter sido, no mnimo, ambguo.
Mas Penelope no era a nica alvejada pela cida colunista. A morena
Kate Shef ield, com seu vestido amarelo, fora comparada a um narciso
chamuscado e acabou se casando com Anthony Bridgerton, irmo mais
velho de Colin e um visconde, ainda por cima!
Assim, Penelope mantinha as esperanas.

Bem, na verdade, no mantinha. Sabia que Colin no se casaria com ela,


mas ao menos lhe convidava para danar em todos os bailes, fazia-a rir e,
de vez em quando, tambm ria do que ela lhe dizia. Penelope sabia que
aquilo teria de bastar.

E, assim, a vida dela foi em frente. Participou de sua terceira temporada, e


depois da quarta. As duas irms mais velhas, Prudence e Philippa, por im
encontraram os prprios maridos e saram de casa. A Sra. Featherington
mantinha a esperana de que Penelope ainda conseguisse se casar as
outras ilhas haviam levado cinco temporadas para faz-lo , embora a
jovem soubesse que estava destinada a permanecer solteira. No seria
justo casar-se com algum quando continuava to apaixonada por Colin. E
talvez, nos recnditos da sua mente, naquele cantinho mais distante,
escondido por trs das conjugaes de verbos em francs que jamais
dominara e da aritmtica que nunca usara, ela ainda guardasse um
minsculo frangalho de esperana.
At aquele dia.
Mesmo hoje, sete anos depois, ainda se referia a ele como aquele dia.
Tinha ido casa dos Bridgertons, como fazia com frequncia, para tomar
ch com Eloise, as irms dela e Violet. Isso foi um pouco antes de o irmo
da amiga, Benedict, se casar com Sophie, embora no soubesse quem ela
era de fato e bem, isso no signi icava nada, a no ser pelo fato de que
talvez tenha sido o ltimo grande segredo da dcada anterior que Lady
Whistledown no conseguira desvendar.
Pois bem, ela vinha atravessando o saguo de entrada, ouvindo a
cadncia rtmica dos prprios passos no piso de mrmore ao ir embora da
casa sozinha. Ajeitava a capa e se preparava para caminhar a curta
distncia at sua residncia (que icava logo ao dobrar a esquina) quando
ouviu vozes. Vozes masculinas. Vozes de Bridgertons do sexo masculino.
Eram os trs irmos mais velhos: Anthony, Benedict e Colin. Estavam
tendo uma daquelas conversas que os homens costumam ter, em que
icam grunhindo e ridicularizando uns aos outros. Penelope sempre
gostara de observ-los interagirem dessa forma: eram to famlia...

Penelope podia v-los atravs do vidro da porta da frente, mas no pde


ouvir o que diziam at chegar ao vo. E como prova do pssimo timing que
a assolara a vida toda, a primeira voz que escutou foi a de Colin, e as
palavras que ouviu no foram nada generosas:
... eu no vou me casar to cedo, e muito menos com Penelope
Featherington!
Ah!
A palavra simplesmente saiu de seus lbios em um lamento desa inado
antes mesmo que ela pudesse pensar.
Os trs Bridgertons voltaram-se para encar-la, horrorizados, e
Penelope soube que acabara de dar incio aos piores instantes de sua vida.
Ficou em silncio pelo que pareceu ser uma eternidade e ento, por im,
com uma dignidade que jamais sonhara possuir, olhou direto para Colin e
retrucou:
Eu nunca pedi que se casasse comigo.
O rosto dele, j rosado, tornou-se rubro. Ele abriu a boca, mas no emitiu
nenhum som. Talvez, pensou Penelope com estranha satisfao, aquela
tivesse sido a nica vez na vida que ele ficou sem palavras.
E eu nunca... acrescentou Penelope, engolindo em seco sem parar.
Eu nunca falei a ningum que queria que voc me pedisse em casamento.
Penelope conseguiu, enfim, falar Colin , eu sinto muito.
No tem do que se desculpar.
No insistiu ele. Tenho, sim. Eu a magoei, e...
Voc no sabia que eu estava aqui.
Mesmo assim...
Voc no vai se casar comigo declarou ela, a voz soando estranha e
falsa aos seus ouvidos. No h nada de errado com isso. Eu no vou me
casar com o seu irmo Benedict.
At ento, Benedict estava olhando para o outro lado, tentando no
encar-la, mas a partir desse momento passou a prestar ateno.
Penelope fechou as mos ao lado do corpo.
Ele no ica magoado quando eu digo que no vou me casar com ele.
Virou-se para Benedict e forou-se a it-lo diretamente nos olhos. Fica,
Sr. Bridgerton?
Claro que no respondeu ele, com rapidez.

Ento est resolvido disse ela decididamente, impressionada por, ao


menos uma vez na vida, estar conseguindo pronunciar as palavras exatas
que queria. Ningum icou magoado. Agora, se me derem licena,
cavalheiros, preciso ir para casa.
Os trs cavalheiros no mesmo instante deram um passo para trs, a im
de que ela pudesse passar, e Penelope teria escapado ilesa se Colin, de
repente, no tivesse gritado:
No tem uma acompanhante?
Ela negou com a cabea.
Eu moro logo depois da esquina.
Eu sei, mas...
Eu a acompanho ofereceu Anthony com delicadeza.
Realmente no necessrio, milorde.
Permita-me insistiu ele, num tom que deixava claro que ela no tinha
escolha.
Ela assentiu e os dois partiram rua abaixo. Aps umas duas casas,
Anthony comentou numa voz estranhamente respeitosa:
Ele no sabia que voc estava ali.
Penelope sentiu os cantos dos lbios icarem tensos no de raiva, mas
de um misto de cansao e resignao.
Eu sei. Ele no mau. Imagino que sua me o esteja pressionando para
que se case.
Anthony assentiu. O desejo de Lady Bridgerton de ver cada um dos oito
rebentos casados e felizes era lendrio.
Ela gosta de mim declarou Penelope. Eu me re iro sua me. Temo
que no consiga ver alm disso. Mas a verdade que no importa muito
que ela goste ou no da noiva de Colin.
Bem, eu no diria isso re letiu Anthony, soando menos como um
visconde muito temido e respeitado e mais como um filho bem-comportado.
Eu no gostaria de ter me casado com algum de quem a minha me no
gostasse. Ele balanou a cabea num gesto que demonstrava grande
admirao e respeito. Ela uma fora da natureza.
A sua me ou a sua esposa?
Ele pensou por meio segundo.
Ambas.

Caminharam por mais alguns instantes e Penelope deixou escapar:


Colin deveria sair daqui.
Anthony a olhou, curioso.
Como assim?
Ele deveria sair daqui. Viajar. No est pronto para se casar e a sua
me continuar pressionando-o, ainda que sem querer. Ela tem boas
intenes...
Penelope mordeu o lbio inferior, horrorizada. Esperava que o visconde
entendesse que ela no estava criticando Lady Bridgerton. At onde sabia,
no havia senhora mais digna em toda a Inglaterra.
Minha me sempre tem boas intenes comentou Anthony, com um
sorriso indulgente. Mas talvez voc tenha razo. Talvez ele devesse sair
de Londres. Colin de fato gosta de viajar. Acabou de voltar do Pas de Gales.
mesmo? murmurou Penelope, educadamente, como se no
soubesse.
Chegamos disse ele, depois de assentir em resposta. aqui que
voc mora, certo?
, sim. Obrigada por me acompanhar.
O prazer foi todo meu, posso lhe garantir.
Penelope observou-o enquanto ele partia, ento entrou e comeou a
chorar.
No dia seguinte, Lady Whistledown relatou em sua coluna:
Ora, mas quanta agitao se viu ontem em frente casa de Lady
Bridgerton, na Rua Bruton!
Primeiro, Penelope Featherington foi vista na companhia no de um,
nem de dois, mas de TRS irmos Bridgertons, um feito at ento impossvel
para a pobre menina, j um tanto conhecida por ser bastante sem graa.
Infelizmente (mas talvez de forma previsvel) para a Srta. Featherington,
quando ela en im partiu, foi acompanhada pelo visconde, o nico casado do
grupo.
Se a Srta. Featherington conseguisse, de alguma forma, arrastar um dos
irmos Bridgertons para o altar, isso seria o im do mundo como o
conhecemos, e esta autora, que admite que no entenderia mais nada de
tal mundo, seria forada a renunciar ao seu posto no mesmo instante.
Ao que parecia, at Lady Whistledown compreendia a inocuidade dos

sentimentos de Penelope por Colin.

Os anos se passaram e, de alguma forma, sem perceber, Penelope deixou


de ser uma debutante e ocupava agora o grupo das damas de companhia e
observava a irm mais nova, Felicity a nica das irms Featheringtons
abenoada com graa e beleza natural , desfrutar da prpria temporada
londrina.
Colin desenvolveu uma inclinao especial pelas viagens e passava cada
vez mais tempo fora de Londres. Parecia que a cada ms seguia para um
destino diferente. Quando estava na cidade, sempre guardava uma dana e
um sorriso para Penelope, e ela, de algum jeito, conseguia ingir que nada
havia acontecido, que ele jamais tinha declarado sua averso a ela numa
via pblica e que seus sonhos nunca tinham sido despedaados.
E sempre que ele estava na cidade, o que no ocorria com frequncia, os
dois pareciam desfrutar de uma amizade fcil, mesmo que no muito
profunda. O que era tudo o que uma solteirona de 28 anos poderia
esperar, certo?
Um amor no correspondido no era nada fcil de administrar, mas ao
menos Penelope Featherington j estava acostumada a isso.

CAPTULO 1
Mames casamenteiras, podem comemorar: Colin Bridgerton
retornou da Grcia!
Para os gentis (e ignorantes) leitores recm-chegados cidade, o
Sr. Bridgerton o terceiro da lendria srie de oito irmos
Bridgertons (por isso o nome Colin, que comea com a letra C: ele
nasceu depois de Anthony e Benedict e antes de Daphne, Eloise,
Francesca, Gregory e Hyacinth).
Embora o Sr. Bridgerton no possua nenhum ttulo de nobreza, e
talvez jamais venha a possuir ( o stimo na linha de sucesso do
ttulo de visconde de Bridgerton, atrs dos dois ilhos do atual
visconde, de seu irmo Benedict e dos trs ilhos dele), considerado,
apesar disso, um dos melhores partidos da temporada devido sua
fortuna, sua beleza, sua forma sica e, acima de tudo, aos seus
encantos. di cil, no entanto, prever se ele ir sucumbir s bnos
matrimoniais nesta temporada. Sem dvida, tem idade para se casar
(33 anos), mas jamais demonstrou interesse decisivo por nenhuma
dama apropriada e, para complicar ainda mais as coisas, possui a
terrvel tendncia de deixar Londres a qualquer instante em direo a
algum destino extico.
C

Olhe s para isto! guinchou Portia Featherington. Colin Bridgerton


est de volta!
Penelope ergueu os olhos do bordado. A me segurava a ltima edio
do Whistledown da maneira que Penelope talvez segurasse, digamos, uma
corda, caso estivesse prestes a despencar de um penhasco.
Eu sei murmurou ela.
Portia franziu a testa. Odiava quando algum qualquer um icava
sabendo de uma fofoca antes dela.

Mas como voc conseguiu pr as mos no Whistledown antes de mim?


Eu pedi a Briarly que o separasse e que no permitisse que ningum o
tocasse...
Eu no li no Whistledown interrompeu Penelope antes que a me
sasse para incomodar o pobre e j to requisitado mordomo. Felicity me
contou ontem tarde. Hyacinth Bridgerton comentou com ela.
A sua irm passa muito tempo na casa dos Bridgertons.
Assim como eu observou Penelope, perguntando-se aonde aquele
comentrio iria dar.
Portia tamborilava na lateral do queixo, como sempre fazia quando
tramava alguma coisa.
Colin Bridgerton est numa idade em que deveria procurar uma
esposa.
Penelope conseguiu piscar para evitar que os olhos lhe saltassem das
rbitas.
Ele no vai se casar com Felicity!
Portia deu de ombros levemente.
Coisas mais estranhas j aconteceram.
No que eu tenha visto murmurou Penelope.
Anthony se casou com Kate Shef ield, e ela era ainda menos popular do
que voc.
Aquilo no era exatamente verdade. Penelope achava que as duas
tinham ocupado o mesmo lugar na base da pirmide social. Mas parecia
no adiantar dizer isso me, que estava achando que tinha feito um
elogio ilha ao a irmar que ela no fora a menina menos popular da
temporada.
Penelope sentiu os lbios icarem tensos. Os elogios da me tendiam a
ter o efeito de ferres de vespas sobre ela.
No pense que minha inteno critic-la continuou Portia,
transformando-se de repente na prpria imagem da preocupao. Na
verdade, ico satisfeita com a sua solteirice. Estou s neste mundo, a no
ser pelas minhas ilhas, e reconfortante saber que uma de vocs poder
cuidar de mim na velhice.
Penelope teve uma viso do futuro segundo a descrio da me e sentiu
um sbito desejo de sair correndo e se casar com o limpador de chamins.

Fazia tempo que se resignara vida de solteirona eterna, embora, de


alguma forma, sempre tivesse se imaginado morando na prpria casinha
com varanda. Ou talvez num confortvel chal beira-mar.
Mas, nos ltimos tempos, Portia vinha pontuando as conversas com a
ilha com referncias sua velhice e sorte que tinha pelo fato de que
Penelope cuidaria dela. No importava o fato de que tanto Prudence
quanto Philippa haviam se casado com homens ricos e que possuam
dinheiro mais do que su iciente para proporcionar todo o conforto me.
Ou que a prpria Portia fosse uma mulher de algumas posses: quando a
famlia estabelecera o seu dote, um quarto da quantia fora separado numa
conta de uso pessoal dela.
No, quando Portia falava em ser cuidada na velhice, no se referia a
dinheiro. O que ela queria era uma escrava.
Penelope suspirou. Estava sendo muito dura com a me, ainda que s em
pensamento. Fazia isso com excessiva frequncia. Portia a amava. Penelope
sabia disso. E ela tambm a amava.
A questo era que, s vezes, no gostava muito dela.
Esperava que isso no a tornasse uma pessoa ruim. Mas, com efeito, a
me tinha a capacidade de desa iar a pacincia at mesmo da mais afvel e
meiga das ilhas, e Penelope era a primeira a admitir que podia ser um
pouco sarcstica em alguns momentos.
Por que acha que Colin no se casaria com Felicity? indagou Portia.
Penelope ergueu os olhos, aturdida. Achou que aquele assunto j
estivesse encerrado. Deveria ter desconfiado. A me era persistente.
Bem comeou ela, devagar , para incio de conversa, ela doze anos
mais nova do que ele.
Pfff fez Portia, descartando o comentrio com um aceno de mo.
Isso no tem nenhuma importncia, e voc sabe disso.
Penelope franziu a testa, ento espetou a agulha no dedo sem querer e
deu um ganido.
Alm do mais continuou Portia, alegremente , ele tem... olhou outra
vez para o Whistledown procurando a idade exata 33 anos! Como espera
que consiga evitar uma diferena de 12 anos entre ele e a esposa? Com
certeza voc no acha que Colin v se casar com algum da sua idade.
Penelope chupou o dedo machucado, mesmo sabendo que o gesto era

bastante indelicado. Mas precisava colocar algo na boca para evitar fazer
algum comentrio terrvel e maldoso.
Tudo o que a me dissera era verdade. Vrios homens da alta sociedade
talvez at a maioria se casavam com moas muito mais novas do que
eles. Mas, de alguma forma, a diferena de idade entre Colin e Felicity
parecia ainda maior, talvez porque...
Penelope foi incapaz de esconder a repugnncia.
Ela como uma irm para ele. Uma irm mais nova.
Ora, Penelope, sinceramente, no creio...
Seria quase um incesto murmurou Penelope.
O que foi que voc disse?
Penelope pegou o bordado outra vez.
Nada.
Estou certa de que disse alguma coisa.
Penelope balanou a cabea.
Na verdade, eu pigarreei. Talvez tenha escutado...
Eu a ouvi dizer alguma coisa. Tenho certeza!
Penelope gemeu. Visualizou a vida longa e tediosa que tinha pela frente.
Mame retrucou, com uma pacincia que se no era a de uma santa
era, pelo menos, a de uma irm de caridade muito devota. Felicity est
praticamente noiva do Sr. Albansdale.
Portia comeou a esfregar as mos uma na outra.
No ficar noiva dele se conseguir fisgar Colin Bridgerton.
Ela preferiria morrer a correr atrs de Colin.
claro que no. uma menina inteligente. Qualquer um pode ver que
Colin Bridgerton um partido melhor que o Sr. Albansdale.
Mas Felicity ama o Sr. Albansdale!
Portia murchou na poltrona.
Isso verdade.
Alm do mais continuou Penelope de forma bastante enftica , o Sr.
Albansdale possui uma fortuna bastante respeitvel.
Portia bateu com o indicador no rosto.
Tem razo. No to respeitvel quanto parte da fortuna dos
Bridgertons continuou, bruscamente , mas nada desprezvel, suponho.
Penelope sabia que devia deixar o assunto de lado, mas no conseguiu

evitar fazer um ltimo comentrio:


Na verdade, me, ele um timo par para Felicity. Devamos estar
felicssimas por ela.
Eu sei, eu sei rosnou Portia. que eu queria tanto que uma das
minhas ilhas se casasse com um Bridgerton... Seria maravilhoso! Eu seria
o principal assunto de Londres durante semanas. Anos, talvez.
Penelope en iou a agulha na almofada a seu lado. No havia dvida de
que se tratava de uma forma bastante tola de dar vazo sua raiva, mas a
alternativa seria se levantar e gritar: E eu? Portia parecia acreditar que,
uma vez que Felicity se casasse, sua esperana de uma unio com os
Bridgertons estaria frustrada para sempre. Mas Penelope continuava
solteira ser que isso no servia de nada?
Seria pedir demais que a me pensasse nela com o mesmo orgulho que
sentia das outras ilhas? Penelope sabia que Colin no a escolheria como
noiva, mas ser que uma me no deveria ser pelo menos um pouco cega
com relao aos defeitos das prprias crias? Era bvio para Penelope que
nem Prudence, nem Philippa e nem mesmo Felicity jamais tinham tido
qualquer chance com um Bridgerton. Ento por que Portia parecia crer
que os encantos das trs eram to maiores que os de Penelope a esse
ponto?
Certo, Penelope tinha que admitir que Felicity era mais popular que as
trs irms mais velhas juntas. Mas Prudence e Philippa jamais haviam sido
muito requisitadas. Tinham mofado s margens dos sales de baile da
mesma forma que Penelope.
Exceto, claro, pelo fato de estarem, agora, casadas. Penelope no
gostaria de ter nenhum dos dois maridos, mas pelo menos as duas eram
esposas.
Por sorte, porm, a mente de Portia j percorria outros caminhos.
Eu deveria fazer uma visita a Violet dizia ela. Deve estar to
aliviada por Colin ter voltado...
Estou certa de que Lady Bridgerton icar encantada em v-la
comentou Penelope.
Pobre mulher comentou Portia, com um suspiro dramtico. Ela se
preocupa com ele, sabe...
Eu sei.

Para ser sincera, acho que mais do que uma me deveria suportar.
Ele vive vagando por a, s Deus sabe por onde, nesses pases sem f...
Acredito que pratiquem o cristianismo na Grcia murmurou
Penelope, com os olhos mais uma vez voltados para o bordado.
No seja impertinente, Penelope Anne Featherington, e eles so
catlicos!
Portia estremeceu ao pronunciar a ltima palavra.
No tm nada de catlicos replicou Penelope, desistindo do bordado
e colocando-o de lado. Pertencem Igreja Ortodoxa Grega.
Bem, no so da Igreja Anglicana queixou-se Portia, fungando.
Considerando que so gregos, no imagino que estejam muito
preocupados com isso.
Portia estreitou os olhos em sinal de desaprovao.
E, de qualquer forma, como voc sabe sobre essa religio grega? No,
no me diga continuou em tom de lamento, com um gesto dramtico.
Voc leu em algum lugar.
Penelope se limitou a piscar enquanto pensava numa resposta
adequada.
Eu gostaria que no lesse tanto observou Portia com um suspiro.
Talvez eu tivesse conseguido cas-la h anos se houvesse se concentrado
mais no seu traquejo social e menos em... menos em...
Penelope teve que perguntar:
Menos em qu?
No sei. No que quer que faa com que voc ique olhando para o
nada, sonhando acordada com tanta frequncia.
Eu apenas penso disse Penelope, baixinho. s vezes gosto de
simplesmente parar e pensar.
Parar de qu? quis saber Portia.
Penelope no pde deixar de sorrir. A pergunta da me parecia resumir
todas as diferenas entre as duas.
Nada, me respondeu Penelope. Srio.
Portia tinha um ar de que queria dizer mais alguma coisa, ento pensou
duas vezes. Ou talvez estivesse apenas com fome. Apanhou um biscoito da
bandeja de ch e o ps na boca.
Penelope ia pegando o ltimo para si, mas decidiu deix-lo para a me.

Era melhor manter a boca de Portia cheia. A ltima coisa que desejava era
se ver no meio de outra conversa sobre Colin Bridgerton.

Colin est de volta!


Penelope ergueu os olhos do livro que lia Uma breve histria da Grcia
e viu Eloise entrar em seu quarto. Como sempre, a amiga no fora
anunciada. O mordomo dos Featheringtons estava to acostumado a v-la
por ali que a tratava como membro da famlia.
mesmo? retrucou Penelope, conseguindo ingir (em sua opinio)
uma indiferena bastante realista.
Ela tinha colocado Uma breve histria da Grcia por dentro de Mathilda, o
romance de S.R. Fielding que fora um enorme sucesso no ano anterior.
Todo mundo possua um exemplar na mesinha de cabeceira. E era grosso o
bastante para esconder o livro que Penelope estava lendo de fato.
Eloise sentou-se na cadeira da escrivaninha da amiga.
. E est bronzeadssimo. Tambm, era de se esperar, depois de ter
passado tanto tempo sob o sol.
Ele foi Grcia, no foi?
Eloise fez que no com a cabea.
Ele disse que a guerra piorou por l e que era perigoso demais. Ento,
acabou indo para Chipre.
Ora, ora comentou Penelope, sorrindo. Ento Lady Whistledown
errou.
Eloise deu um daqueles sorrisos insolentes tpicos dos Bridgertons e,
mais uma vez, Penelope se deu conta da sorte que tinha em t-la como
melhor amiga. Ela e Eloise eram inseparveis desde os 17 anos. Tinham
debutado no mesmo ano e, para consternao de suas mes, haviam se
tornado solteironas juntas.
Eloise afirmava no ter encontrado a pessoa certa.
Penelope, claro, no recebera nenhuma proposta.
E ele gostou de l? perguntou Penelope.
Eloise deixou escapar um suspiro.
Disse que um lugar impressionante. Ah, como eu adoraria viajar... Ao

que parece, todo mundo j foi a algum lugar, menos eu.


E eu lembrou-lhe Penelope.
E voc concordou Eloise. Graas a Deus voc existe.
Eloise! gritou Penelope, atirando uma almofada nela.
Mas ela mesma agradecia a Deus por Eloise. Todos os dias. Muitas
mulheres passavam a vida toda sem uma amiga prxima e ali estava ela
com uma pessoa a quem podia contar qualquer coisa. Bem, praticamente
qualquer coisa. Penelope jamais lhe dissera o que sentia por Colin, embora
imaginasse que Eloise suspeitasse. A amiga era muito discreta para
comentar alguma coisa, o que s con irmava a certeza de Penelope de que
Colin jamais a amaria. Se Eloise pensasse, mesmo por um instante, que a
amiga tinha alguma chance de isgar o irmo como marido, teria tramado
estratgias casamenteiras com uma tenacidade que impressionaria
qualquer general de exrcito.
Quando necessrio, Eloise era uma pessoa com bastante instinto de
liderana.
... ento ele contou que o mar sacudia tanto que ele despejou tudo no
oceano pela lateral do barco e... Eloise fez uma careta. Voc no est
escutando.
No admitiu Penelope. Bem, estou, em parte. No consigo acreditar
que Colin tenha lhe contado que vomitou.
Ora, eu sou irm dele.
Ele ficaria furioso com voc se soubesse que me disse isso.
Eloise descartou a queixa de Penelope com um aceno de mo.
Ele no ligaria. Voc como uma irm para ele.
Penelope sorriu, mas ao mesmo tempo deixou escapar um suspiro.
claro que mame quis saber se ele pretende icar na cidade durante
a temporada continuou Eloise , e claro que ele fugiu da pergunta, mas
quando eu resolvi interrog-lo pessoalmente...
Muito engenhoso da sua parte murmurou Penelope.
Eloise atirou a almofada de volta nela.
... consegui que ele admitisse que sim, que passar pelo menos alguns
meses aqui. Mas ele me fez prometer no contar nada a mame.
Ora, mas isso no muito inteligente da parte dele comentou
Penelope, pigarreando em seguida. Se a sua me achar que a estadia

dele aqui ser limitada, ir redobrar os esforos para v-lo casado. Imagino
que ele haveria de querer evitar isso.
De fato esse parece ser o objetivo de vida dele concordou Eloise.
Se ele conseguir engan-la, fazendo-a acreditar que no tem pressa
para ir embora, talvez ela no o pressione tanto.
Uma ideia interessante disse Eloise , embora talvez seja mais
verdadeira em teoria do que na prtica. Minha me est to decidida a vlo casado que o fato de redobrar os esforos para isso no tem importncia
alguma. Seu empenho normal j ser o bastante para lev-lo loucura.
Ser possvel uma pessoa ser levada duplamente loucura? re letiu
Penelope.
Eloise inclinou a cabea para o lado.
No sei, mas acho que no gostaria de descobrir.
As duas icaram um momento em silncio (algo bastante raro), ento
Eloise se levantou de repente e disse:
Tenho que ir.
Penelope sorriu. Quem no conhecia Eloise muito bem achava que ela
tinha o hbito de mudar de assunto do nada, mas Penelope sabia que a
verdade era outra. Quando a amiga colocava algo na cabea, simplesmente
no desistia at conseguir o que queria. O que signi icava que, se Eloise
tinha querido ir embora de repente, isso devia estar relacionado a algo que
conversaram mais cedo, naquela mesma tarde, e...
Estamos esperando Colin para o ch explicou Eloise.
Penelope sorriu. Adorava estar certa.
Voc deveria vir sugeriu Eloise.
Penelope fez que no com a cabea.
Ele iria preferir que fosse s a famlia.
Talvez voc tenha razo concordou Eloise, assentindo de leve. Muito
bem, ento, estou indo. Sinto muito por sair correndo, mas eu s queria lhe
contar que Colin voltou para casa.
Eu li no Whistledown lembrou-lhe Penelope.
Certo. E onde que essa mulher consegue as informaes?
considerou Eloise, balanando a cabea, impressionada. Juro que s
vezes ela sabe tanto sobre a minha famlia que eu me pergunto se deveria
ter medo.

Ela no pode continuar com isso para sempre comentou Penelope,


levantando-se para acompanhar a amiga at a porta. Em algum momento
algum haver de descobrir quem ela , no acha?
No sei. Eloise colocou a mo na maaneta e abriu a porta. Eu
costumava achar isso, mas j faz dez anos. Mais que isso, na verdade. Se
fosse para ela ser pega, acho que j teria acontecido.
Penelope seguiu Eloise escada abaixo.
Em algum momento ela haver de cometer um erro. Tem que
acontecer. Afinal, ela humana.
Eloise riu.
E eu aqui achando que era uma semideusa.
Penelope sorriu.
Eloise parou e se virou to subitamente que Penelope trombou com ela e
as duas quase rolaram os ltimos degraus da escada.
Sabe de uma coisa? falou.
No consigo nem imaginar.
Eloise nem se deu o trabalho de fazer uma careta.
Aposto que ela j cometeu um erro declarou.
Como assim?
Voc mesma disse. Ela, ou ele, escreve essa coluna h mais de uma
dcada. Ningum consegue fazer isso por tanto tempo sem cometer erros.
Ento, sabe o que eu acho?
Penelope se limitou a abrir as mos num gesto de impacincia.
Que todos ns somos burros demais para notar os seus erros.
Penelope a fitou por um instante, depois comeou a rir.
Ah, Eloise falou, secando as lgrimas dos olhos. Eu realmente amo
voc.
Eloise riu.
Ainda bem que ama, solteirona que sou. Vamos morar juntas quando
fizermos 30 anos e nos tornarmos duas velhas de verdade.
Penelope se apegou ideia como quem se agarra a um barco salvavidas.
Acha que poderamos? retrucou. Em seguida olhou de maneira
furtiva de um lado para outro no corredor e continuou em voz baixa:
Minha me vem falando sobre a velhice dela com uma frequncia

alarmante.
O que h de alarmante nisso?
Eu estou em todas as suas vises, atendendo a todos os seus desejos.
Minha nossa.
O que me passou pela cabea foi uma imprecao menos branda do
que essa.
Penelope!
Mas Eloise estava rindo.
Eu amo a minha me afirmou Penelope.
Eu sei que ama assentiu Eloise, numa voz quase apaziguadora.
No, srio, eu amo mesmo.
O canto esquerdo da boca de Eloise comeou a se curvar num meio
sorriso.
Eu sei que ama. Srio.
s que...
Eloise ergueu uma das mos.
No precisa dizer mais nada. Eu entendo perfeitamente. Eu... Ah! Bom
dia, Sra. Featherington!
Eloise comeou Portia, apressando-se pelo corredor em direo a
elas. No sabia que estava aqui.
Eu fui furtiva, como sempre brincou Eloise. Mal-educada, at.
Portia lhe lanou um sorriso indulgente.
Eu soube que seu irmo est de volta.
Sim, estamos todos transbordando de alegria.
Tenho certeza disso, sobretudo a sua me.
Sem dvida. No cabe em si de felicidade. Acredito que esteja fazendo
uma lista agora mesmo.
Portia no mesmo instante icou mais atenta, como sempre ocorria
meno de qualquer coisa que pudesse ser interpretada como uma intriga.
Lista? Que espcie de lista?
Ora, a senhora sabe, do mesmo tipo que fez para todos os ilhos
adultos. Cnjuges em potencial e tudo o mais.
Fico me perguntando o que pode ser o tudo o mais comentou
Penelope com a voz seca.
s vezes ela inclui uma ou duas pessoas completamente inadequadas

para realar as qualidades das reais possibilidades.


Portia riu.
Quem sabe ela no a coloca na lista de Colin, Penelope!
Penelope no riu. Nem Eloise. Portia no pareceu notar.
Bem, melhor eu ir andando disse Eloise, pigarreando para disfarar
o momento desconfortvel para duas das trs pessoas que se encontravam
no corredor. Estamos esperando Colin para o ch. Mame quer a famlia
toda presente.
E vocs todos vo caber l? perguntou Penelope.
A casa de Lady Bridgerton era grande, mas, contando com os cnjuges e
netos, os parentes j eram 21. De fato, uma grande famlia.
Bem, o ch ser na Casa Bridgerton explicou Eloise.
A me se mudara da residncia o icial dos Bridgertons em Londres
depois que o ilho mais velho se casara. Anthony, visconde desde os 18
anos, garantira a Violet que ela no precisava partir, mas ela insistira que
ele e a esposa precisavam de privacidade. Como resultado, Anthony e Kate
viviam l com os trs ilhos, enquanto Violet morava com os ilhos solteiros
(com exceo de Colin, que tinha as prprias acomodaes) a poucas
quadras, na Rua Bruton, nmero 5. Aps quase um ano de tentativas
infrutferas de dar um nome ao novo lar de Lady Bridgerton, a famlia
comeara a cham-lo apenas de Nmero Cinco.
Divirta-se disse Portia. Preciso encontrar Felicity. Temos hora na
costureira e estamos atrasadas.
Eloise observou enquanto Portia desaparecia escada acima, ento disse a
Penelope:
Sua irm tem passado bastante tempo na costureira.
A amiga deu de ombros.
Ela est enlouquecendo com tantas provas de roupa, mas a nica
esperana de minha me para um casamento realmente grandioso. Acho
que est convencida de que, com o vestido correto, minha irm v isgar
um duque.
Ela no est quase noiva do Sr. Albansdale?
Imagino que ele far um pedido formal na semana que vem. Mas, at
l, minha me prefere manter as opes em aberto. Penelope revirou os
olhos. melhor avisar ao seu irmo que mantenha distncia por

enquanto.
Gregory? indagou Eloise, incrdula. Ele ainda nem saiu da
universidade.
Colin.
Colin? Eloise explodiu em gargalhadas. Ah, essa boa.
Foi o que eu falei, mas voc sabe como ela quando en ia uma coisa na
cabea.
Eloise continuou a rir.
Um tanto como eu, imagino.
Tenaz at a morte.
A tenacidade pode ser uma qualidade muito boa lembrou-lhe Eloise
, no momento certo.
Certo retrucou Penelope com um sorriso sarcstico. E no momento
errado pode ser um verdadeiro pesadelo.
Eloise riu.
Alegre-se, minha amiga. Pelo menos ela permitiu que voc se livrasse
de todos aqueles vestidos amarelos.
Penelope baixou os olhos para o vestido matinal que usava, de um
lisonjeiro modstia parte tom de azul.
Ela parou de escolher as minhas roupas quando en im se deu conta de
que eu no ia me casar. Uma moa sem perspectivas de matrimnio no
vale o tempo nem a energia que lhe custam para oferecer conselhos de
moda. Ela no me leva costureira h mais de um ano. uma bno!
Eloise sorriu para a amiga, cuja pele adquiria um encantador tom de
pssego com creme quando ela usava cores frias.
Todo mundo notou assim que ela a deixou escolher as prprias roupas.
At Lady Whistledown comentou!
Escondi essa coluna de mame admitiu Penelope. No quis que
ficasse magoada.
Eloise piscou algumas vezes antes de dizer:
Bondade sua, Penelope.
Eu tenho os meus momentos de caridade e boa vontade.
Imagino que parte muito importante da caridade e da boa vontade seja
a capacidade de no chamar a ateno para o fato de possu-las falou
Eloise, comeando a rir.

Penelope fez uma careta e empurrou a amiga em direo porta.


Voc no tinha que ir embora?
Estou indo! Estou indo!
E ela se foi.

Era bastante agradvel estar de novo na Inglaterra, pensou Colin enquanto


bebericava um excelente brandy.
Era estranho, na verdade, gostar na mesma medida de voltar para casa e
de partir. Dentro de mais alguns meses seis, no mximo estaria se
coando para viajar outra vez, mas, por ora, sentia-se satisfeito: a
Inglaterra no ms de abril era absolutamente maravilhosa.
Bom, no mesmo?
Colin ergueu os olhos. O irmo Anthony estava encostado na frente da
imensa escrivaninha de mogno, acenando com o copo do mesmo brandy
que ele bebia.
Colin assentiu.
No tinha me dado conta da falta que senti disto at voltar. O ouzo tem
l os seus encantos, mas isto falou erguendo o copo o paraso.
Anthony deu um sorriso irnico.
E quanto tempo planeja ficar conosco desta vez?
Colin se aproximou da janela e ingiu olhar para fora. O irmo mais velho
no se esforava muito para disfarar sua impacincia em relao sede
de Colin por aventuras. Na verdade, Colin no podia culp-lo. s vezes era
di cil fazer com que as cartas chegassem em casa imaginava que com
frequncia a famlia tivesse que esperar at mesmo um ms para
descobrir se ele estava bem. Mas, embora tivesse conscincia de que no
gostaria de estar no lugar deles sem saber se uma pessoa amada estava
viva ou morta, sempre espera da batida de um mensageiro porta , isso
no era o suficiente para manter seus ps fincados na Inglaterra.
De vez em quando, sentia a necessidade de estar longe. No havia outra
forma de descrever. Longe da alta sociedade, que o via como um moleque
encantador e nada mais. Longe de seu pas, que encorajava seus ilhos
mais novos a entrar para o servio militar ou para o clero, quando

nenhuma das duas opes se encaixava em seu temperamento. At mesmo


longe da famlia, que o amava de forma incondicional mas que nem
descon iava de que o que ele mais desejava, no fundo, era ter algo com que
se ocupar.
O irmo, Anthony, era um visconde, e com o ttulo vinham as mais
variadas responsabilidades. Ele administrava propriedades e as inanas
da famlia e supervisionava o bem-estar de incontveis inquilinos e criados.
Benedict, quatro anos mais velho do que ele, ganhara fama como artista.
Comeara com papel e lpis, mas, encorajado pela mulher, passara para
leo. Uma de suas paisagens estava, agora, exposta na National Gallery.
Anthony seria sempre lembrado nas rvores genealgicas como o stimo
visconde de Bridgerton. Benedict continuaria vivo por meio de seus
quadros muito tempo depois de ter deixado este mundo.
Mas Colin no tinha nada. Administrava a pequena propriedade que lhe
fora concedida pela famlia e frequentava festas. No podia dizer que no
se divertia, mas s vezes queria um pouco mais do que entretenimento.
Queria um objetivo.
Um legado.
Queria, se no saber, ao menos esperar que, quando morresse, fosse
celebrado de alguma forma que no com uma meno na coluna de Lady
Whistledown.
Suspirou. No era de estranhar que passasse tanto tempo viajando.
Colin? chamou o irmo.
Ele se virou para Anthony e piscou. Tinha quase certeza de que o irmo
mais velho lhe izera uma pergunta, mas, em algum momento de seus
devaneios, esquecera-se do que fora.
Ah. Certo. Colin pigarreou. Vou passar pelo menos o resto da
temporada aqui.
Anthony no respondeu, mas foi di cil ignorar a satisfao expressa em
seu rosto.
A inal de contas acrescentou Colin, abrindo seu lendrio sorriso de
lado , algum tem de mimar os seus ilhos. Acho que Charlotte no tem
um nmero suficiente de bonecas, por exemplo.
Apenas cinquenta concordou Anthony, com a voz inexpressiva. A
pobre criana de fato muito negligenciada.

O aniversrio dela no inal do ms, certo? Creio que terei que


negligenci-la mais um pouco.
E por falar em aniversrios comeou Anthony, acomodando-se na
imensa cadeira do outro lado da escrivaninha , o de nossa me ser no
domingo.
E por que acha que antecipei meu retorno?
Anthony ergueu uma das sobrancelhas e Colin teve clara impresso de
que o irmo tentava decidir se ele realmente se apressara para voltar para
casa a tempo do aniversrio da me ou se estava apenas se aproveitando
de uma excelente coincidncia.
Vamos dar uma festa para ela disse Anthony.
Ela vai deixar?
Na experincia de Colin, mulheres de certa idade no gostavam de
comemoraes de aniversrio. E, embora a me continuasse linda, j
contava, sem dvida, com certa idade.
Fomos forados a recorrer chantagem admitiu Anthony. Ou ela
concordava com a festa ou revelvamos a sua verdadeira idade.
Colin estava em meio a um gole do brandy; ele engasgou e, por muito
pouco, conseguiu no cuspi-lo inteiro em cima do irmo.
Eu adoraria ter visto isso.
Anthony abriu um sorriso bastante satisfeito.
Foi uma manobra brilhante da minha parte.
Colin terminou o drinque.
Quais so as chances, na sua opinio, de que ela no use a festa como
pretexto para encontrar uma esposa para mim?
Muito poucas.
Foi o que pensei.
Anthony recostou-se na cadeira.
Voc tem 33 anos, Colin...
O mais novo o fitou, incrdulo.
Deus do cu, no comece voc tambm.
Eu nem pensaria em fazer isso. Apenas sugiro que voc ique de olhos
bem abertos esta temporada. No preciso buscar uma esposa
ativamente, mas no h mal algum em se manter pelo menos atento
possibilidade.

Colin olhou para a porta com toda a inteno de passar logo por ela.
Posso lhe garantir que no sou contrrio ideia do casamento.
No achei que fosse concedeu Anthony.
Apenas vejo pouca razo para pressa.
Nunca h razo para pressa. Bem, quase nunca, quero dizer. Apenas
no contrarie a mame, est bem?
Colin no se dera conta de que ainda segurava o copo vazio at ele
escorregar de seus dedos e aterrissar no tapete com um baque surdo.
Meu Deus sussurrou , ela est doente?
No! garantiu Anthony, a surpresa deixando a voz alta e enrgica.
Vai viver mais tempo do que todos ns, tenho certeza.
Ento que histria essa?
Anthony deixou escapar um suspiro.
Eu s quero v-lo feliz.
Eu estou feliz.
Est?
Ora, eu sou o homem mais feliz de Londres. Leia a coluna de Lady
Whistledown. Ela lhe dir.
Anthony baixou os olhos para o jornal que se encontrava na
escrivaninha.
Est certo, talvez no essa, mas qualquer uma do ano passado falou
Colin. Fui classi icado como encantador mais vezes do que Lady Danbury
foi chamada de intrometida, e ns dois sabemos que isso um feito e tanto.
Encantador no quer necessariamente dizer feliz comentou Anthony
baixinho.
Eu no tenho tempo para isto murmurou Colin.
A porta nunca lhe parecera to atraente.
Se voc estivesse mesmo feliz insistiu Anthony , no partiria a todo
momento.
Colin fez uma pausa com a mo na maaneta.
Anthony, eu gosto de viajar.
Sempre?
Devo gostar, ou ento no viajaria.
Est a a frase mais evasiva que j ouvi.
E isto aqui... retrucou Colin lanando um sorriso travesso para o

irmo uma manobra evasiva.


Colin!
Mas ele j deixara o aposento.

CAPTULO 2
Sempre foi moda entre a alta sociedade queixar-se do tdio, mas sem
dvida a safra de frequentadores de festas deste ano elevou o enfado
a uma nova categoria. No se pode dar dois passos em nenhum evento
da sociedade por esses dias sem ouvir as expresses terrivelmente
tedioso ou desesperadamente banal. Na verdade, esta autora foi at
informada que Cressida Twombley garantiu que est convencida de
que perecer de enfado eterno se for forada a comparecer a mais
um musical ruim.
(Esta autora tem que concordar com Lady Twombley desta vez.
Apesar de a seleo de debutantes deste ano ser bastante agradvel,
no h uma nica jovem dentre elas que seja uma musicista decente.)
Se existe algum antdoto para a doena do tdio, com certeza ser a
festa de domingo na Casa Bridgerton. A famlia inteira ir se reunir
com cerca de cem amigos prximos para comemorar o aniversrio da
viscondessa viva.
considerado indelicado mencionar a idade de uma dama,
portanto esta autora no ir revelar quantos anos Lady Bridgerton
celebrar.
Mas no se preocupem! Esta autora sabe!
C

Solteirona era uma palavra que costumava invocar pnico ou pena, mas
Penelope comeava a perceber que havia muitas vantagens em seu estado
civil.
Em primeiro lugar, ningum esperava que as solteiras danassem nos
bailes, o que signi icava que ela no era mais forada a icar beira da
pista de dana, olhando para c e para l, ingindo que no queria ser
convidada para uma dana. Agora podia icar sentada nas laterais com as
outras solteironas e acompanhantes. Ainda queria danar, claro

adorava fazer isso e danava muito bem, embora ningum notasse , mas
era bem mais fcil ingir desinteresse quando se estava mais distante dos
casais valsistas.
Em segundo lugar, o nmero de horas de conversas maantes diminuiu
de maneira drstica. A Sra. Featherington desistira o icialmente da
esperana de que a ilha algum dia isgasse um marido, portanto parara de
atir-la no caminho de todo e qualquer solteiro disponvel do terceiro
escalo. Portia jamais considerava, de fato, que Penelope tivesse qualquer
chance de atrair um solteiro do primeiro ou do segundo escalo, o que
talvez fosse verdade, mas a maioria dos solteiros de terceiro time era
assim classi icada por um motivo, que infelizmente era a personalidade, ou
sua ausncia. O que, combinado com a timidez de Penelope na presena de
estranhos, no levava a uma conversa muito espirituosa.
E, por im, ela podia voltar a comer. Era de enlouquecer, considerando a
quantidade de comida em geral exposta nas festas da alta sociedade, mas o
fato era que jovens caa de um marido deviam demonstrar o apetite no
mximo de um passarinho. Essa, pensava Penelope com alegria (enquanto
mordia a melhor bomba de chocolate que j tinha existido fora da Frana)
com certeza era a maior vantagem da solteirice.
Meu Deus gemeu ela.
Se o pecado assumisse uma forma slida, sem dvida seria a de um doce.
De preferncia feito de chocolate.
Est bom assim, ?
Penelope se engasgou com a bomba e tossiu, cuspindo um fino borrifo de
creme confeitado.
Colin ofegou, rezando com todas as foras para que as migalhas
maiores tivessem desviado da orelha dele.
Penelope. Ele deu um sorriso carinhoso. bom v-la.
Igualmente.
Ele se balanou nos calcanhares para a frente e para trs uma, duas,
trs vezes, ento disse:
Voc est com uma aparncia tima.
Voc tambm retrucou ela, preocupada demais em encontrar um
lugar onde pousar o doce para oferecer uma resposta mais elaborada.
Bela roupa elogiou ele, gesticulando em direo ao vestido de seda

verde.
Ela deu um sorriso sem graa e explicou:
No amarelo.
De fato, no .
Ele sorriu e o gelo foi quebrado. Foi estranho, pois era de se esperar que
ela icasse sem palavras com o homem que amava, mas havia algo em Colin
que deixava todo mundo vontade.
Talvez, Penelope pensara em mais de uma ocasio, parte do motivo pelo
qual ela o amava era o fato de ele a fazer sentir-se confortvel consigo
mesma.
Eloise me contou que voc se divertiu bastante no Chipre comentou
ela.
Ele sorriu.
Como resistir ao local de nascimento de Afrodite, afinal?
Penelope tambm sorriu. O bom humor dele era contagiante, mesmo que
a ltima coisa que desejasse fosse ter uma conversa sobre a deusa do
amor.
Faz sempre tanto sol quanto dizem? perguntou. No, esquea que
lhe perguntei isso. D para perceber pelo seu bronzeado que sim.
, eu me queimei um pouco concordou ele, assentindo com a cabea.
Minha me quase desmaiou quando me viu.
De alegria, imagino disse Penelope de forma enftica. Ela morre de
saudades quando voc est fora.
Ele inclinou o corpo para a frente.
Ora, Penelope, no v comear voc tambm. Minha me, Anthony,
Eloise e Daphne j fazem com que eu me sinta bastante culpado.
E Benedict, no?
Ela no conseguiu evitar o gracejo.
Ele lhe lanou um olhar divertido.
Est viajando.
Ah, bem, isso explica o seu silncio.
Colin estreitou os olhos e cruzou os braos.
Voc sempre foi insolente, sabia?
Eu disfaro bem retrucou ela, modesta.
fcil perceber por que to prxima da minha irm comentou ele,

seco.
Isso deveria ser um elogio?
Tenho quase certeza de que colocaria minha sade em risco se a
inteno tivesse sido outra.
Enquanto Penelope nutria a esperana de pensar numa resposta
espirituosa, ouviu um barulho estranho de algo caindo. Olhou para baixo e
descobriu que uma enorme bolota de creme despencara da bomba que ela
no terminara de comer e aterrissara no imaculado cho de madeira.
Ergueu a vista outra vez e deu com os olhos verdssimos de Colin, cheios de
humor, ainda que ele lutasse para manter uma expresso de seriedade.
Nossa, que constrangedor... disse Penelope, decidindo que a nica
forma de no morrer de vergonha era afirmar o bvio.
Eu sugiro comeou Colin, erguendo uma das sobrancelhas em um
arco petulante que deixemos a cena do crime.
Penelope olhou para a carcaa vazia da bomba, ainda em sua mo. Colin
lhe respondeu acenando com a cabea em direo a um vaso de planta
prximo.
No! exclamou ela, arregalando os olhos.
Ele inclinou o corpo para perto dela.
Eu a desafio.
Penelope lanou um olhar da bomba planta e de volta ao rosto de Colin.
Eu no poderia.
No que diz respeito a travessuras, essa at leve.
Tratava-se de um desa io, e Penelope costumava ser imune a artimanhas
infantis, mas era difcil resistir ao meio sorriso de Colin.
Muito bem retrucou ela, endireitando os ombros e enfiando o doce no
vaso. Deu um passo para trs, examinou a obra, olhou sua volta para
veri icar se algum alm de Colin a via, ento se abaixou e girou o vaso de
maneira de forma que um galho folhoso escondesse a evidncia.
No achei que faria uma coisa dessas brincou Colin.
Como voc mesmo disse, no das piores travessuras.
No, mas a palmeira preferida de minha me.
Colin! Penelope virou-se no mesmo instante, com a inteno de en iar
a mo no meio da planta e recuperar a bomba de chocolate. Como pde
permitir que eu... Espere a. Ela se empertigou e observou melhor. Isso

no uma palmeira.
Ele era a prpria imagem da inocncia.
No?
uma laranjeira em miniatura.
Ele piscou.
mesmo?
Ela o encarou, furiosa. Ou, pelo menos, esperava parecer furiosa. Era
di cil fazer uma expresso raivosa para Colin Bridgerton. At mesmo a
me observara, certa vez, que era quase impossvel repreend-lo.
Ele apenas sorria com um ar de arrependimento, dizia algo engraado e
no dava mais para continuar zangado com ele. Simplesmente no dava.
Voc estava tentando fazer com que me sentisse culpada acusou
Penelope.
Qualquer pessoa poderia confundir uma palmeira com uma laranjeira.
Ela controlou a vontade de revirar os olhos.
A no ser pelas laranjas.
Ele mordeu o lbio inferior, com uma expresso pensativa.
Hum, verdade, seria de imaginar que fossem um indcio revelador.
Voc um pssimo mentiroso, sabia?
Ele endireitou o corpo e ajeitou o colete de leve enquanto erguia o
queixo.
Na verdade, sou um timo mentiroso. Mas sou bom mesmo em me
mostrar apropriadamente envergonhado e adorvel quando pego.
O que ela podia dizer depois daquilo? Porque sem dvida no havia
ningum mais adoravelmente envergonhado (ou envergonhadamente
adorvel?) do que Colin Bridgerton com as mos cruzadas para trs, os
olhos vasculhando o teto e os lbios dando um assovio inocente.
Quando voc era pequeno, alguma vez foi castigado? quis saber
Penelope, mudando de assunto de repente.
Colin no mesmo instante se empertigou, prestando ateno.
Como disse?
Alguma vez foi castigado, quando criana? repetiu ela. castigado
hoje em dia?
Ele se limitou a it-la, imaginando se ela por acaso tinha alguma noo
do que estava lhe perguntando. Era provvel que no.

H... retrucou ele, em grande parte por no ter mais nada a dizer.
Ela deixou escapar um suspiro um pouco condescendente.
Imaginei que no.
Se fosse um homem menos tolerante e aquela fosse qualquer pessoa que
no Penelope Featherington, que ele sabia que no era nem um pouco
maliciosa, talvez tivesse se ofendido. Mas ele era um sujeito muito tranquilo
e aquela era Penelope Featherington, amiga leal de sua irm s Deus sabia
h quantos anos, ento, em vez de assumir uma expresso dura e cnica
(que, precisava admitir, jamais dominara), apenas sorriu e murmurou:
O que quer dizer com isso?
No ache que tenho a inteno de criticar os seus pais comeou ela
com ar inocente e zombeteiro ao mesmo tempo. Eu jamais pensaria em
sugerir que voc foi mimado.
Ele assentiu, afvel.
s que... Ela inclinou o corpo para a frente, como se estivesse
prestes a compartilhar um importante segredo acredito que voc poderia
se safar de um homicdio se quisesse.
Ele tossiu no para limpar a garganta ou porque no estivesse se
sentindo bem, mas por ter icado perplexo. Penelope era uma igura to
engraada... No, no era exatamente isso. Ela era... surpreendente. Sim, isso
parecia resumi-la. Poucas pessoas a conheciam sem dvida ela no tinha
a reputao de ser uma companhia agradvel. Colin tinha quase certeza de
que ela resistira a festas de trs horas sem jamais dizer nada alm de
monosslabos.
Mas quando Penelope estava com algum com quem se sentia
confortvel e Colin se deu conta de que pelo jeito fazia parte desse grupo
, possua um humor seco, um sorriso malicioso e evidncias de uma
inteligncia admirvel.
No o surpreendia o fato de ela jamais ter atrado qualquer pretendente
srio: no era nenhuma beldade, embora, analisando-a de perto, fosse
mais atraente do que ele recordava. Os cabelos castanhos tinham um toque
avermelhado, realado pela luz tremeluzente das velas. E a pele era
encantadora daquele tom de pssego e creme perfeito que muitas
mulheres obtinham besuntando o rosto com arsnico.
Mas os atrativos de Penelope no eram do tipo que os homens

costumavam notar. E seus modos tmidos e s vezes at mesmo vacilantes


no serviam para exibir a sua personalidade.
Ainda assim, era uma pena que fosse to pouco popular. Teria sido uma
esposa perfeitamente adequada para algum.
Ento, voc dizia re letiu ele, voltando a ateno ao assunto que
discutiam que eu deveria considerar uma carreira no crime?
No, nada do gnero respondeu ela, com um sorriso recatado.
Apenas que eu descon io que voc conseguiria usar a sua lbia para sair
de qualquer tipo de situao. Ento, de forma inesperada, ela icou sria
e confessou baixinho: Eu invejo isso.
Colin se surpreendeu ao estender a mo e convidar:
Penelope Featherington, acho que deveria danar comigo.
Ento, ela o surpreendeu ao rir e responder:
muito gentil da sua parte me convidar, mas no precisa mais fazer
isso.
Ele sentiu o orgulho estranhamente ferido.
Que diabo quer dizer com isso?
Ela deu de ombros.
Agora o icial. Eu sou uma solteirona. No precisa mais danar comigo
s para que eu no me sinta excluda.
No era por isso que eu danava com voc protestou Colin, embora
soubesse que era esse o motivo exato.
E, metade das vezes, ele a convidara apenas porque a me o cutucara,
com fora, nas costas.
Ela o olhou com certa pena, o que o irritou, porque jamais se imaginou
sendo objeto da piedade de Penelope Featherington.
Se voc acha falou Colin, se empertigando que eu vou permitir que
se esquive de danar comigo agora, s pode estar delirando.
No precisa danar comigo s para provar que no se importa em
faz-lo garantiu ela.
Eu quero danar com voc retrucou ele, quase rosnando.
Est bem concordou ela, aps uma pausa que pareceu longa demais.
Creio que seria rude da minha parte recusar.
Provavelmente foi rude da sua parte duvidar das minhas intenes
comentou ele, dando-lhe o brao , mas estou disposto a perdo-la se voc

conseguir perdoar a si mesma.


Ela tropeou, o que o fez sorrir.
Acho que consigo conseguiu dizer, mesmo que em meio a um
engasgo.
timo. Ele lhe ofereceu um sorriso afvel. Eu odiaria pensar em
voc tendo que conviver com a culpa.
A msica acabara de comear, ento Penelope lhe deu a mo e fez uma
reverncia ao iniciarem o minueto. Era di cil conversar enquanto
danavam, o que deu a ela alguns instantes para recuperar o flego e
colocar as ideias em ordem.
Talvez tivesse sido um pouco dura com Colin. No devia ter ralhado com
ele por convid-la para danar quando a verdade era que aquelas danas
estavam entre as suas lembranas mais queridas. Importava, de fato, que
ele tivesse feito aquilo por pura pena? Teria sido pior se jamais a tivesse
convidado.
Ela fez uma careta. Pior ainda: ser que isso queria dizer que ela
precisava se desculpar?
A bomba de chocolate no estava boa? indagou Colin quando o passo
de dana fez com que se aproximassem.
Dez longos segundos se passaram antes que estivessem prximos o
suficiente para ela poder perguntar:
O que disse?
Voc est com uma expresso de quem comeu e no gostou
comentou ele, bem alto dessa vez, pois estava claro que perdera a
pacincia de esperar cada aproximao para que pudessem conversar.
Diversas pessoas os olharam, ento se afastaram discretamente, como se
Penelope pudesse passar mal e vomitar bem ali, no cho do salo de baile.
Precisa gritar isso para o mundo inteiro ouvir? sibilou Penelope.
Sabe comeou ele, pensativo, inclinando-se numa elegante reverncia
enquanto a msica chegava ao im , acho que esse foi o sussurro mais alto
que j ouvi na vida.
Ele era insuportvel, mas Penelope no ia diz-lo porque s a faria
parecer um personagem de romance ruim. Lera um apenas alguns dias
antes no qual a herona usava essa palavra (ou um de seus sinnimos) a
cada duas pginas.

Obrigada pela dana falou ela, ao sarem da pista de baile.


Quase acrescentou: Agora pode dizer sua me que cumpriu sua
obrigao, mas logo refreou o impulso. Colin no izera nada para merecer
tanto sarcasmo. No era culpado do fato de os homens s a convidarem
para danar quando eram forados pelas mes. Pelo menos ele sempre
sorrira e fora agradvel enquanto cumpria o seu dever, o que era bem
mais do que se podia dizer sobre o resto da populao masculina.
Ele assentiu educadamente e murmurou um agradecimento. Estavam
prestes a se separar quando ouviram uma voz feminina:
Sr. Bridgerton!
Ambos icaram paralisados. Era uma voz que os dois conheciam. Que
todos conheciam.
Salve-me gemeu Colin.
Penelope olhou por cima do ombro e viu a infame Lady Danbury abrindo
caminho em meio aos convidados, que iam fazendo caretas de dor cada vez
que sua onipresente bengala aterrissava sobre o p de alguma mocinha
infeliz.
Quem sabe ela esteja se referindo a outro Sr. Bridgerton? sugeriu
Penelope. H vrios de vocs presentes, afinal, e possvel...
Eu lhe dou dez libras para no sair do meu lado sugeriu Colin.
Penelope se engasgou com o ar.
No seja tolo, eu...
Vinte.
Feito! concordou ela com um sorriso, no porque precisasse daquela
quantia, mas por ser estranhamente divertido extorquir dinheiro de Colin.
Lady Danbury! chamou, correndo para o lado da velha senhora. Que
prazer em v-la.
Ningum jamais acha que um prazer me ver retrucou ela de forma
brusca , a no ser, talvez, pelo meu sobrinho, e metade das vezes no
estou bem certa disso. Mas obrigada por mentir.
Colin no disse nada, mas ela se virou em sua direo e bateu em sua
perna com a bengala.
Fez bem em escolher essa aqui para danar comentou. Sempre
gostei dela. mais inteligente do que o restante da famlia todo junto.
Penelope abriu a boca para defender ao menos a irm mais nova

quando Lady Danbury latiu:


R! Depois de uma pausa de menos de um segundo, acrescentou:
Notei que nenhum dos dois me contradisse.
sempre um deleite v-la, Lady Danbury comentou Colin, dando-lhe
o tipo de sorriso que talvez tivesse oferecido a uma cantora de pera.
Muito eloquente, este rapaz disse Lady Danbury para Penelope.
Cuidado com ele.
Isso quase nunca necessrio retorquiu Penelope , pois ele passa a
maior parte do tempo fora do pas.
Viu s? comemorou Lady Danbury. Eu disse que ela era esperta.
Note que eu no a contradisse retrucou Colin, habilmente.
A velha senhora sorriu em aprovao.
No, mesmo. O senhor est ficando esperto na velhice, Sr. Bridgerton.
J foi dito que eu possua alguma inteligncia na juventude, tambm.
Humpf. A palavra mais importante da frase sendo alguma, claro.
Colin itou Penelope pelos olhos estreitados. Ela parecia se segurar para
no rir.
Ns, mulheres, precisamos cuidar umas das outras declarou Lady
Danbury a ningum em especial , j que est muito claro que ningum o
far por ns.
Colin decidiu que era, definitivamente, hora de partir.
Acho que vi minha me comentou.
impossvel escapar avisou Lady Danbury. Nem se d o trabalho.
Alm do mais, eu sei que voc no viu sua me coisssima alguma. Ela est
ajudando uma desmiolada que rasgou a bainha do vestido. Ela se virou
para Penelope, que se esforava tanto para controlar o riso que os olhos
brilhavam com lgrimas no vertidas. Quanto foi que ele lhe pagou para
no deix-lo a ss comigo?
Penelope simplesmente explodiu.
Como? arfou ela, tapando a boca com a mo, horrorizada.
No, no, pode falar autorizou Colin, muito expansivo , voc j me foi
to til mesmo...
No precisa me dar as vinte libras disse ela.
Eu no ia mesmo lhe dar.
Apenas vinte libras? indagou Lady Danbury. Humpf. Imaginei valer

pelo menos 25.


Colin deu de ombros.
Sou o terceiro filho. No tenho muito dinheiro, sinto informar.
Ora! Os seus bolsos vivem sempre to recheados quanto os de trs
condes, no mnimo a irmou Lady Danbury. Bem, talvez no condes
acrescentou, depois de pensar um pouco. Mas alguns viscondes e a
maioria dos bares, sem dvida.
Colin deu um sorriso afvel.
No considerado indelicado falar sobre dinheiro na companhia de
damas?
Lady Danbury deixou escapar um som que podia ser tanto uma
respirao asmtica quanto uma risada Colin icou sem saber qual ,
ento retrucou:
sempre indelicado perguntar sobre dinheiro, quer estejamos na
companhia de damas ou de cavalheiros, mas, quando se tem a minha
idade, pode-se fazer quase tudo o que se quer.
Eu me pergunto o que uma pessoa no pode fazer na sua idade
refletiu Penelope.
Lady Danbury virou-se para ela.
Como disse?
A senhora comentou que se pode fazer quase tudo o que se quer.
Lady Danbury a itou, incrdula, depois sorriu. Colin se deu conta de que
tambm sorria.
Gosto dela observou a velha senhora dirigindo-se a ele, apontando
para Penelope como se fosse alguma espcie de esttua venda. Eu j
lhe falei que gosto dela?
Creio que sim murmurou ele.
Lady Danbury virou-se para Penelope e a irmou, com a expresso
bastante sria:
Creio que no seria capaz de evitar as consequncias caso cometesse
um homicdio, mas tudo.
No mesmo instante, tanto Penelope quando Colin explodiram em
ruidosas gargalhadas.
O que foi? indagou Lady Danbury. O que h de to engraado?
Nada arfou Penelope.

J Colin no conseguia dizer nem isso.


Tem que ser alguma coisa insistiu Lady Danbury. E vou icar aqui e
azucrinar os dois a noite toda at me contarem o que foi. Podem acreditar
quando lhes digo que no o seu melhor plano de ao.
Penelope secou as lgrimas.
que eu acabo de dizer comeou a explicar, acenando com a cabea
na direo de Colin que ele provavelmente conseguiria matar algum e
se safar.
Foi mesmo? Lady Danbury re letiu sobre aquilo, batendo com a
bengala no cho de leve, da mesma forma que outra pessoa talvez coasse
o queixo ao pensar sobre uma questo de grande profundidade. Acho
que talvez esteja certa. Acho que Londres nunca conheceu um homem to
encantador.
Colin ergueu uma das sobrancelhas.
Por que tenho a impresso de que a senhora no diz isso em tom de
elogio, Lady Danbury?
Mas claro que um elogio, seu cabea de vento.
Colin se virou para Penelope
Ao contrrio disso, que foi, sem dvida, um elogio.
Lady Danbury estava radiante.
Preciso admitir comentou (na verdade, garantiu com veemncia)
que no me divirto tanto assim desde o incio da temporada.
um prazer servi-la disse Colin, com um sorriso sincero.
Este ano tem sido especialmente sem graa, no acha? perguntou ela
a Penelope.
A jovem assentiu.
O ano passado tambm foi um pouco entediante completou.
Mas no tanto quanto este insistiu Lady Danbury.
No perguntem minha opinio disse Colin com amabilidade. Eu
estava fora.
Humpf. Suponho que v a irmar que a sua ausncia o motivo pelo
qual estivemos, todos, to enfadados.
Eu nem sonharia com uma coisa dessas respondeu Colin, com um
sorriso desconcertante. Mas sem dvida, se a ideia lhe passou pela
cabea, deve ter algum mrito.

Humpf. Seja qual for o caso, estou entediada.


Colin olhou para Penelope, que parecia muito quieta presumivelmente
prendendo o riso.
Haywood! gritou Lady Danbury de repente, acenando para que um
cavalheiro de meia-idade se aproximasse. No concorda comigo?
Uma vaga expresso de pnico atravessou o rosto de lorde Haywood e
ento, quando ficou claro que no tinha como escapar, ele disse:
Eu tenho, como plano de ao, sempre concordar com a senhora.
Lady Danbury virou-se para Penelope e perguntou:
Ando imaginando coisas ou os homens esto ficando mais sensatos?
A nica resposta de Penelope foi um descompromissado dar de ombros.
Colin decidiu que ela era, de fato, uma moa muito sbia.
Haywood, com seu rosto carnudo e seus olhos azuis, pigarreou e piscou
sem parar.
H... Com o que estou concordando, exatamente?
Com o fato de que esta temporada est montona respondeu
Penelope, solcita.
Ah, Srta. Featherington comentou Haywood, com certo gracejo na voz.
Eu no a vi a.
Colin a olhou de soslaio apenas o su iciente para perceber seus lbios
formarem um pequeno sorriso de frustrao.
Bem aqui, ao seu lado murmurou ela.
Claro, claro retrucou Hayword, de maneira jovial. E, sim, a
temporada est sendo terrivelmente enfadonha.
Algum disse que a temporada est chata?
Colin olhou para a direita. Outro homem e duas senhoras acabavam de
se juntar ao grupo e concordavam de forma veemente.
Um tdio disse um dos integrantes do trio. Um tdio completo.
Eu nunca frequentei festas to banais anunciou uma das senhoras,
com um suspiro afetado.
Terei que informar o fato minha me comentou Colin, lacnico.
Estava entre os mais serenos dos homens, mas alguns insultos no dava
para deixar passar.
Ah, no esta apressou-se em acrescentar a mulher. Na verdade,
este baile o nico raio de luz numa srie de eventos escuros e

desoladores. Inclusive, eu acabava de dizer a...


Pare agora ordenou Lady Danbury , antes que engasgue com o
prprio veneno.
A mulher obedeceu no mesmo instante.
estranho murmurou Penelope.
Ah, Srta. Featherington comentou a mulher que acabava de discursar
sobre eventos escuros e desoladores. Eu no a tinha visto a.
O que estranho? perguntou Colin, antes que mais algum dissesse a
Penelope como a achava pouco interessante.
Ela lhe lanou um pequeno sorriso de gratido antes de se explicar:
estranho que a sociedade parea se divertir observando como anda
se divertindo pouco.
Como? indagou Haywood, parecendo confuso.
Penelope deu de ombros.
Acredito que vocs todos estejam se divertindo bastante ao falar sobre
quo entediados esto, s isso.
Seu comentrio foi recebido com silncio. Lorde Haywood continuou a se
mostrar confuso e uma das senhoras parecia ter um gro de poeira no
olho, pois no conseguia fazer mais nada alm de piscar.
Colin no pde evitar um sorriso. No imaginara que a a irmao de
Penelope fosse um conceito to complicado assim de se entender.
A nica coisa interessante a se fazer ler a coluna de Lady
Whistledown observou a outra senhora, como se Penelope jamais tivesse
se pronunciado.
O cavalheiro a seu lado murmurou sua concordncia.
Ento, Lady Danbury comeou a sorrir.
Colin ficou alarmado. A velha senhora estava com um ar aterrorizante.
Tive uma ideia disse ela.
Algum abafou um grito. Outra pessoa gemeu.
Uma ideia brilhante continuou.
No que suas ideias no sejam todas brilhantes murmurou Colin em
sua voz mais afvel.
Lady Danbury o calou com um aceno de mo.
Quantos grandes mistrios existem nesta vida?
Como ningum respondeu, Colin fez uma tentativa:

Quarenta e dois?
Ela nem se deu o trabalho de fuzil-lo com os olhos.
Eu lhes digo, aqui e agora...
Todos inclinaram-se para a frente. At mesmo Colin. Era impossvel no
compartilhar do drama do momento.
Vocs so minhas testemunhas...
Colin achou ter ouvido Penelope murmurar algo como Vamos logo com
isso.
Mil libras declarou Lady Danbury.
A multido que a cercava comeou a crescer.
Mil libras repetiu ela, a voz icando mais alta. Realmente, ela tinha um
talento inato para o palco. Mil libras.
Parecia que o salo de baile inteiro mergulhara num silncio reverente.
Para a pessoa que desmascarar Lady Whistledown!

CAPTULO 3
Esta autora estaria sendo negligente se no mencionasse que o
momento mais comentado da festa de aniversrio de ontem noite,
na Casa Bridgerton, no foi o estimulante brinde a Lady Bridgerton
(cuja idade no haver de ser revelada), mas a impertinente oferta de
Lady Danbury de mil libras para quem desmascarar...
A mim.
Faam o seu melhor, senhoras e senhores da alta sociedade. Vocs
no tm a menor chance de solucionar este mistrio.
C

Foram necessrios exatamente trs minutos para que a notcia do


escandaloso desa io de Lady Danbury se espalhasse pelo salo de baile.
Penelope sabia que era verdade porque, por acaso, estava de frente para
um imenso (e, segundo Kate Bridgerton, bastante preciso) relgio de p
quando a senhora fez o anncio. No momento em que ela pronunciou as
palavras Mil libras para a pessoa que desmascarar Lady Whistledown,
ele marcava 22h44. O ponteiro dos minutos no avanara alm de 47
quando Nigel Berbrooke tropeou de encontro a um crculo cada vez maior
de pessoas que cercava Lady Danbury e elogiou a proposta dela: Um
suculento divertimento!
E se Nigel tinha ouvido a respeito, signi icava que todo mundo tinha,
porque o cunhado de Penelope no era conhecido pela inteligncia,
concentrao ou capacidade de ouvir outra pessoa.
Tampouco, pensou Penelope, com sarcasmo, pela riqueza de vocabulrio.
Suculento, francamente.
E quem voc acha que vem a ser Lady Whistledown? perguntou
Lady Danbury a ele.
No tenho a menor ideia admitiu o homem. Eu que no sou, s o
que sei!

Isso eu acho que todos ns sabemos replicou Lady Danbury.


E quem voc acha que ? indagou Penelope a Colin.
Ele deu de ombros.
Tenho passado tempo demais fora de Londres para especular.
No seja tolo reclamou Penelope. O total do tempo que voc passou
na cidade sem dvida inclui festas e confuses o bastante para formular
algumas teorias.
Mas ele se limitou a balanar a cabea.
Eu realmente no saberia dizer.
Penelope o encarou por um instante a mais do que o necessrio ou do
que seria aceitvel aos olhos da sociedade. Havia algo de estranho na
expresso de Colin. Algo de efmero e evasivo. A alta sociedade com
frequncia o via apenas como um homem encantador e sem grandes
preocupaes, nada mais, porm ele era muito mais inteligente do que
deixava transparecer e ela apostaria a vida se ele no tinha as suas
suspeitas.
Por algum motivo, no entanto, no estava disposto a compartilh-las com
ela.
E quem voc acha que ? quis saber Colin, esquivando-se da
pergunta dela. Voc frequenta os eventos da sociedade h quase tanto
tempo quanto Lady Whistledown. Sem dvida deve ter pensado a respeito.
Penelope relanceou o salo de baile sua volta, detendo-se por um
instante a mais em uma ou outra pessoa antes de retornar o olhar
pequena multido que se formara a seu redor.
Eu acho que poderia muito bem ser Lady Danbury respondeu. No
seria uma pea brilhante a se pregar em todos?
Colin itou a velha senhora, que se divertia bastante discutindo o seu
mais recente projeto. Batia a bengala no cho, tagarelava cheia de
entusiasmo e sorria como uma gata feliz com um peixe inteirinho na boca.
Faz sentido disse ele, pensativo , de uma forma um tanto perversa.
Penelope sentiu os cantos da boca se retorcerem.
Perversa exatamente o que ela .
Colin observar Lady Danbury durante mais alguns segundos e depois
falou baixinho:
S que voc no acredita que seja ela.

Ele virou a cabea devagar para encar-la, erguendo uma das


sobrancelhas numa pergunta silenciosa.
D para perceber pela sua expresso explicou Penelope.
Ele ofereceu-lhe aquele sorriso aberto e fcil que dava com tanta
frequncia.
E eu, aqui, pensando ser inescrutvel.
Sinto muito em lhe informar que no retrucou ela. Pelo menos,
no para mim.
Colin deixou escapar um suspiro.
Acho que jamais ser meu destino ser um heri misterioso e
meditativo.
Talvez voc ainda se veja no papel de heri de algum concedeu
Penelope. Ainda h esperana. Mas misterioso e meditativo? Ela sorriu.
Pouco provvel.
Que pena para mim comentou ele, com vivacidade, dando mais um de
seus famosos sorrisos, desta vez do tipo enviesado e infantil. So os
misteriosos e meditativos que ganham todas as mulheres.
Penelope tossiu discretamente, um pouco surpresa por ele estar
discutindo aquele assunto com ela, sem falar do fato de Colin Bridgerton
jamais ter tido qualquer dificuldade em atrair as mulheres.
Ele continuava sorrindo para ela, esperando uma resposta, e ela tentava
decidir se a reao correta seria o polido ultraje de uma dama ou uma
gargalhada e uma risadinha que signi icassem eu sou muito espirituosa,
no mesmo?, quando Eloise apareceu correndo e parou na frente deles.
Vocs souberam da novidade? perguntou ela, sem flego.
Voc estava correndo? retrucou Penelope.
Era um feito e tanto num salo de baile to abarrotado.
Lady Danbury ofereceu mil libras para quem desmascarar Lady
Whistledown!
Ns sabemos disse Colin, naquele tom de ligeira superioridade
exclusivo dos irmos mais velhos.
Eloise suspirou, desapontada.
Sabem?
Colin gesticulou em direo a Lady Danbury, ainda a poucos metros de
distncia.

Estvamos bem aqui quando tudo aconteceu.


Eloise fez uma expresso irritada e Penelope soube exatamente o que
ela estava pensando (e que com certeza contaria a ela na tarde seguinte).
Uma coisa era perder um momento importante. Outra era descobrir que o
irmo havia assistido a tudo.
Bem, as pessoas j esto comentando prosseguiu Eloise. Esto
arrebatadas, na verdade. H anos no vejo tamanha excitao coletiva.
Colin se virou para Penelope e murmurou:
por isso que saio do pas com tanta frequncia.
Penelope tentou no sorrir.
Eu sei que voc est falando de mim e no me importo continuou
Eloise, mal parando para respirar. Mas me escutem: a sociedade
enlouqueceu. Todos, todos mesmo, esto especulando sobre a identidade
dela, embora os mais espertos iquem quietos. No querem que os outros
ganhem custa de seus palpites, claro.
Acho que no estou to necessitado de mil libras para me importar
tanto assim com isso anunciou Colin.
muito dinheiro comentou Penelope, pensativa.
Ele se virou para ela, incrdulo.
No me diga que vai participar desse jogo ridculo.
Ela inclinou a cabea para o lado e ergueu o queixo num gesto que
esperava ser enigmtico ou, se no enigmtico, ao menos um pouquinho
misterioso.
No tenho tanto dinheiro que possa ignorar a oferta de mil libras
observou.
Talvez, se nos unirmos... sugeriu Eloise.
Salve-me, meu bom Deus retrucou Colin.
Eloise o ignorou e se dirigiu amiga:
... poderamos dividir o dinheiro.
Penelope ia abrindo a boca para responder quando a bengala de Lady
Danbury surgiu de sbito em seu campo de viso, agitando-se
alucinadamente no ar. Colin teve que dar um passo rpido para o lado a
fim de no ter a orelha decepada.
Srta. Featherington! ribombou a velha senhora. Ainda no me disse
de quem suspeita.

No, Penelope provocou Colin, com um sorriso bastante afetado ,


no disse mesmo.
O primeiro instinto dela foi resmungar algo inaudvel e esperar que a
idade de Lady Danbury a tivesse deixado surda o bastante para supor que
qualquer falta de compreenso fosse culpa dos prprios ouvidos, no de
Penelope. Mas mesmo sem olhar para o lado podia sentir a presena de
Colin, com seu sorriso sagaz e atrevido a ati-la, e se empertigou mais um
pouco, levantando o queixo mais do que de costume.
Ele a tornava mais con iante, mais audaciosa, mais... ela mesma. Ou, pelo
menos, a verso dela mesma que desejava poder ser.
Na verdade disse Penelope, itando Lady Danbury quase nos olhos ,
eu acho que a senhora.
Um arquejo coletivo ecoou sua volta.
Pela primeira vez na vida, Penelope Featherington se viu bem no centro
das atenes.
Lady Danbury a encarou com os olhos azul-claros astutos e avaliadores.
Ento, a coisa mais impressionante aconteceu: os lbios dela comearam a
tremer nos cantos. Em seguida, foram se abrindo at Penelope se dar conta
de que o sorriso no parava de crescer.
Eu gosto de voc, Penelope Featherington a irmou a senhora,
batendo com a bengala bem na ponta do p dela. Aposto que metade das
pessoas neste salo pensa a mesma coisa, embora ningum tenha a
coragem necessria para me dizer.
Na verdade, eu tambm no tenho admitiu Penelope, grunhindo de
leve enquanto Colin lhe dava uma cotovelada nas costelas.
claro que tem a irmou Lady Danbury com um brilho estranho no
olhar.
Penelope no soube o que responder. Olhou para Colin, que lhe sorria de
forma encorajadora, depois olhou outra vez para Lady Danbury, que lhe
pareceu quase... maternal.
O que era a coisa mais estranha de todas. Penelope duvidava muito que
Lady Danbury j tivesse olhado para os prprios ilhos com expresso
maternal.
No timo descobrirmos que no somos exatamente o que
pensvamos ser? disse a velha senhora, aproximando-se de Penelope de

maneira que s ela pudesse ouvir as suas palavras.


Ento ela se afastou, deixando a jovem a se perguntar se talvez ela no
fosse exatamente o que pensava ser.
Talvez s talvez fosse um pouquinho mais.

O dia seguinte era uma segunda-feira, o que signi icava que Penelope
deveria tomar ch com as mulheres da famlia Bridgerton no Nmero
Cinco. No sabia ao certo quando dera incio a esse hbito, mas o seguia
havia quase uma dcada e, se no aparecesse naquela tarde, imaginava
que Lady Bridgerton mandaria algum busc-la.
Penelope gostava muito do costume das Bridgertons de tomar ch com
biscoitos naquele horrio. No se tratava de um hbito comum. Na
verdade, Penelope no conhecia ningum que izesse isso todos os dias.
Mas Lady Bridgerton dizia que no conseguia se sustentar s com o
almoo, sobretudo quando se seguiam os horrios da cidade, segundo os
quais o jantar era servido bem tarde. Assim, todas as tardes, s quatro, ela,
os filhos que estivessem presentes e, com frequncia, um ou dois amigos se
juntavam na sala de visitas do segundo andar para um lanche.
Chovia de leve, embora o dia estivesse um pouco quente, ento Penelope
levou o guarda-chuva preto para a curta caminhada at o Nmero Cinco.
Era um caminho que j izera centenas de vezes: passava por algumas
casas at a esquina da Mount com a Rua Davies, depois pela Praa
Berkeley e continuava at a Rua Bruton. Mas naquele dia estava
despreocupada, com um humor talvez at um pouco infantil, e decidiu
atravessar a parte norte do gramado da Praa Berkeley apenas por gostar
do barulho que as botas faziam na grama molhada.
A culpa era de Lady Danbury. S podia ser. Ela andava com o humor
instvel desde a conversa da noite anterior.
No sou o que eu pensava ser cantarolava para si mesma,
acrescentando uma nova palavra cada vez que as solas dos sapatos
afundavam na terra. Algo mais. Algo mais.
Chegou a um trecho especialmente encharcado e passou a andar sobre a
grama como se estivesse patinando, cantando (baixinho, claro no

havia mudado tanto assim desde a noite anterior a ponto de querer que
algum a ouvisse cantar em pblico) enquanto deslizava para a frente:
Algo maaaaais.
E foi, claro (j que ela possua, pelo menos em sua opinio, o pior
timing da histria da civilizao), bem nesse momento que ouviu uma voz
masculina chamar o seu nome.
Parou de repente e deu graas a Deus por conseguir recuperar o
equilbrio no ltimo instante antes que desabasse com o traseiro no
gramado encharcado.
claro que s podia ser ele.
Colin! exclamou, meio envergonhada, permanecendo parada
enquanto ele se aproximava. Que surpresa.
Ele parecia prender o riso.
Estava danando?
Danando? ecoou ela.
Voc parecia estar danando.
Ah. No. Ela engoliu em seco, culpada, porque, embora no estivesse
mentindo, tecnicamente, tinha a sensao de estar. claro que no.
Colin estreitou um pouco os olhos.
Que pena. Eu me sentiria forado a acompanh-la. Nunca dancei na
Praa Berkeley.
Se ele tivesse lhe dito a mesma coisa alguns dias antes, Penelope teria
rido e deixado que ele fosse o espirituoso, o encantador dos dois. Mas ela
deve ter ouvido a voz de Lady Danbury outra vez em algum lugar da
memria, porque, de repente, decidiu que no queria ser a mesma
Penelope Featherington de sempre.
Decidiu participar da brincadeira.
Abriu um sorriso de que nem se achava capaz, um do tipo travesso e
misterioso, e ela sabia que no estava imaginando coisas porque Colin
arregalou bastante os olhos quando ela murmurou:
Que pena. muito divertido.
Penelope Featherington disse ele, arrastando cada slaba. Pensei
que tinha dito que no estava danando.
Ela deu de ombros.
Eu menti.

Nesse caso, quero ter o prazer de conduzi-la.


De repente, Penelope se sentiu ridcula. Era por isso que no devia
permitir que os sussurros de Lady Danbury lhe subissem cabea. At
conseguia ser audaz e sedutora por um curto perodo, mas no tinha a
menor ideia de como sustentar essa imagem.
Ao contrrio de Colin, obviamente, que tinha um sorriso diablico nos
lbios e os braos estendidos numa perfeita pose de valsa.
Colin arfou ela , estamos na Praa Berkeley!
Eu sei. Acabei de lhe dizer que eu nunca dancei aqui, se esqueceu?
Mas...
Colin cruzou os braos.
Tsc, tsc. No pode lanar um desa io como este para depois se
esquivar. Alm do mais, danar aqui me parece o tipo de coisa que uma
pessoa deva fazer pelo menos uma vez na vida, no acha?
Algum poderia ver sussurrou ela, com desespero.
Ele deu de ombros, tentando esconder que estava se divertindo com a
reao dela.
Eu no me importo. E voc?
As faces dela icaram rosadas e, ao que pareceu, ela precisou de um
grande esforo para pronunciar as palavras:
As pessoas vo achar que voc est me cortejando.
Ele a observou com ateno, sem compreender por que ela estava to
perturbada. Quem se importava com o fato de as pessoas acharem que ele
a estava cortejando? O boato logo se provaria falso e eles dariam boas
risadas custa da sociedade. Estava prestes a dizer Que se dane a
sociedade, mas icou em silncio. Havia algo pairando nas profundezas
daqueles olhos castanhos, uma emoo que ele no podia nem mesmo
comear a identificar.
Uma emoo que ele suspeitava jamais ter experimentado.
Ento, Colin se deu conta de que a ltima coisa que queria fazer era
magoar Penelope. Ela era a melhor amiga de sua irm e, alm do mais, era,
pura e simplesmente, uma menina muito amvel.
Ele fez uma careta. Supunha que no devia mais cham-la de menina.
Aos 28 anos, ela j tinha passado dessa fase, assim como ele, aos 33.
Por im, de forma bastante cuidadosa e com uma boa dose de

sensibilidade, Colin perguntou:


H algum motivo pelo qual devamos nos preocupar se as pessoas
acharem que eu a estou cortejando?
Penelope fechou os olhos e, por um instante, Colin achou que ela talvez
estivesse sofrendo. Quando os abriu, seu olhar era quase agridoce.
Na verdade, seria muito engraado falou. A princpio.
Ele ficou em silncio, esperando que ela continuasse.
Por im, se tornaria bvio que no verdade e icaria... Ela parou,
engoliu em seco, e Colin se deu conta de que ela no estava to tranquila
quanto queria transparecer ... icaria subentendido que foi voc que
terminou tudo, porque... bem, simplesmente ficaria.
Ele no discutiu. Sabia que suas palavras eram verdadeiras.
Penelope deu um suspiro triste.
Eu no quero me sujeitar a isso. At mesmo Lady Whistledown
escreveria a respeito. E como haveria de no escrever? Seria um boato
delicioso demais para que ela resistisse.
Peo desculpas, Penelope disse Colin.
No sabia ao certo por que se desculpava, mas, ainda assim, lhe pareceu
a coisa certa a fazer.
Ela deu um aceno breve com a cabea, assentindo.
Eu sei que no deveria me importar com o que os outros pensam, mas
me importo.
Ele se afastou um pouco dela enquanto pesava suas palavras. Ou talvez
estivesse pesando o seu tom de voz. Ou, quem sabe, ambos.
Colin sempre pensara que estivesse acima da sociedade. No fora dela,
visto que frequentava as festas e costumava se divertir bastante nelas. Mas
sempre partira do princpio de que a sua felicidade no dependia da
opinio dos outros.
No entanto, talvez no estivesse pensando no assunto da forma correta.
fcil achar que no nos importamos com a opinio dos outros quando
elas nos so sempre favorveis. Ser que ele ignoraria com tanta facilidade
o que os membros da sociedade achavam se eles o tratassem da maneira
como tratavam Penelope?
Ela nunca fora vtima de ostracismo, jamais fora sujeitada a algum
escndalo. Apenas no era... popular.

Sim, as pessoas a tratavam com educao e os Bridgertons a haviam


acolhido, mas a maior parte das recordaes que Colin tinha de Penelope
eram de sua igura nas margens dos sales de baile, tentando no olhar
para os casais que danavam, claramente ingindo que no desejava estar
em seu lugar. Em geral era nesse momento que ele mesmo se aproximava
e a convidava. Ela sempre lhe parecia grata pelo pedido, mas tambm um
pouco envergonhada, porque os dois sabiam que ele o fazia, pelo menos
em parte, por sentir um pouco de pena.
Colin tentou se colocar no lugar dela. No era fcil. Ele sempre havia sido
popular. Na escola, os amigos o viam como um modelo a ser seguido e as
mulheres se aglomeraram sua volta quando ele ingressara na sociedade.
E, por mais que ele dissesse que no se importava com o que os outros
pensavam, no final das contas...
Gostava muito de ser admirado.
De repente, no sabia o que dizer, o que era estranho, porque ele sempre
sabia o que dizer. Na verdade, era at um pouco famoso por isso. Talvez
essa fosse uma das razes pelas quais gostavam tanto dele, refletiu.
Teve a sensao de que os sentimentos de Penelope dependiam de suas
prximas palavras e, em algum momento dos ltimos dez minutos, os
sentimentos dela haviam adquirido grande importncia para ele.
Voc tem razo respondeu, por im, decidindo que era sempre uma
boa ideia dizer a uma pessoa que ela estava certa. Foi muito insensvel da
minha parte. Que tal comearmos de novo?
Ela piscou, aturdida.
Como?
Ele fez um gesto largo, como se isso pudesse explicar tudo.
Comear do zero.
Ela lhe pareceu adorvel e confusa, o que o confundiu, porque jamais
achara Penelope adorvel.
Mas nos conhecemos h doze anos observou ela.
Faz mesmo tanto tempo? Ele vasculhou a memria, mas no
conseguia recordar a primeira vez que os dois se encontraram. Isso no
importa. Eu quis dizer apenas por esta tarde, sua boba.
Ela conseguiu sorrir, apesar do que sentia, e ele soube que cham-la de
boba fora a coisa certa a fazer, embora no tivesse a menor ideia do

porqu.
Ento, l vamos ns comeou ele, alongando as palavras enquanto
fazia um imenso loreio dos braos. Voc est passando pela Praa
Berkeley e me v ao longe. Eu a chamo e voc responde dizendo...
Penelope mordeu o lbio inferior, tentando, por algum motivo
desconhecido, conter o sorriso. Sob que estrela mgica nascera Colin, para
sempre saber o que dizer? Ele parecia o lautista mgico, deixando
coraes felizes e rostos sorridentes por onde passava. Penelope poderia
apostar bem mais do que as mil libras que Lady Danbury oferecera que
no era a nica mulher em Londres perdidamente apaixonada pelo
terceiro dos irmos Bridgertons.
Ele inclinou a cabea para um lado e, em seguida, ergueu-a num gesto de
encorajamento.
Eu respondo dizendo... repetiu Penelope, devagar. Respondo
dizendo...
Colin aguardou dois segundos, ento falou:
Srio, quaisquer palavras servem.
Penelope planejara cravar um sorriso luminoso nos lbios, mas
descobriu que j estava sorrindo, e que o gesto era verdadeiro.
Colin! exclamou, ingindo estar surpresa com a sua chegada. O que
est fazendo aqui?
Excelente resposta elogiou ele.
Ela balanou o dedo em sua direo.
Est saindo do personagem.
Sim, sim, claro, me desculpe. Ele fez uma pausa, piscou duas vezes e
disse: Pronto. Que tal isto: o mesmo que voc, eu imagino. Indo ao
Nmero Cinco para o ch.
Penelope entrou no ritmo da conversa:
Do jeito que falou, parece que s uma visita. No mora mais l?
Ele fez uma careta.
Espero que em uma semana ou duas, no mximo, no more mais. Estou
procurando outro lugar. Tive que abrir mo do meu antigo alojamento
quando parti para o Chipre e ainda no encontrei um substituto altura.
Tinha assuntos para resolver em Piccadilly e senti vontade de voltar
caminhando.

Na chuva?
Ele deu de ombros.
No estava chovendo quando sa hoje de manh. E, agora, s um
chuvisco.
S um chuvisco, pensou Penelope. Chuvisco que grudava naqueles clios
obscenamente longos, que emolduravam olhos de um verde to perfeito
que inspirara mais de uma jovem a fazer (pssima) poesia sobre eles. At
mesmo Penelope, ajuizada como gostava de pensar ser, passara muitas
noites na cama, fitando o teto, sem ver nada alm daqueles olhos.
S um chuvisco, de fato.
Penelope?
Ela acordou de seu devaneio.
Certo. Tambm estou indo tomar ch com a sua me. Fao isso toda
segunda-feira. E, com frequncia, em outros dias tambm admitiu.
Quando no... h... quando no h nada de interessante acontecendo na
minha casa.
No precisa icar to culpada a respeito disso. Minha me uma
mulher encantadora. Se quer que voc v tomar ch com ela, deve ir.
Penelope tinha o pssimo hbito de tentar ler nas entrelinhas do que as
pessoas diziam e achava que o que Colin queria dizer, na verdade, era que
no a culpava se o que ela desejava era fugir da prpria me de vez em
quando. O que, de alguma forma, a fez sentir-se triste.
Ele icou se balanando sobre os calcanhares por alguns instantes, ento
disse:
Bem, eu no deveria mant-la aqui na chuva.
Ela sorriu, porque j estavam ali ao ar livre havia pelo menos quinze
minutos. Ainda assim, se ele tivesse desejado dar continuidade
brincadeira, ela teria feito o mesmo.
Quem est segurando o guarda-chuva sou eu observou.
Ele sorriu.
Isso verdade. Mas eu no seria muito cavalheiro se no a conduzisse
a um ambiente mais hospitaleiro. E falando nisso...
Ele franziu a testa, olhando sua volta.
Falando em qu?
Em ser cavalheiro. Acredito que seja nossa responsabilidade cuidar do

bem-estar das senhoras.


E...?
Ele cruzou os braos.
Voc no deveria estar com uma dama de companhia?
Eu moro no mesmo quarteiro, dobrando a esquina retrucou ela, um
pouco desapontada por ele no se lembrar disso. Ela e a irm eram as
melhores amigas de duas de suas irms, a inal. Ele at a levara em casa
algumas vezes. Na Rua Mount acrescentou, quando a testa franzida
dele no voltou ao normal.
Ele estreitou um pouco os olhos em direo Rua Mount, embora
Penelope no tivesse a menor ideia do que ele esperava conseguir com
isso.
Ora, pelo amor de Deus, Colin. Fica quase na esquina da Rua Davies.
Fica a cinco minutos, no mximo, da casa de sua me. Quatro se eu andar
rpido.
Eu s estava vendo se havia locais escuros ou recuados na rua. Ele se
virou para encar-la. Onde um criminoso talvez pudesse ficar espreita.
Em Mayfair?
Em Mayfair repetiu ele, soturno. Eu realmente acho que voc
deveria ter uma dama de companhia para caminhar com voc em seus
passeios. Eu detestaria que algo lhe acontecesse.
Ela icou estranhamente comovida com a preocupao dele, embora
soubesse que Colin teria demonstrado igual ateno para com qualquer
dama conhecida sua. Fazia parte de seu carter.
Posso lhe garantir que sigo todas as convenes quando percorro
distncias mais longas disse ela. Mas l de fato perto demais. So
apenas alguns quarteires. Nem a minha me se importa.
Colin pareceu travar o maxilar de repente.
Sem contar que eu tenho 28 anos acrescentou Penelope.
E o que isso tem a ver com a questo? Eu tenho 33, se lhe interessa
saber.
Ela sabia, claro, j que sabia quase tudo a seu respeito.
Colin retrucou Penelope, transparecendo alguma irritao.
Penelope devolveu ele, exatamente no mesmo tom.
Ela deixou escapar um longo suspiro antes de falar:

Meu status de solteirona j est bastante consolidado a esta altura,


Colin. No preciso me preocupar com todas as regras que me
atormentavam aos 17 anos.
Eu no acho...
Penelope plantou uma das mos no quadril.
Se no acredita em mim, pergunte sua irm.
Colin de repente adquiriu a expresso mais sria que Penelope j o vira
fazer.
Eu fao questo de no perguntar minha irm assuntos relacionados
ao bom senso.
Colin! exclamou Penelope. Mas que coisa horrvel de se dizer.
Eu no falei que no a amo. No falei nem mesmo que no gosto dela.
Eu adoro Eloise, voc sabe muito bem. Mas...
Qualquer frase que comece com mas s pode terminar mal
murmurou Penelope.
Eloise j deveria estar casada a esta altura continuou ele, com uma
arrogncia atpica.
Ora, aquilo j era um pouco demais, sobretudo naquele tom de voz.
Alguns poderiam dizer respondeu Penelope, inclinando o queixo de
leve em um gesto de superioridade que voc tambm deveria estar
casado a esta altura.
Ora, por...
Afinal voc tem, como me informou com tanto orgulho, 33 anos.
Um vislumbre de divertimento perpassou o rosto de Colin, apesar de seu
ligeiro ar de irritao sugerir que ele no acharia graa por muito tempo.
Penelope, nem pense...
Ancio! trinou ela.
Ele praguejou baixinho, o que a surpreendeu, porque no se lembrava
de j t-lo visto fazer isso na presena de uma dama. Devia ter
interpretado aquilo como um aviso, mas estava exasperada demais.
Imaginava que o velho ditado fosse verdadeiro: coragem gera coragem.
Ou, em seu caso, talvez a imprudncia gerasse imprudncia, porque
Penelope simplesmente olhou para ele com ar malicioso e disse:
Os seus dois irmos mais velhos j no estavam casados aos 30 anos?
Para a prpria surpresa, Colin sorriu e cruzou os braos enquanto

encostava um dos ombros na rvore sob a qual se encontravam.


Meus irmos e eu somos muito diferentes.
Aquela era, Penelope percebeu, uma a irmao muito reveladora, pois
diversos membros da alta sociedade, incluindo a lendria Lady
Whistledown, sempre faziam grande alarde da semelhana dos irmos
Bridgertons. Alguns haviam chegado a ponto de dizer que eram
intercambiveis. Penelope nunca achara que algum deles se incomodasse
com isso na verdade, supunha que icassem envaidecidos com a
comparao, uma vez que se amavam tanto. Mas talvez estivesse
enganada.
Ou talvez nunca tivesse olhado com ateno suficiente.
O que era bastante estranho, pois tinha a sensao de que passara
metade da vida observando Colin.
No entanto, se Colin tinha icado irritado, no a deixara perceber.
Penelope sem dvida icara bastante satisfeita ao pensar que poderia
atingi-lo com sua pequena provocao, dizendo que os irmos haviam se
casado antes dos 30 anos.
Mas no: o mtodo de ataque dele era um sorriso preguioso e uma
piada perfeitamente colocada. Se Colin algum dia perdesse a compostura...
Penelope balanou a cabea de leve, incapaz at mesmo de imaginar
isso. Colin jamais perderia a pacincia. Pelo menos no na frente dela.
Teria que estar muito transtornado para se descontrolar. E esse tipo de
fria s podia ser causado por algum por quem a pessoa tivesse uma
afeio real, verdadeira, profunda.
Colin gostava dela talvez at mais do que da maioria das pessoas ,
mas no tinha nenhuma grande afeio por ela. No daquele jeito.
Talvez devamos, apenas, concordar em discordar props ela.
Sobre o qu?
H... Ela j no lembrava direito. H... sobre o que uma solteirona
pode ou no pode fazer?
Ele parecia se divertir com a sua hesitao.
Isso provavelmente exigiria que eu acatasse em alguma medida a
opinio de minha irm mais nova, o que seria, como pode imaginar, muito
difcil para mim.
Mas no se importa em acatar a minha opinio?

O sorriso que ele lhe deu foi preguioso e muito travesso.


No, se prometer no contar isto a mais ningum.
Ele no falava srio, claro. E ela sabia que ele sabia que ela sabia que
ele no falava srio. Mas assim era Colin. O senso de humor e um sorriso
facilitavam qualquer coisa. E maldito fosse! aquilo funcionou, pois ela
suspirou, sorriu e, antes de se dar conta, disse:
J chega! Sigamos para a casa da sua me.
Ele deu um largo sorriso.
Acha que ela vai servir biscoitos?
Penelope revirou os olhos.
Eu sei que ela vai servir biscoitos.
Que bom retrucou ele, partindo a passos rpidos e praticamente a
arrastando junto. Eu amo muito a minha famlia, mas vou mesmo pela
comida.

CAPTULO 4
di cil imaginar que haja qualquer notcia a respeito do baile dos
Bridgertons mais importante que a determinao de Lady Danbury
em descobrir a identidade desta autora, mas os seguintes itens
precisam ser observados:
O Sr. Geoffrey Albansdale foi visto danando com a Srta. Felicity
Featherington.
A Srta. Felicity Featherington tambm foi vista danando com o Sr.
Lucas Hotchkiss.
O Sr. Lucas Hotchkiss foi visto danando com a Srta. Hyacinth
Bridgerton.
A Srta. Hyacinth Bridgerton tambm foi vista danando com o
visconde de Burwick.
O visconde de Burwick tambm foi visto danando com a Srta. Jane
Hotchkiss.
A Srta. Jane Hotchkiss tambm foi vista danando com o Sr. Colin
Bridgerton.
O Sr. Colin Bridgerton tambm foi visto danando com a Srta.
Penelope Featherington.
E para inalizar essa incestuosa brincadeira de roda, a Srta.
Penelope foi vista conversando com o Sr. Geoffrey Albansdale. (Teria
sido perfeito demais se ela tivesse danado com ele, concorda, caro
leitor?)
C

Quando Penelope e Colin adentraram na sala de visitas, Eloise e Hyacinth


j tomavam ch, junto com Violet e Kate. A primeira encontrava-se sentada
diante do servio de ch e a outra, esposa de Anthony, o atual visconde,
tentava, sem muito sucesso, manter Charlotte, a ilha de 2 anos do casal,
sob controle.

Olhem s quem encontrei na Praa Berkeley anunciou Colin.


Penelope cumprimentou Violet com um sorriso acolhedor. Sente-se.
O ch ainda est morno e a cozinheira fez os famosos biscoitos
amanteigados.
Colin partiu em direo comida, mal parando para cumprimentar as
irms.
Penelope acomodou-se em uma poltrona vizinha de Violet.
Biscoitos esto gostosos disse Hyacinth, empurrando um prato em
sua direo.
Hyacinth chamou Violet, numa voz que denotava leve desaprovao
, tente falar com frases completas.
A menina olhou para a me com expresso de surpresa.
Biscoitos. Esto. Gostosos. Ela inclinou a cabea para o lado.
Substantivo. Verbo. Adjetivo.
Hyacinth.
Penelope percebeu que Violet tentava demonstrar dureza enquanto
ralhava com a filha, embora no estivesse tendo muito sucesso.
Substantivo. Verbo. Adjetivo repetiu Colin, limpando uma migalha do
rosto sorridente. Frase. Est. Correta.
S se voc for semianalfabeto retorquiu Kate, pegando um biscoito.
Estes biscoitos esto mesmo gostosos falou para Penelope com um sorriso
sem graa tomando-lhe os lbios. Este j o meu quarto.
Eu adoro voc, Colin declarou Hyacinth, ignorando Kate por completo.
claro que ama murmurou ele.
Pessoalmente, pre iro colocar artigos antes dos substantivos nos meus
escritos decretou Eloise, muito superior.
Hyacinth resfolegou.
Nos seus escritos?
Eu redijo muitas cartas retrucou ela, fungando. Alm de escrever
um dirio, que posso lhe garantir ser um hbito muito benfico.
De fato nos mantm muito disciplinadas contribuiu Penelope,
aceitando um pires com uma xcara das mos estendidas de Violet.
Voc tambm escreve um dirio? perguntou Kate, sem olhar para ela,
uma vez que acabara de saltar da poltrona para agarrar a filha antes que a
menina escalasse uma mesinha de canto.

uma pena, mas no respondeu Penelope, balanando a cabea.


Exige disciplina demais para o meu gosto.
No acho que seja sempre necessrio colocar um artigo antes de um
substantivo insistiu Hyacinth, incapaz, como sempre, de abrir mo do
prprio argumento.
Para infortnio do restante do grupo, Eloise era to tenaz quanto a irm.
possvel deixar de lado o artigo se estiver se referindo ao substantivo
em questo de uma maneira geral disse, franzindo os lbios com desdm
, mas, neste caso, uma vez que se referia a biscoitos especficos...
Penelope no estava certa disso, mas teve a impresso de ter ouvido
Violet gemer.
... ento, especi icamente continuou Eloise, arqueando as
sobrancelhas , voc est errada.
Hyacinth se virou para Penelope.
Tenho certeza de que ela no usou especificamente de forma correta
nessa ltima frase.
Penelope pegou mais um biscoito.
Eu me recuso a entrar nessa conversa.
Covarde murmurou Colin.
No, apenas faminta. Ela se virou para Kate. Esto muito gostosos.
Kate assentiu.
Ouvi boatos de que sua irm talvez fique noiva comentou em seguida.
Penelope piscou, surpresa. No havia imaginado que a ligao de Felicity
com o Sr. Albansdale fosse de conhecimento pblico.
E como voc soube desse boato?
Por Eloise, claro explicou Kate, com grande simplicidade. Ela
sempre sabe de tudo.
E o que eu no sei completou a garota, com um sorriso fcil
Hyacinth normalmente sabe. muito conveniente.
Vocs tm certeza de que uma das duas no Lady Whistledown?
brincou Colin.
Colin! exclamou Violet. Como pode at mesmo pensar numa coisa
dessas?
Ele deu de ombros.
Sem dvida ambas so inteligentes o bastante para realizar uma

faanha dessas.
Eloise e Hyacinth ficaram radiantes.
Nem mesmo Violet pde ignorar o elogio.
Sim, bem... falou depois de uma pausa Hyacinth jovem demais, e
Eloise... Ela olhou para a ilha em questo, que a observava com uma
expresso divertida. Bem, Eloise no Lady Whistledown, tenho certeza.
Eloise olhou para Colin.
Eu no sou Lady Whistledown.
Que pena lamentou ele. Ou estaria podre de rica a essa altura.
Sabe comeou Penelope, pensativa , essa talvez fosse uma boa
forma de descobrir a identidade dela.
Cinco pares de olhos se viraram em sua direo.
Ela s pode ser algum com mais dinheiro do que deveria ter em teoria
explicou Penelope.
Um bom argumento concordou Hyacinth , a no ser pelo fato de que
eu no tenho a menor ideia de quanto dinheiro as pessoas deveriam ter.
Eu tambm no, claro concordou Penelope. Embora, na maioria
das vezes, seja possvel ter uma ideia geral. Diante do olhar perdido de
Hyacinth, ela acrescentou: Por exemplo, se eu de repente sasse e
comprasse um conjunto de brilhantes, isso seria muito suspeito.
Kate cutucou Penelope com o cotovelo.
E ento, comprou algum conjunto de brilhantes nos ltimos tempos,
hein? Umas mil libras me poderiam ser teis...
Penelope revirou os olhos antes de responder, porque, como a atual
viscondessa de Bridgerton, Kate sem dvida no precisava de mil libras.
Posso lhe garantir que no possuo um nico diamante disse. Nem
mesmo um anel.
Kate deixou escapar um puxa de desagrado fingido.
Bem, ento voc no nos serve para nada.
No tanto pelo dinheiro declarou Hyacinth. mais pela glria.
Violet tossiu dentro de sua xcara de ch.
Espere um instante, Hyacinth falou em seguida. O que acabou de
dizer?
Pense s nos louros que uma pessoa mereceria por enfim desmascarar
Lady Whistledown sugeriu Hyacinth. Seria a glria.

Voc est dizendo que no se importa com o dinheiro? perguntou


Colin, com uma expresso de afabilidade forada.
Eu jamais diria isso retrucou Hyacinth com um sorriso insolente.
Ocorreu a Penelope que, de todos os Bridgertons, Hyacinth e Colin eram
os mais parecidos. Talvez fosse bom Colin passar tanto tempo fora do pas.
Se ele e a irm caula algum dia unissem foras, provavelmente
conquistariam o mundo.
Hyacinth, eu a probo de transformar a busca pela identidade de Lady
Whistledown no seu objetivo de vida decretou Violet com firmeza.
Mas...
No estou dizendo que no possa ponderar sobre a questo e fazer
algumas perguntas apressou-se em acrescentar Violet, erguendo uma
das mos para impedir quaisquer outras interrupes. Por Deus, seria
de se esperar que, depois de quase quarenta anos de maternidade, eu no
precisasse mais impedi-los de fazer qualquer coisa com que cismassem,
por maior que fosse a tolice.
Penelope levou a xcara aos lbios para encobrir o sorriso.
Mas que voc sabe ser bastante cabea-dura em determinadas
ocasies concluiu Violet.
Em seguida, pigarreou com toda a delicadeza.
Mame!
Violet continuou como se Hyacinth jamais tivesse se pronunciado:
E eu no quero que se esquea de que o seu principal objetivo neste
momento deve ser encontrar um marido.
Hyacinth pronunciou a palavra Mame novamente, embora dessa vez
tenha sido mais um gemido do que um protesto.
Penelope olhou de soslaio para Eloise, que tinha os olhos ixos no teto,
claramente tentando no sorrir. Eloise resistira a anos de implacveis
tentativas da me de lhe encontrar um marido e no se importava nem um
pouco com o fato de ela parecer ter desistido e voltado-se para Hyacinth.
Na verdade, Penelope estava surpresa por Violet en im ter aceitado o
status de solteira de Eloise. Jamais escondera que o seu maior objetivo na
vida era ver os oito ilhos casados e felizes. Tivera sucesso com quatro.
Primeiro, Daphne se casara com Simon e se tornara duquesa de Hastings.
No ano seguinte, Anthony desposara Kate. Houvera uma certa calmaria

depois disso, mas tanto Benedict quanto Francesca haviam se casado no


intervalo de um ano: Benedict com Sophie e Francesca com um escocs, o
conde de Kilmartin.
Francesca, infelizmente, icara viva apenas dois anos aps o casamento.
Agora, dividia o tempo entre a famlia do marido, na Esccia, e a sua, em
Londres. Quando estava na cidade, porm, insistia em icar na Casa
Kilmartin em vez de na Casa Bridgerton ou no Nmero Cinco. Penelope no
a culpava por isso. Se fosse viva, tambm iria querer usufruir de toda a
sua independncia.
Hyacinth costumava suportar as investidas casamenteiras da me com
bom humor, j que, como ela mesma dissera a Penelope, de fato pretendia
se casar em algum momento. Assim, permitia que Violet tivesse todo o
trabalho para que ela pudesse escolher o prprio marido quando o
pretendente correto surgisse.
E foi com essa disposio amigvel que ela se levantou, beijou a me no
rosto e lhe prometeu, com obedincia, que seu principal objetivo seria
procurar um marido. Enquanto falava, lanou um sorriso insolente e
malicioso para os dois irmos presentes. Mal retornara sua poltrona
quando perguntou ao grupo:
E ento, acham que ela vai ser pega?
Continuamos falando sobre a tal Whistledown? gemeu Violet.
Ainda no ouviram a teoria de Eloise? indagou Penelope.
Todos olharam para ela e, em seguida, para Eloise.
H... e qual a minha teoria mesmo? perguntou Eloise.
Faz apenas... bem, no sei, talvez uma semana comeou Penelope.
Estvamos as duas conversando sobre Lady Whistledown quando eu disse
que no achava que sua identidade pudesse continuar em segredo para
sempre, que em algum momento ela haveria de cometer um erro. Ento,
Eloise falou que no estava to certa assim, porque j faz dez anos que ela
mantm a coluna e que, se fosse cometer um erro, isso j deveria ter
acontecido. Ento eu disse que no, que ela no passa de um ser humano.
Que, em algum momento, vai escorregar, porque ningum pode fazer um
segredo durar para sempre, ento...
Ah, lembrei! interrompeu Eloise. Estvamos na sua casa, no seu
quarto, e eu tive uma ideia brilhante! Disse a Penelope que apostava que

Lady Whistledown j havia cometido um erro e que ns que ramos


idiotas demais para percebermos.
Acho que isso no muito elogioso para conosco murmurou Colin.
Bem, quando eu disse ns, estava me referindo sociedade como um
todo, no s a ns, os Bridgertons objetou Eloise.
Ento, talvez a nica coisa da qual precisemos para desmascarar Lady
Whistledown seja vasculhar exemplares antigos da coluna re letiu
Hyacinth.
Os olhos de Violet foram tomados por um certo pnico.
Hyacinth, no estou gostando dessa sua expresso.
A menina sorriu e deu de ombros.
Eu poderia me divertir tanto com mil libras...
Que Deus nos ajude foi a nica resposta da me.
Penelope chamou Colin de repente , voc no terminou de nos
contar sobre Felicity. verdade que ela vai ficar noiva em breve?
Penelope terminou o ch que estava bebericando. Colin tinha uma forma
de olhar, com os olhos verdes to focados e atentos, que a pessoa tinha a
sensao de que os dois eram os nicos em todo o universo. Infelizmente
para Penelope, isso tambm parecia ter o poder de reduzi-la a uma idiota
gaguejante. Quando estavam no meio de uma conversa, ela em geral
conseguia se controlar, mas quando ele a surpreendia daquele jeito,
voltando a ateno para ela no momento em que ela j se convencera de
ter se misturado com perfeio ao papel de parede, icava completamente
perdida.
H... Sim, bastante possvel respondeu. O Sr. Albansdale tem dado
indicaes das suas intenes. Mas se ele de fato decidir pedi-la em
casamento, imagino que ir nglia Oriental para ter a permisso de meu
tio.
Seu tio? indagou Kate.
Meu tio Geoffrey. Ele mora perto de Norwich. nosso parente do sexo
masculino mais prximo, embora, na verdade, no o vejamos com muita
frequncia. Mas o Sr. Albansdale bastante tradicional. Acho que no se
sentiria confortvel pedindo minha me.
Espero que ele tambm pea a Felicity comentou Eloise. Sempre
penso em quo ridculo um homem pedir a mo de uma mulher ao pai

dela antes de pedir prpria. O pai no ter que viver com ele.
Essa atitude comeou Colin, com um sorriso divertido apenas
parcialmente oculto pela xcara talvez explique por que voc continua
solteira.
Violet olhou para o ilho com severidade e disse seu nome em tom de
desaprovao.
Ah, no, mame falou Eloise. Eu no me importo. Estou muito
confortvel como uma solteirona. Ela olhou para Colin com superioridade.
Pre iro mil vezes ser solteira a ser casada com um chato. Assim
acrescentou, com um floreio como Penelope!
Sobressaltada ao ver a mo a amiga acenando de repente em sua
direo, Penelope se empertigou e concordou:
H... Sim. claro.
Mas ela tinha a sensao de no ser to firme em suas convices quanto
Eloise. Diferentemente dela, no recusara seis propostas de casamento.
No recusara nenhuma, porque no recebera nenhuma.
Convencera-se de que no teria aceitado, de qualquer forma, pois seu
corao pertencia a Colin. Mas ser que aquilo era mesmo verdade ou ela
apenas tentava se sentir melhor por ter sido um fracasso to retumbante
no mercado matrimonial?
Se algum a pedisse em casamento no dia seguinte um homem gentil e
aceitvel, que ela jamais viria a amar, mas de quem poderia um dia gostar
muito , ser que aceitaria?
Era provvel que sim.
Pensar no assunto a deixou triste, porque admitir isso a si mesma
signi icava que realmente perdera qualquer esperana em relao a Colin.
Signi icava que no era to iel aos seus princpios como esperava ser.
Signi icava que se dispunha a aceitar um marido menos do que perfeito a
fim de ter uma casa e uma famlia para si.
No era nada que centenas de mulheres no izessem todo ano, mas era
algo que ela jamais pensara em fazer.
Voc ficou to sria de repente... comentou Colin.
Penelope despertou de seu devaneio.
Eu? Ah. No, no. S estava perdida em meus prprios pensamentos.
Colin aceitou sua explicao com um breve aceno da cabea e depois

pegou outro biscoito.


Temos algo mais substancial para comer? indagou, franzindo a testa.
Se eu soubesse que voc vinha respondeu Violet, seca , teria
dobrado a quantidade de comida.
Ele se levantou e foi at a campainha dos criados.
Vou pedir mais. Depois de dar um bom puxo no cordo, virou-se e
perguntou: Sabe qual a teoria de Penelope sobre Lady Whistledown?
No, no sei respondeu Violet.
muito inteligente, na verdade comentou ele, parando para pedir
sanduches criada antes de concluir: Ela acha que Lady Danbury.
Aaaaah. Hyacinth se mostrou visivelmente impressionada. Muito
perspicaz, Penelope.
Ela assentiu em agradecimento.
Alm de ser exatamente o tipo de coisa que Lady Danbury faria.
A coluna ou o desa io? quis saber Kate, agarrando a faixa do vestido
de Charlotte antes que a menina conseguisse fugir.
As duas coisas respondeu Hyacinth.
E Penelope disse isso a ela contou Eloise. Face a face.
Hyacinth icou boquiaberta e Penelope soube nesse momento que
acabava de subir e muito no conceito da jovem.
Eu queria ter visto isso! exclamou Violet com um sorriso largo e
orgulhoso. Para ser franca, estou surpresa de no ter dado no
Whistledown de hoje.
Acho que Lady Whistledown no falaria sobre as teorias das pessoas a
respeito de sua identidade comentou Penelope.
E por que no? indagou Hyacinth. Seria uma maneira excelente de
dar pistas erradas. Por exemplo continuou, estendendo a mo em direo
irm numa pose bastante dramtica , digamos que eu achasse que fosse
Eloise.
No Eloise! protestou Violet.
No sou eu repetiu Eloise com um sorriso.
Mas digamos que eu achasse que fosse insistiu Hyacinth com irritao
e que afirmasse isso em pblico.
O que voc jamais faria disse Violet, severa.
O que eu jamais faria ecoou Hyacinth tal e qual um papagaio. Mas,

apenas como um exerccio de imaginao, digamos que eu o a irmasse. E


digamos que Eloise, de fato, fosse Lady Whistledown. Que ela no
apressou-se em acrescentar antes que a me pudesse interromp-la outra
vez.
Violet ergueu as mos em silenciosa derrota.
Haveria forma melhor de enganar a todos do que zombando de mim
na coluna dela? concluiu Hyacinth.
claro que, se Eloise fosse mesmo Lady Whistledown... re letiu
Penelope.
Ela no ! explodiu Violet.
Penelope no conseguiu conter o riso.
Mas se fosse...
Sabem, agora eu realmente gostaria de ser comentou Eloise.
Voc estaria rindo muito de todos ns continuou Penelope. Mas
claro que, na quarta-feira, no poderia escrever a coluna zombando de
Hyacinth por achar que voc Lady Whistledown, porque seno todos
saberamos que s poderia ser voc.
A no ser que seja voc brincou Kate, olhando para Penelope. Isso
seria um truque muito ardiloso.
Deixe-me ver se entendi disse Eloise. Penelope Lady Whistledown
e ela vai escrever uma coluna na quarta-feira zombando da teoria de
Hyacinth de que eu sou Lady Whistledown apenas para fazer vocs
pensarem que eu sou mesmo Lady Whistledown, porque Hyacinth sugeriu
que isso seria um truque inteligente.
Estou completamente perdido comentou Colin com ningum em
especial.
A no ser que Colin fosse Lady Whistledown... declarou Hyacinth com
um brilho endiabrado nos olhos.
Parem! pediu Violet. Eu imploro.
De qualquer forma, quela altura todos riam demais para que Hyacinth
conseguisse prosseguir.
As possibilidades so in initas observou Hyacinth, enxugando uma
lgrima.
Talvez todos devssemos, simplesmente, olhar para nosso lado
esquerdo sugeriu Colin, sentando-se outra vez. Quem sabe essa pessoa

seja a nossa infame Lady Whistledown.


Todos obedeceram, com exceo de Eloise, que olhou para a direita...
direto para Colin.
Voc estava tentando me dizer alguma coisa quando se sentou minha
direita? perguntou ela com um sorriso divertido.
De modo algum murmurou ele, estendendo a mo em direo ao
prato de biscoitos e ento parando, ao se dar conta de que estava vazio.
Mas ele no deixou que seu olhar cruzasse com o de Eloise ao faz-lo.
Se algum alm de Penelope notou a sua evaso, no pde question-lo a
respeito, pois nesse momento os sanduches chegaram e ele se tornou
indisponvel para qualquer conversa.

CAPTULO 5
Chegou ao conhecimento desta autora que Lady Blackwood torceu o
tornozelo no incio da semana enquanto perseguia o entregador deste
humilde peridico.
Mil libras sem dvida so uma bela quantia, embora Lady
Blackwood no precise de dinheiro. Alm do mais, a situao est se
tornando absurda. Com certeza os londrinos tm algo melhor a fazer
do que perseguir pobres entregadores numa tentativa infrutfera de
descobrir a identidade desta autora.
Ou talvez no tenham.
Esta autora relata as atividades dos membros da alta sociedade h
mais de uma dcada e no encontrou a menor prova de que eles
tenham, de fato, coisa melhor a fazer com o seu tempo.
C

Dois dias depois, Penelope estava, mais uma vez, atravessando a Praa
Berkeley a caminho do Nmero Cinco para ver Eloise. Desta vez, no
entanto, era o im da manh, fazia sol e ela no encontrou Colin no
percurso.
No soube dizer se isso era ruim.
Ela e a amiga haviam combinado na semana anterior de fazerem
compras, mas decidiram se encontrar no Nmero Cinco para sarem juntas
e poderem dispensar a companhia de suas criadas. Era um dia perfeito
parecia mais que estavam em junho do que em abril e Penelope estava
ansiosa pela curta caminhada at a Rua Oxford.
Mas, quando chegou casa de Eloise, foi recebida por um mordomo
confuso.
Srta. Featherington disse ele, piscando de forma frentica antes de
conseguir concluir o raciocnio , infelizmente a Srta. Eloise no est em
casa no momento.

Penelope entreabriu os lbios em sinal de surpresa.


Aonde ela foi? Combinamos este encontro h mais de uma semana.
Wickham balanou a cabea.
No sei. Mas saiu com a me e a Srta. Hyacinth h duas horas.
Compreendo retrucou Penelope, franzindo a testa e tentando decidir
o que fazer. Posso esperar, ento? Talvez ela tenha apenas se atrasado.
No do feitio de Eloise esquecer-se de um compromisso.
Ele fez que sim, afavelmente, e indicou o caminho at a sala de visitas do
segundo andar. Depois disse que lhe levaria um lanche e lhe entregou a
ltima edio do Whistledown para passar o tempo.
Penelope j a lera, claro. O peridico chegava bem cedo e ela tinha o
hbito de l-lo durante o caf da manh. Com to pouco para lhe ocupar a
mente, ela foi at a janela e espiou as ruas de Mayfair. No entanto, no
havia nada de novo: eram as mesmas construes que j vira mil vezes, e
inclusive as mesmas pessoas caminhando pela rua.
Talvez por estar pensando sobre a mesmice de sua vida, notou o nico
objeto novo a seus olhos: um livro encadernado que se encontrava aberto
sobre a mesa. At mesmo de alguns metros de distncia, percebeu que no
estava preenchido com palavras impressas, mas escrito mo em uma
caprichada caligrafia.
Aproximou-se e olhou para baixo sem tocar as folhas. Parecia uma
espcie de dirio e, no meio da pgina da direita, havia um cabealho
destacado do restante do texto por um espao em cima e um embaixo:

22 de fevereiro de 1824
Montes Troodos, Chipre

Levou uma das mos boca. Colin escrevera aquilo! Ele dissera, poucos
dias antes, que estivera em Chipre, no na Grcia. Penelope jamais
imaginara que ele mantivesse um dirio.
Ergueu o p a im de dar um passo para trs, mas o corpo no se mexeu.
No devia ler aquilo, disse a si mesma. Aquele era o dirio particular de
Colin. Ela devia mesmo se afastar.
Afaste-se murmurou, olhando para os ps recalcitrantes. Afaste-se.
Os ps no se moveram.

Mas talvez aquilo no fosse to errado assim. A inal de contas, ser que
estaria realmente invadindo a privacidade dele se lesse apenas o que se
encontrasse vista, sem virar a pgina? Ele tinha deixado o dirio aberto
sobre a mesa, para todo mundo ver.
Mas, tambm, Colin tinha todos os motivos para achar que ningum
daria com seus escritos se deixasse o cmodo por alguns instantes. Devia
saber que a me e as irms tinham sado pela manh. A maioria das visitas
era conduzida sala de estar formal, no primeiro andar. At onde
Penelope sabia, ela e Felicity eram as nicas no Bridgertons recebidas na
sala informal. E, como Colin no a estava esperando (ou, o que era mais
provvel, no estava pensando nela em absoluto), no teria imaginado
haver o menor perigo em deixar o dirio aberto enquanto ia cuidar de
outra coisa por um momento.
Por outro lado, ele havia deixado-o aberto.
Aberto, santo Deus! Se houvesse quaisquer segredos relevantes naquele
dirio, Colin sem dvida tomaria o cuidado de escond-lo ao sair do
aposento. Afinal de contas, no era idiota.
Penelope inclinou o corpo para a frente.
Ah, que droga. No conseguia ler daquela distncia. Conseguira
compreender o cabealho porque havia muito espao em branco em torno
dele, mas o resto do texto era impossvel de ser decifrado de longe.
De alguma forma, ela achava que no se sentiria to culpada se no
tivesse que se aproximar mais do dirio para l-lo. Apesar, claro, de j ter
atravessado o aposento para chegar aonde estava no momento.
Tamborilou o dedo na lateral do rosto, bem ao lado do ouvido. Esse era
um bom argumento. J atravessara o aposento, o que signi icava que o pior
de seus pecados naquele dia provavelmente j fora cometido. Um passinho
a mais no era nada comparado extenso da sala.
Chegou um pouco mais para a frente, decidindo que aquilo contava
apenas como um meio passo, ento se aproximou mais e olhou para baixo,
comeando a leitura bem no meio de uma frase.

na Inglaterra. Aqui, a areia se ondula entre tons de bege e branco e
tem uma consistncia to ina que desliza sobre o p nu como o
sussurro da seda. A gua de um azul inimaginvel na Inglaterra:

gua-marinha com um lampejo do sol e azul-cobalto profundo


quando as nuvens cobrem o cu. E clida surpreendente e
estarrecedoramente clida, como uma gua de banho que tenha sido
aquecida, talvez, meia hora antes. As ondas so suaves e quebram na
praia com delicados jatos de espuma, fazendo ccegas na pele e
transformando a mais perfeita areia numa delcia macia que
escorrega e desliza entre os dedos dos ps at que outra onda chegue
para limpar aquela baguna toda.
fcil entender por que dizem que este o local de nascimento de
Afrodite. A cada passo, quase espero v-la como no quadro de
Botticelli, surgindo do mar, perfeitamente equilibrada sobre uma
gigantesca concha, os longos cabelos ruivos fluindo sua volta.
Se algum dia j nasceu uma mulher perfeita, sem dvida foi aqui.
Estou no paraso. E, no entanto...
E, no entanto, a cada brisa clida e a cada cu sem nuvens sou
lembrado de que este no meu lar e que nasci para viver em outro
lugar. Isso no abranda o desejo no, a compulso! de viajar, de
ver, de conhecer. Mas alimenta o estranho anseio por tocar um
gramado coberto de orvalho mido ou de sentir a brisa fria no rosto,
ou mesmo de recordar a alegria de um dia perfeito depois de uma
semana de chuva.
O povo daqui no tem como conhecer tal alegria. Seus dias so
sempre perfeitos. possvel apreciar a perfeio quando ela
constante na vida de algum?

22 de fevereiro de 1824
montes Troodos, Chipre

impressionante que eu sinta frio. O ms, claro, fevereiro, e,
como um ingls, estou bastante acostumado com o frio de fevereiro
(assim como com o de qualquer ms), mas no estou na Inglaterra.
Encontro-me em Chipre, no corao do Mediterrneo, e h apenas
dois dias estive em Paphos, no litoral sudoeste da ilha, onde o sol bate
forte e o mar salgado e morno. Daqui, pode-se ver o pico do monte
Olimpo, ainda coberto de uma neve to branca que capaz de cegar

quando o sol reflete nela.


A escalada at aqui foi traioeira, com o perigo se escondendo por
trs de muitas curvas. A estrada rudimentar e, no caminho,
encontramos

Penelope deixou escapar um suave grunhido de protesto ao se dar conta
de que a pgina terminara no meio de uma frase. Quem ele teria
encontrado? O que teria acontecido? Que perigo era aquele?
Ficou encarando o dirio, morta de vontade de virar a pgina para ver o
que acontecia em seguida. Mas, quando comeara a ler, conseguira
justi icar seu ato dizendo a si mesma que no estava de fato invadindo a
privacidade de Colin. A inal de contas, ele que deixara o livro aberto. Ela
apenas vira o que ele deixara exposto.
Virar a pgina j era totalmente diferente.
Estendeu a mo, depois a recolheu. Aquilo no era certo. No podia ler o
dirio dele. Bem, no alm do que j lera.
Por outro lado, estava claro que aquelas eram palavras que mereciam
ser lidas. Era um crime que Colin as guardasse para si. Palavras deviam
ser celebradas.
Ora, pelo amor de Deus! murmurou consigo mesma.
Estendeu a mo em direo ao canto da pgina.
O que voc est fazendo?
Penelope virou-se.
Colin!
Eu mesmo! vociferou ele.
Ela deu um salto para trs. Jamais o ouvira usar aquele tom. Nem mesmo
o imaginara capaz de falar daquele jeito.
Ele atravessou a sala, agarrou o dirio e o fechou ruidosamente.
O que est fazendo aqui? perguntou.
Esperando Eloise conseguiu proferir Penelope, com a boca de
repente muito seca.
Na sala de visitas do segundo andar?
Wickham sempre me traz para c. Sua me disse a ele que devia me
tratar como parte da famlia. Eu... h... ele... bem... Ela se deu conta de que
torcia as mos e se forou a parar. O mesmo acontece com a minha irm

Felicity. Por ela e Hyacinth serem to amigas. Eu... Eu sinto muito. Pensei
que soubesse.
Ele atirou o livro encadernado em couro sobre uma poltrona prxima e
cruzou os braos.
E voc tem o hbito de ler os escritos particulares dos outros?
No, claro que no. Mas o livro estava aberto e... Ela engoliu em
seco, reconhecendo que a desculpa era pssima no instante em que
proferiu as palavras. um aposento pblico murmurou ela, de alguma
forma achando que tinha que inalizar a sua defesa. Talvez voc devesse
t-lo levado quando saiu.
No se costuma levar um livro ao lugar aonde eu fui disse ele, ainda
visivelmente furioso com ela.
Mas no um livro muito grande insistiu Penelope, perguntando-se
por que, por que, por que continuava a falar quando estava to claramente
errada.
Pelo amor de Deus explodiu ele. Voc quer que eu diga a palavra
urinol na sua presena?
Penelope sentiu as faces esquentarem.
melhor eu ir falou. Por favor, diga a Eloise...
Eu irei retrucou Colin, quase rosnando. De qualquer forma, esta
tarde me mudo daqui. Assim, aproveito e parto agora, porque pelo visto
voc j se apossou da casa.
Penelope jamais achara que palavras pudessem causar dor sica, mas,
bem naquele momento, teve a sensao de tomar uma facada no corao.
No se dera conta, at aquele exato instante, de quanto signi icava o fato
de Lady Bridgerton ter aberto a casa para ela.
Ou de quanto doeria saber que Colin se ressentia da sua presena ali.
Por que precisa tornar to di cil lhe pedir desculpas? deixou
escapar, seguindo-o de perto enquanto ele recolhia o restante dos seus
pertences.
E quer me dizer por que eu deveria facilitar as coisas? devolveu ele,
sem encar-la ou diminuir o passo ao falar.
No a encarou nem diminuiu o passo ao falar.
Porque seria o mais gentil a se fazer retrucou Penelope.
Isso chamou a ateno dele. Colin se virou para it-la, os olhos cintilando

com tanta fria que Penelope deu um passo em falso para trs. Colin era
gentil, sereno. Nunca perdia a compostura.
At aquele momento.
Porque seria o mais gentil a se fazer? vociferou ele. Foi nisso que
voc pensou enquanto lia o meu dirio? Que seria gentil ler os textos
particulares de outra pessoa?
No, Colin, eu...
No h nada que justi ique isso exclamou ele, cutucando-a no ombro
com o indicador.
Colin! Voc...
Ele se virou para continuar recolhendo seus pertences, dando as costas
para ela da maneira mais rude que conseguiu enquanto decretava:
No h nada que possa justificar o seu comportamento.
No, claro que no, mas...
AI!
Penelope sentiu o sangue se esvair de seu rosto. O grito de Colin era de
dor verdadeira. O nome dele escapou de seus lbios num sussurro
apavorado enquanto ela corria para o seu lado.
O que... Ah, meu Deus!
O sangue jorrava de um corte na palma de sua mo.
Penelope nunca era muito articulada em momentos de crise, mas
conseguiu dizer:
Ah! Ah! O tapete!
Em seguida, saltou para a frente com uma folha de papel que encontrou
em cima de uma mesa prxima e colocou-a sob a mo dele para aparar o
sangue, antes que arruinasse o tapete de valor inestimvel.
Que enfermeira atenciosa disse Colin, com a voz vacilante.
Bem, voc no vai morrer explicou ela , e o tapete...
Est tudo bem afirmou ele. Eu estava brincando.
Penelope ergueu os olhos para it-lo. Ele lhe pareceu extremamente
plido.
Acho melhor voc se sentar sugeriu ela.
Ele assentiu, soturno, e arriou sobre uma poltrona.
Penelope experimentou um embrulho no estmago, como se estivesse
em alto-mar. Jamais se sentira muito bem ao ver sangue.

Talvez seja bom eu me sentar, tambm murmurou, apoiando-se na


mesinha baixa que se encontrava frente dele.
Voc est bem? perguntou ele.
Ela fez que sim, engolindo em seco para afastar a onda de nusea.
Precisamos arrumar algo para enrolar em seu dedo declarou ela,
fazendo uma careta ao olhar para a mo dele.
O papel no era absorvente e deixava o sangue se esvair enquanto
Penelope tentava de todas as formas impedir que pingasse pelos lados.
Tenho um leno no bolso informou Colin.
Com todo o cuidado, ela en iou a mo no bolso da camisa dele, tentando
no se concentrar nas clidas batidas de seu corao enquanto tateava
desajeitadamente em busca do pequeno retalho de fazenda cor de creme.
Est doendo? indagou, envolvendo o leno em sua mo. No, no
diga nada. claro que est doendo.
Ele conseguiu lhe dar um sorriso muito vacilante.
Est doendo, sim.
Ela espiou o corte, forando-se a olh-lo de perto apesar de o sangue
fazer o seu estmago se revirar.
Acho que no precisar de pontos.
Voc entende alguma coisa sobre ferimentos?
Ela fez que no.
Nada. Mas no me parece muito srio. A no ser por... h, esse sangue
todo.
pior do que parece brincou ele.
Ela olhou para o rosto dele, horrorizada.
Outra piada esclareceu Colin. Bem, na verdade, no. A sensao
realmente pior do que a aparncia, mas posso lhe garantir que
suportvel.
Me desculpe disse ela, aumentando a presso sobre o corte para
estancar o sangue. A culpa foi minha.
Por eu ter cortado a mo?
Se no o tivesse deixado to furioso...
Ele se limitou a balanar a cabea, fechando os olhos devido dor.
No seja tola, Penelope. Se eu no tivesse me zangado com voc, teria
me zangado com outra pessoa, em algum outro momento.

E, claro, teria uma faca de cartas ao seu lado quando isso acontecesse
murmurou ela, levantando os olhos para ele enquanto se debruava por
cima do corte.
Quando ele a encarou, seu olhar estava cheio de humor e, talvez, um leve
toque de admirao.
E alguma outra coisa que ela achou que jamais veria: vulnerabilidade,
hesitao e at mesmo insegurana. Penelope se deu conta, chocada, de
que ele no sabia como os seus textos eram bons. No tinha a menor ideia
e, na realidade, estava envergonhado por ela t-los visto.
Colin comeou ela, pressionando o leno com mais fora ainda,
instintivamente. Eu preciso lhe dizer: voc...
Ela parou ao ouvir passos se aproximando pelo corredor.
Wickham falou, olhando em direo porta. Ele insistiu em trazer
alguma coisa para comer. Pode manter a presso aqui, por enquanto?
Colin assentiu.
No quero que ele saiba que me machuquei. Vai acabar contando
minha me e eu nunca mais terei paz.
Bem, tome aqui, ento. Ela se levantou e atirou o dirio em sua
direo. Finja que est lendo isto.
Colin mal teve tempo de abri-lo e coloc-lo sobre a mo machucada antes
que o mordomo entrasse carregando uma enorme bandeja.
Wickham! exclamou Penelope, virando-se para olh-lo. Como
sempre, trouxe muito mais comida do que sou capaz de comer. Por sorte, o
Sr. Bridgerton est aqui me fazendo companhia. Tenho certeza de que, com
a ajuda dele, conseguirei dar conta de todos esses quitutes.
Wickham assentiu e removeu as tampas dos pratos. Havia carnes,
queijos e frutas, alm de uma jarra alta de limonada.
Penelope abriu um largo sorriso.
Espero que no tenha pensado que eu conseguiria comer isto tudo
sozinha.
Lady Bridgerton e as ilhas devem chegar daqui a pouco. Achei que
poderiam estar com fome tambm.
Comigo aqui, no vai sobrar nada para elas a irmou Colin com um
sorriso jovial.
Wickham fez uma discreta reverncia em sua direo.

Se eu soubesse que estava aqui, Sr. Bridgerton, teria triplicado as


pores. Quer que eu faa um prato para o senhor?
No, no retrucou Colin, abanando a mo que no estava machucada.
Vou levantar assim que... h... acabar de ler este captulo.
Avisem se precisarem de qualquer outra coisa acrescentou Wickham,
antes de deixar o aposento.
Aaaai gemeu Colin assim que ouviu os passos de Wickham se
afastarem pelo corredor. Maldio! Quer dizer, droga! Como di!
Penelope pegou um guardanapo da bandeja.
Tome, vamos substituir esse leno. Ela tirou o pedao de pano da mo
dele, mantendo os olhos ixos no tecido em vez de no ferimento. Com isso,
seu estmago no icou to embrulhado. Sinto dizer que o seu leno est
arruinado.
Colin apenas fechou os olhos e balanou a cabea. Penelope era
inteligente o bastante para entender que isso queria dizer que ele no se
importava. E era sensvel o su iciente para no falar mais nada sobre o
assunto. No havia nada pior do que uma mulher tagarela.
Ele sempre gostara de Penelope, mas como podia ter deixado de
perceber, at aquele momento, quo inteligente ela era? Supunha que, se
tivessem lhe perguntado sua opinio, teria dito que era esperta, mas na
verdade nunca tinha pensado muito sobre o assunto.
No entanto, tornava-se cada vez mais claro para ele que a jovem era, de
fato, muito inteligente. E talvez a irm tivesse comentado, certa vez, que
tambm era uma leitora voraz.
E, provavelmente, crtica.
Acho que o sangramento diminuiu disse ela, envolvendo o
guardanapo limpo em torno de sua mo. Na verdade, tenho certeza, pois
j no fico to enjoada cada vez que olho para o ferimento.
Ele teria preferido que ela no tivesse lido o seu dirio, mas j que
tinha...
H, Penelope... comeou ele, surpreso com a ntida hesitao na
prpria voz.
Ela ergueu os olhos.
Desculpe. Estou apertando demais?
Por um instante, Colin s piscou. Como era possvel que jamais tivesse

notado como os olhos dela eram grandes? Sabia que eram castanhos,
claro, e... No, pensando bem, se fosse sincero, teria que admitir que, se
algum lhe perguntasse, antes daquela manh, qual era a cor dos olhos
dela, ele no teria sido capaz de responder.
Mas, de alguma maneira, sabia que jamais se esqueceria outra vez.
Ela diminuiu a presso.
Assim est melhor?
Ele fez que sim.
Obrigado. Eu mesmo o faria, mas a minha mo direita e...
No precisa dizer mais nada. o mnimo que posso fazer depois de...
depois de...
Penelope olhou discretamente para o lado e ele percebeu que ela estava
prestes a pedir desculpas de novo.
Penelope tentou ele mais uma vez.
No, espere! bradou ela, os olhos escuros cintilando com... paixo?
Sem dvida no era o tipo de paixo com o qual ele estava acostumado.
Mas havia outros tipos, certo? Paixo pelo aprendizado. Paixo pela...
literatura?
Eu tenho que lhe dizer isto recomeou ela, com urgncia. Eu sei que
ler o seu dirio foi uma intromisso imperdovel da minha parte. Eu s
estava... entediada... esperando... e no tinha nada para fazer, ento vi
aquilo e fiquei curiosa.
Ele abriu a boca para interromp-la, para falar que o que estava feito
estava feito, mas ela no parava e ele foi obrigado a escut-la.
Eu deveria ter me afastado assim que percebi do que se tratava
continuou Penelope , mas, no instante em que li uma frase, no consegui
mais parar! Colin, foi maravilhoso! Era como se eu estivesse l. Pude sentir
a gua, e sabia exatamente a temperatura que tinha. Foi to inteligente da
sua parte descrev-la daquela forma... Todo mundo sabe como a gua de
banho meia hora depois de a banheira ter sido preparada.
Por um momento, Colin no conseguiu fazer nada alm de it-la. Nunca
vira Penelope to animada, e era muito estranho muito bom, na verdade
que tanta animao se devesse ao seu dirio.
Voc... voc gostou? perguntou ele, por fim.
Se eu gostei? Colin, eu adorei! Eu...

Ai!
Em sua animao, ela comeara a apertar a mo dele um pouco forte
demais.
Ah, me desculpe disse ela distraidamente. Colin, eu preciso saber.
Qual era o perigo? No aguento ficar sem saber.
No foi nada retrucou ele, com modstia. A pgina que voc leu no
foi das melhores.
De fato, foi quase toda descritiva concordou ela , mas a descrio foi
muito envolvente e evocativa. Eu consegui ver a cena. Ainda assim, no foi...
Ah, meu Deus, como posso explicar?
Colin percebeu que estava muito ansioso para que ela conseguisse se
expressar.
s vezes continuou Penelope , quando lemos uma passagem
descritiva, ela um tanto... bem, no sei... distante. Clnica, at. Voc deu
vida ilha. Outras pessoas talvez dissessem que a gua era morna, mas
voc a ligou a algo que todos conhecemos e compreendemos. Me deu a
sensao de estar l, mergulhando o dedo do p bem ao seu lado.
Colin sorriu, ridiculamente satisfeito com o elogio.
Ah! E antes que eu me esquea, houve outra coisa brilhante que eu
queria mencionar.
Agora ele estava sorrindo como um imbecil. Brilhante, brilhante,
brilhante. Que palavra boa.
Penelope se aproximou um pouco dele ao dizer:
Tambm mostrou ao leitor como voc reagiu cena e como ela o
afetou. Tornou-se algo alm da mera descrio, porque soubemos qual foi
a sua reao.
Colin sabia que estava pedindo para ser elogiado, mas no se importou
muito com isso ao perguntar:
O que quer dizer?
Bem, se voc olhar para... Posso ver o dirio outra vez para refrescar a
memria?
claro murmurou ele, entregando-o a ela. Espere, deixe-me
encontrar a pgina certa para voc.
Assim que Colin lhe deu o caderno, Penelope vasculhou as linhas at
encontrar o trecho que procurava.

Bem aqui. Veja s esta parte, onde voc se lembra de que a Inglaterra
a sua casa.
engraado como viajar pode fazer isso com uma pessoa.
Fazer o qu? quis saber ela, com os olhos cheios de interesse.
Fazer uma pessoa apreciar o prprio lar disse ele, baixinho.
Ela o encarou com olhos srios, questionadores.
E, ainda assim, voc gosta de partir.
Ele assentiu.
No consigo evitar. como uma doena.
Ela riu e sua risada soou inesperadamente melodiosa.
No seja ridculo falou. Uma doena algo nocivo. Est claro que
suas viagens alimentam a sua alma. Ela baixou os olhos para a mo dele e
puxou o guardanapo com todo o cuidado para inspecionar o ferimento. J
est quase melhor declarou.
Quase concordou ele.
Na verdade, suspeitava que o sangramento tivesse estancado por
completo, mas relutava em permitir que a conversa chegasse ao im. Sabia
que, no instante em que Penelope terminasse de cuidar dele, iria embora.
Ele no achava que ela quisesse partir, mas, de alguma forma, sabia que
isso aconteceria. Consideraria que era o mais apropriado e, provavelmente,
tambm acreditaria que era isso que ele desejava.
Nada poderia estar mais longe da verdade, ele percebeu, surpreso.
E nada poderia t-lo assustado mais.

CAPTULO 6
Todos tm segredos.
Sobretudo eu.
C

Eu teria gostado de saber que voc escrevia um dirio comentou


Penelope, voltando a pressionar o guardanapo sobre a palma da mo dele.
Por qu?
No sei ao certo respondeu ela, dando de ombros. sempre
interessante descobrir algo que no se imagina sobre uma pessoa, no
acha?
Colin no disse nada por vrios instantes, ento, de repente, deixou
escapulir:
Voc gostou mesmo?
Ela olhou para ele, achando graa, e Colin icou horrorizado. L estava
ele, considerado um dos homens mais populares e so isticados da alta
sociedade, reduzido a um colegial tmido, prestando ateno a cada palavra
pronunciada por Penelope Featherington, apenas para receber alguns
elogios.
Penelope Featherington, pelo amor de Deus...
No que houvesse qualquer coisa de errado com ela, claro. Era s que
ela era... bem... Penelope.
claro que gostei a irmou ela com um sorriso suave. Acabei de lhe
dizer isso.
Qual foi a primeira coisa que lhe chamou a ateno no texto? indagou
ele, decidindo agir como um tolo completo, uma vez que j estava a meio
caminho disso.
Ela deu um sorriso malicioso.
Na verdade, a primeira coisa que me chamou a ateno foi que a sua
letra bem mais caprichada do que eu teria imaginado.

Ele franziu a testa.


Como assim?
No consigo imagin-lo debruado sobre a escrivaninha praticando
caligrafia respondeu ela, tentando controlar o riso.
Jamais houvera um momento to propcio indignao quanto aquele.
Pois saiba que eu passei muitas horas naquela sala de aula, desde
muito pequeno, debruado sobre a escrivaninha, como voc disse de forma
to delicada.
Tenho certeza que sim murmurou ela.
Humpf.
Ela baixou os olhos, claramente tentando no sorrir.
Sou muito bom em caligrafia acrescentou ele.
Agora aquilo se transformara numa brincadeira, e era bastante divertido
desempenhar o papel do colegial petulante.
Mas claro que replicou ela. Gostei sobretudo dos seus ags. So
muito bem feitos. Muito bem... traados.
Exatamente.
Ela fez a mesma expresso de seriedade dele.
Exatamente.
Ele desviou o olhar do dela e, por um instante, sentiu uma timidez
inexplicvel.
Fico contente que tenha gostado do dirio falou.
Achei lindo a irmou ela com delicadeza. Encantador e... Ela
desviou o olhar, ruborizando. Vai me achar tola.
No vou no prometeu ele.
Bem, eu acho que um dos motivos pelos quais gostei tanto foi que pude
sentir, de alguma forma, o seu prazer em escrev-lo.
Colin passou um longo momento em silncio. Jamais lhe ocorrera que
escrever fosse algo prazeroso para ele. Era algo que simplesmente fazia.
Fazia-o porque no conseguia se imaginar sem aquilo. Como viajar para
terras estrangeiras e no manter um registro do que via, do que
vivenciava e, talvez o mais importante, do que sentia?
Mas, pensando em retrospecto, se deu conta de que experimentava uma
estranha satisfao sempre que escrevia uma frase que saa perfeitamente
correta, que expressava seus sentimentos com perfeio. Lembrava-se

com nitidez do momento em que escrevera a passagem que Penelope lera.


Estivera sentado na praia ao anoitecer, o sol ainda quente sobre a pele e a
areia de alguma forma grossa e macia ao mesmo tempo sob os ps
descalos. Fora um instante maravilhoso, repleto daquela sensao clida e
indolente que s possvel no auge do vero (ou nas praias perfeitas do
Mediterrneo), e ele pensava na melhor forma de descrever a gua.
Ficara sentado ali por um longo tempo sem dvida por cerca de meia
hora com a caneta posicionada sobre o dirio, esperando a inspirao.
Ento, de repente, notara que a temperatura era exatamente igual de
uma gua de banho j icando morna. Nesse momento, seus lbios se
abriram num sorriso largo e maravilhado.
Sim, ele gostava de escrever. Engraado como nunca se dera conta disso
antes.
bom ter algo que nos d prazer opinou Penelope, baixinho. Algo
satisfatrio, que preencha as horas com a sensao de um objetivo a ser
alcanado. Ela cruzou as mos sobre o colo e olhou para baixo,
aparentemente muito interessada nos ns dos prprios dedos. Nunca
entendi as supostas alegrias de uma vida indolente.
Colin sentiu vontade de levantar o queixo dela, de olhar dentro de seus
olhos ao lhe perguntar: E o que voc faz para preencher as suas horas com a
sensao de ter um objetivo? Mas no se moveu. Teria sido atrevido demais
e o obrigaria a admitir a si mesmo quanto se interessava pela resposta.
Assim, ele decidiu fazer a pergunta, mas manteve as mos paradas.
Nada, na verdade respondeu ela, ainda examinando as unhas. Ento,
aps uma pausa, ergueu os olhos to de repente que ele quase icou tonto.
Eu gosto de ler revelou. Leio bastante. E bordo um pouco, de vez em
quando, embora no seja muito boa. Gostaria que houvesse mais do que
isso, mas, bem...
O qu? insistiu Colin.
Penelope balanou a cabea.
No nada. Voc deve ser grato pelas suas viagens. Eu o invejo
bastante.
Fez-se um longo silncio, no constrangedor, mas ainda assim estranho,
e, por fim, Colin disse, bruscamente:
No o bastante.

O tom de voz dele pareceu to inadequado na conversa que Penelope


no pde fazer nada alm de fit-lo.
O que quer dizer? perguntou, por fim.
Ele deu de ombros.
Um homem no pode viajar para sempre. Isso comprometeria todo o
divertimento inerente ao ato de viajar.
Ela riu, ento olhou para ele e se deu conta de que ele falava srio.
Eu sinto muito retrucou. No foi minha inteno ser grosseira.
Voc no foi grosseira disse ele, depois bebeu um gole da limonada.
Quando pousou o copo na mesa, um pouco do lquido se derramou; icou
claro que ele no tinha o costume de usar a mo esquerda. As duas
melhores partes de uma viagem comeou a explicar, limpando a boca
com um dos guardanapos limpos so o momento da partida e o da volta
para casa. Alm do mais, eu sentiria muita falta da minha famlia se
partisse indefinidamente.
Penelope no tinha resposta, pelo menos nada que no soasse como um
clich, portanto apenas esperou que ele continuasse.
Por um momento Colin icou calado, depois deu um sorriso de escrnio e
fechou o dirio com um sonoro baque.
Isto no serve para nada. s para mim.
No precisa ser disse ela, com delicadeza.
Se ele a escutou, no deu a menor indicao.
timo ter um dirio para escrever durante uma viagem continuou
ele , mas, quando chego em casa, no tenho nada para fazer.
Acho difcil acreditar nisso.
Ele no respondeu. Em vez disso, limitou-se a pegar um pedao de queijo
da bandeja. Ento, depois de engoli-lo com mais um gole de limonada, seu
comportamento mudou por completo. Ele pareceu mais alerta, mais
apreensivo, ao lhe indagar:
Tem lido o Whistledown?
Penelope piscou, aturdida com a sbita mudana de assunto.
Sim, claro, por qu? Todo mundo l, no ?
Ele desconsiderou a pergunta com um aceno de mo.
J notou como ela me descreve?
Bem, quase sempre de maneira favorvel, no?

Ele comeou a acenar com a mo outra vez de forma bastante


desdenhosa, na opinio dela.
Sim, sim, mas no essa a questo falou distraidamente.
Se alguma vez tivesse sido comparado a uma fruta ctrica que passou
do ponto, talvez achasse que a questo essa replicou Penelope, um
tanto irritada.
Ele se retraiu, depois abriu e fechou a boca duas vezes antes de dizer:
Se isso a faz se sentir melhor, eu no me lembrava de que ela a tinha
chamado assim at agora. Ele parou, pensou por um instante, ento
acrescentou: Na verdade, continuo sem lembrar.
No tem importncia respondeu ela, assumindo sua melhor
expresso de veja como eu tenho um timo esprito esportivo. Posso lhe
garantir que j passou. Alm do mais, sempre tive um apreo especial por
laranjas e limes.
Mais uma vez ele abriu a boca para falar, mas parou, em seguida olhou
direto para ela e finalmente se pronunciou:
Espero que no ache o que vou dizer insensvel ou insultante, dado
que, no fim das contas, tenho muito pouco do que me queixar.
O que queria dizer, segundo Penelope entendeu, que talvez ela tivesse
muito do que se queixar.
Mas vou lhe dizer mesmo assim continuou ele, com o olhar cristalino
e sincero , porque acho que talvez compreenda.
Era um elogio. Um elogio estranho e incomum, mas ainda assim um
elogio. Penelope no queria mais nada a no ser colocar a mo por cima da
dele. Como no podia fazer isso, assentiu com a cabea e falou:
Voc pode me dizer qualquer coisa, Colin.
Meus irmos comeou ele , eles... Colin se deteve e lanou um
olhar inexpressivo em direo janela antes de inalmente se virar para
ela e prosseguir: Eles realizaram grandes coisas. Anthony visconde e
Deus sabe que eu no gostaria de ter essa responsabilidade, mas ele tem
um objetivo na vida. Toda a nossa herana est nas mos dele.
Mais do que isso, at, imagino observou Penelope, baixinho.
Ele a fitou com um ar de interrogao.
Eu acho que seu irmo se sente responsvel pela famlia toda
explicou ela. Imagino que seja um fardo pesado.

Colin tentou manter o rosto impassvel, mas o estoicismo nunca fora uma
de suas caractersticas e ele deve ter demonstrado seu assombro, pois
Penelope quase pulou da cadeira e se apressou em acrescentar:
No que eu ache que ele se importe! Faz parte de quem ele .
Exatamente! exclamou Colin, como se acabasse de descobrir algo
muito importante, ao contrrio daquela... daquela discusso intil a
respeito da prpria vida.
Ele no tinha nada do que se queixar. Tinha conscincia disso.
Voc sabia que Benedict pinta? perguntou.
claro respondeu ela. Todos sabem. H um quadro dele na
National Gallery. E creio que estejam planejando expor outro em breve.
Outra paisagem.
mesmo?
Ela fez que sim.
Foi o que Eloise me contou.
Ele se retraiu outra vez.
Ento deve ser verdade. No acredito que ningum tenha me contado.
Bem, voc esteve fora... recordou Penelope.
O que estou tentando dizer continuou ele que os dois tm um
objetivo em suas vidas. Eu no tenho nada.
Isso no pode ser verdade retrucou ela.
Acho que quem sabe disso sou eu.
Penelope se recostou, perplexa com a rispidez dele.
Eu sei o que as pessoas pensam de mim prosseguiu Colin.
Embora Penelope houvesse dito a si mesma que permaneceria em
silncio para ouvir o que ele tinha a dizer, no conseguiu evitar
interromp-lo:
Todo mundo gosta de voc. Todos o adoram.
Eu sei gemeu ele, parecendo angustiado e a lito ao mesmo tempo.
Mas... Passou os dedos abertos pelos cabelos. Meu Deus, como falar isso
sem parecer um imbecil?
Penelope arregalou os olhos.
Estou cansado de me considerarem um sujeito encantador e sem nada
na cabea disse ele, por fim.
No seja tolo respondeu ela imediatamente.

Penelope...
Ningum o considera burro.
Como voc poderia saber is...
Porque estou presa em Londres h muito mais tempo do que qualquer
pessoa deveria icar interrompeu ela, rspida. Talvez eu no seja a mais
popular da cidade, mas depois de dez anos j ouvi mais boatos, mentiras e
opinies idiotas do que precisava, e nunca, nem uma vez, ouvi quem quer
que fosse se referir a voc como um burro.
Ele a itou por um momento, um tanto atordoado diante de to acalorada
defesa.
Eu no quis dizer burro exatamente comeou ele, com a voz baixa e,
esperava, humilde. Quis dizer mais... sem substncia. At Lady
Whistledown se refere a mim como um sedutor.
E o que h de errado nisso?
Nada replicou ele, irritado , se ela no o fizesse dia sim, dia no.
A coluna s publicada dia sim, dia no.
justamente a isso que estou me referindo devolveu ele. Se ela
pensasse que eu tenho qualquer outra coisa de interessante alm dos
meus lendrios encantos, no acha que a esta altura j teria mencionado?
Penelope passou um longo momento em silncio, ento refletiu:
O que ela pensa mesmo to importante?
Ele deixou o corpo pender para a frente e bateu com as mos nos
joelhos, dando um grito de dor ao se lembrar (tarde demais) do ferimento.
Voc no est entendendo a questo reclamou ele, fazendo uma
careta ao voltar a pressionar a palma da mo. Eu no dou a mnima para
o que Lady Whistledown pensa. Mas, queiramos ou no, ela representa o
restante da sociedade.
Acho que muitas pessoas discordariam de voc.
Ele ergueu uma das sobrancelhas.
Incluindo voc?
Na realidade, acho Lady Whistledown bastante astuta disse ela,
cruzando as mos comportadamente sobre o colo.
A mulher a chamou de melo maduro!
Duas bolotas vermelhas lhe coloriram as faces.
Uma fruta ctrica madura demais corrigiu ela por entre os dentes.

Posso lhe garantir que h uma enorme diferena.


Colin decidiu, naquele momento, que a mente feminina era algo estranho
e incompreensvel algo que um homem jamais deveria tentar
compreender. No havia uma nica mulher viva que conseguisse ir do
ponto A ao B sem parar diversas vezes pelo caminho.
Penelope falou, olhando para ela estupefato , a mulher a insultou.
Como pode defend-la?
Ela no disse nada que no fosse verdade respondeu a jovem,
cruzando os braos. E, na verdade, tem sido bastante gentil desde que
minha me passou a permitir que eu escolhesse as minhas prprias
roupas.
Colin gemeu.
Tenho certeza de que estvamos falando de outra coisa. Diga-me que
no tnhamos a inteno de discutir o seu guarda-roupa.
Penelope estreitou os olhos.
Creio que estvamos discutindo sua insatisfao com a vida de homem
mais popular de Londres.
Ela ergueu a voz ao pronunciar as quatro ltimas palavras e Colin se deu
conta de que estava sendo repreendido. Claramente. O que considerou
muito irritante.
No sei por que achei que compreenderia vociferou, odiando o tom
meio infantil da prpria voz, mas incapaz de evit-lo.
Me desculpe disse ela , mas di cil icar aqui sentada ouvindo voc
dizer que sua vida no nada.
Eu no falei isso.
Falou sim!
Eu disse que no tenho nada corrigiu ele, tentando no se encolher
ao constatar quo idiota aquilo soava.
Voc tem mais do que qualquer pessoa que eu conheo retrucou ela,
cutucando-o no ombro. Mas, se no se d conta disso, talvez tenha razo:
sua vida no nada.
muito difcil explicar insistiu ele, num murmrio petulante.
Se o que deseja dar um novo rumo a sua vida comeou ela , ento,
pelo amor de Deus, escolha alguma coisa e faa. O mundo lhe pertence,
Colin. Voc jovem, rico, e homem. A voz de Penelope tornou-se

amarga, ressentida. Pode fazer o que quiser.


Ele franziu a testa, o que no a surpreendeu. Quando as pessoas se
convenciam de que tinham problemas, a ltima coisa que desejavam era
ouvir uma soluo bvia e objetiva.
No to simples assim afirmou ele.
Claro que .
Ela o itou por um longo momento se perguntando, talvez pela primeira
vez na vida, quem era ele, exatamente.
Achava que soubesse tudo a seu respeito, mas no tinha a menor ideia
de que escrevia um dirio. Nem de que era temperamental. Muito menos
de que estava insatisfeito com a vida.
E sem dvida no imaginava que era petulante e mimado o su iciente
para sentir essa insatisfao quando qualquer um sabia que no tinha
motivo para tal. Que direito ele tinha de se considerar infeliz com a vida?
Como ousava se queixar, sobretudo para ela?
Penelope se levantou e alisou o vestido num gesto desajeitado e
defensivo.
Da prxima vez que quiser reclamar sobre os percalos e as
atribulaes de ser adorado por todos, tente ser uma solteirona encalhada
por um dia. Veja qual a sensao e depois me avise se deseja continuar
se lamentando.
Ento, enquanto Colin continuava esparramado no sof, olhando para
Penelope como se ela fosse uma criatura bizarra de trs cabeas, doze
dedos e uma cauda, ela deixou o aposento.
Foi, pensou ela, enquanto descia os degraus externos que levavam Rua
Bruton, a sada mais esplndida de toda a sua existncia.
Era mesmo uma pena que o homem que ela acabara de deixar fosse o
nico em cuja companhia ela quisera ter permanecido.

Colin se sentiu pssimo o dia todo.


A mo doa horrivelmente, apesar do conhaque que ele despejara sobre
a pele e goela abaixo. O corretor que cuidara do contrato da aconchegante
casinha com varanda que ele encontrara em Bloombury lhe informara que

o inquilino anterior ainda no tinha deixado o lugar e que Colin no


poderia se mudar naquele dia, conforme planejado. Ser que seria
aceitvel?
E, para piorar tudo, ele suspeitava que talvez tivesse cometido um dano
irreparvel sua amizade com Penelope.
Isso o fazia se sentir pssimo, uma vez que a) dava enorme valor sua
relao com ela e b) no se dera conta de quanto valorizava a amizade com
ela, o que c) o deixava num leve estado de pnico.
Penelope sempre estivera presente em sua vida. Amiga de sua irm, era
aquela que vivia margem nas festas; por perto, mas nunca realmente
fazendo parte das coisas.
No entanto, o mundo parecia estar diferente. S tinha voltado
Inglaterra havia duas semanas, mas j podia perceber que Penelope
mudara. Ou talvez ele tivesse mudado. Ou talvez ela no tivesse, mas a
forma como ele a olhava, sim.
Ela era importante. No havia outra forma de expressar.
E, depois de ela simplesmente estar ali havia dez anos, era um tanto
bizarro que tivesse tanta importncia para ele.
Ficara incomodado com o fato de terem se despedido, naquela tarde, de
maneira to desajeitada. No se lembrava de ter se sentido desconfortvel
com Penelope alguma vez na vida no, isso no era verdade. Naquela
ocasio... Por Deus, quantos anos fazia? Seis? Sete? A me comeara a
atorment-lo para que se casasse, o que no era novidade alguma, a no
ser pelo fato de, daquela vez em especial, ter sugerido Penelope como
noiva potencial. No dia em questo, Colin no estava no clima para lidar
com o esprito casamenteiro da me como em geral lidava: devolvendo as
brincadeiras.
Ento Violet se recusara a parar. Passara o dia inteiro falando sobre
Penelope, depois a noite toda, ao que parecera, at Colin en im deixar o
pas. Nada de radical, apenas uma pequena viagem ao Pas de Gales. Mas,
pensando bem, o que dera na me dele?
Quando ele voltara a Londres, ela quisera ter uma conversa com ele,
claro s que, dessa vez, porque a irm, Daphne, estava grvida de novo e
desejava fazer o anncio quando toda a famlia estivesse reunida. Mas
como ele poderia ter adivinhado? Assim, no ansiava pela visita, j que

tinha certeza de que envolveria uma srie de sugestes nada sutis sobre
casamento. Ento, ao encontrar com os irmos, eles haviam comeado a
atorment-lo exatamente sobre o mesmo assunto, daquela maneira que s
irmos conseguem fazer, e, quando ele se deu conta, estava a irmando, em
um tom de voz muito alto, que no ia se casar com Penelope Featherington!
O problema foi que, por algum motivo, Penelope estava bem ali, parada
no vo da porta, com a mo sobre a boca, os olhos arregalados de dor,
vergonha e, provavelmente, uma dezena de outras emoes desagradveis
que ele ficaria envergonhado demais para pesquisar mais a fundo.
Aquele fora um dos piores momento de sua vida. Um, na verdade, que
ele fazia o possvel para no lembrar. No acreditava que Penelope
estivesse interessada nele pelo menos no mais do que as outras moas
, mas ele a envergonhara. Mencion-la, especi icamente, ao fazer um
anncio daqueles...
Aquilo fora imperdovel.
Ele pedira desculpas, claro, e ela as aceitara, mas Colin jamais se
perdoara por completo.
E, agora, ele a insultara outra vez. No de forma direta, sem dvida, mas
deveria ter pensado melhor antes de se queixar da prpria vida.
Diabos, como aquilo soara idiota, at mesmo para ele. Que motivo ele
tinha para reclamar? Nenhum.
E, no entanto, ainda sentia aquele vazio insistente. Um anseio, na
verdade, por algo que no conseguia de inir. Tinha inveja dos irmos, por
terem encontrado suas paixes, por estarem construindo seu legado.
A nica marca que Colin deixara no mundo se encontrava nas colunas
sociais de Lady Whistledown.
Que piada.
Mas tudo era relativo, no era? Comparado a Penelope, tinha pouco do
que se queixar.
Isso provavelmente signi icava que devia ter mantido as prprias
inquietaes apenas para si. No gostava de pensar em Penelope como
uma solteirona encalhada, mas supunha que era isso mesmo que ela era. E
aquela no era uma posio muito respeitvel na sociedade inglesa.
Na verdade, era uma situao sobre a qual muita gente se queixaria com
amargura.

Mas Penelope sempre se mostrara bastante resignada talvez no


satisfeita com o seu destino, porm ao menos aceitando-o.
E quem poderia saber? Talvez ela tivesse anseios e sonhos de uma vida
alm da que compartilhava com a me e com a irm na casa da Rua Mount.
Talvez tivesse planos e objetivos mas os guardasse para si por trs de um
vu de dignidade e bom humor.
Talvez houvesse mais a seu respeito do que parecia.
Talvez, pensou ele com um suspiro, ela merecesse um pedido de
desculpas. Ele no sabia exatamente por que deveria se desculpar; no
estava certo de que houvesse um motivo preciso.
Mas a situao exigia alguma coisa.
Ora, diabos. Agora teria de comparecer ao sarau dos Smythe-Smiths
naquela noite. Tratava-se de um evento anual sofrido e dissonante; sempre
que se acreditava que todas as meninas da famlia haviam crescido,
alguma prima nova surgia para tomar o seu lugar, cada qual mais
desafinada do que a anterior.
Mas era l que Penelope estaria naquela noite, o que signi icava que era
onde Colin teria de estar, tambm.

CAPTULO 7
Colin Bridgerton esteve cercado por um bom nmero de moas no
sarau dos Smythe-Smiths na noite de quarta-feira, todas elas
demonstrando uma enorme preocupao com a sua mo machucada.
Esta autora no sabe como ocorreu o ferimento na verdade, o Sr.
Bridgerton vem se mantendo irritantemente discreto a respeito dele.
E, por falar em irritao, o cavalheiro em questo pareceu bastante
incomodado com tanta ateno. Na verdade, esta autora o ouviu
dizer ao irmo, Anthony, que gostaria de ter deixado o (palavra
irrepetvel) curativo em casa.
C

Por que, por que, por que ela fazia aquilo consigo mesma?
Ano aps ano, o convite chegava via mensageiro e ano aps ano
Penelope jurava que nunca, em nome de Deus, nunca mais compareceria a
outro sarau dos Smythe-Smiths.
E, no entanto, ano aps ano ela se via sentada na sala de msica da
famlia, tentando desesperadamente no se encolher (pelo menos no de
forma perceptvel) enquanto a ltima gerao de meninas Smythe-Smiths
trucidavam as composies do pobre Sr. Mozart.
Era doloroso. Horrvel, pavoroso, hediondo. Na verdade, no havia outra
forma de descrever a experincia.
Mais assombroso era o fato de que Penelope, de alguma forma, sempre
acabava na primeira ileira, ou prxima a ela, o que era ainda mais
martirizante. E no apenas para os ouvidos. A cada poucos anos, uma das
meninas Smythe-Smiths parecia se dar conta de que estava participando
do que s podia ser chamado de crime contra as leis auditivas e, enquanto
as outras atacavam violinos e pianos com um vigor inabalvel, esse ser
mpar tocava com uma expresso de dor que Penelope conhecia muito
bem.

Era a expresso que se fazia quando se desejava estar em qualquer


outro lugar que no aquele. Podia-se tentar ocult-la, mas o desconforto
sempre ficava evidente nos lbios rijos e esticados. E nos olhos, claro.
Deus sabia que Penelope fora amaldioada com aquela expresso muitas
vezes.
Talvez fosse por isso que jamais conseguia icar em casa nas noites do
referido sarau. Algum tinha de sorrir de forma encorajadora e fingir estar
gostando da msica. Alm do mais, s precisava ouvir aquilo uma vez ao
ano.
Ainda assim, era impossvel no pensar na fortuna que poderia ser
ganha com a fabricao de discretos tampes de ouvidos.
O quarteto de meninas se preparava uma confuso de notas
dissonantes e escalas que s prometiam piorar assim que elas comeassem
a tocar de fato. Penelope escolhera um lugar no meio da segunda ileira,
para completa aflio da irm, Felicity.
Mas h dois lugares timos no canto, ao fundo sibilou ela, em seu
ouvido.
Agora tarde devolveu Penelope, acomodando-se na cadeira
levemente acolchoada.
Que Deus me ajude gemeu Felicity.
Penelope pegou o programa e comeou a folhe-lo.
Se no nos sentarmos aqui, outra pessoa haver de se sentar.
isso que eu quero!
Penelope se aproximou da irm de maneira que apenas ela a ouvisse.
Podem contar conosco para sorrirmos e sermos educadas. Imagine se
algum como Cressida Twombley se sentar aqui e passar o tempo todo
dando risadinhas de desdm.
Felicity olhou sua volta.
Cressida Twombley no seria vista aqui nem morta.
Penelope escolheu ignorar a observao.
A ltima coisa da qual elas precisam de algum aqui na frente que
goste de fazer comentrios pouco lisonjeiros. As pobres meninas icariam
to ofendidas...
Vo ficar ofendidas de qualquer maneira murmurou Felicity.
No, no vo discordou Penelope. Pelo menos no aquela, aquela ou

aquela falou, apontando para as duas dos violinos e a do piano. Mas


aquela continuou, fazendo um discreto sinal em direo jovem sentada
com um violoncelo entre os joelhos j est se sentindo pssima. O mnimo
que podemos fazer no piorar as coisas permitindo que uma pessoa
maldosa e cruel se sente aqui.
Ela s vai ser arrasada mais para o inal da semana, por Lady
Whistledown sussurrou Felicity.
Penelope abriu a boca para dizer mais alguma coisa, mas naquele exato
instante se deu conta de que Eloise chegara e acabara de ocupar o assento
do seu outro lado.
Eloise exclamou Penelope, obviamente encantada. Pensei que
tivesse planejado ficar em casa.
A jovem fez uma careta.
No sei como explicar, mas no consigo no vir. mais ou menos como
um acidente de carruagem. impossvel no olhar.
Ou escutar observou Felicity , como parece ser o caso.
Penelope sorriu. No foi capaz de evitar.
Ser que as ouvi falar de Lady Whistledown quando cheguei?
indagou Eloise.
Eu estava comentando com Penelope retrucou Felicity, debruandose por cima da irm sem um pingo de elegncia para conversar com Eloise
que as meninas vo ser destrudas por Lady Whistledown mais para o
final da semana.
No sei respondeu Eloise, pensativa. Ela no costuma implicar com
as Smythe-Smiths todos os anos. No sei por qu.
Eu sei cacarejou uma voz vinda de trs delas.
As trs se viraram em suas cadeiras, ento tiveram um pequeno
sobressalto quando a bengala de Lady Danbury chegou perigosamente
prxima de seus rostos.
Lady Danbury grunhiu Penelope, incapaz de resistir ao impulso de
tocar o prprio nariz, apenas para se certificar de que continuava no lugar.
Eu j consegui entender Lady Whistledown afirmou a velha senhora.
mesmo? provocou Felicity.
Ela tem o corao mole continuou a outra. Est vendo aquela
falou, apontando a bengala na direo da violoncelista, quase furando a

orelha de Eloise ao faz-lo bem ali?


Sim respondeu Eloise, esfregando a orelha , embora eu j no ache
que v conseguir escut-la.
Provavelmente uma bno comentou Lady Danbury antes de
retornar ao assunto. Pode me agradecer mais tarde.
Estava dizendo algo sobre a violoncelista? perguntou Penelope com
bastante habilidade, antes que Eloise izesse algum comentrio
inapropriado.
claro que estava. Olhem s para ela prosseguiu Lady Danbury.
Est extremamente infeliz. E tem razo. a nica que tem alguma noo de
quo pssimas elas so. As outras trs tm a sensibilidade musical de um
mosquito.
Penelope olhou para a irm com uma expresso de completa
superioridade.
Podem escrever o que digo continuou Lady Danbury. Lady
Whistledown no dir uma palavra sobre este sarau. No vai querer
magoar aquela ali. O resto...
Felicity, Penelope e Eloise se abaixaram no instante em que a bengala
passou.
Ora, ela no d a menor importncia ao resto.
uma teoria interessante comentou Penelope.
Satisfeita, Lady Danbury recostou-se em sua cadeira.
No mesmo?
Penelope assentiu com a cabea.
E acho que tem razo.
Humpf. Quase sempre tenho.
Ainda virada na cadeira, Penelope olhou primeiro para Felicity, em
seguida para Eloise, e disse:
o mesmo motivo pelo qual eu venho a esses saraus infernais ano
aps ano.
Para ver Lady Danbury? indagou Eloise, piscando aturdida.
No. Por causa de meninas como ela revelou Penelope, apontando
para a violoncelista. Porque eu sei exatamente como ela se sente.
No seja tola, Penelope retrucou Felicity. Voc nunca tocou piano
em pblico e, mesmo se tocasse, muito boa pianista.

Penelope virou-se para a irm.


No tem a ver com a msica, Felicity.
Nesse momento uma coisa muito estranha aconteceu com Lady Danbury.
Sua expresso se transformou por completo. Os olhos icaram sem brilho,
tristes. Os lbios, em geral levemente rijos nos cantos, e sarcsticos, se
suavizaram.
Eu tambm fui aquela menina, Srta. Featherington con idenciou, to
baixinho que tanto Eloise quanto Felicity foram foradas a se aproximar,
Eloise proferindo um Como disse? e Felicity com um bem menos polido
O qu?.
Mas Lady Danbury s tinha olhos para Penelope.
E por isso que eu venho, ano aps ano prosseguiu a velha senhora
, assim como voc.
Por um instante, Penelope sentiu uma estranha conexo com ela. O que
era uma loucura, pois no tinham nada em comum alm do gnero nem
idade, posio social ou qualquer outra coisa. E, no entanto, era quase
como se a condessa a tivesse escolhido com que objetivo, Penelope jamais
teria como adivinhar. O certo que parecia decidida a atiar um fogo sob a
vida ordeira e muitas vezes entediante da jovem.
E Penelope no podia negar que estava, de alguma forma, funcionando.
No timo descobrirmos que no somos exatamente o que pensvamos
ser?
As palavras ditas por Lady Danbury poucas noites antes ainda ecoavam
na cabea de Penelope. Quase como uma litania.
Quase como um desafio.
Sabe o que eu acho, Srta. Featherington? indagou Lady Danbury, o
seu tom enganosamente suave.
No fao a mais vaga ideia retrucou Penelope com bastante
franqueza, e respeito.
Acho que voc poderia ser Lady Whistledown.
Felicity e Eloise arfaram.
Penelope entreabriu os lbios, surpresa. Ningum jamais pensara em
acus-la de tal coisa antes. Era inacreditvel... impensvel... e...
Bastante lisonjeiro, na verdade.
Ela sentiu a boca formar um sorriso malicioso, ento se inclinou para a

frente como se estivesse prestes a compartilhar novidades muito


importantes.
Lady Danbury chegou para a frente. Felicity e Eloise tambm.
Sabe o que eu acho, Lady Danbury? disse Penelope, numa voz
sedutoramente suave.
Bem retrucou Lady D., com um brilho astucioso nos olhos , eu
poderia responder que estou sem flego de tanta ansiedade, mas voc j
me falou, certa vez, que achava que eu era Lady Whistledown.
E ?
A velha senhora abriu um sorriso ardiloso.
Talvez.
Felicity e Eloise sufocaram outro grito, ainda mais premente desta vez.
Penelope sentiu o estmago dar uma cambalhota.
A senhora est admitindo que ? sussurrou Eloise.
claro que no! ladrou Lady Danbury, se empertigando e batendo
com a bengala no cho com fora su iciente para fazer com que as quatro
musicistas amadoras parassem o aquecimento. E, mesmo que fosse
verdade, e eu no estou dizendo que seja, por acaso eu seria tola o
suficiente para admitir?
Ento por que disse...
Porque, sua tolinha, estou tentando explicar um argumento.
Eloise ficou silncio at Penelope ser forada a perguntar:
E que argumento seria esse?
Lady Danbury lhes lanou um olhar exasperado.
Que qualquer pessoa poderia ser Lady Whistledown exclamou,
batendo com a bengala no cho com vigor renovado. Qualquer uma.
Bem, exceto eu atalhou Felicity. Tenho certeza absoluta que no sou
eu.
Lady Danbury no se dignou nem a olhar para ela.
Deixem-me lhes dizer uma coisa falou.
Como se pudssemos impedi-la observou Penelope, com tanta doura
que pareceu um elogio.
E, na verdade, era um elogio. Ela tinha bastante admirao por Lady
Danbury. Admirava qualquer pessoa que conseguisse dizer o que pensava
em pblico.

A velha senhora riu.


Voc bem mais profunda do que se percebe primeira vista,
Penelope Featherington.
verdade concordou Felicity, sorrindo. Ela sabe ser bastante cruel,
por exemplo. Ningum acreditaria nisso, mas quando ramos pequenas...
Penelope lhe deu uma cotovelada nas costelas.
Viu s? reclamou Felicity.
O que eu ia dizer continuou Lady Danbury era que todos esto
agindo de maneira completamente errada com relao ao meu desafio.
E como sugere que ajamos, ento? indagou Eloise.
A senhora acenou com a mo bem frente do rosto de Eloise.
Primeiro tenho de explicar o que as pessoas esto fazendo de errado
comeou. Ficam olhando para os suspeitos bvios. Gente como a sua me
declarou, virando-se para Penelope e Felicity.
Nossa me? ecoaram ambas.
Ora, por favor zombou Lady Danbury. Esta cidade jamais conheceu
pessoa to intrometida. exatamente o tipo de pessoa de quem todo
mundo desconfia.
Penelope no tinha a menor ideia do que responder. A me era, de fato,
uma notria fofoqueira, embora fosse di cil imagin-la como Lady
Whistledown.
por isso continuou Lady Danbury, com um olhar muito astuto que
no pode ser ela.
Bem, isso retrucou Penelope, com um toque de sarcasmo e o fato de
que Felicity e eu podemos afirmar, com certeza, que no ela.
Ora, se sua me fosse Lady Whistledown, teria encontrado uma forma
de impedir que vocs soubessem.
Minha me? disse Felicity, com srias dvidas. No creio.
O que eu estava tentando argumentar insistiu Lady Danbury, icando
impaciente , antes de todas essas interrupes infernais...
Penelope achou ter ouvido Eloise resfolegar.
... era que se, Lady Whistledown fosse algum bvio, j teria sido
descoberta, no acham?
Todas icaram em silncio, at se tornar claro que a velha senhora
aguardava uma resposta, ento as trs assentiram com um ar pensativo e

o vigor esperado.
Deve ser uma pessoa de quem ningum suspeitaria sugeriu Lady
Danbury. S pode ser.
Penelope assentiu. A teoria de Lady Danbury estranhamente fazia
sentido.
por isso prosseguiu a velha senhora, triunfante que eu no sou
uma candidata provvel!
Penelope piscou repetidamente, aturdida, sem entender muito bem a
lgica.
Como disse?
Ora, por favor. Lady Danbury olhou para Penelope com o mais
absoluto desdm. Acha mesmo que foi a primeira pessoa a suspeitar de
mim?
Penelope se limitou a balanar a cabea.
Eu continuo achando que a senhora.
Isso lhe rendeu uma dose de respeito. Lady Danbury assentiu em sinal
de aprovao enquanto dizia:
Voc mais insolente do que parece.
Felicity se inclinou para a frente e falou, numa voz conspiratria:
Isso verdade.
Penelope deu um tapa na mo da irm.
Felicity!
Acho que o sarau vai comear avisou Eloise.
Que Deus nos ajude retrucou Lady Danbury. No sei por que... Sr.
Bridgerton!
Penelope tinha se virado de frente para o pequeno palco, mas tornou a
se voltar para trs a tempo de ver Colin percorrer a ileira e se sentar ao
lado de Lady Danbury, pedindo desculpas ao esbarrar nos joelhos das
pessoas pelas quais ia passando.
Os pedidos de desculpa eram acompanhados, claro, por um de seus
sorrisos fatais, e nada menos do que trs senhoras simplesmente icaram
completamente derretidas em suas cadeiras.
Penelope arqueou as sobrancelhas. Era lamentvel.
Penelope sussurrou Felicity , por acaso voc acabou de rosnar?
Colin disse Eloise , eu no sabia que vinha.

Ele deu de ombros, o rosto iluminado por um sorriso de lado.


Mudei de ideia no ltimo instante. A inal, sempre fui um grande
amante de msica.
Isso explica a sua presena aqui comentou Eloise num tom bastante
irnico.
Em resposta, Colin se limitou a arquear a sobrancelha. Em seguida se
virou para Penelope e disse:
Boa noite, Srta. Featherington. Depois acenou com a cabea para
Felicity e cumprimentou: Srta. Featherington.
Penelope levou um instante para encontrar a voz. Os dois haviam se
despedido de forma bastante estranha naquela tarde, e agora, ali estava
ele com um sorriso simptico.
Boa noite, Sr. Bridgerton conseguiu dizer, por fim.
Algum sabe qual o programa desta noite? indagou ele, mostrandose muito interessado.
Penelope foi obrigada a admirar aquilo. Colin tinha a capacidade de
olhar para uma pessoa como se nada no mundo pudesse ser mais
importante do que aquilo que ela fosse dizer. Era um talento e tanto.
Sobretudo naquele momento, em que todos sabiam que ele no dava a
menor importncia para o que as meninas Smythe-Smiths teriam escolhido
tocar.
Acredito que seja Mozart opinou Felicity. Elas quase sempre tocam
Mozart.
Encantador retrucou Colin, recostando-se na cadeira, como se tivesse
acabado de comer uma excelente refeio. Sou um grande f do Sr.
Mozart.
Nesse caso falou Lady Danbury, acotovelando-o nas costelas , talvez
queira fugir daqui enquanto a possibilidade ainda existe.
No seja tola disse ele. Estou certo de que as meninas daro o
melhor de si.
Ah, no h dvida de que as meninas daro o melhor de si atalhou
Eloise, em um tom de mau agouro.
Shhh fez Penelope. Acho que vo comear.
Ela no estava particularmente ansiosa para ouvir a verso SmytheSmith de Eine Kleine Nachtmusik, admitiu para si mesma. Mas se sentiu

muito pouco vontade com Colin. No sabia ao certo o que dizer a ele, e o
que quer que devesse dizer no devia ser dito na frente de Eloise, Felicity e,
sobretudo, Lady Danbury.
Um mordomo surgiu e apagou algumas velas de forma a sinalizar que as
meninas estavam prontas para comear. Penelope se preparou e engoliu
em seco para tentar entupir os canais auditivos (no funcionou), ento a
tortura comeou.
E continuou... e continuou... e continuou.
Penelope no sabia o que era pior: a msica ou a conscincia de que
Colin estava sentado bem atrs dela. Sentiu um arrepio na nuca ao pensar
nisso e comeou a se remexer como uma louca, os dedos tamborilando,
implacveis, sobre o veludo azul-escuro do vestido.
Quando o quarteto Smythe-Smith inalmente terminou de tocar, trs das
meninas se mostraram radiantes com o aplauso educado e a quarta a
violoncelista parecia querer se esconder.
Penelope deixou escapar um suspiro. Pelo menos ela, em todas as suas
temporadas fracassadas, jamais havia sido forada a exibir as suas
de icincias diante de toda a alta sociedade como aquelas meninas. Sempre
lhe havia sido permitido se ocultar nas sombras, icando em silncio nos
limites do salo, observando as outras moas se alternarem na pista de
dana. Sim, a me a carregava para l e para c, tentando coloc-la no
caminho desse ou daquele cavalheiro disponvel, mas isso no era nada
nada comparado ao que as meninas Smythe-Smith eram foradas a
enfrentar.
Embora, para ser sincera, trs das quatro parecessem ignorar
alegremente sua inpcia musical. Penelope limitou-se a sorrir e a bater
palmas. Sem dvida ela no ia acabar com a festa das moas.
E, se a teoria de Lady Danbury estivesse correta, Lady Whistledown no
haveria de escrever uma nica palavra sobre o sarau.
Os aplausos logo diminuram e em poucos instantes todos circulavam
pelo salo, puxando conversa uns com os outros, de olho na mesa de
petiscos escassos no fundo do aposento.
Limonada murmurou Penelope para si mesma.
Perfeito. Estava sentindo muito calor ora, no que estava pensando ao
usar veludo numa noite to quente? , e uma bebida gelada era

exatamente o que precisava. Alm disso, Colin estava entretido numa


conversa com Lady Danbury, fazendo daquele o momento ideal para ela
fugir dali.
Mas, assim que pegou um copo com a bebida, ouviu a voz dolorosamente
familiar dele s suas costas, murmurando o seu nome.
Ela se virou e, antes de ter a menor ideia do que fazia, disse:
Eu sinto muito.
Sente?
Sinto garantiu ela. Pelo menos, acho que sim.
Ele estreitou os olhos, e pequenas rugas se formaram nos cantos.
Esta conversa s faz ficar mais intrigante a cada segundo.
Colin...
Ele lhe estendeu o brao.
No quer dar uma volta comigo pelo salo?
Eu no acho...
Colin aproximou o brao ainda mais dela s 2 ou 3 centmetros, mas a
mensagem era clara.
Por favor insistiu.
Ela fez que sim e pousou o copo na mesa.
Est bem.
Caminharam em silncio por quase um minuto, ento Colin disse:
Eu gostaria de me desculpar com voc.
Fui eu que sa da sala de forma tempestuosa observou Penelope.
Colin inclinou a cabea de leve e ela percebeu o sorriso indulgente que
brincava nos lbios dele.
Eu no diria que foi tempestuosa retrucou ele.
Penelope franziu a testa. No deveria ter ido embora mostrando-se to
ofendida, mas agora que o izera, sentia-se estranhamente orgulhosa. No
era todos os dias que uma mulher como ela tinha a oportunidade de fazer
uma sada to dramtica.
Bem, eu no deveria ter sido to grosseira murmurou ela, sem muita
sinceridade dessa vez.
Ele arqueou uma das sobrancelhas, obviamente decidido a continuar o
que tinha a dizer.
Eu gostaria de me desculpar por ser um fedelho mimado e choro.

Penelope chegou a tropear nos prprios ps.


Ele a ajudou a recuperar o equilbrio, ento continuou:
Sei que h muitas coisas na minha vida pelas quais eu deveria ser
grato. Pelas quais eu sou grato corrigiu-se, um pouco acanhado. Fui
imperdoavelmente grosseiro ao me queixar com voc.
No insistiu ela , passei a noite toda pensando no que disse, e
embora eu... Ela engoliu em seco, ento passou a lngua pelos lbios.
Passara o dia todo procurando as palavras adequadas e acreditava que
as tivesse encontrado, mas agora que ele estava ali ao seu lado, no
conseguia pensar em nada.
Est precisando de mais um copo de limonada? perguntou Colin,
educadamente.
Ela fez que no.
Voc tem todo o direito de sentir o que quiser disse de forma
atabalhoada. Pode no ser o que eu sentiria se estivesse no seu lugar,
mas todos os seus sentimentos so legtimos. No entanto...
Ela se deteve e Colin se viu desesperado para saber o que ela estava
prestes a falar.
No entanto o qu, Penelope? encorajou-a.
No nada.
Para mim, .
A mo dele estava sobre o brao dela, ento ele o apertou de leve para
que ela soubesse que ele falava srio.
Por um longo momento, Colin no achou que Penelope fosse de fato
responder, ento, quando pensou que o rosto fosse rachar com o sorriso
ingido que abriu estavam em pblico, a inal, e no seria de bom tom
gerar comentrios e especulaes demonstrando ansiedade e agitao ,
ela suspirou.
Foi um som encantador, estranhamente reconfortante, suave e sbio. E
fez com que ele desejasse olh-la com mais ateno, olhar dentro de sua
mente, escutar os ritmos de sua alma.
Colin comeou ela , se voc se sente frustrado com a sua situao
atual, deveria fazer algo para mud-la. Na verdade, simples assim.
o que fao disse ele, encolhendo o ombro mais distante dela com
indiferena. Minha me me acusa de fazer minhas malas e deixar o pas

apenas por capricho, mas a verdade que...


Voc faz isso quando se sente frustrado completou ela.
Ele fez que sim. Ela o compreendia. Colin no sabia ao certo como aquilo
acontecera, ou mesmo se fazia algum sentido, mas Penelope Featherington
o compreendia.
Eu acho que voc deveria publicar os seus dirios opinou ela.
Eu no posso.
Por qu?
Ele parou e soltou o brao dela. Na verdade, no tinha resposta alm do
estranho ribombar de seu corao.
Quem iria querer ler? perguntou, por fim.
Eu iria respondeu ela, com sinceridade. Eloise, Felicity... Sua me,
Lady Whistledown, sem dvida acrescentou, com um sorriso travesso.
Ela escreve um bocado a seu respeito.
O bom humor dela era contagiante, e Colin no conseguiu conter um
sorriso.
Penelope, se as nicas pessoas que comprarem o livro forem as que eu
conheo, no conta.
Por que no? Voc conhece muitas pessoas. Ora, se considerar s os
Bridgertons...
Ele agarrou a mo dela. No soube por qu, mas agarrou.
Penelope, pare.
Ela riu.
Acho que Eloise comentou que vocs tambm tm montes e montes de
primos e...
J chega advertiu ele, embora estivesse sorrindo ao diz-lo.
Penelope olhou para a mo dele segurando a sua e falou:
Muita gente vai querer ler sobre suas viagens. Talvez, no incio, seja
apenas por voc ser uma igura conhecida em Londres, mas no vai
demorar at todos se darem conta de que um timo escritor. Ento, vo
clamar por mais.
No quero ser um sucesso por causa do nome Bridgerton retrucou
ele.
Ela soltou a mo da dele e a pousou no quadril.
Voc ouviu tudo o que eu disse? Eu acabei de falar...

Do que vocs dois esto falando?


Era Eloise, com uma expresso muito, muito curiosa.
De nada murmuraram os dois, ao mesmo tempo.
Eloise resfolegou.
No me insultem. No pode no ser de nada. Penelope est com um ar
de quem vai comear a cuspir fogo a qualquer instante.
Seu irmo est apenas sendo obtuso disse Penelope.
Ora, no h nada de novo nisso brincou Eloise.
Espere a! exclamou Colin.
Mas a respeito de qu ele estava sendo obtuso insistiu Eloise,
ignorando-o por completo.
Trata-se de um assunto particular respondeu Colin, de m vontade.
O que o torna ainda mais interessante retrucou Eloise.
Ela olhou para a amiga, em expectativa.
Eu sinto muito disse Penelope , realmente no posso contar.
No acredito que voc no vai me contar! exclamou Eloise.
No respondeu Penelope, sentindo-se estranhamente satisfeita
consigo mesma. No vou.
No acredito repetiu Eloise, virando-se para o irmo. No acredito.
Colin deu o mais discreto dos sorrisos.
Acredite.
Voc, guardando segredos de mim.
Ele ergueu as sobrancelhas.
Por acaso achou que eu lhe contava tudo?
claro que no. Ela fez uma careta. Mas achei que Penelope
contasse.
S que este segredo no meu para que eu lhe conte defendeu-se
Penelope. de Colin.
Acho que o planeta acaba de comear a girar para o outro lado
resmungou Eloise. Ou talvez a Inglaterra tenha se chocado com a Frana.
S sei que este no o mesmo mundo que eu habitava hoje de manh.
Penelope no conseguiu se conter. Soltou uma risadinha, divertida.
E voc est rindo de mim! acrescentou Eloise.
No, no estou garantiu Penelope, rindo. Realmente no estou.
Sabe do que voc est precisando? indagou Colin.

Eu? indagou Eloise.


Ele assentiu.
De um marido.
Voc to mau quanto a mame!
Eu poderia ser bem pior, se quisesse.
No tenho a menor dvida disso devolveu Eloise.
Parem, parem! pediu Penelope, rindo muito a essa altura.
Os dois olharam para ela em expectativa, como se perguntassem: e
agora?
Estou to satisfeita por ter vindo esta noite... disse ela, as palavras
saindo da boca a despeito de sua vontade. No consigo me lembrar de
uma noite mais agradvel do que esta. Sinceramente, no consigo.

Muitas horas depois, enquanto Colin itava o teto do quarto de seu novo
apartamento em Bloomsbury, ocorreu-lhe que se sentia exatamente da
mesma forma.

CAPTULO 8
Colin Bridgerton e Penelope Featherington foram vistos conversando
no sarau Smythe-Smith, embora ningum saiba dizer, ao certo, o que
discutiam. Esta autora se arriscaria a dizer que a conversa girava em
torno da identidade desta, uma vez que todos pareciam estar falando
sobre isso antes, depois e (um tanto grosseiramente, na estimada
opinio desta coluna) durante a apresentao.
Outras notcias: o violino de Honoria Smythe-Smith foi dani icado
quando Lady Danbury o atirou de cima da mesa, sem querer,
enquanto agitava a bengala.
Lady Danbury insistiu em comprar outro para substituir, mas
ento declarou que no tem o hbito de comprar nada que no seja
do melhor, assim, Honoria ter um violino Ruggieri, importado de
Cremona, na Itlia.
No entendimento desta autora, somando-se o tempo de fabricao,
de envio, alm da longa lista de espera, levar uns seis meses para que
o violino chegue at ns.
C

H momentos na vida de uma mulher em que seu corao d uma


cambalhota no peito, em que o mundo parece atipicamente cor-de-rosa e
perfeito, em que uma sinfonia pode ser ouvida no toque de uma
campainha.
Penelope Featherington vivenciou esse momento dois dias aps o sarau
Smythe-Smith.
S foi preciso uma batida porta de seu quarto, seguida da voz do
mordomo, lhe informando:
O Sr. Colin Bridgerton est aqui para v-la.
No mesmo instante, ela caiu da cama. Briarly, que trabalhava para a
famlia Featherington havia tempo su iciente para nem mesmo piscar

diante da falta de graa de Penelope, murmurou:


Devo dizer a ele que a senhorita no est?
No! Penelope praticamente guinchou, e se colocou de p aos
tropeos. Quer dizer, no acrescentou num tom mais suave. Mas vou
precisar de dez minutos para me arrumar. Ela olhou para o espelho e
estremeceu diante da aparncia desgrenhada. Quinze.
Como desejar, Srta. Penelope.
Ah, e por favor prepare uma bandeja com quitutes. O Sr. Bridgerton
deve estar com fome. Ele est sempre com fome.
O mordomo assentiu outra vez.
Penelope icou imvel enquanto Briarly se retirava, ento,
completamente incapaz de se conter, comeou a danar pulando de um p
para o outro, emitindo um som estranho que mais parecia um ganido e que
tinha certeza ou pelo menos esperava que jamais produzira.
Tambm, no conseguia se lembrar da ltima vez em que um cavalheiro
a visitara, muito menos um pelo qual estivesse to apaixonada havia quase
metade da vida.
Acalme-se disse ela, espalmando as mos e fazendo um gesto muito
parecido com o que usaria para conter uma pequena e ingovernvel
multido. Voc precisa permanecer calma. Calma repetiu, como se isso
fosse, de fato, resolver alguma coisa. Calma.
Mas, por dentro, seu corao danava.
Respirou fundo algumas vezes, foi at a penteadeira e pegou a escova. S
levaria alguns instantes para prender os cabelos outra vez. Sem dvida
Colin no iria fugir se ela o deixasse aguardando por algum tempo. Ele
devia esperar que ela levasse alguns minutos para se arrumar, no?
Ainda assim, ajeitou os cabelos em tempo recorde e, ao entrar na sala de
visitas, apenas cinco minutos haviam transcorrido desde o anncio do
mordomo.
Que rapidez observou Colin, com um sorriso maroto.
Ele estava de p ao lado da janela, olhando para a Rua Mount, e se virou
quando ela apareceu.
Ah, voc acha? disse Penelope, esperando que o calor que sentia na
pele no estivesse se traduzindo num rubor.
Uma mulher devia manter um cavalheiro esperando, embora no por

muito tempo. Ainda assim, no fazia sentido ter esse tipo de


comportamento logo com Colin. Ele jamais se interessaria por ela de forma
romntica, e, alm do mais, eram amigos.
Amigos. Parecia um conceito to estranho e, no entanto, era isso que
eram. Sempre haviam sido conhecidos que se tratavam com familiaridade,
mas, desde que Colin voltara do Chipre, tinham se tornado amigos.
Era mgico.
Mesmo que ele jamais a amasse e ela achava que isso no aconteceria
, aquilo era melhor do que o que tinham antes.
A que devo o prazer? perguntou Penelope, sentando-se no sof de
tecido adamascado amarelo levemente desbotado da me.
Colin acomodou-se de frente para ela numa cadeira de espaldar reto
bastante desconfortvel. Inclinou o corpo para a frente, apoiou as mos nos
joelhos e Penelope soube, no mesmo instante, que havia algo errado.
Aquela no era a pose adotada por um cavalheiro numa visita social. Ele
lhe pareceu perturbado demais, intenso demais.
bastante srio disse ele, o rosto soturno.
Penelope quase se levantou.
Aconteceu alguma coisa? Algum adoeceu?
No, no, nada do tipo. Colin fez uma longa pausa, expirou
profundamente, ento passou as mos pelos cabelos desalinhados.
sobre Eloise.
O que ?
No sei como dizer isto... Tem algo para comer?
Penelope teve vontade de torcer o pescoo dele.
Pelo amor de Deus, Colin!
Me desculpe. que no comi nada o dia todo.
Uma novidade, estou certa comentou Penelope, impaciente. J pedi
a Briarly que nos trouxesse algo. Agora, poderia me contar o que h de
errado ou quer que eu morra de impacincia?
Eu acho que ela Lady Whistledown disse ele, atabalhoadamente.
Penelope icou boquiaberta. No sabia ao certo o que esperava ouvir,
mas no era aquilo.
Penelope, voc me escutou?
Eloise?

Ele fez que sim.


No pode ser.
Colin se levantou e comeou a caminhar de um lado para outro, to
nervoso que no conseguia ficar sentado.
Por que no?
Porque... porque... Porque no h a menor possibilidade de ela fazer
uma coisa dessas h dez anos sem eu saber.
A expresso dele se transformou de perturbao em desdm em um
instante.
No creio que voc esteja a par de tudo o que Eloise faa.
claro que no devolveu Penelope, lanando-lhe um olhar bastante
irritado , mas posso lhe dizer com absoluta certeza que Eloise jamais
esconderia de mim um segredo dessa magnitude durante dez anos. Ela
simplesmente no seria capaz.
Penelope, ela a pessoa mais enxerida que conheo.
Bem, isso verdade concordou Penelope. Com exceo de minha
me. Mas isso no o suficiente para conden-la.
Colin parou de caminhar de um lado para outro e plantou as mos nos
quadris.
Ela vive anotando coisas.
Por que acha isso?
Ele ergueu a mo e esfregou as pontas dos dedos energicamente umas
nas outras.
Manchas de tinta. Sempre.
Muitas pessoas usam canetas e tinta. Voc, por exemplo, escreve
dirios. Estou certa de que ica com os dedos sujos de tinta de vez em
quando.
Sim, mas eu no desapareo quando escrevo nos meus dirios.
Penelope sentiu sua pulsao se acelerar.
O que quer dizer com isso? perguntou, ficando sem flego.
Quero dizer que ela se tranca no quarto hora aps hora e que depois
desses perodos que os dedos ficam cheios de tinta.
Penelope icou em silncio por um perodo agonizantemente longo. A
prova de Colin era, de fato, signi icativa, sobretudo somada conhecida e
bem documentada tendncia de Eloise intromisso.

Mas ela no era Lady Whistledown. No podia ser. Penelope apostaria a


prpria vida.
Por fim, ela cruzou os braos e, parecendo uma criana teimosa, disse:
No ela. No .
Colin voltou a se sentar, parecendo derrotado.
Eu gostaria de ter essa certeza.
Colin, voc precisa...
Droga, onde est a comida? resmungou ele.
Ela deveria ter icado chocada, mas de alguma forma a falta de educao
dele a divertiu.
Tenho certeza que Briarly j est chegando com ela.
Ele se esparramou numa cadeira.
Estou com fome.
Sim, imagino comentou Penelope, contraindo os lbios.
Ele deixou escapar um suspiro, cansado e preocupado.
Se ela for Lady Whistledown, vai ser um desastre. Simplesmente um
desastre.
No seria to ruim assim retrucou Penelope, com cuidado. No que
eu ache que ela seja, porque no acho! Mas, se fosse, seria to terrvel
assim? Eu, particularmente, gosto bastante de Lady Whistledown.
Sim, Penelope respondeu Colin, de forma um tanto rspida , seria
terrvel. Ela estaria arruinada.
No acho que estaria arruinada...
claro que estaria. Tem ideia de quantas pessoas aquela mulher j
insultou ao longo dos anos?
No sabia que voc detestava Lady Whistledown tanto assim
observou Penelope.
Eu no a detesto contestou Colin, com impacincia. Mas isso no
importa. Todo mundo a detesta.
No creio que isso seja verdade. Todos compram o seu jornal.
claro que compram! Todos compram o seu maldito jornal.
Colin!
Desculpe murmurou ele, embora no parecesse estar sendo sincero.
Mesmo assim, Penelope assentiu.
Seja l quem for Lady Whistledown disse Colin, balanando o dedo

em sua direo com tanta veemncia que ela chegou o corpo para trs ,
quando ela for desmascarada, no poder mostrar o rosto em Londres.
Penelope pigarreou com discrio.
No tinha me dado conta de que voc se importava tanto com as
opinies da sociedade.
E no me importo. Bem, no muito, pelo menos. Qualquer um que lhe
disser que no se importa um mentiroso e um hipcrita.
Penelope achou que Colin estava certo, embora tenha icado surpresa
por ele admiti-lo. Ao que parecia, os homens gostavam de ingir ser
totalmente independentes, no afetados pelos caprichos e opinies da
sociedade.
Ele inclinou o corpo para a frente, os olhos verdes queimando de
intensidade.
Isto no tem a ver comigo, Penelope. Tem a ver com Eloise. E, se ela for
execrada pela sociedade, icar arrasada. Ele se recostou na cadeira, mas
seu corpo inteiro irradiava tenso. Sem falar do que aconteceria com
minha me.
Penelope deu um suspiro lento.
Eu realmente acho que voc est se indispondo a troco de nada falou.
Espero que tenha razo retrucou Colin, fechando os olhos.
No sabia ao certo quando comeara a descon iar da irm. Talvez depois
que Lady Danbury lanara seu agora famoso desa io. Ao contrrio de
grande parte de Londres, Colin jamais se interessara pela verdadeira
identidade de Lady Whistledown. A coluna era divertida e ele sem dvida
a lia, assim como todo mundo, mas, a seu ver, Lady Whistledown era
apenas... Lady Whistledown, e isso era s o que ela precisava ser.
Mas o desa io de Lady Danbury o izera comear a pensar, e, como todos
os Bridgertons, sempre que en iava uma ideia na cabea, era incapaz de
esquec-la. De alguma forma, lhe ocorrera que a irm possua o
temperamento e as habilidades perfeitos para escrever uma coluna como
aquela, ento, antes de conseguir se convencer de que estava delirando,
notara as manchas de tinta em seus dedos. Desde ento, fora praticamente
loucura, sem conseguir pensar em mais nada que no fosse a
possibilidade de Eloise ter uma vida secreta.
Ele no sabia o que o irritava mais: que Eloise pudesse ser Lady

Whistledown ou que tivesse conseguido esconder isso dele por mais de


uma dcada.
Que coisa mais enervante, ser enganado pela prpria irm. Gostava de
pensar que era mais esperto do que isso.
Mas precisava se concentrar no presente. Porque, se as suas suspeitas
estivessem corretas, como a famlia iria lidar com o escndalo quando
Eloise fosse descoberta?
E ela seria, sim, descoberta. Com toda Londres ansiando pelo prmio de
mil libras, Lady Whistledown no tinha a menor chance.
Colin! Colin!
Ele abriu os olhos, perguntando-se quanto tempo fazia que Penelope o
estava chamando.
Eu realmente acho que voc deveria parar de se preocupar com Eloise
disse ela. H muitas pessoas em Londres, e Lady Whistledown poderia
ser qualquer uma delas. Ora, considerando sua ateno aos detalhes ela
fez um gesto com a mo para lhe lembrar das pontas dos dedos sujos de
tinta de Eloise , voc poderia ser Lady Whistledown.
Ele lhe lanou um olhar bastante condescendente.
A no ser pelo pequeno detalhe de eu ter estado fora do pas metade
do tempo.
Penelope decidiu ignorar o sarcasmo.
Sem dvida voc escreve bem o bastante para ser ela.
Colin teve vontade de dizer algo cmico e levemente rspido para refutar
os argumentos fracos que ela apresentava, mas a verdade era que, em seu
ntimo, tinha icado to encantado com o elogio sua escrita que a nica
coisa que conseguiu fazer foi ficar ali parado, exibindo um sorriso torto.
Voc est bem? perguntou Penelope.
Perfeitamente bem respondeu ele, voltando a si e tentando adotar
um semblante mais sbrio. Por qu?
Porque, de repente, me pareceu estar passando mal. Com vertigem,
talvez.
Estou bem repetiu ele, talvez um pouco mais alto que o necessrio.
S estou pensando no escndalo.
Penelope deixou escapar um suspiro cansado que o irritou, porque ele
no via motivo para ela se impacientar tanto.

Que escndalo? perguntou ela.


O escndalo que ir explodir quando ela for descoberta disse Colin,
por entre os dentes.
Ela no Lady Whistledown! insistiu Penelope.
De repente, Colin se empertigou na cadeira, os olhos brilhando com uma
nova ideia.
Sabe, no acho que tenha importncia o fato de ela ser ou no Lady
Whistledown.
Penelope o itou, perplexa, durante trs segundos inteiros antes de olhar
ao redor do aposento e murmurar:
Onde est a comida? Acho que estou zonza. Voc no passou os ltimos
dez minutos completamente enlouquecido pela possibilidade de que seja?
Como se aquela fosse a sua deixa, Briarly entrou na sala com uma
pesada bandeja. Penelope e Colin observaram em silncio enquanto o
mordomo a apoiava na mesa.
Gostariam que eu os servisse? indagou ele.
No, no preciso respondeu Penelope. Ns mesmos podemos
fazer isso.
Briarly assentiu e, assim que terminou de arrumar os talheres e encher
dois copos com limonada, saiu.
Oua comeou Colin, levantando-se para empurrar a porta at que
ela estivesse quase fechada (caso algum resolvesse discutir as sutilezas
das convenes sociais, tecnicamente a porta continuava aberta).
No quer algo para comer? indagou Penelope, estendendo-lhe um
prato que enchera com diversos petiscos.
Ele pegou um pedao de queijo, devorou-o em apenas duas mordidas,
ento continuou:
Mesmo que Eloise no seja Lady Whistledown, e, alis, ainda acho que
seja, no importa. Porque, se eu suspeito dela, ento alguma outra pessoa
tambm ir suspeitar.
E o que isso quer dizer?
Colin esteve a ponto de chacoalhar Penelope pelos ombros, mas detevese bem a tempo.
No importa! Ser que no v? Se algum apontar o dedo para ela, ela
estar arruinada.

No se ela no for Lady Whistledown! exclamou Penelope, parecendo


se esforar muito para descerrar os dentes.
E como ela poderia provar? devolveu Colin. Uma vez que um boato
tem incio, o estrago j est feito. Cria vida prpria.
Colin, h cinco minutos no estou mais entendendo voc.
Preste ateno. Ele se virou para encar-la e foi tomado por uma
intensidade tal que no poderia ter desviado os olhos dela ainda que a
casa estivesse desabando ao seu redor. Suponhamos que eu dissesse a
todo mundo que seduzi voc.
Penelope ficou muito, muito quieta.
Voc estaria arruinada para sempre continuou ele, agachando-se
perto da beirada do sof, de forma que icassem mais ou menos da mesma
altura. No importaria que ns nem ao menos tivssemos nos beijado.
Isso, minha cara Penelope, o poder da palavra.
Ela pareceu estranhamente paralisada. E, ao mesmo tempo, ruborizada.
Eu... eu no sei o que dizer gaguejou.
E, ento, algo muito estranho aconteceu. Colin se deu conta de que ele
mesmo no sabia o que dizer. Porque se esqueceu de boatos, e do poder
da palavra, e daquela podrido toda, e a nica coisa na qual conseguia
pensar era a parte que envolvia beijar e...
E...
E...
Deus do cu, ele queria beijar Penelope Featherington.
Penelope Featherington!
Era como querer beijar a prpria irm.
A no ser pelo fato lanou-lhe um olhar discreto e ela lhe pareceu
encantadora, e ele se perguntou como no o havia notado mais cedo de
que ela no era sua irm.
Definitivamente, no era sua irm.
Colin?
O nome dele era um mero sussurro nos lbios dela, que piscava sem
parar de forma adorvel e confusa. Como era possvel que jamais houvesse
notado o intrigante tom de castanho dos olhos dela? Eram quase dourados
prximo pupila. Nunca vira nada parecido e, no entanto, os vira centenas
de vezes.

Ele se empertigou subitamente. Era mais seguro que no estivessem


naquele ngulo. De cima, era mais difcil ver os olhos dela.
Penelope se levantou.
Maldio.
Colin? disse ela, a voz quase inaudvel. Posso lhe pedir um favor?
Pode ter sido intuio masculina ou insanidade, mas uma voz muito
insistente dentro dele gritava que, fosse l o que ela quisesse, s poderia
ser m ideia.
Ele era, no entanto, um idiota.
Tinha de ser, pois sentiu os lbios se entreabrirem e, em seguida, ouviu
uma voz muito parecida com a sua dizer:
claro.
Ela contraiu os lbios e, por um instante, Colin achou que fosse beij-lo,
mas ento se deu conta de que s fizera isso para formar uma palavra:
Poderia...
Apenas uma palavra. Nada alm de uma palavra comeando com po. A
slaba po sempre se assemelhava a um beijo.
Poderia me dar um beijo?

CAPTULO 9
Toda semana parece haver um convite mais cobiado que todos os
outros, e o desta semana , sem dvida, o da condessa de Maccles ield,
que ir oferecer um grande baile na segunda-feira noite. Lady
Maccles ield no uma an itri frequente em Londres, mas muito
popular, assim como o seu marido, e espera-se que muitos solteiros
compaream, incluindo o Sr. Colin Bridgerton (supondo que no
sucumba exausto aps quatro dias passados com os dez netos dos
Bridgertons), o visconde de Burwick e o Sr. Michael AnstrutherWetherby.
Esta autora imagina que um grande nmero de senhoritas jovens e
solteiras tambm con irmar presena depois da publicao desta
coluna.
C

A vida como ele a conhecia chegara ao fim.


O qu? perguntou, ciente de que piscava sem parar.
O rosto de Penelope assumiu um tom de rubro mais profundo do que ele
jamais imaginara ser possvel, e ela se virou.
Deixe para l murmurou. Esquea que eu disse qualquer coisa.
Colin achou aquilo uma tima ideia.
Mas ento, quando pensou que seu mundo talvez tivesse retomado o
curso normal (ou pelo menos um que ele pudesse ingir ser o normal),
Penelope subitamente virou-se, os olhos brilhando com uma luz
apaixonada que o espantou.
No, no vou deixar para l bradou ela. Passei a vida inteira
deixando as coisas para l, sem dizer s pessoas o que quero de verdade.
Colin tentou falar alguma coisa, mas o bolo que se formou em sua
garganta o impediu. Ele poderia cair morto a qualquer instante. Tinha
certeza disso.

No vai signi icar nada, eu prometo continuou ela. Eu jamais


esperaria alguma coisa de voc, mas que eu poderia morrer amanh e...
O qu?
Os olhos dela estavam imensos, liquefeitos em seu castanho profundo,
suplicantes e...
Ele sentiu sua certeza se dissolver.
Eu tenho 28 anos disse Penelope, com a voz baixa e triste. Sou uma
solteirona e nunca fui beijada.
H... err... b-bem...
Colin tinha certeza que sabia falar: apenas alguns minutos antes, fora
uma pessoa perfeitamente articulada. Mas, agora, no conseguia formar
uma nica palavra.
E Penelope continuava a falar, as faces de um encantador tom rosado, os
lbios se movendo to rpido que ele no pde evitar imaginar qual seria a
sensao de t-los sobre a sua pele. Em seu pescoo, em seu ombro, em
seu... Em outras partes.
Vou ser uma solteirona aos 29 anos continuou ela , e uma solteirona
aos 30. E poderia morrer amanh, e...
Voc no vai morrer amanh! conseguiu exclamar ele, de alguma
forma.
Mas poderia! E isso me mataria, porque...
Voc j estaria morta argumentou ele, pensando que sua voz soava
um tanto estranha e incorprea.
No quero morrer sem ter sido beijada concluiu ela.
Colin podia pensar em cem razes pelas quais beijar Penelope
Featherington era uma pssima ideia, e a primeira delas era o fato de que
ele queria beij-la.
Abriu a boca na esperana de que algum som emergisse e que talvez
fosse um argumento inteligvel, mas nada saiu, apenas o som de sua
respirao.
Ento, Penelope fez a nica coisa que podia acabar com a sua convico.
Ergueu os olhos para encar-lo e pronunciou duas nicas e simples
palavras:
Por favor.
Ele estava perdido. Havia algo de partir o corao na forma como ela o

olhava, como se talvez fosse morrer se ele no a beijasse. No de corao


partido, no de vergonha era quase como se precisasse dele para se
nutrir, para lhe alimentar a alma, preencher-lhe o corao.
E Colin no conseguiu se lembrar de mais ningum que tivesse
precisado dele com tanto fervor.
Aquilo o encheu de humildade.
Tambm o fez desej-la com uma intensidade de deixar as pernas
bambas. Olhou para ela e, de alguma forma, no viu a mulher que vira
tantas vezes antes. Penelope estava diferente. Ela brilhava. Era uma sereia,
uma deusa, e ele se perguntou como era possvel que ningum jamais o
tivesse percebido.
Colin? sussurrou ela.
Ele deu um passo frente. Foi um passo pequeno, mas quando tocou o
queixo dela e inclinou o seu rosto para cima, os lbios dos dois icaram a
poucos centmetros de distncia.
Seus hlitos se misturaram e o ar icou clido e pesado. Penelope
estremeceu, e Colin no pde ter certeza de que ele mesmo no estivesse
tremendo.
Imaginou-se dizendo algo insolente e cmico, como o sujeito brincalho
que tinha a reputao de ser. O que voc quiser, talvez, ou Toda mulher
merece ao menos um beijo. Mas, ao eliminar a distncia quase inexistente
entre eles, percebeu que no havia palavras que pudessem captar a
intensidade do momento.
Palavras para a paixo. Palavras para a necessidade.
No havia palavras para a epifania daquele momento.
E assim, numa sexta-feira que de outra forma teria sido como qualquer
outra, no corao de Mayfair, numa silenciosa sala de estar na Rua Mount,
Colin Bridgerton beijou Penelope Featherington.
E foi glorioso.
Os lbios dele tocaram os dela a princpio com delicadeza, no porque
ele tentasse ser dcil, embora, se tivesse lhe ocorrido a presena de
esprito para pensar em tais coisas, provavelmente ele teria lembrado que
aquele era o primeiro beijo dela e que, portanto, deveria ser reverente,
lindo e todas as coisas com as quais uma moa sonha.
Mas, com toda a sinceridade, nada disso passou pela cabea de Colin. Na

verdade, ele mal pensava. Seu beijo foi suave e dcil porque ele ainda
estava surpreso. Ele a conhecia havia anos, e jamais pensara em fazer
aquilo. Agora, porm, no poderia solt-la nem que o mundo se acabasse.
Mal conseguia acreditar no que estava fazendo ou que desejasse tanto
aquilo.
No foi o tipo de beijo ao qual algum d incio por estar tomado de
paixo, emoo, raiva ou desejo. Foi algo mais lento, uma aprendizagem
tanto para Colin quanto para Penelope.
E ele estava aprendendo que tudo o que acreditara saber sobre o ato de
beijar era bobagem.
Todo o resto havia sido apenas lbios, lnguas e palavras murmuradas,
mas sem o menor significado.
Aquilo, sim, era um beijo.
Havia algo no roar dos lbios, na forma como ele podia ouvir e sentir a
respirao dela ao mesmo tempo. Algo no fato de ela permanecer
totalmente imvel e, no entanto, ser possvel sentir o seu corao
ribombando.
Havia algo no fato de ele saber que era ela.
Colin mordiscou, de leve, o canto da boca de Penelope, e ento acariciou
o local exato onde os lbios dela se uniam. A lngua dele mergulhava,
delineava, aprendia os contornos de sua boca, saboreando a essncia doce
e ao mesmo tempo salgada.
Aquilo era mais do que um beijo.
As mos dele, que estavam espalmadas nas costas dela, icaram rijas,
mais e mais tensas enquanto apalpavam o tecido do vestido. Ele podia
sentir o calor do corpo dela na ponta dos dedos, brotando atravs da
musselina.
Ele a puxou para mais perto, depois ainda mais, at seus corpos estarem
colados. Podia sentir toda a extenso do corpo dela, e sentiu o seu prprio
se incendiar. Percebeu seu membro enrijecer. Deus, como a desejava.
Colin se tornou mais exigente e fez sua lngua brincar mais frente, at
Penelope entreabrir os lbios. Ele engoliu o seu suave gemido de
aquiescncia, ento foi adiante para saborear aquela boca. Era doce, um
pouco cida devido limonada e claramente to inebriante quanto um bom
conhaque, pois ele comeava a duvidar da prpria capacidade de

permanecer de p.
Percorreu as mos pelo corpo dela bem devagar, para no assust-la.
Ela era delicada, curvilnea e exuberante, do modo que sempre achara que
uma mulher devia ser. Os quadris eram largos, o traseiro, perfeito, e os
seios... por Deus, os seios eram deliciosos, pressionados de encontro ao seu
peito. Ele queria muito tom-los com as mos, mas forou-as a permanecer
onde estavam (muito bem posicionadas em seu traseiro, de maneira que
no era tanto sacri cio assim). Alm do fato de que ele, realmente, no
deveria apalpar os seios de uma dama to bem-criada no meio de sua sala
de visitas, tinha a dolorosa suspeita de que, se a tocasse daquela maneira,
era bastante provvel que se perdesse por completo.
Penelope, Penelope murmurou, se perguntando por que o nome dela
tinha um sabor to delicioso em seus lbios.
Estava faminto por ela, inebriado de paixo, e queria desesperadamente
que ela sentisse o mesmo. T-la nos braos era perfeito, mas, at o
momento, ela no esboara a menor reao. Ah, sim, havia oscilado em
seus braos e aberto os lbios para acolher a sua invaso, mas, alm disso,
nada fizera.
E, no entanto, pelo respirar ofegante e pelas batidas aceleradas de seu
corao, ele sabia que ela estava excitada.
Colin se afastou um pouco, apenas alguns centmetros, o su iciente para
tocar-lhe o queixo e levantar o rosto dela para si. As plpebras se agitaram
at se abrirem, revelando olhos atordoados de paixo, em perfeita
consonncia com os lbios entreabertos, macios e tmidos pelos beijos
dele.
Ela estava linda. Completamente linda, de tirar o flego. No sabia como
jamais notara isso em todos aqueles anos.
Ser que o mundo estava cheio de homens cegos ou apenas estpidos?
Voc tambm pode me beijar sussurrou ele, encostando a testa, de
leve, na dela.
Penelope no fez nada alm de piscar.
Um beijo envolve duas pessoas murmurou ele, aproximando os lbios
dos dela, embora apenas por um instante fugaz.
Ela correu a mo pelas costas dele.
E o que eu devo fazer? perguntou.

O que quiser.
Penelope levou uma das mos ao rosto dele bem devagar. Os dedos
deslizaram de leve pela face, roaram o queixo e ento se afastaram.
Obrigada sussurrou ela.
Obrigada?
Ele ficou imvel.
No era isso que queria ouvir. No queria receber um obrigada por
aquele beijo.
Aquilo o fez sentir-se culpado.
E superficial.
Como se tivesse feito aquilo por piedade. E a pior parte era que, se tudo
tivesse acontecido poucos meses antes, teria sido, de fato, por piedade.
O que isso dizia a seu respeito?
No me agradea disse ele, rispidamente, afastando-se de repente.
Mas...
Eu disse no repetiu ele, dando-lhe as costas como se no pudesse
olh-la quando, na verdade, no podia suportar a si mesmo.
E o mais impressionante era que ele no sabia muito bem por qu.
Aquela sensao desesperada e insistente seria culpa? Porque no era
para ele t-la beijado? Porque no era para ele ter gostado?
Colin retrucou ela , no fique com raiva de voc mesmo.
No estou vociferou ele.
Eu lhe pedi que me beijasse. Eu quase o forcei...
Que forma eficaz de fazer um homem se sentir msculo...
Voc no me forou disparou ele.
No, mas...
Ora, pelo amor de Deus, Penelope, j chega!
Ela recuou, com os olhos arregalados.
Me desculpe sussurrou.
Ele baixou os olhos para as mos dela e viu que tremiam. Colin fechou os
olhos, agoniado. Por que, por que, por que estava sendo um idiota
completo?
Penelope... comeou.
No, est tudo bem disse ela, depressa. No precisa falar nada.
No, eu preciso, sim.

Eu realmente preferiria que no falasse.


E ento ela lhe pareceu to digna... O que o fez sentir-se ainda pior. Ela
estava parada, ali, com as mos cruzadas de forma recatada sua frente,
olhando para baixo no exatamente para o cho, mas tampouco para o
rosto dele.
Penelope achava que ele a beijara por piedade.
E ele era um patife, porque uma pequena parte de si queria que ela
pensasse isso. Porque dessa forma talvez ele pudesse se convencer de que
era verdade, que no passara de pena, que no havia possibilidade de ser
mais do que isso.
melhor eu ir disse ele bem baixo, e, no entanto, sua voz ainda soou
alta demais na sala silenciosa.
Penelope no tentou impedi-lo.
Ele fez um gesto em direo porta.
melhor eu ir repetiu, apesar de os ps se recusarem a se mexer.
Ela assentiu.
Eu no... comeou a dizer Colin, e ento, horrorizado com as palavras
que quase saram de sua boca, se dirigiu porta.
Mas Penelope, claro, perguntou:
No o qu?
E ele no soube o que responder, porque o que comeara a dizer fora:
Eu no a beijei por pena. Se ele quisesse que ela soubesse, se quisesse se
convencer, isso s poderia signi icar que ansiava pela sua boa opinio, o
que s poderia querer dizer...
Eu preciso ir falou atabalhoadamente, j em desespero, como se
deixar aquela sala fosse a nica forma de impedir que seus pensamentos
percorressem uma estrada to perigosa.
Atravessou a distncia que ainda restava at a porta, esperando que ela
falasse algo, que chamasse o seu nome.
Mas ela no o fez.
E ele se foi.
E nunca se odiou tanto na vida.

Colin estava de pssimo humor antes de o lacaio surgir sua porta com
uma convocao de sua me. Depois, seu humor piorou.
Maldio. Ela ia voltar quela conversa sobre ele ter de se casar. As
convocaes dela eram sempre sobre isso. E ele no estava com o menor
nimo para tal assunto.
Mas era sua me. E ele a amava. Isso signi icava que no poderia ignorla. Assim, resmungando sem parar e praguejando bastante durante o
processo, calou as botas, vestiu o casaco e se dirigiu porta.
Estava morando em Bloomsbury, que no era a parte mais elegante da
cidade para um membro da aristocracia, embora a Praa Bedford, onde
alugara uma pequena, porm elegante, casa com varanda, fosse sem
dvida um endereo caro e respeitvel.
Colin gostava bastante de morar ali, onde os vizinhos eram mdicos,
advogados, intelectuais e gente que realizava mais do que comparecer a
festa aps festa. No estava pronto para trocar sua herana por um
trabalho era timo ser um Bridgerton, a inal , mas havia algo de
estimulante em observar pro issionais com seus afazeres, advogados
rumando para o leste em direo ao Palcio de Justia e mdicos para
noroeste, no sentido de Portland Place.
Teria sido fcil atravessar a cidade em sua pequena carruagem:
retornara cavalaria apenas uma hora antes, aps voltar da casa das
Featheringtons. Mas estava sentindo a necessidade de um pouco de ar
puro, sem falar em sua teimosia, que o levava a querer demorar o mximo
possvel para chegar casa da me.
Se a inteno de Violet era lhe dar mais um sermo sobre as virtudes do
matrimnio, seguido de um longo discurso sobre os atributos de cada
senhorita solteira de Londres, maldio!, ento ela podia perfeitamente
esperar por ele.
Colin fechou os olhos e gemeu. Seu humor devia estar at pior do que
imaginava, para amaldioar a prpria me, que ele (e todos os Bridgertons,
na verdade) tinha em mais alta estima e afeio.
A culpa era de Penelope.
No, a culpa era de Eloise, pensou, cerrando os dentes. Melhor culpar
uma irm.
No, a culpa era dele mesmo, admitiu, atirando-se de volta na cadeira da

escrivaninha. Se estava de mau humor, pronto para arrancar a cabea de


algum com as prprias mos, a culpa era s dele.
No devia ter beijado Penelope. No importava o fato de ter desejado
isso, embora ele nem ao menos tivesse se dado conta de sua vontade at
um pouco antes de ela o mencionar. Ainda assim, no devia ter feito isso.
Embora, quando de fato pensava a respeito, no soubesse ao certo por que
no deveria t-la beijado.
Ele se levantou, ento caminhou com passos pesados at a janela e
encostou a testa na vidraa. A Praa Bedford encontrava-se em silncio,
com apenas alguns homens caminhando pelas caladas. Pareciam ser
operrios, provavelmente trabalhando na construo do novo museu na
parte leste. (Tinha sido por isso que Colin alugara uma casa no oeste da
praa: as obras eram bastante barulhentas.)
Ele olhou para o norte, na direo da esttua de Charles James Fox. Ali
estava um homem com um objetivo. Liderara os Whigs, pessoas que
apoiavam o Partido Liberal, durante anos. Nem sempre fora muito querido
de acordo com alguns membros da alta sociedade , mas Colin comeava
a crer que ser tido em alta conta por todos era algo superestimado. Deus
sabia que ningum era mais querido do que ele, e, apesar disso, agora se
sentia frustrado, descontente, mal-humorado e pronto para descontar em
qualquer um que cruzasse o seu caminho.
Deixou escapar um suspiro enquanto se afastava da janela. Era melhor
ir logo, sobretudo porque planejava caminhar at Mayfair. Embora, na
realidade, no fosse to longe assim. Provavelmente no mais do que trinta
minutos, se mantivesse um ritmo enrgico (e sempre o fazia), a menos que
as caladas estivessem repletas de gente lenta. Meia hora era mais do que
a maioria dos membros da alta sociedade gostava de icar ao ar livre em
Londres quando no estava fazendo compras ou passeando com elegncia
pelo parque, mas Colin sentia a necessidade de clarear a mente. E, embora
a atmosfera de Londres no fosse das mais puras, ia ter de servir.
Do jeito que ia a sua sorte naquele dia, no entanto, ao chegar esquina
das ruas Oxford e Regent, os primeiros pingos de chuva comearam a cair
em seu rosto. Ao virar na Praa Hanover para pegar a St. George, chovia
torrencialmente. E j estava to prximo da Rua Bruton que teria sido
ridculo tentar parar um carro de aluguel para o resto do caminho.

Ento, foi em frente.


Depois do primeiro instante de irritao, porm, teve uma sensao
estranha em relao chuva. Estava quente o bastante para que ele no se
sentisse gelado at os ossos, mas ainda assim os pingos grossos lhe
pareceram uma espcie de penitncia.
Tinha a impresso de que talvez fosse o que merecia.
A porta da casa da me se abriu antes mesmo que Colin pisasse no
primeiro degrau. Wickham devia estar sua espera.
O senhor aceitaria uma toalha? entoou o mordomo, entregando-lhe
um enorme tecido branco.
Colin aceitou, perguntando-se como Wickham tivera tempo de ir pegar
aquela toalha. No podia ter adivinhado que Colin seria tolo o bastante
para caminhar na chuva.
No foi a primeira vez que lhe ocorreu que os mordomos deviam possuir
poderes estranhos e msticos. Talvez fosse uma exigncia da posio. Colin
secou os cabelos, causando grande consternao em Wickham, que exalava
dignidade e provavelmente esperara que Colin se retirasse para algum
aposento privado e levasse pelo menos meia hora para recompor a
aparncia.
Onde est minha me? perguntou ele.
Wickham contraiu os lbios de tenso e olhou direto para os ps de
Colin, que agora criavam pequenas poas.
No escritrio respondeu , mas est conversando com a sua irm.
Qual delas? perguntou Colin, dando um ensolarado sorriso s para
irritar Wickham, que sem dvida tambm tentara irrit-lo ao omitir o nome
da irm.
Como se fosse possvel dizer apenas sua irm a um Bridgerton e
esperar que ele soubesse de quem se tratava.
Francesca.
Ah, sim. Ela voltar Esccia em breve, no?
Amanh.
Colin devolveu a toalha a Wickham, que a olhou como se fosse um
imenso inseto.
No a incomodarei, ento. Quando ela terminar a conversa com
Francesca, apenas lhe avise que estou aqui.

Wickham assentiu.
Gostaria de trocar de roupa, Sr. Bridgerton? Creio que temos alguns
trajes de seu irmo Gregory no quarto dele.
Colin sorriu. Gregory estava terminando o ltimo perodo letivo em
Cambridge. Era onze anos mais novo que Colin e era di cil acreditar que
pudessem usar as mesmas roupas, mas talvez fosse chegada a hora de
aceitar o fato de seu irmo mais novo ter finalmente crescido.
uma excelente ideia respondeu. Lanou um olhar pesaroso para a
manga encharcada. Deixarei estas roupas aqui para serem lavadas e as
buscarei mais tarde.
Wickham assentiu outra vez.
Como desejar.
Em seguida, desapareceu pelo corredor at alguma parte desconhecida
da casa.
Colin subiu a escada de dois em dois degraus at os aposentos da famlia.
Enquanto ia ensopando o corredor com seus passou, ouviu uma porta se
abrir. Virou-se e deu de cara com Eloise.
No era a pessoa que queria ver. Ela imediatamente trouxe de volta
todas as recordaes de sua tarde com Penelope. De sua conversa. Do
beijo.
Sobretudo do beijo.
E, pior, da culpa que sentira depois.
Da culpa que ainda sentia.
Colin disse Eloise, alegremente , eu no sabia que... O que
aconteceu? Voc veio andando?
Ele deu de ombros.
Gosto de chuva.
Ela o encarou, curiosa, inclinando a cabea para o lado como sempre
fazia quando tentava decifrar alguma coisa.
Est com um humor estranho hoje.
Estou ensopado, Eloise.
No precisa ser grosseiro por causa disso resmungou ela, fungando.
Eu no o forcei a atravessar a cidade debaixo de chuva.
No estava chovendo quando sa sentiu-se obrigado a dizer.
Irmos so capazes de fazer aflorar a criana de 8 anos que vive em ns.

Com certeza o cu estava nublado devolveu ela.


Pelo jeito, Eloise tambm estava com a criana de 8 anos aflorada.
Podemos continuar esta discusso quando eu estiver seco?
perguntou ele, impaciente.
claro respondeu ela, mostrando-se bastante compreensiva.
Esperarei bem aqui.
Colin vestiu as roupas de Gregory sem pressa, levando mais tempo no n
da gravata do que levava h anos. Por im, quando se convenceu de que
Eloise devia estar rangendo os dentes, despontou no corredor.
Soube que foi ver Penelope esta tarde disse ela, sem prembulos.
Ele no esperava ouvir isso.
Como voc sabe? perguntou ele, cautelosamente.
Sabia que a irm e Penelope eram prximas, mas Penelope sem dvida
no teria contado a Eloise sobre aquilo.
Felicity contou a Hyacinth.
E Hyacinth contou a voc.
claro.
Algo precisa ser feito a respeito das fofocas que correm nesta cidade
murmurou Colin.
No acho que isto conte como fofoca, Colin retrucou Eloise. A inal,
voc no est interessado na Penelope.
Se ela estivesse falando de qualquer outra mulher, Colin teria esperado
que finalizasse com um afetado Est? e um olhar de soslaio.
Mas se tratava de Penelope, e, embora Eloise fosse a sua melhor amiga e,
portanto, a sua maior defensora, nem mesmo ela conseguia imaginar que
um homem da reputao e popularidade de Colin pudesse se interessar
por uma mulher da reputao e (falta de) popularidade de Penelope.
O humor dele mudou de ruim para pssimo.
De qualquer forma continuou Eloise, ignorando por completo o
estado de esprito sombrio do irmo, em geral to alegre e jovial , Felicity
disse a Hyacinth que Briarly lhe contou que voc havia feito uma visita.
Fiquei me perguntando sobre o que seria.
No da sua conta retrucou Colin, bruscamente, esperando que ela
deixasse o assunto por isso mesmo, sem acreditar de fato que o faria.
De qualquer forma, deu um passo em direo s escadas, preservando

um pouco do otimismo de sempre.


sobre o meu aniversrio, no ? sugeriu Eloise, correndo frente
dele de forma to repentina que a ponta do sapato dele se chocou com o
dela.
Ela fez uma careta de dor, mas Colin no demonstrou qualquer
solidariedade.
No, no sobre o seu aniversrio respondeu ele, de maneira
spera. O seu aniversrio s ...
Ele se deteve. Droga!
... na semana que vem continuou, rosnando.
Eloise deu um sorriso malicioso. Em seguida, como se tivesse se dado
conta de que chegara concluso errada, ela entreabriu os lbios,
consternada, enquanto voltava um pouco o raciocnio e seguia em outra
direo.
Ento prosseguiu ela, deslocando o corpo de leve, de maneira a
obstruir melhor o caminho dele , se voc no foi at l para falar sobre o
meu aniversrio e no h nada que possa dizer agora para me convencer
do contrrio, por que foi ver Penelope?
No se pode mais ter um assunto particular nesta vida?
No nesta famlia.
Colin decidiu que o melhor a fazer era adotar sua personalidade
amistosa, embora no estivesse se sentindo nem um pouco bem-humorado
em relao irm naquele momento. Assim, abriu seu sorriso mais afvel,
inclinou a cabea e perguntou:
Estou ouvindo nossa me me chamar?
Eu no escutei nada retrucou Eloise, atrevidamente. E o que h de
errado com voc? Est com uma expresso muito estranha.
Estou timo.
Voc no est timo. Est com um ar de quem acabou de sair do
dentista.
sempre timo receber elogios da famlia murmurou ele.
Se voc no pode con iar que a sua famlia seja franca com voc
devolveu ela , ento em quem poder confiar?
Com um movimento suave, ele se recostou na parede e cruzou os braos.
Prefiro a lisonja franqueza.

No prefere, no.
Por Deus, que vontade ele tinha de lhe dar um tapa. Era algo que no
fazia desde os 12 anos. E fora castigado por isso. Que se lembrasse, tinha
sido a nica vez que o pai batera nele.
O que eu quero falou, arqueando uma das sobrancelhas o im
imediato desta conversa.
O que voc quer que eu pare de lhe perguntar por que foi ver
Penelope Featherington al inetou Eloise , mas ns dois sabemos que no
muito provvel que isso acontea.
E foi ento que ele soube. Soube, no fundo do corao, que sua irm era
Lady Whistledown. Todas as peas se encaixavam. No havia pessoa mais
teimosa e obstinada, ningum que podia e iria utilizar o seu tempo para
ir a fundo em todo e qualquer pequeno boato e insinuao.
Quando Eloise queria uma coisa, no sossegava at consegui-la. No
tinha a ver com dinheiro, ganncia ou bens materiais. No que dizia respeito
a ela, tinha a ver com conhecimento. Gostava de saber das coisas e
al inetava, al inetava e al inetava at que a pessoa lhe dissesse exatamente
o que ela queria ouvir.
Era um milagre que ningum tivesse descoberto antes.
Do nada, ele disse:
Preciso conversar com voc.
Agarrou-a pelo brao e a arrastou at o quarto mais prximo, que por
acaso era o dela.
Colin! guinchou Eloise, tentando se desvencilhar dele, em vo. O
que est fazendo?
Ele bateu a porta, soltou-a e cruzou os braos, com uma expresso
ameaadora.
Colin? repetiu ela, muito desconfiada.
Eu sei o que voc tem aprontado.
O que eu tenho...
E ento, maldita fosse, ela comeou a rir.
Eloise! trovejou ele. Estou falando com voc!
Claramente retrucou ela, com dificuldade.
Ele no recuou, continuou fuzilando-a com o olhar.
Ela olhava para o outro lado, quase dobrada ao meio de tanto rir. Por

fim, disse:
O que voc...
Mas ao olhar para ele outra vez, apesar de sua tentativa de icar sria,
explodiu na gargalhada outra vez.
Se a irm estivesse bebendo alguma coisa, pensou Colin sem achar a
menor graa, o lquido teria sado pelas suas narinas.
Que diabo se apossou de voc?! vociferou ele.
Isso inalmente chamou a ateno dela. Ele no soube dizer se foi o tom
de voz ou o fato de ter praguejado, mas Eloise voltou a si no mesmo
instante.
Minha Nossa, como voc est srio observou ela, baixinho.
Por acaso pareo estar brincando?
No respondeu Eloise. Embora no incio estivesse. Me desculpe,
Colin, mas esse olhar raivoso, esses berros e tudo o mais no fazem muito o
seu estilo. Voc parecia o Anthony.
Voc...
Na verdade corrigiu-se ela, olhando-o de forma menos cautelosa que
o apropriado , parecia voc mesmo tentando imitar o Anthony.
Ele ia mat-la. Bem ali no quarto dela, na casa da me, ia cometer um
sororicdio.
Colin? disse ela, hesitante, como se s ento tivesse notado que ele
agora, em vez de apenas zangado, estava furioso.
Sente-se. Ele fez um gesto brusco com a cabea em direo a uma
cadeira. J.
Voc est bem?
SENTE-SE! rugiu ele.
Eloise obedeceu. Rpido.
No consigo me lembrar da ltima vez em que voc levantou a voz
sussurrou ela.
E eu no consigo me lembrar da ltima vez em que tive motivo para
faz-lo.
O que foi?
Ele decidiu que era melhor ser direto.
Colin? disse ela.
Eu sei que voc Lady Whistledown.

O qu?
No adianta negar. Eu vi...
Eloise se levantou de um salto.
Exceto pelo fato de que no verdade!
De repente, ele j no estava mais to furioso. Em vez disso, sentiu-se
cansado, velho.
Eloise, eu vi a prova.
Que prova? perguntou ela, a voz icando aguda pela incredulidade.
Como pode haver prova de algo que no verdadeiro?
Ele agarrou uma de suas mos.
Olhe para os seus dedos.
Ela fez o que o irmo pediu.
Qual o problema com eles?
Manchas de tinta.
Eloise ficou boquiaberta.
Da voc deduziu que sou Lady Whistledown?
Por que seus dedos esto sujos, ento?
Voc nunca usou uma pena?
Eloise... Havia um aviso bem claro na voz dele.
Eu no tenho de lhe explicar por que meus dedos esto manchados de
tinta.
Colin repetiu o seu nome.
Eu no... comeou a protestar a garota. Eu no lhe devo... Ah, est
bem. Ela cruzou os braos, contrafeita. Eu escrevo cartas.
Ele a olhou com extrema desconfiana.
Escrevo, sim! exclamou ela. Todos os dias. s vezes duas vezes por
dia, quando Francesca est longe. Sou uma correspondente muito leal.
Voc devia saber disso. J escrevi muitas cartas com o seu nome no
envelope, embora duvide muito que metade delas tenha chegado s suas
mos.
Cartas? indagou ele, a voz cheia de dvida... e escrnio. Pelo amor
de Deus, Eloise, acha mesmo que isso crvel? E para quem que voc
anda escrevendo tanto?
Ela ruborizou. Profundamente.
No da sua conta.

Ele teria icado intrigado com a reao dela se no continuasse to certo


de que mentia sobre ser Lady Whistledown.
Pelo amor de Deus, Eloise cuspiu ele , quem vai acreditar que voc
anda escrevendo cartas todos os dias? Eu, sem dvida, no acredito.
Ela o fuzilou com os olhos cinza-escuros cintilando de fria.
No me importa o que voc acha disse ela, numa voz bem baixa.
No, isso no verdade. Estou furiosa por no acreditar em mim.
Voc no est me ajudando muito a acreditar retrucou ele, cansado.
Ela se levantou, se aproximou dele e lhe deu um cutuco no peito. Com
fora.
Voc meu irmo vociferou ela. Deveria acreditar em mim sem
questionamentos. Me amar incondicionalmente. isso que signi ica fazer
parte de uma famlia.
Eloise disse ele, em um suspiro.
No tente inventar desculpas agora.
Eu no ia.
Isso at pior! Ela se dirigiu com passos irmes em direo porta.
Devia estar ajoelhado implorando o meu perdo.
Ele no achou que conseguiria sorrir, mas, de alguma forma, aquilo
bastou.
Bem, isso no seria muito o meu estilo, seria?
Ela abriu a boca para dizer algo, mas a nica coisa que conseguiu emitir
foi algo como Aaaahhhh com uma voz irada. Em seguida, deixou o quarto
de forma bastante tempestuosa, batendo a porta ao sair.
Colin afundou numa poltrona, perguntando-se quando ela se daria conta
de que se retirara do prprio quarto.
Essa ironia possivelmente era, re letiu ele, o nico vestgio de luz num
dia que estava sendo um desastre completo.

CAPTULO 10
Caro leitor,
com o corao surpreendentemente comovido que escrevo estas
palavras. Aps onze anos narrando os acontecimentos na vida da alta
sociedade, esta autora est deixando de lado a sua pena.
Muito embora o desa io de Lady Danbury tenha, sem dvida,
contribudo para a aposentadoria, a culpa no pode recair (por
completo) sobre os ombros da condessa. A coluna vem se tornando
maante nos ltimos tempos, gerando menos satisfao em escrever
e, talvez, icando menos divertida de ler. Esta autora precisa de uma
mudana. No algo to di cil assim de imaginar. Onze anos muito
tempo.
E, na verdade, a recente renovao de interesse pela identidade
desta autora tem se mostrado perturbadora. Amigos se viram contra
amigos, irmos contra irms, tudo isso numa tentativa ftil de
desvendar um segredo insolvel. Alm do mais, essa brincadeira de
detetive promovida pela alta sociedade est se tornando claramente
perigosa. Na semana passada foi o tornozelo torcido de Lady
Blackwood; esta semana a leso, ao que parece, acometeu Hyacinth
Bridgerton, que sofreu um ferimento leve na festa de sbado,
realizada na residncia londrina dos Riverdales. (No escapou
ateno desta autora que lorde Riverdale venha a ser sobrinho de
Lady Danbury.) A Srta. Hyacinth deve ter suspeitado de algum
presente, pois se machucou ao cair para dentro da biblioteca quando
a porta foi aberta, sendo que ela se encontrava com o ouvido colado
madeira.
Conversas sendo escutadas atrs de portas, perseguio a
entregadores... E esses so apenas os detalhes que alcanaram os
ouvidos desta autora! A que ponto chegou a sociedade londrina? Esta
autora pode lhe assegurar, caro leitor, que jamais ouviu atrs de
porta alguma ao longo de seus onze anos de carreira. Todos os boatos
desta coluna foram de provenincia legtima, sem ferramentas ou

artimanhas alm dos olhos e dos ouvidos.


Au revoir, Londres! Foi um prazer servi-la.
C

No foi surpresa alguma o fato de a coluna ter sido o assunto do baile


Macclesfield.
Lady Whistledown se aposentou!
D para acreditar?
O que vou ler no desjejum?
Como vou saber o que aconteceu se eu perder uma festa?
Agora nunca mais saberemos quem ela !
Lady Whistledown se aposentou!
Uma mulher desmaiou, quase batendo a cabea na quina de uma mesa
em seu caminho deselegante at o cho. Ao que parecia, no lera a coluna
daquela manh, ouvindo a notcia pela primeira vez bem ali, no baile. Foi
reanimada com sais aromticos, mas logo perdeu os sentidos outra vez.
uma ingida murmurou Hyacinth Bridgerton para Felicity
Featherington no pequeno grupo formado, alm delas, pela viva Lady
Bridgerton e Penelope.
Esta ltima comparecera ao baile, o icialmente, como acompanhante de
Felicity devido deciso da me de permanecer em casa por um problema
de estmago.
O primeiro desmaio foi verdadeiro continuou Hyacinth. Qualquer
um pode ver isso pela maneira desajeitada como ela caiu. Mas isto... Fez
um movimento rpido com a mo em direo moa no cho, numa
demonstrao de repulsa. Ningum desmaia como uma bailarina. Nem
mesmo as bailarinas.
Penelope ouviu a conversa inteira, uma vez que Hyacinth se encontrava
a seu lado, esquerda. Mantendo os olhos o tempo todo na pobre mulher,
que agora voltava a si agitando os clios delicadamente enquanto algum
passava, mais uma vez, os sais aromticos abaixo de suas narinas,
Penelope murmurou:
Voc j desmaiou alguma vez?

De forma alguma! exclamou Hyacinth com muito orgulho. Desmaios


so para os fracos de corao e para os tolos acrescentou. E se Lady
Whistledown ainda estivesse na ativa, podem escrever o que digo,
afirmaria exatamente a mesma coisa na prxima coluna.
Ah, meu Deus! No h mais palavras para serem escritas comentou
Felicity, com um suspiro triste.
Lady Bridgerton concordou.
o fim de uma era disse. Sinto-me um tanto perdida sem ela.
Bem, no faz tanto tempo assim que estamos sem ela comentou
Penelope, sem conseguir resistir. Recebemos uma coluna esta manh.
Por que se sente perdida?
o princpio da coisa retrucou Lady Bridgerton com um suspiro. Se
esta fosse uma segunda-feira como outra qualquer, eu saberia que iria
receber um novo relatrio na quarta-feira. Mas agora...
Felicity chegou a fungar.
Agora estamos perdidas completou.
Penelope virou-se para a irm, incrdula.
Est sendo um pouco melodramtica, no?
Felicity deu de ombros exageradamente, de forma teatral.
Estou? Estou?
Hyacinth lhe deu um solidrio tapinha nas costas.
No acho que esteja, Felicity. Sinto-me da mesma forma.
s uma coluna de mexericos argumentou Penelope, olhando volta
em busca de algum sinal de sanidade entre as companheiras.
No era possvel que achassem que o mundo iria acabar s porque Lady
Whistledown decidira pr fim sua carreira.
Voc tem razo, claro concordou Lady Bridgerton projetando o
queixo para a frente e franzindo os lbios num gesto provavelmente
destinado a transmitir um ar de praticidade. Obrigada por ser a voz da
razo em nosso pequeno grupo. Mas, em seguida, pareceu desanimar um
pouco e disse: No entanto, tenho de admitir que j havia me acostumado
a t-la por perto. Seja l quem for.
Penelope decidiu que j passava do momento de mudar de assunto.
Eloise no veio?
Estava indisposta, eu sinto dizer. Dor de cabea explicou Lady

Bridgerton, com rugas de preocupao preenchendo o rosto que, de outra


forma, tinha a pele bem lisa. No se sente bem h quase uma semana.
Estou comeando a ficar preocupada.
Penelope tinha o olhar ixo em uma arandela na parede, mas voltou a
ateno imediatamente a Lady Bridgerton.
No nada srio, eu espero.
No, no respondeu Hyacinth antes mesmo que a me conseguisse
abrir a boca. Eloise nunca adoece.
E por isso mesmo que estou preocupada observou Lady
Bridgerton. Ela no tem comido muito bem.
No verdade retrucou Hyacinth. Esta tarde mesmo, Wickham lhe
levou uma bandeja bem farta. Tinha bolinhos e ovos, e acho que senti o
cheiro de presunto. Ela lanou um olhar irnico a ningum em especial.
E quando ela deixou a bandeja de volta no corredor, estava vazia.
Hyacinth, decidiu Penelope, tinha um olho surpreendentemente bom
para detalhes.
Ela tem andado de mau humor desde que brigou com Colin
continuou Hyacinth.
Ela brigou com Colin? perguntou Penelope, com uma pssima
sensao comeando a lhe revirar o estmago. Quando?
Na semana passada respondeu Hyacinth.
EM QUE DIA?, Penelope quis gritar, mas com certeza seria estranho querer
saber esse detalhe. Teria sido na sexta-feira? Ser?
Ela sempre lembraria que seu primeiro, e talvez nico beijo, acontecera
numa sexta-feira.
Tinha esse estranho hbito. Sempre recordava os dias da semana em
que as coisas tinham ocorrido.
Conhecera Colin numa segunda-feira e o beijara numa sexta. Doze anos
depois.
Deixou escapar um suspiro. Aquilo lhe pareceu um tanto pattico.
H algo de errado, Penelope? perguntou Lady Bridgerton.
Ela olhou para a me de Eloise. Seus olhos azuis transmitiam gentileza e
preocupao, e algo na maneira como inclinou a cabea para o lado fez
Penelope querer chorar. Andava muito emotiva. Chorando por um mero
inclinar de cabea...

Estou bem respondeu, esperando que seu sorriso parecesse sincero.


S fiquei preocupada com Eloise.
Hyacinth resfolegou.
Penelope decidiu que precisava escapulir dali. Todos aqueles
Bridgertons bem, pelos menos duas delas estavam levando-a a pensar
em Colin ininterruptamente.
No era nada que ela no tivesse feito a cada minuto nos ltimos trs
dias. Mas, pelo menos, havia sido em particular, podendo suspirar, gemer e
resmungar quanto quisesse.
Aquela devia ser a sua noite de sorte, pois, bem naquele instante, ouviu
Lady Danbury ladrar o seu nome.
(O que estava acontecendo com o mundo para ela se considerar uma
pessoa sortuda por se ver presa num canto com a lngua mais cida de
Londres?)
O fato que Lady Danbury lhe daria a desculpa perfeita para se afastar
de seu grupo, e, alm do mais, ela comeava a se dar conta de que, de uma
forma muito estranha, gostava mesmo de Lady Danbury.
Srta. Featherington! Srta. Featherington!
Felicity imediatamente deu um passo para o lado.
Acho que ela est se referindo a voc sussurrou, com urgncia.
claro que est se referindo a mim disse Penelope, com um leve
toque de superioridade. Considero Lady Danbury uma amiga querida.
Felicity arregalou tanto os olhos que eles quase saltaram do rosto.
Considera?
Srta. Featherington! repetiu Lady Danbury, batendo com a bengala a
dois centmetros do p de Penelope assim que a alcanou. No voc
falou para Felicity, embora a garota no tivesse feito nada alm de sorrir
educadamente aproximao da condessa. Voc exclamou, dirigindo-se
a Penelope.
Errr... Boa noite, Lady Danbury cumprimentou Penelope, o que
considerou um admirvel nmero de palavras, tendo em vista as
circunstncias.
Passei a noite toda sua procura anunciou a velha senhora.
Penelope achou aquilo um tanto surpreendente.
mesmo?

Sim, quero conversar com voc sobre a ltima coluna da tal Lady
Whistledown.
Comigo?
Sim, com voc resmungou Lady Danbury. No me importaria de
conversar com outra pessoa se voc me izesse o favor de encontrar
algum com mais do que meio crebro.
Penelope engasgou no incio de uma risada enquanto fazia um sinal para
suas companheiras.
H... Posso lhe garantir que Lady Bridgerton...
Violet estava balanando a cabea furiosamente.
Ela est ocupada demais em casar aquela prole gigantesca que tem
retrucou Lady Danbury. No d para esperar que consiga ter uma
conversa decente hoje em dia.
Penelope lanou um olhar rpido para Lady Bridgerton, para ver se
tinha icado ofendida com o insulto a inal, havia uma dcada que tentava
casar a sua prole gigantesca. Mas Violet no parecia nem um pouco
incomodada. Na verdade, parecia estar prendendo o riso.
Prendendo o riso e se afastando pouco a pouco, levando Hyacinth e
Felicity consigo.
Eram traidoras e furtivas, as trs!
Bem, mas Penelope no podia se queixar. A inal, tinha mesmo desejado
escapar das Bridgertons, no tinha? S no gostava muito da sensao de
Felicity e Hyacinth terem achado que haviam, de alguma forma, dado um
golpe nela.
Elas se foram! comemorou Lady Danbury. timo. Nem juntas
aquelas duas conseguem dizer algo inteligente.
Ora, isso no verdade protestou Penelope. Tanto Felicity quanto
Hyacinth so muito inteligentes.
Eu nunca falei que no so espertas devolveu Lady Danbury, cida.
S comentei que no tm nada inteligente a dizer. Mas no se preocupe
acrescentou, dando-lhe um tranquilizador (tranquilizador? Quem j tinha
visto, alguma vez que fosse, Lady Danbury fazer qualquer coisa
tranquilizadora?) tapinha no brao. Elas no tm culpa. Isso h de mudar.
As pessoas so como vinhos. Se comeam boas, s fazem melhorar com a
idade.

Na verdade, nesse momento Penelope estava olhando discretamente por


cima do ombro direito de Lady Danbury na direo de um homem que
achou que pudesse ser Colin (mas que no era), porm o comentrio da
velha senhora atraiu de novo a sua ateno.
Bons vinhos? ecoou Penelope.
Humpf. E eu aqui pensando que voc no estava ouvindo.
No, claro que estava. Penelope sentiu os lbios esboarem algo
que no era exatamente um sorriso. Eu s me... distra.
Procurando aquele rapaz Bridgerton, sem dvida.
Penelope arfou.
Ora, no ique to chocada falou Lady Danbury. Est estampado no
seu rosto. S me surpreende o fato de ele no ter notado.
Imagino que tenha, sim murmurou Penelope.
Ser? Humpf. Lady Danbury franziu a testa, os cantos da boca
virados para baixo, formando duas longas rugas que desciam at as
laterais do queixo. Se no fez nada a respeito, isso no diz boa coisa
sobre ele.
Penelope sentiu um aperto no corao. Havia algo estranhamente doce
na f que a velha senhora depositava nela, como se homens como Colin se
apaixonassem por mulheres como ela com frequncia. Por Deus, Penelope
tivera de lhe implorar para beij-la. E veja s como aquilo havia terminado.
Ele deixara a casa dela furioso e no se falavam havia trs dias.
Bem, no se preocupe com ele disse Lady Danbury de repente.
Vamos encontrar outro para voc.
Penelope pigarreou com delicadeza.
Lady Danbury, a senhora fez de mim o seu projeto?
A senhorinha icou radiante, abrindo um sorriso brilhante e fulguroso
em meio ao rosto enrugado.
claro! Fico surpresa por ter levado tanto tempo para descobrir.
Mas por qu? perguntou Penelope, verdadeiramente incapaz de
compreender.
Lady Danbury deixou escapar um suspiro. O som no era triste; estava
mais para pensativo.
Importa-se de nos sentarmos um pouco? Estes velhos ossos j no so
o que foram um dia.

claro que no retrucou Penelope depressa, sentindo-se pssima


por no levado em considerao a idade de Lady Danbury nem mesmo
uma vez enquanto estavam naquele salo de baile abafado.
Mas a condessa era to vibrante que era di cil imagin-la adoentada ou
fraca.
Pronto disse Penelope, tomando-a pelo brao e conduzindo-a at uma
poltrona prxima. Quando a velha senhora estava acomodada, Penelope
sentou-se ao seu lado. Est mais confortvel agora? Quer alguma coisa
para beber?
Lady Danbury assentiu, grata, e Penelope fez um sinal para que um
criado lhes trouxesse dois copos de limonada, uma vez que no queria
deixar a condessa sozinha parecendo to plida.
J no sou mais to jovem como fui um dia comentou Lady Danbury
assim que o lacaio partiu apressado em direo mesa de bebidas.
Nenhum de ns respondeu Penelope.
Poderia ter soado como um comentrio insolente, mas foi pronunciado
com ternura e, de alguma forma, a jovem imaginou que Lady Danbury
apreciaria o sentimento.
E estava certa. A velha senhora riu baixinho e lanou um olhar de
admirao para Penelope antes de dizer:
Quanto mais velha eu ico, mais me dou conta de quo tola a maioria
das pessoas.
A senhora s est descobrindo isto agora? retrucou Penelope, no
com a inteno de zombar, mas porque, considerando o comportamento
usual de Lady Danbury, era di cil crer que no tivesse chegado a essa
concluso anos antes.
Lady Danbury gargalhou.
No, s vezes acho que j sabia disso antes mesmo de nascer. O que
estou percebendo agora que hora de fazer algo a esse respeito.
Como assim?
No me importo com o que acontea com os tolos deste mundo, mas
pessoas como voc... Na falta de um leno, ela secou os olhos com os
dedos. Bem, eu gostaria de v-la encaminhada.
Por vrios segundos, Penelope se limitou a fit-la.
Lady Danbury falou en im, com cautela , aprecio muito o seu gesto...

e o sentimento... mas a senhora sabe que no sou de sua responsabilidade.


claro que sei zombou Lady Danbury. No tenha medo, no me
sinto responsvel por voc. Se sentisse, isso no seria to divertido.
Penelope sabia que estava parecendo uma tola completa, mas a nica
coisa que conseguiu pensar em dizer foi:
No entendi.
Lady Danbury permaneceu em silncio enquanto o criado retornava
com a limonada, ento, aps tomar alguns pequenos goles, continuou:
Gosto de voc, Srta. Featherington. No gosto de muita gente. simples
assim. E quero v-la feliz.
Mas eu sou feliz retrucou Penelope, mais por re lexo do que por
qualquer outra coisa.
Lady Danbury ergueu uma sobrancelha arrogante, expresso que
dominava perfeio.
mesmo? murmurou.
Ela era? O que signi icava o fato de ela ter de parar para pensar na
resposta? No era infeliz, disso tinha certeza. Tinha amigos maravilhosos,
uma con idente na irm mais nova, Felicity, e mesmo que a me e as irms
mais velhas no fossem mulheres que teria escolhido como amigas
ntimas... bem, ainda assim as amava. E sabia que elas tambm a amavam.
Sua vida no era to ruim assim. Faltavam-lhe emoo e entusiasmo, mas
estava satisfeita.
Embora satisfao no fosse o mesmo que felicidade. Penelope sentiu
uma dor aguda, uma punhalada no peito, ao se dar conta de que no tinha
como responder pergunta carinhosamente feita por Lady Danbury de
maneira afirmativa.
Eu j criei a minha famlia comeou Lady Danbury. Quatro ilhos,
todos bem casados. J encontrei uma noiva at para o meu sobrinho, de
quem, verdade seja dita ela inclinou o corpo para a frente e sussurrou
estas trs ltimas palavras, dando a impresso de que iria revelar um
segredo de Estado , gosto mais do que dos meus prprios filhos.
Penelope no pde deixar de sorrir. Lady Danbury lhe pareceu to
furtiva, to travessa... Foi bastante gracioso, na verdade.
Isso pode surpreend-la continuou a velha senhora , mas sou um
pouco intrometida por natureza.

Penelope manteve a expresso escrupulosamente sria.


Sinto como se ainda tivesse projetos por inalizar declarou Lady
Danbury, erguendo as mos como em sinal de rendio. Gostaria de ver
uma ltima pessoa feliz e bem estabelecida antes de partir.
No fale desse jeito, Lady Danbury pediu Penelope, estendendo a
mo num impulso para pegar a dela. Deu-lhe um pequeno aperto. Vai
sobreviver a ns todos, tenho certeza.
Pfff, no seja boba. Mesmo que seu tom de voz refutasse o que
Penelope dissera, Lady Danbury no fez a menor meno de retirar a mo
da dela. No estou sendo depressiva acrescentou. Apenas realista. J
passei dos 70 anos, e no vou lhe contar h quantos anos isso aconteceu.
No me sobra muito tempo neste mundo e isso no me incomoda nem um
pouco.
Penelope esperava ser capaz de enfrentar a prpria initude com a
mesma tranquilidade.
Mas gosto de voc. Voc me lembra a mim mesma. No tem medo de
falar o que pensa.
Penelope s pde olh-la, perplexa. Passara os ltimos dez anos sem
dizer exatamente o que desejava. Com as pessoas que conhecia bem, era
aberta, franca e at mesmo um tanto engraada, mas entre estranhos sua
lngua travava.
Lembrava-se de um baile de mscaras ao qual comparecera certa vez.
Na verdade, j fora a diversos bailes de mscaras, mas aquele tinha sido
nico porque ela encontrara uma fantasia nada de especial, apenas um
vestido do sculo XVII na qual sentira que sua identidade realmente
icara oculta. Talvez fosse a mscara. Era imensa e lhe cobria quase todo o
rosto.
Sentira-se transformada. Livre, de repente, do peso de ser Penelope
Featherington, percebeu uma nova personalidade a lorar. No que
tivesse adotado um ar falso; na verdade, era como se o seu verdadeiro eu
aquele que ela no sabia mostrar a ningum que no conhecesse bem
enfim tivesse se libertado.
Ela rira, fizera piadas. At flertara.
E jurara que, na noite seguinte, quando as fantasias fossem guardadas e
ela mais uma vez colocasse o seu mais belo vestido de noite, se lembraria

de como ser ela mesma.


Mas isso no acontecera. Penelope chegara ao baile, cumprimentara as
pessoas com um aceno de cabea, sorrira com educao e, mais uma vez,
icara parada s margens do salo, sem que ningum a visse e tirasse para
danar.
Ao que parecia, ser Penelope Featherington significava alguma coisa. Seu
destino fora decidido anos antes, durante aquela primeira temporada
terrvel em que sua me insistira que ela debutasse, embora a jovem
tivesse implorado pelo contrrio. A menina gordinha. Desajeitada. A que
sempre se vestia com cores que no lhe caam bem. No importava que
tivesse emagrecido, se tornado graciosa e en im jogado fora todos os
vestidos amarelos. Naquele mundo a alta sociedade londrina , ela
sempre seria a antiga Penelope Featherington.
A culpa era to sua quanto de qualquer outra pessoa. Um crculo vicioso,
na verdade. Cada vez que entrava num salo de baile e via aquelas
pessoas que a conheciam havia tanto tempo, tinha a sensao de encolher,
transformando-se na menina tmida e desajeitada de tantos anos antes, em
vez de ser a mulher con iante na qual gostava de achar que tinha se
transformado pelo menos no corao.
Srta. Featherington? chamou Lady Danbury em uma voz baixa e
surpreendentemente gentil. H algo errado?
Penelope teve conscincia de que levou mais tempo do que devia para
responder, mas precisou daqueles segundos a mais para encontrar a voz.
Acho que no sei falar o que penso confessou, por im, virando-se
para itar Lady Danbury apenas ao pronunciar as ltimas palavras:
Nunca sei o que dizer s pessoas.
Voc sabe o que dizer a mim.
A senhora diferente.
Lady Danbury atirou a cabea para trs e gargalhou.
Isso que eufemismo... Ah, Penelope... Espero que no se importe que
eu a chame pelo primeiro nome... Se voc capaz de dizer o que pensa
para mim, capaz de fazer isso com qualquer pessoa. Metade dos homens
adultos que se encontram neste salo sai correndo para se esconder pelos
cantos no instante em que me v chegar.
Eles s no a conhecem retrucou Penelope, dando um tapinha

carinhoso em sua mo.


E tampouco conhecem voc observou Lady Danbury, sem rodeios.
No concordou Penelope, com um toque de resignao na voz , no
conhecem.
Eu diria que no sabem o que esto perdendo, mas isso seria muito
arrogante da minha parte disse a velha senhora. No em relao a eles,
mas a voc, porque, por mais que eu os chame de tolos, o que fao com
bastante frequncia, alguns so decentes, e um crime que ainda no a
conheam... Hum, o que ser que est acontecendo?
Sem saber por qu, Penelope se sentou com as costas um pouco mais
eretas. Perguntou a Lady Danbury:
Como assim?
Mas estava claro que havia algo no ar. As pessoas sussurravam e faziam
gestos em direo ao pequeno palco onde os msicos estavam sentados.
Ei, voc! exclamou Lady Danbury, en iando a bengala no quadril de
um cavalheiro prximo. O que est acontecendo?
Cressida Twombley deseja anunciar alguma coisa retrucou ele,
afastando-se logo em seguida, presumivelmente para evitar qualquer
outro dilogo com Lady Danbury ou com a bengala.
Detesto Cressida Twombley murmurou Penelope.
Lady Danbury se engasgou com uma risada.
E voc alega que no sabe dizer o que pensa. No me deixe curiosa.
Por que a detesta?
Penelope deu de ombros.
Sempre se portou muito mal comigo.
Lady Danbury assentiu, com conhecimento de causa.
Todo valento tem uma vtima preferida.
Hoje em dia no mais to ruim disse Penelope. Mas na poca em
que ramos debutantes, quando ela ainda era Cressida Cowper, no
resistia a nenhuma chance de me atormentar. E as pessoas... bem... Ela
balanou a cabea. Deixe para l.
No, por favor, continue pediu Lady Danbury.
Penelope suspirou.
No nada, srio. s que eu j notei que muitas vezes as pessoas no
fazem questo de defender as outras. Cressida era popular, pelo menos

com um determinado grupo, e era temvel para as outras meninas da


nossa idade. Ningum ousava ir contra ela. Bem, quase ningum.
Isso chamou a ateno de Lady Danbury e ela sorriu.
Quem foi a sua protetora, Penelope?
Pretetores, na verdade. Os Bridgertons sempre saam em minha
defesa. Certa vez, Anthony lhe deu um corte e me levou para jantar. A
voz dela foi icando mais aguda enquanto recordava o entusiasmo da
ocasio. Ele realmente no deveria ter feito aquilo. Era um jantar formal,
e ele deveria ter servido de companhia para alguma marquesa, creio eu.
Ela suspirou, relembrando o momento com carinho. Foi encantador.
Ele um bom homem.
Penelope assentiu com a cabea.
A esposa dele me disse que foi o dia em que se apaixonou por ele.
Quando o viu ser o meu heri.
Lady Danbury sorriu.
E o Sr. Bridgerton mais jovem, alguma vez ele j correu em seu
socorro?
Colin? Penelope nem mesmo esperou que Lady Danbury assentisse
antes de acrescentar: J, embora nunca de maneira to dramtica. Mas
devo dizer que, por mais agradvel que seja o fato de os Bridgertons
estarem sempre ao meu lado...
Sim, Penelope?
A jovem suspirou outra vez. Aquela parecia ser uma noite para suspiros.
Eu gostaria que no tivessem de me defender com tanta frequncia. Eu
deveria ser capaz de fazer isso sozinha. Ou, pelo menos, me comportar de
maneira que no fosse necessria defesa alguma.
Lady Danbury deu um tapinha em sua mo.
Acho que voc se defende bem melhor do que imagina. E quanto a
Cressida Twombley... Lady Danbury fez uma careta de averso. Bem,
ela teve o que mereceu, se voc quer saber. Embora acrescentou
rispidamente nunca ningum tenha me perguntado nada.
Penelope no conseguiu conter a risadinha de desdm.
Veja s a situao dela agora continuou Lady Danbury, cida. Viva
e sem fortuna. Se casou com aquele devasso do Horace Twombley, que
conseguiu fazer todo mundo acreditar que tinha dinheiro. Agora s restou

a ela essa beleza desgastada.


A sinceridade fez Penelope comentar:
Mas ainda bastante atraente.
Humpf. Para quem gosta de mulheres espalhafatosas. Lady Danbury
estreitou os olhos. Eu a acho bvia demais.
Penelope olhou em direo ao palco, onde Cressida aguardava, com
enorme pacincia, enquanto o salo se aquietava.
Fico imaginando o que ela vai dizer.
Nada que possa me interessar retorquiu Lady Danbury. Eu... Ah.
Ela parou e seus lbios se curvaram em uma estranha mistura de
desaprovao e um meio sorriso.
O que foi? indagou Penelope.
Esticou o pescoo para seguir a linha de viso de Lady Danbury, mas um
cavalheiro bastante corpulento bloqueava o caminho.
O seu Sr. Bridgerton est se aproximando falou Lady Danbury, o
sorriso vencendo a carranca de desaprovao. E parece bastante
decidido.
Penelope imediatamente virou a cabea.
Pelo amor de Deus, menina, no olhe! exclamou Lady Danbury,
dando-lhe uma cotovelada no brao. Ele vai saber que voc est
interessada.
provvel que j saiba murmurou Penelope.
E ento ali estava ele, esplndido, parado diante dela, mais parecendo
um deus que tivesse se dignado a agraciar a terra com a sua presena.
Lady Danbury cumprimentou, fazendo uma reverncia suave e
graciosa. Srta. Featherington.
Sr. Bridgerton disse Lady Danbury , que prazer em v-lo.
Colin olhou para Penelope.
Sr. Bridgerton murmurou ela, sem saber o que mais acrescentar.
O que se dizia a um homem que se beijara recentemente? Penelope no
tinha a menor experincia no assunto, disso no havia dvida. Sem
mencionar a complicao a mais de ele ter deixado a casa dela enfurecido
depois do beijo.
Eu gostaria de... comeou Colin, antes de parar e franzir a testa,
olhando em direo ao tablado. O que todos esto olhando?

Cressida Twombley tem alguma declarao a fazer.


A expresso de Colin se transformou em uma careta de reprovao.
No consigo pensar em nada que ela tenha a dizer que me interesse
ouvir murmurou.
Penelope no pde deixar de sorrir. Cressida Twombley era considerada
uma lder na sociedade, ou pelo menos o fora quando jovem e solteira, mas
os Bridgertons jamais haviam gostado dela e, de alguma forma, isso
sempre fizera Penelope se sentir melhor.
Naquele momento uma trombeta soou e o salo foi icando em silncio
medida que todos voltavam a ateno para o conde de Maccles ield, de p
no tablado ao lado de Cressida, mostrando-se levemente desconfortvel
com tanta ateno.
Penelope sorriu. Haviam lhe contado que o conde fora um verdadeiro
devasso, mas hoje era um tipo intelectual e dedicado famlia. No entanto,
ainda era bonito o bastante para ser um devasso. Quase to bonito quanto
Colin.
Mas s quase. Penelope sabia que era suspeita para falar, mas era di cil
imaginar uma criatura to bela quanto Colin quando sorria.
Boa noite a todos comeou o conde.
Boa noite! devolveu uma voz embriagada vinda do fundo do salo.
O conde fez um simptico cumprimento com a cabea e abriu um
tolerante meio sorriso.
Minha, h... estimada convidada, Lady Twombley ele fez um gesto em
direo a Cressida , gostaria de fazer um anncio. Ento, se todos
puderem prestar ateno senhora que se encontra ao meu lado...
Uma onda de sussurros se espalhou pelo salo enquanto Cressida dava
um passo frente, assentindo, como uma rainha, para a multido. Esperou
que todos estivessem em silncio para dizer:
Senhoras e senhores, muito obrigada por interromperem as suas
festividades para me darem ateno.
Vamos logo com isso! gritou algum, provavelmente a mesma pessoa
que respondera ao boa-noite do conde.
Cressida ignorou a interrupo.
Cheguei concluso de que no posso continuar a fraude que tomou
conta de minha vida nos ltimos onze anos.

O salo foi invadido por sussurros. Todos sabiam o que ela ia dizer e, no
entanto, ningum conseguia acreditar que fosse verdade.
Portanto continuou Cressida, aumentando o tom de voz , decidi
revelar o meu segredo. Senhoras e senhores, eu sou Lady Whistledown.

CAPTULO 11

Colin no conseguia se lembrar da ltima vez que entrara num salo de


baile sentindo tamanha apreenso.
Os ltimos dias no tinham sido os melhores de sua vida. Estivera de
pssimo humor, e o fato de ser bastante conhecido pelo bom humor s
piorara a situao, porque todos se sentiam na obrigao de comentar sua
terrvel disposio.
Para algum mal-humorado, no havia nada pior do que ser sujeitado a
constantes questionamentos como Por que voc est de mau humor?.
A famlia parou de perguntar depois que ele rosnou rosnou! para
Hyacinth quando ela lhe pediu que a acompanhasse ao teatro na semana
seguinte.
At aquele momento Colin no sabia nem que era capaz de rosnar.
Teria de se desculpar com a irm, o que ia ser uma dor de cabea, j que
Hyacinth simplesmente no sabia aceitar desculpas ao menos no as que
provinham de outros Bridgertons.
Mas a caula era o menor dos seus problemas. Ela no era a nica
pessoa que merecia um pedido de desculpas.
E era por isso que seu corao batia to rpido e ele estava nervoso
como nunca ao entrar no salo dos Maccles ields. Penelope estaria ali.
Sabia disso porque ela sempre comparecia aos principais bailes, ainda que
agora quase exclusivamente como acompanhante da irm.
Sentir aquele nervosismo ao ver Penelope de certa forma o enchia de
humildade. Ela era... Penelope. Sempre estivera ali, sorrindo com polidez
nos limites do salo de baile. E ele achara que ela sempre estaria ali.
Algumas coisas no mudavam, e Penelope era uma delas.
S que ela havia, sim, mudado.
Colin no sabia quando acontecera ou se algum alm dele se dera conta
disso, mas Penelope Featherington no era a mesma mulher que ele
conhecia.
Ou talvez tivesse sido ele quem havia mudado.

O que o fazia sentir-se ainda pior, porque se fosse esse o caso, isso
significaria que Penelope era interessante, encantadora e beijvel h anos e
ele no tivera a maturidade necessria para perceb-lo.
No, era melhor achar que ela tinha mudado. Colin nunca fora f da
autoflagelao.
Qualquer que fosse o caso, precisava se desculpar, e logo. Tinha que se
desculpar pelo beijo, porque ela era uma dama e ele era (na maior parte
do tempo, pelo menos) um cavalheiro. E precisava se desculpar por ter se
portado como um idiota logo depois, porque era, simplesmente, a atitude
certa a ser tomada.
S Deus sabia o que Penelope achava que ele achava dela agora.
No foi di cil encontr-la. Nem se deu o trabalho de procurar entre os
casais que danavam (o que o deixava com raiva por que os outros
homens no a convidavam para danar?). Em vez disso, concentrou a
ateno nas paredes e, com efeito, l estava ela, sentada ao lado de... ah,
Deus... Lady Danbury.
Bem, no havia mais nada a fazer seno ir direto at elas. A julgar pela
maneira como Penelope e a velha bisbilhoteira seguravam a mo uma da
outra, no esperava que Lady Danbury desaparecesse to cedo.
Ao chegar at as duas, virou-se primeiro para Lady Danbury e fez uma
elegante reverncia.
Lady Danbury cumprimentou, antes de voltar a ateno para
Penelope. Srta. Featherington.
Sr. Bridgerton disse Lady Danbury, com uma surpreendente falta de
rispidez na voz , que prazer em v-lo.
Ele assentiu com a cabea, ento itou Penelope, perguntando-se o que
ela estaria pensando e se conseguiria enxerg-lo em seus olhos.
Mas o que quer que estivesse pensando ou sentindo estava oculto
por baixo de uma grossa camada de nervosismo. Ou talvez o nervosismo
fosse a nica coisa que ela estava sentindo. No podia culp-la.
Considerando a forma tempestuosa com a qual ele deixara a sala de visitas
dela, sem uma explicao... ela s podia estar confusa. E Colin sabia por
experincia prpria que a confuso sempre levava apreenso.
Sr. Bridgerton murmurou ela, en im, sua postura transmitindo uma
polidez escrupulosa.

Ele pigarreou. Como extra-la das garras de Lady Danbury? Colin


realmente preferia no ter de expor toda a sua humildade diante da velha
abelhuda.
Eu gostaria de... comeou ele, com a inteno de dizer que gostaria de
falar com ela em particular.
Lady Danbury podia ser a criatura mais curiosa que ele conhecia, mas
no havia outra linha de ao a seguir, e talvez ser deixada no escuro uma
vez na vida fizesse bem a ela.
Mas, no instante exato em que ele ia continuar a frase, percebeu que
algo estranho acontecia no salo. As pessoas sussurravam e apontavam em
direo pequena orquestra, cujos integrantes haviam acabado de baixar
os instrumentos. Alm disso, nem Penelope nem Lady Danbury estavam
lhe dando a menor ateno.
O que todos esto olhando? indagou Colin.
Lady Danbury nem se deu o trabalho de olhar para ele ao responder:
Cressida Twombley vai fazer uma declarao.
Que coisa mais irritante. Ele nunca gostara de Cressida Twombley. Fora
m e intolerante quando solteira e icara ainda pior depois que se casara.
Mas era linda e inteligente, apesar de cruel, de maneira que ainda era
considerada uma lder em alguns crculos da sociedade.
No consigo pensar em nada que ela tenha a dizer que me interesse
ouvir murmurou Colin.
Espiou Penelope tentar conter um sorriso e lhe lanou um olhar de
peguei voc. Mas o olhar tambm dizia e concordo plenamente.
Boa noite a todos cumprimentou o conde de Macclesfield.
Boa noite! gritou algum bbado no fundo do salo.
Colin se virou para ver quem era, mas a multido tornou isso impossvel.
O conde falou mais um pouco, ento Cressida tomou a palavra, momento
em que Colin deixou de prestar ateno. O que quer que ela dissesse no
ia ajud-lo a solucionar seu maior problema: descobrir como se desculpar
com Penelope. Tentara ensaiar as palavras na cabea, mas nunca soavam
certas, ento estava contando com sua to famosa luncia para conduzi-lo
na direo correta quando chegasse a hora. Sem dvida Penelope
compreenderia...
Whistledown!

Colin s ouviu a ltima palavra do discurso de Cressida, mas no havia a


menor forma de ignorar a comoo que tomou todo o salo.
As pessoas sussurravam sem parar, todas ao mesmo tempo e sobre o
mesmo tema, o que s acontecia quando algum era lagrado em pblico
em posio muito embaraosa e comprometedora.
O qu? perguntou ele atabalhoadamente, virando-se para Penelope,
que ficou branca como uma vela. O que ela disse?
Mas Penelope estava sem fala.
Ele olhou para Lady Danbury, porm a velha senhora tinha levado a mo
boca e parecia que iria desmaiar a qualquer momento.
O que era um tanto alarmante, pois Colin seria capaz de jurar que, em
seus quase 80 anos, Lady Danbury jamais perdera os sentidos.
O qu? insistiu ele, na esperana de que uma das duas despertasse
de seu estupor.
No pode ser verdade sussurrou Lady Danbury, por im, mal
conseguindo pronunciar as palavras. No acredito.
O qu?
Ela apontou em direo a Cressida, o dedo indicador tremendo luz
bruxuleante de uma vela.
Essa senhora no Lady Whistledown.
Colin virava a cabea de um lado para outro. Para Cressida. Para Lady
Danbury. Para Cressida. Para Penelope.
Ela Lady Whistledown? cuspiu ele, finalmente entendendo.
o que ela diz respondeu Lady Danbury, a dvida estampada no
rosto.
Colin tambm tinha suas dvidas. Cressida Twombley era a ltima
pessoa que ele teria imaginado ser Lady Whistledown. Que ela era esperta,
no havia como negar. Mas no era engenhosa nem espirituosa, a no ser
que estivesse zombando dos outros. Lady Whistledown tinha um senso de
humor bastante ferino, porm, com exceo de seus comentrios infames
com relao moda, nunca parecia implicar com os membros menos
populares da sociedade.
No inal das contas, Colin era obrigado a admitir que Lady Whistledown
tinha bom gosto no que dizia respeito s pessoas.
No posso acreditar numa coisa dessas declarou Lady Danbury em

um tom de repulsa. Se eu tivesse imaginado que isto aconteceria, jamais


teria lanado aquele desafio abominvel.
Isto horrvel sussurrou Penelope.
A voz dela tremia, e isso deixou Colin apreensivo.
Voc est bem? perguntou ele.
Ela fez que no.
Acho que no. Na verdade, estou um pouco enjoada.
Quer ir embora?
Penelope balanou a cabea mais uma vez.
Se no se importar, vou ficar sentada aqui.
claro assentiu ele, olhando para ela com preocupao.
Continuava terrivelmente abatida.
Ora, pelo amor de... blasfemou Lady Danbury, pegando Colin de
surpresa, mas, em seguida, ela soltou um verdadeiro improprio, o que ele
achou que poderia muito bem ter tirado o planeta do eixo.
Lady Danbury? disse ele.
Ela est vindo nesta direo murmurou a velha senhora, virando a
cabea para o outro lado. Eu deveria saber que no escaparia.
Colin olhou para a direo de Cressida, que tentava abrir caminho em
meio multido, aparentemente para confrontar Lady Danbury e resgatar
o seu prmio. Ia, como era de se esperar, sendo abordada a cada passo
pelos convidados. Parecia estar adorando o assdio, o que no era
nenhuma surpresa Cressida sempre adorara ser o centro das atenes
mas tambm parecia bastante decidida a chegar at Lady Danbury.
No h qualquer forma de evit-la, sinto dizer observou Colin.
Eu sei resmungou ela. Venho tentando evit-la h anos e jamais fui
bem-sucedida. Ela olhou para Colin, contrariada. Achei que estava
sendo to esperta... Pensei que fosse ser divertido expor Lady
Whistledown.
, bem... foi divertido disse Colin, mas no estava sendo sincero.
Lady Danbury lhe deu uma estocada na perna com a bengala.
No est sendo nem um pouco divertido, seu menino tolo. Olhe s o
que eu vou ter de fazer agora! Ela agitou a bengala em direo a
Cressida, que estava cada vez mais perto. Jamais sonhei em ter de lidar
com algum da laia dela.

Lady Danbury cumprimentou Cressida, aproximando-se com a barra


do vestido roando no cho. Parou bem em frente velha senhora. Que
prazer em v-la.
Lady Danbury nunca fora conhecida por sua graciosidade, mas se
superou ao ignorar qualquer tentativa de saudao e dizer direto,
asperamente:
Imagino que esteja aqui para cobrar o seu dinheiro.
Cressida inclinou a cabea para o lado num gesto encantador e ensaiado.
A senhora disse que daria mil libras a quem desmascarasse Lady
Whistledown. Ela deu de ombros, num gesto de falsa humildade. Jamais
estipulou que ela no poderia desmascarar a si mesma.
Lady Danbury se levantou, estreitou os olhos e disparou:
No acredito que seja voc.
Colin gostava de achar que era ino e imperturbvel, mas at ele arfou
diante daquilo.
Os olhos de Cressida brilharam de fria, mas ela logo se recomps e
retrucou:
Eu icaria chocada se a senhora no reagisse com algum grau de
ceticismo, Lady Danbury. A inal de contas, no do seu feitio ser crdula e
bondosa.
A velha senhora sorriu. Bem, talvez aquilo no fosse um sorriso, mas os
seus lbios se moveram.
Vou encarar isso como um elogio falou e deixarei que me convena
que foi essa a sua inteno.
Colin assistiu ao impasse atentamente cada vez mais alarmado , at
Lady Danbury se virar de repente para Penelope, que se levantara poucos
segundos depois dela.
O que acha, Srta. Featherington? perguntou.
O corpo inteiro de Penelope tremeu, ainda que de leve, enquanto ela
gaguejou:
O q-qu... e-eu, eu... c-como disse?
O que acha? repetiu Lady Danbury. Acha que Lady Twombley
Lady Whistledown?
Eu... Eu realmente no sei.
Ora, vamos, Srta. Featherington. A velha senhora pousou as mos nos

quadris e olhou para Penelope com uma expresso que beirava a


exasperao. Sem dvida voc tem uma opinio sobre o assunto.
Colin involuntariamente deu um passo frente. Lady Danbury no tinha
direito de falar com Penelope daquele jeito. E, alm do mais, ele no estava
gostando da expresso de Penelope. Parecia se sentir acuada, olhando na
direo dele com um pnico que ele jamais vira.
Ele j vira Penelope desconfortvel, j a vira magoada, mas jamais em
pnico. Ento lhe ocorreu que ela odiava ser o centro das atenes. Sim, ela
zombava da prpria solteirice e do fato de parecer invisvel em meio
sociedade, e talvez fosse gostar de receber um pouco mais de ateno, mas
aquele tipo de ateno... Todos olhando para ela e esperando que falasse...
Ela estava completamente infeliz.
Srta. Featherington disse ele com delicadeza, passando para o seu
lado , a senhorita me parece indisposta. Gostaria de se retirar?
Gostaria respondeu ela, mas ento algo estranho aconteceu.
Ela mudou. Colin no conseguiu pensar em outra palavra para descrever
o que viu. Ela simplesmente mudou. Bem ali, no salo de baile dos
Maccles ields, ao lado dele, Penelope Featherington se transformou em
outra pessoa.
Sua coluna icou ereta e ele podia jurar que o calor que emanava de seu
corpo aumentou quando ela falou:
No. No, eu tenho algo a dizer.
Lady Danbury sorriu.
Penelope olhou direto para a velha condessa e afirmou:
Acho que ela no Lady Whistledown. Acho que est mentindo.
Colin instintivamente puxou Penelope um pouco mais para perto. A
expresso de Cressida levava a crer que ela poderia pular em seu pescoo
a qualquer instante.
Eu sempre gostei de Lady Whistledown continuou Penelope,
erguendo o queixo e adotando uma postura quase rgia. Fitou Cressida e
os olhares das duas se cruzaram quando ela acrescentou: E meu corao
ficaria partido se eu descobrisse que ela era algum como Lady Twombley.
Colin tomou a mo dela e a apertou. No conseguiu deixar de faz-lo.
Muito bem dito, Srta. Featherington! exclamou Lady Danbury,
batendo palmas de puro contentamento. Era exatamente isso que eu

estava pensando, mas no consegui encontrar as palavras. Virou-se para


Colin com um sorriso. Ela muito inteligente, sabe?
Eu sei respondeu ele, com um estranho e indito orgulho brotando
dentro de si.
A maioria das pessoas no nota prosseguiu Lady Danbury, de
maneira que suas palavras s fossem ouvidas pelo rapaz.
Eu sei murmurou ele , mas eu noto.
Teve de sorrir diante do comportamento de Lady Danbury, que tinha
certeza que fora proposital, apenas para irritar Cressida, que no gostava
de ser ignorada.
No admito ser insultada por essa... por essa... por essa ningum!
exclamou Cressida, furiosa. Virou-se para Penelope com um olhar fuzilante
e sibilou: Exijo um pedido de desculpas.
Penelope limitou-se a assentir lentamente e retrucou:
Voc pode exigir o que quiser.
Ento, ficou em silncio.
Colin teve que se esforar muito para tirar o sorriso do rosto.
Estava claro que Cressida desejava continuar discutindo (e, talvez,
cometer um ato de violncia no processo), mas se conteve, talvez por ser
bvio que Penelope se encontrava entre amigos. No entanto, sempre fora
conhecida por sua segurana e seu equilbrio, portanto Colin no se
surpreendeu quando ela se recomps, virou-se para Lady Danbury e
perguntou:
O que planeja fazer com relao s mil libras?
Lady Danbury a encarou por um longo instante, ento se virou para
Colin por Deus, a ltima coisa que ele queria era se envolver naquela
confuso e indagou:
O que acha, Sr. Bridgerton? Acha que Lady Twombley est dizendo a
verdade?
Colin sorriu.
A senhora deve estar louca se pensa que vou oferecer a minha opinio.
O senhor um homem surpreendentemente sbio, Sr. Bridgerton
retrucou Lady Danbury, em tom de aprovao.
Ele assentiu com modstia, ento arruinou o efeito ao dizer:
Me orgulho disso.

Ora, no era todos os dias que um homem era chamado de sbio por
Lady Danbury. A inal, a maior parte dos adjetivos usada por ela tinha
conotao negativa.
Cressida nem se deu o trabalho de olhar para ele. Como Colin sabia
muito bem, ela no era idiota, apenas m, e depois de mais de dez anos
frequentando a alta sociedade, devia ter conscincia de que ele no
gostava muito dela e que sem dvida no se tornaria vtima de seus
encantos. Ento, ignorando-o, ela encarou Lady Danbury e manteve a voz
perfeitamente calma ao perguntar:
O que fazemos agora, milady?
A velha senhora icou em silncio por um longo instante e em seguida
decretou:
Preciso de provas.
Cressida piscou, aturdida.
O que disse?
Provas! Lady Danbury bateu a bengala no cho com uma fora
incrvel. Que parte voc no compreendeu? No vou lhe entregar uma
fortuna sem ter provas.
Como se mil libras fosse uma grande fortuna... comentou Cressida,
com petulncia.
Lady Danbury estreitou os olhos.
Ento por que est to ansiosa para receb-las?
Cressida icou calada por um instante, mas sua postura, seu rosto, cada
ibra de seu ser estavam tensos. Todos sabiam que o marido a deixara em
pssima situao inanceira, mas aquela era a primeira vez que algum
tocava no assunto com ela de forma to direta.
Arranje-me as provas falou Lady Danbury e eu lhe darei o
dinheiro.
Est dizendo retrucou Cressida (e por mais que a detestasse, Colin foi
forado a admirar a sua capacidade de manter a voz serena) que a
minha palavra no o suficiente?
Sim, isso que estou dizendo ladrou Lady Danbury. Pelo amor de
Deus, menina, ningum chega minha idade sem permisso para insultar
quem bem entender.
Colin achou ter escutado Penelope engasgar, mas, ao olh-la de soslaio,

ela estava impassvel, apenas observando o dilogo. Seus olhos castanhos


brilhavam e ela recuperara a cor que perdera quando Cressida izera o
anncio inesperado. Na verdade, agora Penelope parecia estar
verdadeiramente intrigada pelos acontecimentos.
Muito bem disse Cressida, a voz grave e letal. Eu lhe trarei provas
no decorrer dos prximos quinze dias.
Que tipo de provas? indagou Colin, para logo em seguida se
arrepender.
A ltima coisa que desejava era se envolver naquela confuso, mas a
curiosidade tomara conta dele.
Cressida se virou para ele com o rosto notavelmente plcido, a julgar
pelo insulto que acabara de escutar de Lady Danbury diante de vrias
testemunhas.
Saber quando eu as entregar disse ela, irnica.
Ento estendeu o brao, esperando que um de seus sabujos o tomasse e
a conduzisse para longe.
O que foi de fato impressionante, porque um jovem (um tolo apaixonado,
pelo jeito) se materializou ao seu lado como se ela o tivesse invocado com a
mera inclinao do brao. Um instante depois, haviam desaparecido.
Bem, que coisa desagradvel comentou Lady Danbury, quebrando o
silncio meditativo, ou talvez atordoado, em que todos se encontravam
havia quase um minuto.
Eu nunca gostei dela declarou Colin, para ningum em especial.
Uma pequena multido se formara em torno dos trs, ento as palavras
dele no foram ouvidas apenas por Penelope e Lady Danbury, mas ele no
se importou.
Colin!
Ele se virou e deparou com Hyacinth, que arrastava Felicity
Featherington consigo enquanto deslizava em meio aglomerao at
chegar ao seu lado.
O que ela disse? perguntou sua irm caula, sem flego. Tentamos
chegar aqui antes, mas estava to tumultuado...
Disse exatamente o que voc esperaria dela respondeu ele.
Hyacinth fez uma careta.
Homens so pssimos em intrigas. Quero as palavras exatas.

muito interessante comentou Penelope, de repente.


Seu tom pensativo chamou a ateno da multido e, em segundos, todos
fizeram silncio.
Fale pediu Lady Danbury , estamos ouvindo.
Colin esperava que isso fosse deixar Penelope desconfortvel, mas a
onda de autocon iana que a tomara alguns minutos antes continuava em
ao, pois se empertigou orgulhosamente e disse:
Por que algum haveria de se revelar como Lady Whistledown?
Pelo dinheiro, claro retrucou Hyacinth.
Penelope fez que no com a cabea.
de imaginar que Lady Whistledown estaria bastante rica a esta
altura. Temos comprado seus jornais h anos.
Meu Deus, ela tem razo! exclamou Lady Danbury.
Talvez s quisesse ateno sugeriu Colin.
No era uma hiptese to impensvel: Cressida havia passado a maior
parte de sua idade adulta tentando estar no centro das atenes.
Pensei nisso admitiu Penelope , mas ser que ela quer mesmo esse
tipo de ateno? Lady Whistledown insultou um bom nmero de pessoas
ao longo dos anos.
Ningum que signi ique qualquer coisa para mim brincou Colin.
Ento, ao ver que todos esperavam uma explicao, acrescentou: Vocs
nunca notaram que Lady Whistledown s insulta gente que merece?
Penelope pigarreou delicadamente.
Ela j se referiu a mim como uma fruta madura demais.
Ele fez um gesto com a mo descartando a inquietude de Penelope.
Com exceo dos detalhes sobre moda, claro.
Penelope deve ter decidido no insistir no assunto, pois se limitou a
avaliar Colin com um longo e penetrante olhar antes de se virar outra vez
para Lady Danbury e dizer:
Lady Whistledown no tem nenhum motivo para se revelar. Cressida,
obviamente, sim.
Lady Danbury icou radiante, mas depois, de repente, seu rosto se
transformou numa careta de desaprovao.
Acho que preciso lhe conceder os quinze dias de prazo para que
aparea com a tal prova. Para ser justa.

Eu, particularmente, estou muito interessada em ver o que ela vai


inventar comentou Hyacinth. Ento, virou-se para Penelope e
acrescentou: Nossa, voc mesmo muito esperta, sabia?
Penelope ruborizou, modesta, em seguida virou-se para a irm e disse:
melhor irmos andando, Felicity.
To cedo? retrucou a garota.
Colin, consternado, se deu conta de que articulara, silenciosamente, as
mesmas palavras.
Mame queria que chegssemos cedo em casa explicou Penelope.
Felicity assumiu um ar de perplexidade.
mesmo?
, sim disse Penelope, com irmeza. Alm do mais, no estou me
sentindo muito bem.
Felicity assentiu, a contragosto.
Vou pedir a um criado que traga nossa carruagem at a frente da casa.
No, no falou Penelope, colocando a mo sobre o brao da irm.
Pode deixar que eu providencio isso.
Eu o farei anunciou Colin.
Ora, de que servia ser um cavalheiro quando as damas insistiam em
fazer tudo sozinhas?
E ento, antes mesmo de se dar conta do que estava fazendo, ele
facilitara a partida de Penelope e ela acabou indo embora sem que ele
tivesse lhe pedido perdo.
Talvez devesse considerar a noite um fracasso por esse nico motivo,
mas, na verdade, no conseguia pensar dessa forma.
Afinal, passara quase cinco minutos segurando a sua mo.

CAPTULO 12

Na manh seguinte, assim que acordou, Colin lembrou que no se


desculpara com Penelope. Estritamente falando, era provvel que j no
fosse necessrio: embora mal tivessem se falado no baile dos Macclesfields,
na noite anterior, pareciam ter chegado a uma trgua implcita. Ainda
assim, Colin achava que no se sentiria confortvel consigo mesmo at
pronunciar as palavras Me desculpe.
Era o correto a fazer.
Ele era um cavalheiro, afinal.
Alm do mais, estava com vontade de v-la naquela manh.
Foi ao Nmero Cinco tomar caf da manh com a famlia, mas queria ir
direto para casa aps ver Penelope, ento subiu na carruagem para fazer a
viagem at a casa dos Featheringtons, na Rua Mount, apesar de a distncia
ser curta o bastante para que ele sentisse preguia de percorr-la.
Sorriu, satisfeito, e se recostou no assento para observar a encantadora
paisagem primaveril que ia se revelando pela janela. Era um daqueles dias
perfeitos nos quais tudo parecia correr bem. O sol brilhava, ele se sentia
bem-disposto, tivera uma excelente refeio matinal...
Era quase impossvel que a vida ficasse melhor do que aquilo.
E estava a caminho para ver Penelope.
Colin escolheu no analisar o motivo pelo qual se sentia to ansioso para
encontr-la: esse era o tipo de coisa em que um homem solteiro de 33 anos
em geral escolhia no pensar. Em vez disso, apenas deliciou-se com o dia: o
sol, o ar, at mesmo as trs elegantes casinhas por que passou na Rua
Mount antes de vislumbrar a porta de Penelope. No havia nada de
diferente nem de original em qualquer uma delas, mas era uma manh to
perfeita que lhe pareceram encantadoras, encostadas umas nas outras,
altas, estreitas e imponentes, com sua fachada de pedras Portland
cinzentas.
Era um dia maravilhoso, clido e sereno, ensolarado e tranquilo...
A no ser pelo fato de que, quando comeou a se levantar do assento, um

pequeno movimento do outro lado da rua chamou a sua ateno.


Penelope.
Ela estava na esquina das Ruas Mount e Penter, onde no poderia ser
vista por ningum que estivesse olhando de dentro da residncia dos
Featheringtons. E estava subindo numa carruagem de aluguel.
Interessante.
Colin franziu a testa. Aquilo no era interessante. Que diabo ele estava
pensando? No era nada interessante. Talvez pudesse ser se ela fosse,
digamos, um homem. Ou se a carruagem em que acabara de entrar
pertencesse aos Featheringtons, em vez de ser um maltrapilho transporte
de aluguel.
Mas no, aquela era Penelope, que no era um homem, em absoluto, e
que entrava numa carruagem sozinha, talvez em direo a algum destino
completamente inadequado, porque, se estivesse prestes a fazer algo
apropriado e normal, estaria a bordo de um transporte da famlia
Featherington. Ou, melhor, na companhia de uma de suas irms, de uma
dama de companhia ou de qualquer outra pessoa, e no, maldita fosse,
sozinha.
Aquilo no era interessante, era uma idiotice.
Mas que mulher tola murmurou Colin, saltando da carruagem com a
inteno de correr em direo ao carro de aluguel, escancarar a porta e
arrast-la para fora.
Porm, no instante em que colocou o p direito para fora, foi tomado pela
mesma loucura que o levava a perambular pelo mundo.
A curiosidade.
Ele murmurou vrios improprios, todos direcionados a si mesmo. No
pde se controlar. Era to atpico de Penelope desaparecer daquela forma,
num carro de aluguel, que Colin precisava saber aonde ela estava indo.
Assim, em vez de tentar colocar algum juzo na cabea dela, mandou que
o chofer seguisse a carruagem, que foi para o norte, em direo
movimentada Rua Oxford, onde, re letiu Colin, provavelmente Penelope
pretendia fazer compras. Podia haver inmeras razes pelas quais ela no
estava usando a carruagem dos Featheringtons. Talvez estivesse quebrada
ou, quem sabe, um dos cavalos tivesse adoecido, ou talvez ela fosse
comprar um presente para algum e quisesse fazer segredo.

No, aquilo no fazia muito sentido. Penelope jamais sairia para fazer
compras por conta prpria. Levaria uma dama de companhia, uma das
irms, ou at uma das irms dele. Caminhar pela Rua Oxford sozinha era
pedir para ser alvo de fofocas. Uma mulher naquela posio certamente
seria o assunto da prxima coluna de Lady Whistledown.
Se Lady Whistledown ainda existisse, ele lembrou. Era di cil se
acostumar vida sem ela. Ainda no se dera conta de quanto se habituara
a ver seu jornal sobre a mesa do caf da manh quando estava na cidade.
E, por falar em Lady Whistledown, estava mais certo do que nunca de
que ela s podia ser Eloise. Naquela manh, fora ao Nmero Cinco para o
desjejum com o nico intuito de question-la, mas fora informado de que a
irm continuava indisposta e que no se juntaria famlia.
Colin no deixara de notar, no entanto, que uma bandeja repleta de
comida fora levada ao quarto dela. O que quer que estivesse fazendo mal
irm, no havia afetado o seu apetite.
Ele no mencionara as suas suspeitas mesa do caf: no via motivo
para perturbar a me, que sem dvida icaria horrorizada diante da ideia.
Era di cil acreditar, porm, que Eloise, cuja disposio para fofocar sobre
um escndalo s era menor que sua empolgao em descobrir um,
perderia a oportunidade de comentar a revelao de Cressida Twombley
na noite anterior.
A no ser que Eloise fosse Lady Whistledown, motivo pelo qual estaria no
quarto, bolando o prximo passo.
As peas todas se encaixavam. Teria sido deprimente se Colin no fosse
tomado por um estranho entusiasmo em descobri-la.
Aps alguns minutos, en iou a cabea para fora da carruagem para se
certi icar de que o chofer no tinha perdido o veculo de Penelope de vista.
L estava ela, bem sua frente. Ou, pelo menos, ele acreditava ser ela. A
maioria dos automveis de aluguel era parecida, ento teria de con iar que
estava atrs do correto. No entanto, ao olhar para fora, constatou que
haviam seguido bem mais para o leste do que havia se dado conta. Na
verdade, acabavam de passar pela Rua Soho, o que signi icava que
estavam quase em Tottenham Court Road, o que queria dizer que...
Por Deus, ser que Penelope estava indo at a casa dele? A Praa
Bedford ficava praticamente logo depois da esquina.

Foi tomado por uma deliciosa sensao, porque no conseguiu imaginar


o que ela estaria fazendo naquela parte da cidade seno indo v-lo. Quem
mais uma mulher como Penelope conheceria em Bloomsbury? No podia
imaginar que sua me lhe permitisse se relacionar com pessoas que
trabalhavam para viver, e os vizinhos de Colin, embora fossem bemnascidos, no faziam parte da aristocracia e em raros casos pertenciam at
mesmo pequena nobreza. Eram mdicos, advogados ou...
Colin fez uma careta de desaprovao. Acabavam de passar por
Tottenham Court Road. Mas que diabo ela estaria fazendo to para o leste?
Talvez o condutor no conhecesse a cidade muito bem e tivesse achado
melhor pegar a Rua Bloomsbury at a Praa Bedford, apesar de icar um
pouco fora do caminho, mas...
Ele ouviu um barulho muito estranho e se deu conta de que era o som
dos prprios dentes rangendo. Acabavam de passar pela Rua Bloomsbury
e agora dobravam direita em High Holborn.
Mas que diabo! Estavam praticamente na regio de City. Por Deus, o que
Penelope planejava fazer ali? Aquilo no era lugar para uma mulher. Ele
mesmo jamais ia at l. O mundo da alta sociedade icava bem mais para
oeste, nos sagrados prdios de St. James e Mayfair. No em City, com suas
ruas estreitas, serpenteantes e medievais, e sua perigosa proximidade com
as casas de cmodos do East End.
Colin icava cada vez mais perplexo medida em que iam em frente... e
em frente... e em frente... at que percebeu que estavam dobrando na Shoe
Lane. Esticou a cabea para fora da janela. S estivera ali uma vez, aos 9
anos, quando seu tutor o arrastara, junto com Benedict, para lhes mostrar
onde o Grande Incndio de Londres tivera incio, em 1666. Colin lembravase de ter icado um pouco desapontado ao saber que o culpado fora um
simples padeiro que no molhara as cinzas do forno da forma correta. Um
incndio como aquele s podia ter sido criminoso.
No entanto, aquela tragdia no era nada comparada ao que ele sentia
agora. Era bom que Penelope tivesse uma excelente razo para ir at ali
sozinha. Ela no devia ir a lugar nenhum desacompanhada, muito menos a
City.
Ento, justo quando Colin estava convencido de que ela iria prosseguir
at a costa de Dover, a carruagem atravessou a Rua Fleet e parou. Colin

icou imvel, esperando para ver o que Penelope ia aprontar, embora cada
ibra do seu ser gritasse para ele saltar da carruagem e abord-la ali
mesmo na calada.
Por intuio ou por loucura, de alguma forma ele sabia que, se falasse
com ela naquele momento, jamais descobriria o verdadeiro motivo de ela
estar ali.
Quando ela j tinha se afastado o su iciente para que ele pudesse saltar
sem ser notado, desceu da carruagem e a seguiu rumo ao sul, em direo a
uma igreja que mais parecia um bolo de noiva.
Pelo amor de Deus murmurou Colin, sem se dar conta da quantidade
de blasfmias que proferia , isso no hora de ser religiosa, Penelope.
Ela desapareceu igreja adentro e ele foi atrs, diminuindo o ritmo
apenas ao chegar porta da frente. No queria surpreend-la cedo
demais. No sem antes descobrir o que ela pretendia. No acreditava nem
por um instante que Penelope tivesse sentido um sbito desejo de
aumentar a frequncia igreja com visitas no meio da semana.
Entrou na igreja, andando o mais silenciosamente possvel. Penelope
seguia pelo corredor central, encostando a mo esquerda de leve em cada
um dos bancos, como se estivesse...
Contando?
Colin franziu as sobrancelhas quando ela escolheu o banco que queria e
andou at o meio dele. Sentou-se imvel por um instante, ento en iou a
mo dentro da bolsa e sacou um envelope. Fez um movimento quase
imperceptvel com a cabea para a esquerda, depois para a direita, e Colin
imaginou sua expresso ao fazer isso, os olhos escuros dardejando nas
duas direes enquanto procurava saber se havia outras pessoas ali. Ele
estava a salvo no fundo da igreja, oculto nas sombras, quase encostado na
parede. Alm do mais, ela estava muito concentrada em ser discreta e no
virou a cabea o suficiente para v-lo s suas costas.
Havia bblias e livros de orao en iados em pequenos bolsos s costas
dos bancos, e Colin observou enquanto Penelope enfiava sorrateiramente o
envelope atrs de um deles. Ento ela se levantou e se dirigiu de novo ao
corredor central.
Nesse momento, ele deu o bote.
Saiu das sombras e caminhou direto at ela, sentindo uma cruel

satisfao ao ver o horror estampado em seu rosto ao deparar com ele.


Col... Col... gaguejou Penelope.
Acho que est querendo dizer Colin retrucou ele, estendendo cada
slaba enquanto a pegava pelo cotovelo.
O toque era suave, mas irme, e no havia a menor forma de ela achar
que poderia escapar.
Inteligente como era, ela nem mesmo tentou.
Mas, inteligente como era, tentou se fazer de inocente.
Colin! conseguiu finalmente dizer. Mas que... mas que...
Surpresa?
Ela engoliu em seco.
Isso.
Tenho certeza que sim.
Penelope lanou um olhar rpido em direo porta, depois nave, em
seguida a todos os lugares exceto o banco em que escondera o envelope.
Eu... Eu nunca o vi por aqui antes.
Eu nunca vim aqui.
Penelope abriu e fechou a boca vrias vezes antes de conseguir dizer:
Na verdade, timo que esteja aqui, porque na verdade... na verdade...
err... voc conhece a histria de St. Bride?
Ele ergueu uma das sobrancelhas.
onde estamos?
Penelope claramente tentava sorrir, mas o resultado foi uma expresso
mais embasbacada e boquiaberta. Em geral isso o teria divertido, mas
ainda estava zangado com ela por ter sado sozinha, sem considerar a
prpria segurana ou bem-estar.
Mas, acima de tudo, estava furioso por ela ter um segredo.
Por mais irracional que fosse, ele simplesmente no tolerava esse fato.
Aquela era Penelope. Ela devia ser um livro aberto. Ele a conhecia. Sempre
a conhecera.
E, agora, parecia que se enganara a esse respeito.
Sim respondeu ela, en im, nervosa. uma das igrejas de
Christopher Wren, as que ele construiu aps o Grande Incndio e que
esto espalhadas por toda parte aqui em City. Esta a minha preferida. Eu
realmente adoro o campanrio. No acha que parece um bolo de noiva?

Ela tagarelava, o que nunca era um bom sinal. Em geral signi icava que a
pessoa tinha algo a esconder. J tinha icado bastante bvio que Penelope
estava sendo dissimulada, mas a rapidez atpica de sua fala dizia a ele que
o segredo era muito, muito importante.
Fitou-a por um bom tempo, apenas para tortur-la, at enfim perguntar:
por isso que acha timo que eu esteja aqui?
Ela se mostrou confusa.
O bolo de casamento... instigou ele.
Ah! guinchou ela, com o vermelho profundo da culpa se insinuando
em sua pele. No! De modo algum! s que... O que quero dizer que
esta a igreja para os escritores. E editores. Acho. Com relao aos
editores, digo.
Ela tentava de tudo, em vo. E sabia disso. Colin o percebia em seus
olhos, em seu rosto, na maneira como ela retorcia as mos ao falar. Mas
Penelope continuava tentando manter a farsa, e ele se limitou a lhe lanar
um olhar sarcstico enquanto ela prosseguia:
Mas tenho certeza em relao aos escritores. Ento, com um loreio
que talvez tivesse sido triunfante se ela no tivesse estragado tudo
engolindo em seco sem parar, acrescentou: E voc escritor!
Ento est querendo dizer que esta a igreja para mim?
... Ela lanou um olhar rpido para a esquerda. Estou.
timo.
Penelope engoliu em seco.
mesmo?
, sim a irmou ele, imprimindo um tom sereno e informal s palavras
com a inteno de apavor-la.
Ela relanceou mais uma vez esquerda... em direo ao banco no qual
escondera o envelope. At ali, conseguira manter a ateno longe da prova
incriminadora. Ele quase sentiu orgulho dela por isso.
Uma igreja para mim repetiu ele. Que ideia encantadora.
Penelope comeou a arregalar os olhos, assustada.
Acho que no entendi o que quer dizer.
Ele tamborilou um dos dedos no queixo, ento estendeu a mo num
gesto pensativo.
Acho que venho desenvolvendo um gosto especial pela prece.

Prece? ecoou ela, com a voz fraca. Voc?


Sim, eu.
Eu... Bem... eu... eu...
Sim? disse ele, comeando a gostar daquilo de forma um tanto
doentia.
Jamais izera o gnero irritadio e rancoroso. Claramente nunca soubera
o que estava perdendo. Havia algo de muito satisfatrio em faz-la se
contorcer.
Penelope? Queria dizer alguma coisa?
Ela voltou a engolir em seco.
No.
Que bom. Ele deu um sorriso afvel. Sendo assim, acho que preciso
de alguns momentos a ss.
Como?
Ele deu um passo para o lado, na direo do banco.
Estou numa igreja. Logo, gostaria de rezar.
Ela tambm deu um passo para o lado.
Como disse?
Colin olhou para Penelope com um ar de indagao.
Falei que gostaria de rezar. No algo to difcil de entender.
Percebeu que ela lutava de todas as formas para no morder a isca.
Tentava sorrir, mas o maxilar estava tenso, e ele podia apostar que os
dentes iriam se transformar em p a qualquer instante de tanto ranger.
No achei que voc fosse uma pessoa especialmente religiosa
comentou ela.
E no sou. Ficou em silncio por um instante e acrescentou: Minha
inteno rezar por voc.
Agora ela engolia em seco descontroladamente.
Por mim? guinchou.
Porque comeou ele, depois aumentou o tom de voz a cada palavra,
sem conseguir se conter a prece a nica coisa capaz de salv-la!
Em seguida, empurrou-a para o lado e se dirigiu ao local onde ela
escondera o envelope.
Colin! gritou Penelope, correndo, desesperada, atrs dele. No!
Ele arrancou o envelope de trs do livro de oraes com um puxo, sem

o olhar por ora.


Quer me contar o que isto? Antes que eu mesmo veja?
No respondeu ela, a voz sumindo no meio da palavra.
O corao dele se partiu viso do pavor nos olhos dela.
Por favor implorou Penelope. Por favor, me d isso.
Ento, quando ele nada fez alm de encar-la muito srio, ela sussurrou:
meu. um segredo.
Um segredo que vale o seu bem-estar? retrucou ele, quase rugindo.
A sua vida?
Do que voc est falando?
Tem alguma ideia de como perigoso uma mulher andar sozinha por
aqui? Ou por qualquer lugar?
A nica resposta dela foi:
Colin, por favor.
Estendeu a mo pedindo o envelope, ainda longe do seu alcance.
E, de repente, ele j no sabia mais o que estava fazendo. Aquele no era
ele. Aquela fria insana, aquela ira no podiam ser dele.
E, no entanto, eram.
Mas a parte mais inquietante era... era o fato de Penelope t-lo deixado
assim. E o que ela izera? Atravessara Londres sozinha? Ele estava irritado
com ela por sua falta de preocupao com a prpria segurana, mas isso
no era nada comparado raiva que sentia por ela estar escondendo
segredos.
Sua raiva era completamente injusti icada. No tinha o menor direito de
esperar que Penelope compartilhasse seus segredos com ele. No tinham
compromisso algum um com o outro, nada alm da amizade e um nico
ainda que comovente, de uma forma bastante inquietante beijo. Sem
dvida ele no teria lhe mostrado seu dirio se Penelope no o tivesse
encontrado por acaso.
Colin sussurrou ela. Por favor... no faa isso.
Penelope vira seus escritos secretos. Por que ele no haveria de ver os
dela? Ser que ela tinha um amante? Toda aquela histria sobre jamais ter
sido beijada seria mentira?
Por Deus, o que era aquele fogo que queimava em seu estmago?
Cime?

Colin repetiu ela, agora engasgando.


Pousou a mo sobre a dele, tentando impedi-lo de abrir o envelope. Fez
isso com delicadeza, pois jamais seria capaz de venc-lo pela fora.
S que no havia a menor forma de ele conseguir se conter naquele
momento. Preferiria morrer a lhe devolver aquele envelope sem ver o que
continha.
Abriu-o com um rasgo.
Penelope deixou escapar um grito estrangulado e saiu correndo da
igreja.
Colin leu o que estava escrito.
Ento desabou no banco da igreja, ficando sem ar.
Ah, meu Deus sussurrou. Ah, meu Deus.

Ao chegar aos degraus externos da igreja de St. Bride, Penelope estava


histrica. Ou, ao menos, o mais histrica que j icara. Tinha a respirao
entrecortada, as lgrimas pinicavam-lhe os olhos, e seu corao...
Bem, seu corao lhe dava a sensao de querer vomitar, se tal coisa
fosse possvel.
Como ele podia ter feito uma coisa daquelas? Ele a seguira. Seguira. Por
qu? O que tinha a ganhar com isso? Por que ele...
De repente, ela olhou em volta.
Ah, droga! gemeu, sem se importar se algum a ouviria.
A carruagem partira. Ela dera instrues espec icas para que o chofer a
aguardasse, mas no o via em lugar nenhum.
Mais um percalo pelo qual podia culpar Colin. Ele a izera se demorar
na igreja e agora a carruagem partira, deixando-a presa ali, na escadaria
da St. Bride, a muitos quilmetros de casa. Agora as pessoas a encaravam e
ela tinha certeza de que a qualquer instante algum a abordaria, porque
provavelmente ningum ali nunca vira uma mulher de to ina estirpe
sozinha nas redondezas, muito menos uma que se encontrava to
claramente beira de um ataque de nervos.
Por que, por que, por que fora to tola em acreditar que ele era o homem
perfeito? Passara a metade da vida venerando algum que nem era real.

Porque era muito claro que o Colin que ela conhecia no, o Colin que ela
pensara conhecer no existia. E, quem quer que fosse aquele homem, ela
nem sabia ao certo se gostava dele. O rapaz que ela amara com tanta
lealdade ao longo dos anos jamais teria se comportado daquela forma. Ele
nunca a teria seguido. Bem, teria, sim, mas apenas para garantir sua
segurana. No entanto, ele no teria sido to cruel e sem dvida no teria
aberto a sua correspondncia particular.
Ela havia lido duas pginas do dirio dele, era verdade, mas o caderno
no estava dentro de um envelope lacrado!
Penelope desabou sobre as escadas e sentiu a pedra fria atravs do
tecido do vestido. No havia muito o que pudesse fazer agora alm de icar
ali, sentada, espera de Colin. S mesmo uma tola sairia a p, sozinha, por
um lugar to longe de sua casa. Pensou que poderia fazer sinal para uma
carruagem na Rua Fleet, mas e se estivessem todas ocupadas? Alm do
mais, qual era a inalidade de fugir de Colin? Ele sabia onde ela morava e, a
no ser que Penelope decidisse se mudar para as rcades, no era muito
provvel que fosse conseguir escapar de um confronto com ele.
Deu um suspiro. Colin provavelmente a encontraria nas rcades,
viajante experiente que era. E ela nem ao menos queria ir para as ilhas.
Conteve um soluo. Agora ela no estava nem pensando direito. Por que
a ideia fixa nas rcades?
Nesse momento, ouviu a voz de Colin atrs de si.
Levante-se foi s o que ele disse, rpido e com frieza.
Ento ela se levantou, no porque ele tivesse mandado (pelo menos foi o
que disse a si mesma), e no porque tivesse medo dele, mas porque no
podia permanecer sentada nas escadas da St. Bride para sempre, e mesmo
que fosse adorar passar os prximos seis meses escondida de Colin,
naquele instante ele era sua nica forma segura de chegar em casa.
Ele indicou a rua com um gesto rude da cabea.
Entre na carruagem.
Ela obedeceu e, enquanto subia, ouviu Colin dar o endereo de sua casa
ao chofer, instruindo-lhe a ir pelo caminho mais longo.
Ah, Deus.
Depois de quase um minuto, ele lhe entregou a folha de papel que
estivera dobrada dentro do envelope que ela deixara na igreja.

Acredito que isto lhe pertena falou.


Ela engoliu em seco e olhou para o papel. No que precisasse faz-lo:
sabia as palavras de cor. Escrevera e reescrevera aquelas frases tantas
vezes na noite anterior que achava que elas jamais lhe sairiam da
memria.

No h nada que eu deteste mais do que um cavalheiro que acha
divertido dar um tapinha condescendente na mo de uma senhora
enquanto murmura Uma mulher tem o direito de mudar de ideia. E,
de fato, como acredito que devemos respaldar nossas palavras com
aes, me empenho para manter minhas opinies e decises irmes e
verdadeiras.
por isso, caro leitor, que quando escrevi minha coluna de 19 de
abril, realmente tinha a inteno de que fosse a ltima. No entanto,
acontecimentos fora de meu controle (ou, na verdade, que no
contam com a minha aprovao) me foraram a levar a caneta ao
papel uma ltima vez.
Senhoras e senhores, esta autora NO Lady Cressida Twombley. Ela
nada mais do que uma impostora intrigueira, e meu corao icaria
partido ao ver anos do trabalho rduo serem atribudos a algum
como ela.
C

Penelope dobrou o papel outra vez com toda a concentrao, aproveitando


o instante para tentar se recompor e descobrir o que devia dizer num
momento como aquele. Por fim, tentou sorrir, sem encarar Colin, e brincou:
Voc imaginava?
Ele icou em silncio, ento ela foi forada a erguer a vista e, assim que o
fez, se arrependeu. Colin lhe pareceu completamente diferente. O sorriso
fcil que sempre brincava em seus lbios, o bom humor que permeava seu
olhar tudo isso havia sumido, sendo substitudo por rugas profundas e
uma frieza absoluta.
O homem que ela um dia conhecera, o homem que ela amara por tanto
tempo... Penelope j no sabia quem era.

Vou interpretar isso como um no falou, vacilante.


Sabe o que estou tentando fazer neste instante? perguntou ele, a voz
atemorizante e alta em meio ao barulho ritmado dos cascos dos cavalos.
Ela abriu a boca para dizer que no, mas um nico olhar para o rosto
dele deixou claro que Colin no desejava uma resposta, ento ela segurou
a lngua.
Estou tentando decidir o que exatamente me deixa com mais raiva
prosseguiu ele. Porque h tantas coisas que no consigo me concentrar
em apenas uma.
Estava na ponta da lngua de Penelope sugerir algo a mentira que ela
criara, por exemplo , mas, pensando bem, aquele parecia ser um
excelente momento para ficar calada.
Em primeiro lugar disse Colin, com o tom comedido demonstrando
que ele de fato tentava se controlar (e isso era, por si s, bastante
inquietante, pois ela jamais se dera conta de que ele pudesse perder o
controle) , no posso acreditar que voc tenha sido estpida a ponto de se
aventurar sozinha at aqui. E numa carruagem alugada, ainda por cima!
Como se eu pudesse vir em uma das nossas carruagens... devolveu
Penelope, antes de se lembrar que decidira permanecer em silncio.
Colin moveu a cabea dois centmetros para a esquerda. Ela no soube o
que aquilo signi icava, mas no podia ser boa coisa, sobretudo porque o
pescoo dele parecia se enrijecer cada vez mais enquanto ele virava a
cabea.
O que disse? quis saber ele, ainda naquele terrvel tom de voz.
Bem, agora ela devia responder, certo?
Err... no foi nada falou, esperando que ele no prestasse tanta
ateno ao resto da resposta. s que no me deixam sair sozinha.
Eu sei ladrou ele. E h um timo motivo para isso.
Ento, se eu quisesse sair sozinha continuou ela, escolhendo ignorar
a segunda frase dele , no poderia usar uma de nossas carruagens.
Nenhum de nossos condutores concordaria em me trazer at aqui.
Os seus condutores so, claramente, homens sbios e sensatos
vociferou ele.
Penelope no respondeu.
Tem alguma ideia do que poderia ter acontecido com voc?

prosseguiu Colin, a mscara de autocontrole comeando a se desmanchar.


Err... no exatamente, na verdade admitiu ela, engolindo em seco. J
estive aqui antes e...
O qu? Ele fechou a mo ao redor do brao dela com fora. O que
voc falou?
Penelope no teve coragem de repetir, ento se limitou a it-lo na
esperana de que ele se acalmasse e voltasse a ser o homem que ela
conhecia e que tanto amava.
S quando preciso deixar uma mensagem urgente para o tipgrafo
explicou. Envio uma mensagem em cdigo, ento ele sabe que tem de
pegar o meu bilhete aqui.
E, por falar nisso disse Colin, rudemente, agarrando a folha de papel
dobrada de suas mos , que diabo isto?
Penelope olhou para ele, confusa.
Imaginei que estivesse bvio. Eu sou...
Sim, claro que voc a maldita Lady Whistledown e deve estar rindo
de mim h semanas enquanto eu insisto que Eloise.
Colin contorcia o rosto enquanto falava, quase partindo o corao dela.
No! gritou Penelope. No, Colin, nunca. Eu jamais riria de voc!
Mas o rosto dele deixou claro que ele no acreditava. Seus olhos
esmeralda transbordavam humilhao, algo que ela jamais vira, algo que
nunca esperara testemunhar. Ele era um Bridgerton. Popular,
autocon iante, autossu iciente. Nada podia envergonh-lo. Ningum podia
humilh-lo.
A no ser, ao que parecia, ela.
Eu no podia lhe contar sussurrou Penelope, tentando
desesperadamente fazer com que aquela expresso desaparecesse.
claro que voc entende que eu no podia lhe contar.
Colin icou em silncio por um longo e agonizante momento. Depois,
como se ela no tivesse dito nada, como se no houvesse tentado se
explicar, ele ergueu a folha de papel incriminadora no ar e a balanou,
ignorando por completo o clamor dela.
Isto estupidez exclamou. Voc enlouqueceu?
No entendi.
Voc teve a fuga perfeita ao alcance das mos. Cressida Twombley se

disps a levar a culpa por voc.


E ento, de repente, as mos dele estavam sobre os ombros dela e ele a
segurava com tanta fora que Penelope mal conseguia respirar.
Por que no deixou o assunto por isso mesmo, Penelope?
A voz dele era urgente, os olhos ardiam. Era a expresso mxima de
sensibilidade que ela j vira em Colin, e lhe partiu o corao o fato de estar
sendo direcionada a ela num momento de raiva. E de vergonha.
No pude permitir que ela izesse isso sussurrou ela. No pude
permitir que ela fosse eu.

CAPTULO 13

Por que no, droga?


Penelope no conseguiu fazer nada alm de it-lo durante vrios
segundos.
Porque... porque... Ela se debatia por dentro, perguntando-se como
explicar aquilo.
Seu corao estava sendo partido, seu segredo mais apavorante e
emocionante havia se estilhaado e ele ainda achava que ela tinha
presena de esprito para se explicar?
Eu tenho conscincia de que talvez ela seja a maior cadela...
Penelope sufocou um grito.
... que a Inglaterra j produziu, ao menos nesta gerao, mas, pelo amor
de Deus, Penelope ele passou os dedos pelos cabelos, ento a itou com
severidade , ela ia levar a culpa...
O crdito interrompeu Penelope, irritada.
A culpa insistiu ele. Voc tem alguma ideia do que vai acontecer
com voc se as pessoas descobrirem quem , de fato?
Ela contraiu os lbios com impacincia e irritao diante da
condescendncia com que estava sendo tratada.
J tive mais de uma dcada para pensar sobre isso.
Ele estreitou os olhos.
Est sendo sarcstica?
Nem um pouco devolveu ela. Voc realmente acha que no passei
boa parte dos ltimos dez anos contemplando o que aconteceria se eu
fosse descoberta? Eu seria uma idiota se no o tivesse feito.
Ele a agarrou pelos ombros e segurou irme at mesmo enquanto a
carruagem saltava por cima das pedras irregulares.
Voc icar arruinada, Penelope. Arruinada! Entende o que estou
dizendo?
Se eu ainda no tivesse entendido retrucou ela , posso lhe garantir
que voc me teria feito compreender agora, aps seus longos sermes

sobre o assunto enquanto acusava Eloise de ser Lady Whistledown.


Ele a olhou, mal-humorado, obviamente aborrecido com o fato de ter
seus erros evidenciados daquela forma.
As pessoas vo parar de falar com voc prosseguiu. Vo ignor-la...
As pessoas nunca falaram comigo interrompeu ela, rspida. Na
metade do tempo, nem notam minha presena. Como acha que fui capaz de
manter a farsa por tantos anos, para incio de conversa? Eu era invisvel,
Colin. Ningum me via, ningum falava comigo. Eu simplesmente icava ali
escutando e ningum percebia.
Isso no verdade. Mas ele desviou os olhos dos dela ao diz-lo.
Ah, verdade, sim, e voc sabe disso. Apenas nega disse ela,
cutucando-o no brao , porque se sente culpado.
No sinto, no!
Ora, por favor zombou ela. Tudo o que voc faz por culpa.
Pene...
Tudo o que diz respeito a mim, pelo menos corrigiu-se ela. Sentia a
respirao se acelerar, o sangue correr mais rpido e, uma vez na vida, a
alma se incendiar. Voc acha que no sei quanto a sua famlia sente pena
de mim? Acha que no percebo que nas festas voc e seus irmos sempre
me convidam para danar?
Somos educados disse ele, entre os dentes e gostamos de voc.
E sentem pena de mim. Voc gosta de Felicity, mas no o vejo
danando com ela sempre que se encontram.
Ele a soltou subitamente e cruzou os braos.
Bem, eu no gosto dela tanto quanto de voc.
Ela piscou, desconcertada com a eloquncia dele. S mesmo Colin para
elogi-la no meio de uma discusso. Nada poderia t-la desarmado mais do
que aquilo.
Alm disso continuou ele, erguendo o queixo com ironia e ar de
superioridade , voc ainda no falou sobre a minha questo original.
Que era?
Que Lady Whistledown ir arruinar voc!
Pelo amor de Deus murmurou ela , voc fala como se ela fosse outra
pessoa.
Ora, desculpe se tenho di iculdade em conciliar a mulher minha

frente com a megera que escreve a coluna.


Colin!
Ofendida? zombou ele.
Sim! Eu trabalhei muito naquela coluna.
Ela fechou as mos em torno do tecido ino do vestido verde, ignorando
as pregas que criava. Precisava fazer alguma coisa com as mos ou poderia
explodir com o nervosismo e a raiva que corriam em suas veias. A nica
opo que lhe ocorria era cruzar os braos, e ela se recusava a dar uma
demonstrao to bvia de petulncia. Alm do mais, ele estava de braos
cruzados e um dos dois precisava agir como se no tivesse apenas 6 anos.
Eu nem sonharia em denegrir o que voc realizou disse ele,
condescendente.
claro que sonharia retrucou ela.
No, no sonharia.
Ento o que acha que est fazendo?
Sendo adulto! respondeu ele, a voz icando alta e impaciente. Um de
ns tem de ser.
No ouse falar comigo sobre comportamento adulto! explodiu ela.
Logo voc, que sai correndo menor meno de responsabilidade.
Que diabo voc quer dizer com isso? vociferou ele.
Acho que fui bastante bvia.
Ele recuou.
No posso acreditar que esteja falando comigo dessa maneira.
No pode acreditar que o esteja fazendo ou que tenha coragem
suficiente para isso? escarneceu ela.
Ele se limitou a encar-la, claramente surpreso com a pergunta.
Voc no me conhece to bem quanto acha, Colin concluiu ela. Ento,
num tom mais baixo, acrescentou: Eu no me conheo to bem quanto
achava.
Ele icou em silncio por um longo momento e ento, incapaz de mudar
de assunto, perguntou entre os dentes:
O que quis dizer quando falou que eu fujo das responsabilidades?
Ela contraiu os lbios, depois os relaxou enquanto expirava bem
devagar.
Por que voc acha que viaja tanto?

Porque gosto respondeu ele, sucinto.


E porque morre de tdio aqui na Inglaterra.
E por que isso faz de mim uma criana?
Porque voc no se dispe a crescer e fazer algo que o mantenha num
nico lugar.
Como o qu?
Ela ergueu as mos num gesto do tipo no bvio?.
Como se casar.
Est me pedindo em casamento? zombou ele, abrindo um sorriso
bastante insolente.
Ela sentiu as faces ruborizarem, mas se forou a prosseguir:
Voc sabe que no, e no tente mudar de assunto sendo cruel.
Esperou que ele dissesse alguma coisa, talvez um pedido de desculpas.
Tomou o silncio que se seguiu como um insulto, ento simplesmente
resfolegou e falou: Pelo amor de Deus, Colin, voc tem 33 anos.
E voc tem 28 observou ele, em um tom de voz nada gentil.
Foi como levar um soco no estmago, mas ela estava exasperada demais
para se recolher concha como de costume.
Ao contrrio de voc retrucou , no tenho o privilgio de poder
propor casamento a algum. E, ao contrrio de voc acrescentou,
querendo despertar a culpa da qual o acusara apenas alguns minutos
antes , no tenho uma ampla gama de pretendentes em potencial, ento
nunca tive o privilgio de poder dizer no.
Os lbios dele ficaram rijos.
E voc acha que contar a todos que Lady Whistledown vai aumentar
o seu nmero de pretendentes?
Voc est sendo desagradvel de propsito? disse ela, com grande
esforo.
Estou tentando ser realista! Algo que voc parece no conseguir.
Eu nunca falei que pretendia contar a todos que sou Lady
Whistledown.
Ele agarrou o envelope que continha a ltima coluna.
Ento o que isto?
Ela pegou o envelope de volta e retirou a folha de papel de dentro dele.
Espere um instante falou, cada slaba carregada de sarcasmo. Devo

ter pulado a frase que revelava a minha identidade.


Voc acha que esse seu belo discurso vai acalmar o frenesi em torno
da identidade de Lady Whistledown? Ah, me desculpe ele colocou uma
mo sobre o corao, com insolncia , talvez eu devesse dizer a sua
identidade. Afinal, no quero priv-la do seu crdito.
Agora voc s est sendo desagradvel comentou ela, uma vozinha
no fundo de sua mente lhe perguntando por que no estava chorando
quela altura.
Ali estava Colin, a quem amaria para sempre, e ele agia como se a
odiasse. Ser que havia qualquer outra coisa no mundo mais digna de
lgrimas?
Ou talvez no fosse isso. Talvez toda aquela tristeza que se acumulava
em seu corao fosse pela morte de um sonho. Da imagem que criara de
Colin. Construra a imagem de que ele era perfeito e, com cada palavra que
ele cuspia em seu rosto, tornava-se cada vez mais bvio que o seu sonho
estava errado.
Estou demonstrando um argumento insistiu ele, agarrando o papel
mais uma vez das mos dela. Olhe s para isto. praticamente um
convite a maiores investigaes. Voc est zombando da sociedade,
desafiando-a a desmascar-la.
No nada disso que estou fazendo!
Pode no ser a sua inteno, mas com certeza a consequncia ser
essa.
Parecia um bom argumento, mas ela no iria admitir isso.
um risco que terei de correr falou, cruzando os braos e desviando
o olhar do dele de forma acintosa. Passei onze anos sem ser descoberta.
No vejo por que me preocupar agora.
Ela chegou a perder o flego pela exasperao.
Voc conhece uma coisa chamada dinheiro? Tem alguma ideia de
quantas pessoas adorariam colocar as mos nas mil libras de Lady
Danbury?
Conheo mais do que voc respondeu ela, irritada. Alm do mais, o
prmio de Lady Danbury no torna o meu segredo nem um pouco mais
vulnervel.
Torna todo mundo mais determinado, e isso a deixa mais vulnervel.

Sem mencionar acrescentou ele, retorcendo os lbios com ironia , como


observou minha irm mais nova, que h a glria.
Hyacinth? perguntou ela.
Ele fez que sim sombriamente, colocando o papel sobre o assento ao seu
lado.
Se Hyacinth acredita que a glria de descobrir a sua identidade algo
a ser invejado, ento pode ter certeza de que ela no a nica. Talvez seja
esse o motivo pelo qual Cressida criou esse estratagema ridculo.
Cressida est fazendo isso pelo dinheiro resmungou Penelope. No
tenho dvidas.
Que seja. No importa o motivo. A nica coisa que interessa que,
assim que voc a desmascarar com a sua idiotice ele deu um tapa sobre o
papel, fazendo Penelope estremecer com o barulho , outra pessoa
ocupar o lugar dela.
Isso no nada que eu j no saiba retrucou ela, em grande parte
por no tolerar que ele tivesse a ltima palavra.
Ento, pelo amor de Deus, mulher explodiu ele , permita que
Cressida se safe com o esqueminha que criou. Ela a resposta s suas
preces.
Penelope o encarou.
Voc no conhece as minhas preces.
Algo no tom de Penelope atingiu Colin bem no corao. Penelope no
mudara de ideia, no chegara nem perto disso, mas ele no conseguiu
encontrar as palavras certas para preencher o momento. Olhou para ela,
ento desviou o olhar para a janela e focou, mesmo que de maneira
ausente, na cpula da catedral de So Paulo.
Ns realmente estamos fazendo o caminho mais longo at em casa
comentou.
Ela no disse nada. Ele no a culpou. Fora um comentrio idiota para
quebrar o silncio, nada mais.
Se voc permitir que Cressida... comeou ele, de novo.
Pare implorou ela. Por favor, no diga mais nada. No posso
permitir que ela continue com a farsa.
Voc j pensou de fato no que iria ganhar?
Ela o encarou com olhos severos.

Acha mesmo que consegui pensar em outra coisa nos ltimos dias?
Ele tentou outra ttica:
Ser que to importante que as pessoas saibam que voc Lady
Whistledown? Voc sabe quanto foi esperta e que enganou a todos ns.
Isso no basta?
Voc no ouviu o que eu falei! exclamou Penelope, incrdula, como se
no conseguisse aceitar a incompreenso dele. Eu no preciso que as
pessoas saibam que era eu. S preciso que saibam que no era ela.
Mas voc claramente no se importa que todos pensem que Lady
Whistledown outra pessoa insistiu ele. A inal, vem acusando Lady
Danbury h semanas.
Eu tinha de acusar algum explicou ela. Lady Danbury me
perguntou, diretamente, quem eu achava que era, e eu no podia dizer a
verdade. Alm do mais, no seria to ruim assim se as pessoas achassem
que era ela. Pelo menos eu gosto de Lady Danbury.
Penelope...
E como voc se sentiria se os seus dirios fossem publicados com Nigel
Berbrooke como autor? argumentou ela.
Nigel Berbrooke mal consegue juntar duas frases disse ele, com um
resfolego de escrnio. Ningum acreditaria que ele pudesse escrever os
meus dirios.
Pensando melhor, ele fez um pequeno aceno com a cabea, guisa de
desculpas, afinal Berbrooke era casado com a irm dela.
Tente imaginar insistiu ela, entre os dentes. Ou ento o substitua
por qualquer pessoa que achar parecida com Cressida.
Penelope retrucou ele com um suspiro. Eu no sou voc. No d
para comparar os dois. Alm do mais, se eu fosse publicar os meus dirios,
acho que eles no iriam me arruinar aos olhos da sociedade.
Ela afundou no assento, calada, e ele soube que seu argumento havia
sido bem construdo.
Muito bem, ento est decidido. Vamos rasgar isto aqui... falou Colin,
estendendo a mo em direo folha de papel.
No! gritou Penelope, quase saltando do banco. No faa isso.
Mas voc acabou de dizer...
Eu no disse nada! retrucou ela, com a voz estridente. Eu apenas

suspirei.
Ora, pelo amor de Deus, Penelope reclamou ele, irritado. Voc
claramente concordou com...
Ela ficou perplexa diante da audcia dele.
Quando foi que eu lhe dei permisso para interpretar os meus
suspiros?
Ele olhou para a folha incriminadora, manteve as mos no lugar e se
perguntou que diabo devia fazer com ela naquele momento.
E, de qualquer forma continuou Penelope, os olhos brilhando com
uma raiva e um fogo que a deixavam quase deslumbrante , at parece
que eu no sei de cor cada palavra. Voc pode destruir essa folha de papel,
mas no pode me destruir.
Eu bem que gostaria murmurou ele.
O que disse?
Whistledown retrucou ele, entre os dentes. Eu gostaria de destruir
Lady Whistledown. Voc, eu fico satisfeito em deixar do jeito que .
Mas eu sou Lady Whistledown.
Que Deus nos ajude.
Nesse momento, algo dentro dela simplesmente atingiu o limite. Toda a
fria, toda a frustrao, cada sentimento negativo que mantivera preso ao
longo dos anos, tudo isso transbordou em cima de Colin, que, de todos os
membros da alta sociedade, talvez fosse o que menos merecia.
Por que est com tanta raiva de mim?! gritou ela. O que iz de to
grave? Fui mais inteligente que voc? Guardei um segredo? Dei boas
risadas custa da sociedade?
Penelope, voc...
No interrompeu ela, com irmeza. Fique quieto. a minha vez de
falar.
Ele icou boquiaberto, com o choque e a incredulidade perpassando os
seus olhos.
Eu tenho orgulho do que iz conseguiu dizer Penelope, a voz trmula
de emoo. No importa o que voc disser. No importa o que qualquer
um disser. Ningum pode tirar isso de mim.
Eu no estou tentando...
Eu no preciso que as pessoas saibam da verdade continuou ela,

ignorando o protesto inoportuno dele. Mas pre iro ir direto para o


inferno a permitir que Cressida Twombley, a mesmssima pessoa que...
que...
A essa altura, seu corpo inteiro tremia, enquanto as pssimas
recordaes se sucediam em sua mente.
Cressida, famosa pela graa e elegncia, tropeando e derramando
ponche no vestido de Penelope naquele primeiro ano o nico que a me
lhe permitira comprar que no era nem amarelo nem laranja.
Cressida, toda doce, implorando aos jovens solteiros que convidassem
Penelope para danar, pedindo com tanto fervor que Penelope s podia se
sentir humilhada.
Cressida, anunciando perante uma multido quanto se preocupava com
a aparncia de Penelope. Simplesmente no saudvel pesar mais do que
60 quilos nessa idade.
Penelope nunca soube se Cressida conseguia esconder o sorriso afetado
que se seguia s al inetadas, porque sempre saa em disparada do salo,
cega pelas lgrimas, incapaz de ignorar o balano dos prprios quadris
enquanto corria.
Cressida sempre soubera exatamente como atingi-la. No importava que
Eloise continuasse sendo sua protetora ou que Lady Bridgerton tentasse
aumentar a sua autocon iana. Penelope chorara at dormir mais vezes do
que conseguia lembrar por causa das investidas maldosas de Cressida
Cowper Twombley.
Havia deixado que ela se safasse de tanta coisa no passado, tudo por no
ter coragem de se defender. Mas no podia permitir que ela icasse com
aquilo. No a sua vida secreta, no aquele cantinho da sua alma que era
forte, orgulhoso e destemido.
Talvez Penelope no soubesse se defender, mas, por Deus, Lady
Whistledown sabia.
Penelope? chamou Colin, cautelosamente.
Ela olhou para ele, confusa, e levou alguns segundos para lembrar que
estavam em 1824, no 1814, e que ela se encontrava numa carruagem
com Colin Bridgerton, no agachada no canto de algum salo de baile
tentando fugir de Cressida Cowper.
Voc est bem? perguntou ele.

Ela fez que sim. Ou, pelo menos, tentou.


Ele abriu a boca para dizer alguma coisa, ento se deteve, os lbios
permanecendo entreabertos por um longo momento. Por im, apenas
colocou a mo sobre a dela e pediu:
Podemos falar sobre isso depois?
Dessa vez ela conseguiu fazer que sim, de leve. E, de fato, s queria que
aquela tarde horrvel chegasse ao im, embora houvesse algo que ainda
no podia deixar para trs.
Cressida no ficou arruinada comentou, baixinho.
Ele se virou para ela, confuso.
O que disse?
Penelope falou um pouco mais alto:
Cressida disse que era Lady Whistledown e no ficou arruinada.
Porque ningum acreditou nela argumentou Colin. Alm do mais
acrescentou, sem pensar , ela ... diferente.
Penelope se virou para ele bem devagar, com o olhar firme.
Diferente como?
Algo muito parecido com pnico comeou a ribombar no peito de Colin.
Ele soubera que no estava dizendo as palavras certas no momento em
que elas saram de seus lbios. Como podia uma frase to pequena ser to
equivocada?
Ela diferente.
Ambos sabiam a que ele se referia. Cressida era popular, Cressida era
linda, Cressida podia se safar daquilo tudo com a maior facilidade.
Penelope, por outro lado...
Ela era Penelope. Penelope Featherington. No tinha a in luncia nem as
conexes para salv-la da runa. Os Bridgertons icariam ao seu lado e iam
lhe dar apoio, mas nem mesmo eles poderiam impedir sua queda.
Qualquer outro escndalo poderia ser administrvel, mas Lady
Whistledown tinha, num momento ou em outro, insultado praticamente
todas as pessoas das Ilhas Britnicas. Assim que as pessoas se re izessem
da surpresa, viriam as observaes indelicadas.
Penelope no seria elogiada por sua inteligncia ou ousadia.
Seria chamada de m, mesquinha e invejosa.
Colin conhecia bem a alta sociedade. Sabia como agiam os seus pares. A

aristocracia era capaz de gestos grandiosos individuais, mas coletivamente


tinha a tendncia de afundar at o mais baixo denominador comum.
O que era realmente muito baixo.
Entendi disse Penelope.
No apressou-se ele a se corrigir , no entendeu. Eu...
No, Colin retrucou ela, com um doloroso tom de sabedoria na voz ,
eu entendi, sim. Acho que s esperava que voc fosse diferente.
Os olhos dele encontraram os de Penelope e, de alguma forma, suas
mos foram parar nos ombros dela, segurando-os com tanta intensidade
que ela no poderia desviar o olhar nem mesmo se quisesse. No disse
nada, permitindo que seus olhos perguntassem por ele.
Pensei que acreditasse em mim explicou ela , que conseguisse
enxergar alm do patinho feio.
O rosto dela lhe era to familiar... Ele o vira mil vezes antes e, no entanto,
at as ltimas semanas, no podia dizer que o conhecia de verdade. Ser
que lembrava que ela tinha uma pequena marca de nascena perto do
lbulo esquerdo? J havia notado o ardor de sua pele? Ou que os olhos
castanhos continham salpicos dourados bem perto da pupila?
Como podia ter danado com ela tantas vezes e nunca ter notado que os
lbios eram cheios, largos e feitos para beijar?
Penelope umedecia os lbios com a lngua quando estava nervosa. Colin
a vira fazer isso um dia. Certamente o izera em algum momento ao longo
de todos os anos em que se conheciam, mas s agora, simples viso de
sua lngua, o corpo dele se enrijeceu de desejo.
Voc no feia falou ele, a voz grave e urgente.
Ela arregalou os olhos.
Ento, ele sussurrou:
linda.
No retrucou ela, baixinho. No diga coisas que no quer dizer.
Ele apertou os ombros dela ainda mais.
Voc linda repetiu. Eu no sei como... No sei quando... Tocou os
seus lbios, sentindo o hlito quente na ponta dos dedos. Mas ...
sussurrou.
Inclinou o corpo para a frente e a beijou, devagar e com reverncia, no
mais to surpreso que aquilo estivesse acontecendo, que a desejasse to

intensamente. O choque desaparecera, substitudo pelo simples e primitivo


desejo de reclam-la para si, de marc-la com ferro em brasa como sua.
Sua?
Ele se afastou e olhou para ela por um instante.
Por que no?
O que foi? sussurrou ela.
Voc linda disse ele, balanando a cabea, confuso. No sei como
ningum mais enxerga isso.
Algo clido e encantador comeou a tomar o peito de Penelope. Ela no
conseguia explicar: era quase como se algum tivesse esquentado o seu
sangue. Comeou em seu corao e ento, lentamente, percorreu os braos,
o ventre, e desceu at as pontas dos dedos dos ps.
Deixou-a tonta. Satisfeita.
E plena.
No era linda. Sabia disso. Tinha total conscincia de que nunca seria
mais do que apenas aceitvel, e isso nos dias bons. Mas ele a achava linda,
e quando olhava para ela...
Penelope se sentia linda. Jamais experimentara essa sensao.
Ele a beijou outra vez, os lbios mais famintos dessa vez, mordiscando,
acariciando, despertando o seu corpo, acordando a sua alma. O ventre dela
comeou a formigar e a pele emitia uma sensao de calor e de
necessidade nos locais onde as mos dele tocavam o tecido verde e ino do
vestido.
Penelope no parou uma nica vez para pensar Isto errado . Aquele
beijo era tudo o que ela fora criada para temer e evitar, mas sabia de
corpo, mente e alma que nada em sua vida jamais estivera to certo.
Havia nascido para aquele homem, e passara muito anos tentando aceitar
o fato de que ele havia nascido para outra pessoa.
Ter uma prova do contrrio era o mais profundo prazer que poderia
imaginar.
Ela o queria, queria aquilo, queria a forma como ele a fazia se sentir.
Desejava ser linda, ainda que apenas aos olhos de um nico homem.
Eram, pensava ela, sonhadora, enquanto Colin a deitava sobre o assento
estofado da carruagem, os nicos olhos que importavam.
Ela o amava. Sempre o amara. At mesmo agora, quando estava to irada

com ele que mal o reconhecia, quando ele estava to irado com ela que ela
nem ao menos sabia se gostava dele, o amava.
E queria ser sua.
Na primeira vez em que ele a beijara, Penelope aceitara os seus avanos
com deleite passivo, mas agora tinha decidido ser uma parceira ativa.
Ainda no conseguia acreditar que estivesse ali com ele, e certamente no
se permitia sonhar que algum dia ele passasse a beij-la com regularidade.
Aquilo podia nunca mais voltar a acontecer. Talvez ela nunca mais
sentisse o delicioso peso dele sobre ela, ou a escandalosa comicho da
lngua dele de encontro dela.
Tinha uma chance. Uma nica oportunidade de criar uma lembrana que
durasse por toda a vida. Uma chance de atingir o xtase.
O dia seguinte seria horrvel, sabendo que ele encontraria outra mulher
com quem riria, faria piadas e at mesmo se casaria, mas hoje...
Hoje pertencia a ela.
E, por Deus, ia tornar aquele beijo inesquecvel.
Ergueu a mo e alisou os cabelos dele. Comeou hesitante o fato de
estar decidida a ser ativa naquela situao no signi icava que tivesse a
menor ideia do que estava fazendo. Os lbios de Colin, pouco a pouco,
esvaziavam a mente dela de toda a razo e inteligncia, mas, ainda assim,
no pde deixar de notar que os cabelos dele tinham a mesma textura dos
de Eloise, que ela escovara inmeras vezes durante os anos de amizade
das duas. E, que Deus a perdoasse...
Ela riu.
Isso chamou a ateno dele, que ergueu a cabea com um sorriso
divertido.
O que disse? perguntou.
Penelope balanou a cabea, tentando lutar contra a risada, mas
consciente de que estava perdendo a batalha.
Ah, no, tem de me contar insistiu ele. No posso continuar sem
saber o motivo da risadinha.
Ela sentiu as faces esquentarem, o que lhe pareceu ridiculamente
inoportuno. Ali estava ela, fazendo algo bastante condenvel no banco de
trs de uma carruagem, e s agora tinha a decncia de ruborizar?
Conte-me murmurou ele, mordiscando a sua orelha.

Ela fez que no.


Os lbios dele encontraram o pescoo dela bem na base, onde sentiu a
pulsao de seu sangue.
Conte.
A nica coisa que ela conseguiu fazer foi gemer, arqueando o pescoo e
oferecendo-o a ele.
O vestido, que ela nem percebera que estava com os primeiros botes
abertos, deslizou at a clavcula icar exposta, e ela observou com
atordoada fascinao os lbios dele percorrerem a linha do osso at o rosto
estar aninhado perigosamente prximo aos seus seios.
Vai me contar? sussurrou Colin, passando os dentes na pele dela.
Contar o qu? arfou ela.
Ele moveu os lbios mais para baixo de forma implacvel, e depois mais
ainda.
Por que estava rindo?
Durante vrios segundos, Penelope nem mesmo soube do que ele falava.
Colin ps a mo no seio dela por cima do vestido.
No vou deix-la em paz at que me conte ameaou.
A resposta de Penelope foi arquear as costas, colocando o seio ainda
mais firmemente na mo dele.
Estava adorando que ele no a deixasse em paz.
Entendi murmurou Colin, ao mesmo tempo em que empurrou o
corpete dela para baixo e roou o mamilo com a palma da mo.
Ento, talvez eu pare falou, afastando a mo e depois a erguendo.
No gemeu ela.
Ento me conte.
Ela olhou para o prprio seio, hipnotizada viso dele nu e livre aos
olhos de Colin.
Conte-me insistiu ele, soprando de leve, de forma que o hlito
chegasse at ela.
Penelope sentiu algo repuxar profundamente dentro dela, em lugares
que jamais eram mencionados.
Colin, por favor implorou.
Ele deu um sorriso lento e preguioso, satisfeito e, de alguma forma,
ainda faminto.

Por favor o qu? incitou.


Me toque sussurrou ela.
Ele deslizou o indicador pelo ombro dela.
Aqui?
Ela balanou a cabea freneticamente em uma negativa.
Ele foi descendo pelo brao.
Estou chegando mais perto?
Ela fez que sim, sem jamais desviar os olhos do seio.
Colin encontrou o mamilo outra vez e traou com os dedos espirais
lentos e torturantes ao seu redor, em seguida sobre ele, enquanto ela o
observava, o corpo ficando mais e mais tenso.
A nica coisa que Penelope ouvia era a prpria respirao escapar
quente e pesada de seus lbios.
Ento...
Colin! exclamou ela com um grito sufocado.
Ele certamente no poderia...
Colin tomou os lbios dela nos seus e antes mesmo que Penelope
pudesse sentir algo mais que o calor que emanava deles, ela ergueu os
quadris do assento, surpresa com o prprio comportamento, e os
pressionou contra os dele sem nenhuma vergonha. Ento, se acomodou
outra vez enquanto ele se deitava sobre ela, imobilizando-a e enchendo-a
de prazer.
Ah, Colin, Colin arfou, agarrando as costas dele, apertando os
msculos com desespero, no querendo nada alm de segur-lo, de
guard-lo para si e nunca mais solt-lo.
Ele puxou a camisa, soltando-a do cs da cala, e ela en iou as mos por
debaixo do tecido, correndo-as pela pele quente. Nunca tocara um homem
daquele jeito; nunca tocara ningum daquele jeito, a no ser, talvez, a si
mesma, e no era muito fcil alcanar as prprias costas.
Colin gemeu quando ela o tocou, ento enrijeceu o corpo quando os
dedos dela comearam a roar a sua pele. O corao dela deu um salto. Ele
gostava daquilo, da maneira como ela o tocava. Penelope no era nem um
pouco experiente, mas ele estava gostando, ainda assim.
Voc perfeita sussurrou de encontro sua pele, os lbios deixando
um rastro quente enquanto voltavam na direo do queixo dela.

Colin exigiu aquela boca para si, desta vez com fervor ainda maior, as
mos deslizando para segurar o traseiro dela, apalpando, esfregando e
apertando-a de encontro ao seu membro ereto.
Meu Deus, como eu a quero arfou ele, pressionando os quadris
contra os dela. Quero deix-la nua, mergulhar dentro de voc e nunca
mais deix-la escapar.
Penelope gemeu de desejo, incapaz de acreditar no prazer que aquelas
simples palavras lhe causavam. Ele a fazia se sentir to devassa, to
travessa, e to, mas to desejvel!
No queria que aquilo terminasse nunca mais.
Ah, Penelope gemeu, os lbios e as mos cada vez mais frenticos
Ah, Penelope. Ah, Penelope, ah...
Ento ele ergueu a cabea. De forma muito abrupta.
Ah, Deus.
O que foi? perguntou ela, tentando levantar a cabea do assento.
Ns paramos.
Ela levou um certo tempo para reconhecer o signi icado daquilo. Se
haviam parado, queria dizer que provavelmente tinham chegado ao seu
destino, que era...
A casa dela.
Ah, Deus! Ela comeou a puxar o corpete do vestido para cima com
movimentos frenticos. No podemos pedir ao chofer que continue?
Ela j se provara uma libertina completa mesmo. Parecia no haver nada
de mais, quela altura, em acrescentar sem vergonha sua lista de
caractersticas.
Ele agarrou o corpete por ela e o colocou no lugar.
Qual a possibilidade de sua me ainda no ter notado minha
carruagem na frente da casa?
Bem forte, na verdade disse ela , mas Briarly com certeza j viu.
E seu mordomo conseguiria reconhecer a minha carruagem? indagou
ele, incrdulo.
Ela fez que sim.
Voc veio aqui outro dia. Ele se lembra de coisas.
Colin retorceu os lbios de maneira decidida.
Muito bem, ento falou. Componha-se.

Posso correr direto para o meu quarto disse Penelope. Ningum ir


me ver.
Duvido muito retrucou ele, desanimado, en iando a camisa para
dentro da cala e ajeitando os cabelos.
No, eu lhe garanto...
E eu lhe garanto interrompeu ele que voc ser vista, sim. Ele
lambeu os dedos e ento os passou pelos cabelos. Estou apresentvel?
Est mentiu ela.
Na verdade, estava muito corado, com os lbios inchados e os cabelos
totalmente desgrenhados.
timo.
Ele desceu da carruagem de um salto e estendeu a mo para ela.
Vai entrar, tambm? perguntou Penelope.
Ele a olhou como se ela tivesse enlouquecido de repente.
claro.
Ela no se mexeu, perplexa demais com as aes dele para dar s
pernas o comando necessrio. No havia nenhum motivo para que ele a
acompanhasse at dentro de casa. As convenes sociais no o exigiam e...
Pelo amor de Deus, Penelope disse ele, agarrando-lhe a mo e
puxando-a para fora do veculo , voc vai ou no vai se casar comigo?

CAPTULO 14

Seus ps tocaram o cho.


Penelope era ao menos na prpria opinio um pouco mais graciosa
do que as pessoas costumavam reconhecer. Sabia danar, tocava piano
bem e em geral conseguia atravessar um salo sem esbarrar em um
nmero muito grande de pessoas ou mveis.
Mas quando Colin fez a sua singela proposta, o p dela naquele
instante apenas na metade do caminho para fora da carruagem s
encontrou o ar, o quadril esquerdo encontrou o meio- io e a cabea
encontrou as pontas dos ps de Colin.
Meu Deus, Penelope exclamou ele, se abaixando. Voc est bem?
Estou tima conseguiu dizer ela, procurando um buraco no qual se
enfiar e morrer.
Tem certeza?
No foi nada, verdade insistiu ela, segurando o rosto certa de que
agora exibia a marca perfeita da bota de Colin. Estou apenas um pouco
surpresa, s isso.
Por qu?
Por qu?
Sim, por qu?
Ela piscou, aturdida. Uma, duas, trs vezes.
Err... Bem, talvez tenha a ver com voc ter mencionado algo sobre
casamento.
Ele a puxou sem a menor cerimnia para coloc-la de p, quase
deslocando o seu ombro enquanto o fazia.
Bem, o que imaginou que eu diria?
Ela o fitou, incrdula. Ser que ele tinha ficado louco?
No isso respondeu, por fim.
Eu no sou um selvagem completo murmurou ele.
Penelope limpou a poeira e as pedrinhas das mangas do vestido.
Eu nunca falei que era, s...

Posso lhe garantir continuou ele, mostrando-se agora mortalmente


ofendido que jamais me comporto da forma como acabei de me
comportar com uma mulher da sua estirpe sem lhe fazer uma proposta de
casamento.
Isso deixou Penelope boquiaberta, com os olhos arregalados como os de
uma coruja.
No tem uma resposta? perguntou ele.
Ainda estou tentando entender o que voc disse.
Ele plantou as mos nos quadris e olhou para ela com clara impacincia.
Voc tem de admitir comeou Penelope, dirigindo-lhe um olhar
incerto que pareceu... como foi mesmo que disse... que j fez propostas de
casamento antes.
Ele lhe lanou um olhar bastante irritado.
claro que no fiz. Agora me d o brao antes que comece a chover.
Ela ergueu a vista para o cu azul e lmpido.
Nesse ritmo, vamos ficar aqui por dias explicou ele, impaciente.
Eu... bem... Ela pigarreou. Voc certamente pode perdoar a minha
confuso diante de tal surpresa.
Colin segurou o brao dela com mais fora.
Vamos logo.
Colin! exclamou Penelope, tropeando nos prprios ps enquanto
subia a escada. Tem certeza...
No h momento melhor do que o presente disse ele alegremente.
Parecia bastante satisfeito, o que a deixou ainda mais confusa, pois teria
apostado a fortuna inteira e como Lady Whistledown havia acumulado
uma boa fortuna que ele no pensara em pedi-la em casamento at o
momento em que sua carruagem parara diante da casa.
Talvez at o instante em que tinha pronunciado as palavras.
Colin se virou para ela.
Temos de bater porta?
No, eu...
Ele bateu, ou melhor, esmurrou a porta, mesmo assim.
Briarly falou Penelope, tentando sorrir quando o mordomo abriu a
porta para eles.
Srta. Penelope murmurou o homem, erguendo uma das sobrancelhas

em sinal de surpresa. Cumprimentou Colin com a cabea. Sr. Bridgerton.


A Sra. Featherington est em casa? perguntou Colin bruscamente.
Est, mas...
timo. Colin foi adentrando na casa, puxando Penelope a reboque.
Onde ela est?
Na sala de estar, mas devo lhe avisar...
No entanto, Colin j estava na metade do corredor, com Penelope um
passo atrs de si. (No que ela pudesse estar em qualquer outro lugar,
visto que ele a segurava, com bastante fora, at, pelo brao.)
Sr. Bridgerton! gritou o mordomo, parecendo ligeiramente em pnico.
Penelope virou a cabea para trs enquanto continuava seguindo Colin.
Briarly nunca entrava em pnico. Por nada. Se achava que ela e Colin no
deviam entrar na sala de estar, devia ter uma boa razo para isso.
Talvez at mesmo...
Ah, no.
Penelope tentou interromper o passo, enterrando os calcanhares no
cho e deslizando pelo assoalho de madeira enquanto Colin a arrastava
pelo brao.
Colin disse, engolindo em seco depois. Colin!
O que ? perguntou ele, sem diminuir o ritmo.
Eu realmente acho... Aaaaah!
Enquanto ela deslizava, tropeou na barra de um tapete e voou para a
frente.
Ele a pegou e a colocou outra vez de p.
O qu?
Ela olhou, nervosa, para a porta da sala de visitas. Encontrava-se
entreaberta, mas talvez estivesse barulhento demais l dentro e a me
ainda no os tivesse ouvido se aproximar.
Penelope exigiu Colin, impaciente.
Err...
Ainda podiam escapar, no? Ela olhou freneticamente sua volta, como
se fosse possvel encontrar a soluo para os seus problemas em algum
lugar do corredor.
Penelope repetiu Colin, j batendo com o p no cho , que diabo est
acontecendo?

Ela olhou para trs de novo, para Briarly, que se limitou a dar de
ombros.
Talvez este no seja o melhor momento para falar com a minha me.
Ele ergueu uma das sobrancelhas em uma expresso bastante
semelhante que o mordomo esboara apenas alguns momentos antes.
No est planejando recusar o meu pedido, est?
No, claro que no disse ela, apressada, embora ainda nem tivesse
aceitado realmente o fato de que ele tinha a inteno de pedi-la em
casamento.
Ento este um excelente momento a irmou ele, o tom deixando
claro que no deveria haver mais nenhum protesto.
Mas que...
O qu?
Tera-feira, pensou ela, infeliz. E passava um pouco do meio-dia, o que
significava...
Vamos disse Colin, prosseguindo caminho.
E antes que ela pudesse det-lo, ele empurrou a porta.

A primeira coisa que ocorreu a Colin ao entrar na sala de estar foi que,
embora o dia no estivesse transcorrendo em absoluto como ele talvez
tivesse previsto ao se levantar da cama naquela manh, estava sendo
bastante produtivo. Casar-se com Penelope era uma ideia bem sensata e
tambm muito atraente, se a recente interao dos dois na carruagem
servisse de indicativo.
A segunda coisa que lhe ocorreu foi que acabava de entrar no seu pior
pesadelo.
Porque a me de Penelope no estava sozinha na sala. Absolutamente
todos os Featheringtons, jovens e velhos, encontravam-se ali,
acompanhados dos cnjuges, e havia at mesmo um gato.
Era o grupo de pessoas mais assustador que Colin j vira. A famlia de
Penelope era... bem... com exceo de Felicity (por quem sempre nutrira
certa descon iana, a inal, como con iar em algum to prximo de
Hyacinth?), a famlia dela era... bem...

Ele no conseguia encontrar a palavra certa para descrev-la. Sem


dvida nada de elogioso (embora quisesse acreditar que podia evitar um
insulto direto), mas ser que existia algum termo que combinasse
levemente com obtusa, demasiado falante, bastante intrometida, maante e
no se podia esquecer isto, no com o recente acrscimo de Robert
Huxley ao cl excepcionalmente ruidosa?
Ento Colin apenas deu aquele seu sorriso lindo, amigvel e um pouco
travesso. Quase sempre funcionava, e hoje no foi exceo. Os
Featheringtons todos sorriram de volta para ele e graas a Deus no
fizeram nenhum comentrio.
Pelo menos, no de imediato.
Colin disse a Sra. Featherington, com considervel surpresa. Que
delicadeza a sua em trazer Penelope para casa para a nossa reunio de
famlia.
Reunio de famlia? ecoou ele.
Olhou para Penelope, que estava ao seu lado parecendo passar mal.
Toda tera-feira falou ela, com um sorriso fraco. Eu no mencionei?
No respondeu ele, embora estivesse bvio que a pergunta havia
sido feita em considerao plateia que os observava. No mencionou.
Bridgerton! berrou Robert Huxley, casado com a irm mais velha de
Penelope, Prudence.
Huxley retrucou Colin, dando um discreto passo para trs.
Era melhor proteger os tmpanos, caso o cunhado de Penelope
resolvesse deixar seu lugar perto da janela e se aproximar.
Por sorte, Huxley icou onde estava, mas outro cunhado, o bemintencionado porm areo Nigel Berbrooke, atravessou o aposento e
cumprimentou Colin com um belo tapa nas costas.
No o estvamos esperando comentou ele, jovial.
No murmurou Colin , no imaginei que estivessem.
A inal, s a famlia disse Berbrooke , e voc no faz parte da
famlia. No da minha, pelo menos.
Ainda no falou Colin baixinho, ento olhou rapidamente para
Penelope, que ruborizou.
Em seguida, ele olhou outra vez para a Sra. Featherington, que lhe
pareceu prestes a desmaiar de emoo. Colin gemeu. No tinha sido sua

inteno que ela escutasse este ltimo comentrio. Por algum motivo,
quisera manter o elemento surpresa antes de pedir a mo de Penelope. Se
Portia soubesse de sua inteno antes da hora, era capaz de distorcer a
situao (ao menos na prpria cabea) de modo a fazer parecer que ela
prpria houvesse orquestrado tudo.
E, sem saber explicar por qu, Colin no gostaria nem um pouco disso.
Espero no estar sendo inconveniente disse, dirigindo-se Sra.
Featherington.
No, claro que no retrucou ela, rpido. Estamos encantados em
t-lo aqui, numa reunio de famlia.
No entanto, sua expresso era bastante estranha, no porque estivesse
indecisa a respeito da presena dele ali, mas porque claramente no sabia
que passo dar a seguir. Mordeu o lbio inferior, ento lanou um olhar
furtivo para Felicity.
Colin se virou para Felicity, que itava Penelope com um pequeno sorriso
enigmtico. J Penelope fuzilava a me com os olhos, a boca retorcida numa
careta de irritao.
Ele alternou a viso entre as trs Featheringtons. Sem dvida havia algo
acontecendo ali, e se Colin no estivesse to ocupado tentando descobrir
como se livrar de uma conversa com os parentes de Penelope enquanto
tentava fazer uma proposta de casamento, icaria bastante curioso para
saber o motivo dos olhares discretos sendo trocados sem parar entre elas.
A Sra. Featherington lanou um ltimo olhar para Felicity e fez um
pequeno gesto que Colin poderia jurar que queria dizer Sente-se direito ,
depois voltou a fixar a ateno nele.
No quer se sentar? indagou com um sorriso amplo, dando um
tapinha no assento ao seu lado no sof.
claro murmurou ele, porque realmente j no havia como sair
daquela situao.
Ainda tinha de pedir a mo de Penelope, e embora no quisesse fazer
isso na frente de todas as irms dela (e dos dois cunhados inteis), estava
preso ali, pelo menos at que surgisse uma oportunidade polida de fugir.
Ele se virou e ofereceu o brao a Penelope:
Penelope?
Err... sim, claro gaguejou ela, colocando a mo no cotovelo dele.

Ah! exclamou a Sra. Featherington, como se tivesse se esquecido da


presena da ilha. Me desculpe, Penelope. No a vi. Que tal ir pedir
cozinheira que faa mais comida? Sem dvida precisaremos, com a
presena do Sr. Bridgerton.
claro concordou Penelope, contraindo os lbios.
Ela no pode tocar a campainha e pedir? perguntou Colin, bem alto.
Como? indagou a Sra. Featherington, com o olhar distrado. Bem,
acho que poderia, mas levaria mais tempo e Penelope no se importa, no
?
Penelope balanou a cabea bem de leve.
Eu me importo declarou Colin.
A Sra. Featherington deixou escapar um pequeno Ah de surpresa,
ento disse:
Muito bem. Penelope, h... Por que no se senta ali?
Ela fez sinal para uma cadeira que icava meio parte do crculo da
conversa.
Felicity, que estava sentada na frente da me, se levantou e falou:
Aqui, Penelope, fique com o meu lugar, por favor.
No exclamou a Sra. Featherington, com irmeza. Voc no tem se
sentido muito bem, Felicity. Precisa se sentar.
Colin achou que Felicity era o retrato da sade perfeita, mas ela
obedeceu me.
Penelope chamou Prudence, bem alto, de perto da janela. Preciso
falar com voc.
Penelope olhou, impotente, de Colin para Prudence, depois para Felicity,
em seguida para a me.
Colin a puxou para mais perto ainda.
Eu tambm preciso falar com ela disse, com delicadeza.
Certo. Bem, suponho que haja lugar para vocs dois aqui concedeu a
Sra. Featherington, chegando para o lado, no sof.
Colin icou meio indeciso entre as boas maneiras que haviam sido
marteladas em sua cabea desde o nascimento e o enorme desejo de
estrangular a mulher que um dia seria a sua sogra. No tinha a menor
ideia do motivo que a levava a tratar Penelope como uma enteada
indesejada, mas aquilo precisava parar.

O que o trouxe at aqui? berrou Robert Huxley.


Colin levou a mo orelha no conseguiu evitar , ento disse:
Eu ia...
Minha nossa interrompeu a Sra. Featherington, alvoroada , no
queremos interrogar nosso convidado, queremos?
Colin no pensara que a pergunta de Huxley caracterizava um
interrogatrio, mas no queria insultar a Sra. Featherington ao diz-lo, por
isso se limitou a assentir e dizer algo completamente sem sentido:
Sim, bem, claro.
claro o qu? indagou Philippa.
Ela era casada com Nigel Berbrooke e Colin sempre acreditara que
formavam um timo casal.
Como? indagou ele.
Voc disse claro retrucou Philippa. O que claro?
No sei.
U, ento por que voc...
Philippa repreendeu a Sra. Featherington, bem alto , talvez deva ir
buscar a comida, j que Penelope se esqueceu de tocar a campainha para
pedi-la.
Ah, me desculpem disse Penelope rapidamente, comeando a se
levantar.
No se preocupe falou Colin com um sorriso sereno, agarrando a mo
dela e a puxando outra vez para baixo. Sua me disse que Prudence
podia ir.
Philippa corrigiu Penelope.
O que tem Philippa?
Ela disse que Philippa podia ir, no Prudence.
Ele se perguntou o que teria acontecido com o crebro dela, porque em
algum momento entre a carruagem e aquele sof, ele havia claramente
desaparecido.
Isso tem alguma importncia? perguntou.
Na verdade, no, mas...
Felicity interrompeu a Sra. Featherington , por que no conta ao Sr.
Bridgerton sobre suas aquarelas?
Colin no conseguia imaginar um assunto menos interessante (exceto,

talvez, pelas aquarelas de Philippa), mas ainda assim virou-se para a mais
nova das Featheringtons com um sorriso simptico e perguntou:
Como vo as suas aquarelas?
Mas graas a Deus a garota apenas sorriu para ele de maneira
igualmente simptica e limitou-se a dizer:
Acho que vo bem, obrigada.
A Sra. Featherington fez uma expresso de quem acabara de engolir
uma enguia viva e exclamou:
Felicity!
Sim? respondeu Felicity, solcita.
Voc no contou a ele que venceu um prmio. Ela se virou para Colin.
As aquarelas de Felicity so bastante exclusivas. Voltou-se outra vez
para a filha. Conte ao Sr. Bridgerton sobre o prmio.
Ah, eu acho que ele no est interessado.
claro que est retrucou a Sra. Featherington com algum esforo.
Em uma situao normal, Colin teria dito claro que estou , j que era,
a inal de contas, um sujeito muito afvel, mas fazer isso seria validar a
a irmao da Sra. Featherington e, talvez o mais grave de tudo, estragar o
divertimento de Felicity.
E a garota parecia estar se divertindo a valer.
Philippa disse a Sra. Featherington , voc no ia atrs da comida?
Ah, mesmo! Esqueci completamente. Vamos, Nigel, assim voc me faz
companhia.
para j! exclamou o homem, exultante.
Com isso, ele e Philippa deixaram a sala, rindo o caminho todo.
Colin rea irmou, ento, a certeza de que o casamento dos dois tinha sido
uma tima deciso.
Acho que vou at o jardim anunciou Prudence de repente, tomando o
brao do marido. Penelope, por que no vem comigo?
Penelope abriu a boca por alguns segundos antes de decidir o que dizer,
o que lhe conferiu uma aparncia um pouco parecida com a de um peixe
confuso (mas, na opinio de Colin, um peixe bastante cativante, se isso
fosse possvel). Por im, empinou o queixo com uma expresso decidida e
falou:
Agora no, Prudence.

Penelope! exclamou a Sra. Featherington.


Preciso que me mostre uma coisa insistiu Prudence, falando entre os
dentes.
Eu realmente acho que sou necessria aqui devolveu Penelope.
Posso me juntar a voc logo mais, tarde, se desejar.
Preciso de voc agora.
Penelope olhou para a irm, surpresa, claramente sem esperar tal
resistncia.
Me desculpe, Prudence falou. Creio ser necessria aqui.
Bobagem disse a Sra. Featherington, em um tom muito jovial.
Felicity e eu podemos fazer companhia para o Sr. Bridgerton.
Felicity se levantou de repente.
Ah, no! exclamou, os olhos muito redondos e inocentes. Esqueci
uma coisa.
O que voc poderia ter esquecido? perguntou a Sra. Featherington
entre os dentes.
Err... as minhas aquarelas. Ela se virou para Colin com um sorriso ao
mesmo tempo doce e travesso. Voc queria v-las, no queria?
claro murmurou ele, decidindo que gostava muito da irm caula
de Penelope. Considerando que so to exclusivas.
Pode-se dizer que so exclusivamente comuns a irmou Felicity com
um aceno de cabea muito convicto.
Penelope comeou a Sra. Featherington, e era claro que tentava
esconder a irritao , poderia me fazer a gentileza de ir buscar as
aquarelas de Felicity?
Ela no sabe onde esto retrucou Felicity, apressada.
Por que no lhe diz?
Pelo amor de Deus explodiu Colin, inalmente , deixe que Felicity v.
De qualquer forma, preciso de um momento a ss com a senhora.
O silncio reinou. Era a primeira vez que Colin Bridgerton perdia a
pacincia em pblico. Ao seu lado, ele ouviu Penelope sufocar um pequeno
grito, mas, quando olhou para ela, viu que escondia um minsculo sorriso
por trs da mo.
E isso o fez sentir-se muito bem.
Um momento a ss? ecoou a Sra. Featherington, levando a mo

trmula at o peito.
Olhou para Prudence e Robert, que continuavam de p ao lado da janela.
Imediatamente os dois deixaram o aposento, ainda que com um bocado de
resmungos da parte de Prudence.
Penelope chamou a Sra, Featherington , talvez deva acompanhar
Felicity.
Penelope fica retrucou Colin, com convico.
Penelope? repetiu a Sra. Featherington, indecisa.
Sim con irmou Colin, bem devagar, caso ela continuasse sem
compreender o que ele queria dizer. Penelope.
Mas...
Colin a olhou com tal ferocidade que ela chegou a se encolher e colocar
as mos sobre o colo.
J estou indooo! cantarolou Felicity, deixando o aposento.
Antes que a garota fechasse a porta s suas costas, porm, Colin a viu
dar uma rpida piscadela para Penelope.
E Penelope sorriu, o amor pela irm mais nova icando muito evidente
em seu olhar.
Colin relaxou. No se dera conta de como a infelicidade de Penelope o
deixara tenso. E ela estava, sem dvida, sentindo-se a ltima das criaturas.
Por Deus, mal podia esperar para tir-la do seio daquela famlia terrvel.
A Sra. Featherington esticou os lbios numa dbil tentativa de sorrir.
Olhou de Colin para Penelope, depois de volta para ele e, por fim, indagou:
Queria falar comigo?
Queria respondeu ele, ansioso por dar logo um fim quilo. Eu ficaria
imensamente honrado se a senhora me concedesse a mo de sua ilha em
casamento.
Por um instante, a Sra. Featherington no esboou reao alguma.
Depois ela arregalou os olhos, que icaram bem redondos, abriu a boca,
que icou bem redonda, in lou o corpo, que icou... bom, o corpo j era bem
redondo. Ento comeou a bater palmas, incapaz de dizer qualquer coisa
alm de:
Ah! Ah! Em seguida: Felicity! Felicity!
Felicity?
Portia se levantou de um salto, correu at a porta e gritou feito uma

vendedora de peixe:
Felicity! Felicity!
Ah, mame gemeu Penelope, fechando os olhos.
Por que est chamando Felicity? indagou Colin, pondo-se de p.
A Sra. Featherington virou-se para ele, confusa.
O senhor no quer se casar com Felicity?
Colin achou que ia passar mal.
No, pelo amor de Deus, eu no quero me casar com Felicity!
vociferou. Se quisesse me casar com ela, por acaso a teria mandado
buscar as malditas aquarelas?
A Sra. Featherington engoliu em seco desconfortavelmente.
Sr. Bridgerton falou, retorcendo as mos. Eu no compreendo.
Ele a fitou horrorizado, sensao que logo se transformou em repulsa.
Penelope disse, agarrando a mo da jovem e puxando-a para si at
que estivesse bem colada a ele. Eu quero me casar com Penelope.
Penelope ecoou a Sra. Featherington. Mas
Mas o qu? interrompeu ele, com a voz muito ameaadora.
Mas... mas...
Est tudo bem, Colin apaziguou Penelope, apressada. Eu...
No, no est tudo bem explodiu ele. Eu jamais dei a menor
indicao de estar interessado em Felicity.
Felicity surgiu porta, levou a mo boca e sumiu de novo no mesmo
instante, sabiamente fechando a porta ao passar.
Eu sei retrucou Penelope de forma apaziguadora, lanando um olhar
rpido para a me , mas Felicity solteira e...
Voc tambm observou ele.
Eu sei, mas estou velha e...
E Felicity um beb cuspiu Colin. Meu Deus, casar-me com ela seria
como me casar com Hyacinth.
, a no ser pelo fator incesto lembrou Penelope.
Ele a encarou como se no tivesse achado aquilo nada engraado.
Certo disse ela, em grande parte para preencher o silncio. Foi s
um grande mal-entendido, no mesmo?
Como ningum respondeu, Penelope olhou para Colin, suplicante.
No ?

claro murmurou ele.


Ela se virou para a Sra. Featherington.
Mame?
Penelope? murmurou ela.
Penelope sabia que a me no lhe fazia uma pergunta. Na verdade,
ainda expressava incredulidade por Colin desejar se casar com ela.
E, ah, como aquilo doa, embora j devesse estar acostumada.
Eu gostaria de me casar com o Sr. Bridgerton falou, tentando soar o
mais digna possvel. Ele me pediu e eu aceitei.
Ora, claro que aceitou retorquiu a me. Teria de ser idiota para
no aceitar.
Sra. Featherington comeou Colin, irritado. Sugiro que comece a
tratar minha futura esposa com um pouco mais de respeito.
Colin, isso no necessrio disse Penelope, colocando uma das mos
sobre o brao dele, embora seu corao voasse naquele momento.
Talvez Colin no a amasse, mas se importava com ela. Nenhum homem
defenderia uma mulher com tamanha ferocidade se no se importasse ao
menos um pouquinho com ela.
necessrio, sim retrucou ele. Pelo amor de Deus, Penelope, eu
cheguei com voc. Deixei perfeitamente claro que exigia a sua presena na
sala e quase empurrei Felicity porta afora para que buscasse as aquarelas.
Por que diabo algum acharia que eu quero me casar com ela?
A Sra. Featherington abriu e fechou a boca diversas vezes antes de dizer,
por fim:
Eu amo Penelope, claro, mas que...
Mas a senhora a conhece? devolveu Colin. encantadora,
inteligente e tem um timo senso de humor. Quem no gostaria de se casar
com uma mulher como ela?
Penelope teria derretido no cho se no estivesse segurando a mo dele.
Obrigada sussurrou, sem se importar com a possibilidade de a me
t-la ouvido e nem mesmo ligando se Colin a escutara.
De alguma forma, precisava pronunciar a palavra para si mesma.
Ela no achava que fosse tudo aquilo.
Lembrou-se de Lady Danbury, com sua expresso amvel e s um
pouquinho ardilosa.

Algo mais. Talvez Penelope fosse algo mais, e talvez Colin fosse a nica
outra pessoa a se dar conta disso, tambm.
O que s fazia com que o amasse ainda mais.
A me pigarreou, ento inclinou o corpo para a frente e abraou
Penelope. A princpio foi um gesto hesitante de parte de ambas, mas logo a
Sra. Featherington apertou os braos ao redor da ilha e, com um grito
engasgado, Penelope se pegou retribuindo o afeto com a mesma
intensidade.
Eu a amo, sim, Penelope disse a Sra. Featherington , e estou
satisfeita por voc. Afastou-se e enxugou uma lgrima. Vou me sentir
solitria sem a sua presena, claro, porque imaginei que passaramos o
resto da vida juntas, mas isto o melhor para o seu futuro, e como me eu
preciso aceitar.
Penelope deu uma leve fungada, ento tateou cegamente procura do
leno de Colin, que ele j sacara do bolso e estendia sua frente.
Um dia voc ir entender disse Portia, dando um tapinha no brao da
ilha. Ento se virou para Colin e disse: Estamos encantados em receb-lo
em nossa famlia.
Ele assentiu com a cabea, sem grande entusiasmo, mas Penelope achou
que ele fez um belo esforo, considerando a raiva que sentira apenas
alguns instantes atrs.
Ela sorriu e apertou a mo dele, ciente de que estava prestes a embarcar
na maior aventura de sua vida.

CAPTULO 15

Sabe comeou Eloise, trs dias depois de Colin e Penelope fazerem o


seu anncio surpresa , mesmo uma pena que Lady Whistledown tenha
se aposentado, porque essa teria sido a notcia da dcada.
Do ponto de vista de Lady Whistledown, sem dvida seria murmurou
Penelope, levando a xcara de ch aos lbios e mantendo os olhos colados
no relgio de parede da sala de visitas informal de Lady Bridgerton.
Pensou que seria melhor no olhar direto para Eloise. Ela tinha um jeito
todo seu de descobrir segredos nos olhos das pessoas.
Era engraado. Penelope passara anos sem se preocupar ao menos
no muito que a amiga desvendasse a verdade sobre Lady Whistledown.
Mas agora que Colin sabia, de alguma forma parecia que o seu segredo
lutuava no ar, como partculas de poeira, apenas esperando para se
transformarem numa nuvem de conhecimento.
Agora que um dos Bridgertons a tinha descoberto, talvez fosse s
questo de tempo antes que os outros fizessem o mesmo.
O que quer dizer? perguntou Eloise, interrompendo os pensamentos
nervosos de Penelope.
Se me lembro bem comeou Penelope, com cautela , ela escreveu
certa vez que teria de se aposentar se eu algum dia me casasse com um
Bridgerton.
Eloise arregalou os olhos.
Escreveu?
Ou algo do tipo retrucou Penelope.
Voc est brincando disse Eloise, descartando a ideia com um aceno
de mo. Ela jamais seria cruel a esse ponto.
Penelope tossiu, sem achar que poderia dar im ao assunto ingindo
estar com uma migalha de biscoito na garganta, mas tentando mesmo
assim.
No, srio insistiu Eloise , o que foi que ela disse?
No lembro as palavras exatas.

Tente.
Penelope tentou ganhar tempo pousando a xcara e pegando outro
biscoito. Estavam tomando o ch sozinhas, o que era estranho. Mas Lady
Bridgerton havia arrastado Colin para irem tomar alguma providncia
relacionada ao casamento iminente marcado para dali a um ms! , e
Hyacinth estava fora fazendo compras com Felicity, que ao ouvir a
novidade de Penelope havia atirado os braos ao redor da irm e dado
gritinhos estridentes de alegria at os ouvidos dela ficassem entorpecidos.
Tinha sido um maravilhoso momento entre irms.
Bem disse Penelope, mordiscando um biscoito , acho que falou que,
se eu me casasse com um Bridgerton, seria o im do mundo conforme ela o
conhecia e, como ela no saberia entender um mundo assim, teria de se
aposentar.
Eloise a fitou por um momento.
E isso no uma lembrana precisa?
No h como esquecer algo assim comentou Penelope.
Humpf. Eloise fez uma careta de desdm. Bem, eu diria que isso foi
terrvel da parte dela. Agora mesmo que eu queria que ainda estivesse
escrevendo, porque teria de engolir as prprias palavras.
Voc uma boa amiga, Eloise disse Penelope, baixinho.
Sou, sim retrucou Eloise, com um suspiro afetado. Eu sei disso. Das
melhores.
Penelope sorriu. A resposta jovial de Eloise deixou claro que no estava
com disposio para emoo ou nostalgia. O que era bom. Tudo na vida
tinha seu momento e lugar. Penelope dissera o que sentia e sabia que era
recproco da parte de Eloise, ainda que a amiga preferisse brincar e
zombar dela naquele momento.
Devo confessar, no entanto continuou Eloise, pegando mais um
biscoito , que voc e Colin me surpreenderam.
Ns tambm me surpreendemos admitiu Penelope, irnica.
No que eu no esteja encantada apressou-se em acrescentar Eloise.
No h ningum que eu gostaria mais de ter como irm. Bem, alm das
que j tenho, claro. E se algum dia eu tivesse sonhado que vocs dois
demonstrariam qualquer inclinao nessa direo, teria conspirado a favor
sem qualquer pudor.

Eu sei disse Penelope, sem conseguir segurar o riso.


Sim, bem... No sou exatamente conhecida por cuidar da minha prpria
vida.
O que isso nos seus dedos? indagou Penelope, chegando o corpo
para a frente para poder ver melhor.
O qu? Isso? Ah, nada. Mas pousou as mos sobre o colo, ainda assim.
No parece no ser nada insistiu Penelope. Deixe-me ver. Parece
tinta.
Bem, claro que parece. tinta.
Ento por que no disse logo, quando perguntei?
Porque no da sua conta retrucou Eloise, com insolncia.
Penelope recuou, chocada com o tom brusco da amiga.
Me desculpe disse, secamente. No fazia ideia de que tinha tocado
em um assunto to delicado.
Ah, mas no apressou-se em negar Eloise. No seja boba. s que
sou desajeitada e no consigo escrever sem sujar os dedos todos. Eu
poderia usar luvas, claro, mas elas icariam manchadas e eu teria que
troc-las sempre, e posso lhe garantir que no tenho o menor desejo de
gastar toda a minha pequena mesada em luvas.
Penelope a fitou, considerando a longa explicao, ento perguntou:
O que andou escrevendo?
Nada. Apenas cartas.
Penelope percebeu, pelo tom enrgico da amiga, que ela no queria
estender o assunto, mas estava sendo to atipicamente evasiva que
Penelope no conseguiu resistir:
Para quem?
As cartas?
Sim respondeu Penelope, embora achasse que fosse bvio.
Ah, para ningum.
Bem, a no ser que sejam um dirio, no podem ser para ningum
atalhou Penelope, a impacincia acrescentando um tom rspido voz.
Eloise olhou para ela com uma leve expresso de afronta.
Voc est um pouco intrometida hoje.
S porque voc est muito evasiva.
So para Francesca disse Eloise, com um pequeno resfolegar.

Ora, ento por que no falou antes?


Eloise cruzou os braos.
Talvez no tenha gostado de voc ficar me questionando.
Penelope icou boquiaberta. No conseguia se lembrar de nenhuma vez
em que ela e Eloise haviam tido qualquer coisa que se assemelhasse a uma
briga.
Eloise, o que h de errado?
No h nada de errado.
Eu sei que no verdade.
A garota icou em silncio, limitando-se a franzir os lbios e olhar em
direo janela, numa clara tentativa de encerrar o assunto.
Est zangada comigo? insistiu Penelope.
Por que haveria de estar zangada com voc?
No sei, mas me parece claro que est.
Eloise deixou escapar um pequeno suspiro.
No estou zangada.
Bem, est alguma coisa.
Eu s... eu s... Ela balanou a cabea. No sei. Estou inquieta, acho.
Estranha.
Penelope permaneceu em silncio enquanto digeria aquilo, ento disse,
baixinho:
H algo que eu possa fazer?
No. Eloise sorriu, soturna. Se tivesse, pode ter certeza de que eu j
teria lhe pedido.
Penelope sentiu uma risada brotando de si. Era to tpico de Eloise fazer
um comentrio como aquele...
Acho que... prosseguiu Eloise, erguendo o queixo, perdida em
pensamentos. No, deixe para l.
No retrucou Penelope, estendendo a mo e tomando a da amiga.
Fale.
Eloise puxou a mo e desviou o olhar.
Voc vai me achar tola.
Talvez atalhou Penelope, sorrindo , mas continuar sendo a minha
melhor amiga.
Ah, Penelope, no sou digna disso disse Eloise, triste.

Eloise, no diga tamanha loucura. Eu teria enlouquecido por completo,


tentando me situar em Londres, em meio alta sociedade, sem voc.
Eloise sorriu.
Ns bem que nos divertimos, no foi?
Bem, sim, quando estvamos juntas admitiu Penelope. O resto do
tempo foi uma tristeza dos infernos.
Penelope! Acho que nunca a ouvi praguejar antes.
Penelope sorriu, encabulada.
Escapuliu. Alm do mais, no consigo pensar numa forma melhor de
descrever a vida de uma moa invisvel na alta sociedade.
Eloise deixou escapar uma risada inesperada.
Eis a um livro que eu adoraria ler: Uma moa invisvel na alta
sociedade.
S se gostar de tragdias.
Ora, vamos, no pode ser uma tragdia. Tem de ser um romance.
Afinal, voc vai ter um final feliz.
Penelope sorriu. Por mais estranho que parecesse, ia, sim, ter um inal
feliz. Colin estava sendo um noivo encantador e atencioso, ao menos nos
trs dias em que vinha desempenhando esse papel. E sem dvida no era
nada fcil: estavam sujeitos a mais especulao e escrutnio do que
Penelope poderia ter imaginado.
Mas no estava surpresa; quando ela (como Lady Whistledown)
escrevera que o mundo como o conhecia terminaria se uma Featherington
se casasse com um Bridgerton, achara estar ecoando o sentimento geral.
Dizer que a alta sociedade icara chocada com seu noivado seria, no
mnimo, um eufemismo.
No entanto, por mais que Penelope gostasse de antecipar as coisas e
re letir sobre o casamento iminente, continuava perturbada com o
temperamento estranho da amiga.
Eloise comeou, sria , quero que me diga o que a est incomodando
tanto.
A jovem deixou escapar um suspiro.
Tinha esperana de que voc esquecesse o assunto.
Aprendi a ser perseverante com uma mestra retrucou Penelope.
Isso fez Eloise sorrir, mesmo que s por um instante.

Eu me sinto to desleal disse ela em seguida.


O que voc fez?
Ah, nada. Ela levou a mo ao peito na altura do corao. Est tudo
aqui dentro. Eu...
Ela parou e olhou para baixo, na direo das franjas do tapete, mas
Penelope achava que a amiga no estava enxergando muita coisa. Ao
menos nada alm do que atormentava sua mente.
Estou to feliz por voc... disse Eloise, despejando as palavras em
uma exploso estranha, pontuada por pausas embaraosas. E acho, do
fundo do corao, que no estou com cime. No entanto, ao mesmo tempo...
Penelope esperou enquanto ela organizava os pensamentos. Ou talvez
estivesse reunindo coragem.
Ao mesmo tempo prosseguiu, to baixinho que Penelope mal
conseguia ouvi-la , acho que sempre imaginei que voc icaria solteira
comigo. Eu escolhi esta vida. Sei que escolhi. Eu poderia ter me casado.
Eu sei falou Penelope, com a voz tambm baixa.
Mas nunca me casei, porque jamais pareceu certo, e eu no quis me
acomodar por menos do que os meus irmos e irms conseguiram. E
agora, Colin tambm continuou ela, fazendo um sinal na direo de
Penelope.
Penelope no mencionou que Colin no dissera que a amava. No
parecia o momento certo ou, francamente, o tipo de coisa que desejasse
compartilhar. Alm do mais, mesmo que no a amasse, ela ainda achava
que se importava com ela, e isso era o bastante.
Eu jamais desejaria que voc no se casasse explicou Eloise. S
achei que no fosse acontecer. Ela fechou os olhos, com uma expresso
de agonia. No foi isso que eu quis dizer. No foi minha inteno insultla.
No, no insultou atalhou Penelope, com sinceridade. Eu tambm
nunca achei que me casaria um dia.
Eloise assentiu, triste.
E, de alguma forma, isso fazia com que tudo icasse... bem. Eu tinha
quase 28 anos e era solteira, voc j tinha 28 anos e era solteira, e ns
sempre teramos uma outra. Mas agora voc tem o Colin.
Tambm tenho voc. Pelo menos, espero que sim.

claro que tem! exclamou Eloise. Mas no vai ser a mesma coisa.
Voc precisa ser iel ao seu marido. Ou, pelo menos, o que todos dizem
acrescentou ela com um brilho travesso nos olhos. Colin vir em primeiro
lugar, e assim que deve ser. E, para ser sincera acrescentou, o sorriso
tornando-se um pouco zombeteiro , eu teria de mat-la se fosse diferente.
A inal, ele o meu irmo preferido. Realmente, no seria justo que ele
tivesse uma mulher desleal.
Penelope riu alto ao ouvir aquilo.
Voc me odeia? indagou Eloise.
Penelope balanou a cabea.
No retrucou, baixinho. Se for possvel, eu a amo ainda mais, pois
sei como foi difcil falar sobre isso comigo.
Fico to feliz por ter dito isso! comemorou Eloise, com um suspiro alto
e dramtico. Estava morrendo de medo que voc falasse que a nica
soluo seria eu tambm arrumar um marido.
A ideia havia, de fato, passado pela cabea de Penelope, mas ela fez que
no e afirmou:
claro que no.
Que bom. Porque a minha me no para de falar isso.
Penelope sorriu.
Eu ficaria surpresa se ela no o fizesse.
Boa tarde, senhoras!
As duas ergueram a vista e depararam com Colin entrando na sala. O
corao de Penelope deu um pequeno salto ao v-lo e ela icou sem flego.
J sentia isso havia anos, sempre que ele entrava em algum aposento, mas
agora era diferente, mais intenso.
Talvez por ela saber.
Saber como era estar com ele, ser desejada por ele.
Saber que ele seria seu marido.
Seu corao deu outro salto.
Colin deixou escapar um gemido alto.
Vocs acabaram com toda a comida?
S havia um prato pequeno de biscoitos disse Eloise em defesa das
duas.
No foi isso que me levaram a crer resmungou ele.

Penelope e Eloise se entreolharam e comearam a rir.


O que foi? quis saber Colin, se abaixando para dar um beijo rpido e
atencioso no rosto de Penelope.
Voc foi to dramtico... explicou Eloise. s comida.
Nunca s comida retrucou Colin, atirando-se em uma poltrona.
Penelope continuava a se perguntar quando sua bochecha pararia de
formigar.
E ento disse ele, pegando um biscoito comido pela metade do prato
de Eloise , sobre o que as duas estavam falando?
Lady Whistledown respondeu Eloise prontamente.
Penelope engasgou com o ch.
mesmo? perguntou Colin, com delicadeza, embora Penelope tivesse
detectado uma indiscutvel impacincia em sua voz.
confirmou Eloise. Eu dizia a Penelope que mesmo uma pena que
ela tenha se aposentado, j que o seu noivado teria sido o mexerico mais
digno de nota desta temporada.
Interessante como isso foi acontecer murmurou Colin.
Aham concordou Eloise. Sem dvida ela dedicaria uma coluna
inteira ao seu baile de noivado amanh.
Penelope no afastou a xcara da boca.
Quer mais um pouco? perguntou-lhe Eloise.
Ela fez que sim com a cabea e lhe passou a xcara, embora tenha
sentido muito a falta do objeto que estivera lhe servindo de escudo. Sabia
que Eloise tinha tocado no nome de Lady Whistledown porque no queria
que Colin soubesse de seus sentimentos ambguos com relao ao
casamento, mas ainda assim desejava com todas as foras que a amiga
houvesse dito qualquer outra coisa em resposta pergunta do irmo.
Por que no pede mais comida? sugeriu Eloise a Colin.
J pedi. Wickham me interceptou no corredor e perguntou se eu estava
com fome. Jogou o ltimo pedacinho do biscoito de Eloise na boca. Sbio,
esse Wickham.
Aonde foi hoje, Colin? indagou Penelope, ansiosa por desviar o
assunto de Lady Whistledown de uma vez por todas.
Ele balanou a cabea, agoniado.
Como se fosse possvel saber. Mame me arrastou de loja em loja o dia

inteiro.
Voc no tem 33 anos? indagou Eloise, toda doce.
Ele lhe respondeu com um olhar fuzilante.
Eu s acho que voc j passou da idade de ter a mame o arrastando
por a, s isso murmurou ela.
Mame nos arrastar por a mesmo quando formos velhos tolos e
senis, e voc sabe disso replicou ele. Alm do mais, est encantada por
me ver casado, e eu realmente no consigo estragar o divertimento dela.
Penelope suspirou. Devia ser por isso que amava aquele homem.
Qualquer um que tratasse a me to bem sem dvida daria um timo
marido.
E como esto indo os nossos preparativos do casamento? perguntou
Colin a Penelope.
Ela fez uma careta involuntria.
Nunca me senti to exausta em toda a minha vida admitiu.
Ele estendeu a mo e catou uma migalha do prato dela.
Devamos fugir.
Ah, podemos mesmo? perguntou Penelope, pronunciando as palavras
num mpeto.
Ele piscou, aturdido.
Na verdade eu estava brincando, embora me parea uma tima ideia.
Vou providenciar uma escada disse Eloise, batendo palmas de
contentamento. Assim voc poder chegar at o quarto dela e sequestrla.
Tem uma rvore argumentou Penelope. Colin no ter a menor
dificuldade.
Meu Deus! exclamou ele. No est falando srio, est?
No suspirou ela. Mas poderia. Se voc estivesse.
No posso estar. Tem ideia do que isso faria com a minha me? Ele
revirou os olhos. Sem falar na sua.
Penelope gemeu.
Eu sei.
Ela sairia minha caa e me mataria disse ele.
A minha ou a sua?
As duas. Uniriam foras. Ele esticou o pescoo em direo porta.

Onde est a comida?


Voc acabou de chegar, Colin comentou Eloise. Aprenda a esperar.
E eu pensando que Wickham fosse alguma espcie de feiticeiro
resmungou ele capaz de fazer a comida aparecer com um simples estalar
dos dedos.
Aqui est, senhor!
Era a voz de Wickham, que entrava elegantemente na sala com uma
enorme bandeja.
Viu s? comentou Colin, erguendo as sobrancelhas primeiro para
Eloise e depois para Penelope. Eu lhes disse.
Por que ser que estou pressentindo que ouvirei essas palavras saindo
da sua boca muitas vezes no futuro? falou Penelope.
Muito provavelmente porque ouvir respondeu Colin. Voc logo
descobrir e aqui ele lhe lanou um sorriso muito insolente que estou
quase sempre certo.
Ora, por favor gemeu Eloise.
Vou ter que concordar com Eloise neste caso disse Penelope.
E icar contra o seu marido? Ele levou uma das mos ao corao
(enquanto a outra apanhava um sanduche). Isso me magoou.
Voc ainda no meu marido.
Colin se virou para Eloise.
A gatinha tem garras.
Eloise ergueu as sobrancelhas.
No se deu conta disso antes de pedi-la em casamento?
claro que sim respondeu ele, dando uma mordida no sanduche.
S no pensei que as usaria contra mim.
Ento ele a olhou com uma expresso de tanto desejo e domnio que
Penelope ficou completamente derretida.
Bem anunciou Eloise, levantando-se de repente. Vou conceder aos
futuros recm-casados alguns momentos de privacidade.
Mas quanta considerao da sua parte murmurou Colin.
Eloise olhou para ele com um sorriso irritado.
Qualquer coisa por voc, meu querido irmo. Ou melhor acrescentou,
a expresso tornando-se sarcstica , qualquer coisa por Penelope.
Colin se levantou e se virou para a noiva.

Parece que estou despencando na ordem de prioridades.


Penelope sorriu por trs da xcara e disse:
Jamais icar no meio de uma rusga entre Bridgertons agora faz parte
da minha poltica pessoal.
Ha ha! riu Eloise. Sinto informar que no conseguir manter essa
poltica por muito tempo, Srta. Quase-Bridgerton. Alm do mais
acrescentou, com um sorriso malicioso , se est pensando que isto aqui
uma rusga, mal posso esperar que nos veja em plena forma.
Est querendo dizer que eu nunca vi? perguntou Penelope.
Tanto Eloise quanto Colin balanaram a cabea de uma forma que a
deixou muito temerosa.
Ah, cus.
H algo que eu deva saber? perguntou Penelope.
Colin deu um sorriso ardiloso.
Tarde demais.
Penelope olhou para Eloise com uma expresso de impotncia, mas a
amiga s riu enquanto saa da sala, fechando a porta ao passar.
Isso foi realmente simptico da parte de Eloise murmurou Colin.
O qu? indagou Penelope, com um ar de inocncia.
Os olhos dele brilharam.
A porta.
A porta? Ah! exclamou ela. A porta.
Colin sorriu enquanto se aproximava do sof para se sentar ao seu lado.
Havia algo encantador a respeito de Penelope numa tarde chuvosa. Ele mal
a tinha visto desde que icaram noivos os preparativos para um
casamento tinham um jeito todo especial de fazer isso com um casal , e, no
entanto, ela no sara de sua mente, nem mesmo durante o sono.
Engraado como aquilo acontecera. Havia passado anos sem jamais
pensar nela de verdade, a no ser que estivesse bem diante dele, e agora
ela permeava cada um de seus pensamentos.
Cada um de seus desejos.
Como aquilo havia ocorrido?
Quando ocorrera?
E tinha alguma importncia, de fato? Talvez a nica coisa que importasse
era que ele a desejava e que ela era ou pelo menos ia ser sua. Uma vez

que colocasse a aliana no dedo dela, os comos, porqus e quandos se


tornariam irrelevantes, contanto que aquela loucura que ele sentia jamais
passasse.
Levou o dedo ao queixo de Penelope e inclinou seu rosto em direo
luz. Os olhos dela brilhavam de ansiedade e os lbios... Por Deus, como era
possvel que os homens de Londres jamais tivessem notado como eram
perfeitos?
Ele sorriu. Aquela era uma loucura permanente. E ele no podia estar
mais satisfeito.
Colin jamais fora contrrio ao casamento. S era contra um casamento
entediante. No era exigente; apenas desejava paixo, amizade, uma
conversa estimulante em termos intelectuais e uma boa risada de vez em
quando. Uma esposa a quem no quisesse trair.
Surpreendentemente, encontrara isso em Penelope.
S o que precisava fazer agora era se certificar de que o Grande Segredo
dela permanecesse assim. Um segredo.
Porque achava que no aguentaria ver a dor nos olhos de Penelope caso
fosse rejeitada pela sociedade.
Colin? sussurrou ela com a respirao entrecortada, fazendo com que
ele realmente desejasse beij-la.
Ele chegou mais perto.
Hum?
Estava to calado...
Estava s pensando.
Em qu?
Ele lhe deu um sorriso tolerante.
Voc anda passando tempo demais com a minha irm.
O que isso quer dizer? indagou ela, os lbios estremecendo de tal
forma que ele percebeu que ela jamais deixaria de zombar dele.
Ali estava uma mulher que o manteria sempre em estado de alerta.
Voc parece ter desenvolvido certa tendncia insistncia.
Tenacidade?
Tambm.
Mas isso bom.
Os lbios dos dois continuavam a poucos centmetros de distncia, mas o

impulso de darem continuidade conversa provocante era muito forte.


Quando voc insiste em proclamar obedincia ao seu marido
murmurou ele , uma coisa boa.
mesmo?
Colin moveu o queixo muito de leve para cima e para baixo, na
insinuao de um sim.
E quando voc agarra o meu ombro com tenacidade quando eu a beijo,
isso tambm bom.
Ela arregalou os olhos escuros de forma to encantadora que ele teve de
acrescentar:
Voc no acha?
Ento ela o surpreendeu.
Assim? falou, colocando as mos nos ombros dele.
Seu tom de voz era desafiador, e os olhos, puro flerte.
Deus, como ele adorava o fato de ela conseguir surpreend-lo...
Isso um comeo falou. Talvez voc tenha de... ele deslocou uma
das mos de maneira a cobrir a de Penelope, pressionando os dedos dela
na prpria pele me abraar com um pouco mais de tenacidade.
Entendi murmurou ela. Ento o que est dizendo que eu jamais
deveria solt-lo?
Ele pensou naquilo por um momento.
Isso mesmo respondeu, dando-se conta de que havia um signi icado
mais profundo nas palavras dela, quer fosse a inteno ou no.
exatamente o que estou dizendo.
E ento as palavras j no eram mais necessrias. Levou os lbios aos
dela, a princpio com delicadeza, mas em seguida o ardor tomou conta dele,
e Colin a beijou com uma paixo que nem ele mesmo sabia que possua.
No era uma questo de desejo ou, pelo menos, no apenas.
Era uma questo de necessidade.
Experimentou uma sensao estranha, ardente e feroz que o incitava a
reivindic-la, a de alguma forma marc-la como sua.
Desejava-a desesperadamente e no tinha a menor ideia de como
haveria de resistir um ms inteiro antes do casamento.
Colin? arfou Penelope, enquanto ele a deitava de costas no sof.
Ele beijava seu queixo e seu pescoo, e os lbios estavam ocupados

demais para qualquer coisa alm de um murmrio:


Hum?
Ns... Ah!
Ele sorriu ao mesmo tempo que mordiscava o lbulo da orelha dela. Se
ela conseguisse terminar uma frase, ento ele claramente no a estava
deixando to tonta quanto deveria.
O que estava dizendo? sussurrou, ento lhe deu um beijo profundo
na boca, somente para tortur-la.
Depois afastou os lbios dos dela apenas o su iciente para que ela
retrucasse:
Eu s...
Logo ele a interrompeu com outro beijo e icou tonto de prazer quando
ela gemeu de desejo.
Me desculpe falou Colin, correndo as mos por baixo da bainha do
vestido dela e, em seguida, as usando para fazer todo tipo de coisas
perversas com as panturrilhas dela. O que voc estava dizendo mesmo?
Eu? indagou ela, com os olhos embaados.
Ele subiu as mos um pouco mais, at a parte de trs dos joelhos dela.
Voc estava dizendo alguma coisa respondeu ele, pressionando o
quadril contra o dela por achar que explodiria em chamas naquele exato
momento se no o izesse. Eu acho sussurrou, deslizando a mo pela
pele macia de sua coxa que ia me pedir para toc-la aqui.
Ela arfou, depois gemeu e ento, de alguma forma, conseguiu retrucar:
Acho que no era isso que eu ia dizer.
Ele sorriu de encontro ao seu pescoo.
Tem certeza?
Ela fez que sim.
Quer que eu pare?
Ela fez que no. Freneticamente.
Ele se deu conta de que poderia possu-la naquele instante. Podia fazer
amor com ela bem ali, no sof da me, e ela no s permitiria como
adoraria.
No seria uma conquista. No seria nem mesmo uma seduo.
Seria mais do que isso. Quem sabe at mesmo...
Amor.

Ele ficou paralisado.


Colin? sussurrou ela, abrindo os olhos.
Amor?
No era possvel.
Colin?
Ou talvez fosse.
H algo errado?
No que ele temesse o amor, ou no acreditasse nele. Apenas... no o
esperara.
Sempre pensara que o amor casse sobre as pessoas como um raio, que
um dia, ao lanar por um salo em uma festa, morto de tdio, um homem
deparasse com uma mulher e soubesse, no mesmo instante, que sua vida
estava mudada para sempre. Fora isso que acontecera com o irmo,
Benedict, e Deus sabia que ele e a esposa, Sophie, eram imensamente
felizes levando uma vida rstica, no campo.
Mas Penelope... Ela chegara de mansinho, sem ser vista. A mudana
havia sido lenta, quase letrgica, e se era amor, bem...
Se era amor, ser que ele no saberia?
Observou-a com toda a ateno, talvez esperando encontrar a resposta
em seus olhos, ou no movimento de seus cabelos, ou na maneira como o
corpete do vestido se entortava levemente para um lado. Talvez, se a
observasse por tempo suficiente, soubesse.
Colin? sussurrou ela, comeando a demonstrar um pouco de
ansiedade.
Ele a beijou outra vez, agora com uma determinao feroz. Se aquilo era
amor, ser que no ficaria bvio quando se beijassem?
Mas se a sua cabea e o seu corpo funcionavam separados um do outro,
ento era claro que o beijo estava ligado ao corpo, porque, enquanto a
mente era um borro confuso, a necessidade do corpo estava bastante
evidente.
Droga, agora ele estava sentindo pontadas agudas no baixo-ventre. E no
podia fazer nada a respeito na sala de estar da casa da me, nem mesmo
se Penelope participasse de bom grado.
Comeou a se afastar dela, deslizando a mo da coxa em direo ao
joelho.

No podemos fazer isto aqui.


Eu sei concordou ela, to triste que ele manteve a mo em seu joelho
e quase desistiu de fazer o que era correto de acordo com as convenes
sociais.
Pensou rpido. Era possvel fazer amor com ela sem que ningum os
lagrasse. claro que, em seu estado atual, seria um ato
constrangedoramente curto de qualquer forma.
Quando o casamento? rosnou ele.
Daqui a um ms.
O que podemos fazer para adiant-lo para daqui a quinze dias?
Ela pensou por um momento.
Suborno ou chantagem. Talvez ambos. Nossas mes no mudariam de
ideia com tanta facilidade.
Ele gemeu, mergulhando o quadril de encontro ao dela por um delicioso
ltimo momento antes de se afastar. No podia possu-la agora. Ela iria ser
sua esposa. Haveria muito tempo para amassos ao meio-dia em sofs, mas
ele queria usar uma cama pelo menos na primeira vez. Devia isso a ela.
Colin? disse ela, ajeitando o vestido e os cabelos, embora no
houvesse a menor maneira de conseguir que o ltimo icasse nem
remotamente apresentvel sem o uso de um espelho, uma escova e talvez
at mesmo uma dama de companhia. Algum problema?
Eu quero voc sussurrou ele.
Ela o olhou, aturdida.
S queria que soubesse disso continuou. No quero que ache que
parei porque no a desejo.
Ah. Ela fez uma expresso de quem queria dizer alguma coisa;
parecia extremamente feliz com as palavras dele. Obrigada por dizer
isso.
Ele tomou a mo dela e a apertou.
Estou muito desmazelada?
Ele fez que sim.
Mas a minha desmazelada sussurrou ele.
E se sentiu muito satisfeito por aquilo.

CAPTULO 16

Como Colin gostava de caminhar e costumava fazer isso com frequncia


para desanuviar a mente, no foi nenhuma surpresa ter passado tanto
tempo do dia seguinte atravessando Bloomsbury, Fitzrovia, Marylbone e
diversos outros bairros londrinos at erguer a vista e perceber que estava
bem no corao de Mayfair, na Grosvenor Square, para ser mais exato, na
frente da Casa Hastings, residncia na cidade do duque de Hastings, que
por acaso era casado com sua irm Daphne.
J fazia algum tempo que os dois irmos no dialogavam sobre nada
alm da corriqueira conversa de famlia. Daphne era a irm que tinha a
idade mais prxima da sua e os dois sempre haviam tido uma ligao
especial, embora no se vissem mais com muita frequncia, tanto por
causa das viagens frequentes de Colin quanto da atribulada vida familiar
de Daphne.
A Casa Hastings era uma das enormes manses que pontilhavam
Mayfair e St. James. Construda com pedras de Portland, era grande,
quadrada e muito imponente em seu esplendor ducal.
O que s fazia com que fosse ainda mais divertido que a atual duquesa
fosse a sua irm, pensou Colin, com um sorriso irnico. No conseguia
pensar em ningum menos altiva ou imponente. Na realidade, Daphne
tinha tido di iculdade em encontrar um marido exatamente por ser to
simptica e afvel. Os cavalheiros costumavam v-la apenas como uma
amiga, e no como uma noiva em potencial.
Mas tudo isso mudou quando ela conheceu Simon Bassett, o duque de
Hastings, e agora Daphne era uma respeitvel senhora da alta sociedade,
com quatro ilhos de 10, 9, 8 e 7 anos. Colin s vezes ainda achava
estranho que a irm fosse uma me de famlia enquanto ele continuava a
ter a vida livre e desimpedida de um homem solteiro. Com apenas um ano
de diferena entre eles, os dois irmos tinham passado pelas diversas
fases da vida juntos. Mesmo depois de casada, as coisas no icaram to
diferentes: ela e Simon continuaram frequentando as mesmas festas que

ele e tinham muitos dos mesmos interesses e atividades.


Mas ento ela comeara a ter ilhos, e embora Colin sempre icasse
encantado em ganhar mais uma nova sobrinha ou sobrinho, cada
nascimento destacava o fato de que Daphne dera continuidade sua vida
de uma forma muito distinta da dele.
No entanto, ele pensou, sorrindo enquanto o rosto de Penelope invadia
os seus pensamentos, em breve isso mudaria.
Filhos. Era uma ideia bastante agradvel, na verdade.
No tinha pensado em visitar Daphne, mas agora que estava ali achou
que poderia entrar para cumpriment-la, ento subiu as escadas e bateu
porta com a aldrava de lato. Jeffries, o mordomo, abriu quase de imediato.
Sr. Bridgerton disse ele. Sua irm no o esperava.
No, decidi lhe fazer uma surpresa. Ela est em casa?
Vou ver respondeu o homem com um aceno da cabea, embora
ambos soubessem que Daphne jamais se recusaria a receber um membro
da prpria famlia.
Enquanto Jeffries informava a Daphne sobre sua presena, Colin
aguardou na sala de estar, vagando pelo aposento, inquieto demais para se
sentar ou mesmo para icar parado. Alguns minutos depois, Daphne surgiu
porta parecendo um pouco desarrumada, mas feliz, como sempre.
E por que no deveria estar? Tudo o que ela sempre desejara na vida
fora se casar e ter ilhos, e ao que parecia a realidade conseguira superar
os seus sonhos.
Ol, minha irm cumprimentou Colin, com um sorriso, enquanto
atravessava a sala para lhe dar um abrao rpido. Seu ombro est com...
Ela olhou para o prprio ombro, ento sorriu envergonhada ao perceber
que havia um enorme borro cinza-escuro sobre o rosa-plido do vestido.
Carvo explicou, pesarosa. Estava tentando ensinar Caroline a
desenhar.
Voc? indagou Colin, em tom de dvida.
Eu sei, eu sei respondeu ela. Ela realmente no poderia ter
escolhido professora pior, mas s decidiu ontem que adora arte, ento eu
sou tudo o que ela tem, assim, de uma hora para outra.
Porque voc no arruma as malas dela e a manda passar uma
temporada com Benedict? sugeriu Colin. Tenho certeza que ele

adoraria lhe dar uma ou duas aulas.


A ideia j me passou pela cabea, mas no tenho nenhuma dvida de
que ela j vai ter passado para alguma outra atividade at eu conseguir
tomar as devidas providncias. Ela fez um sinal em direo ao sof.
Sente-se. Est parecendo um felino enjaulado, andando de um lado para
outro desse jeito.
Ele obedeceu, embora estivesse se sentindo incomumente irrequieto.
E, antes que pea acrescentou Daphne , j solicitei a Jeffries que
providencie um lanche. Sanduches sero o bastante?
Deu para ouvir o meu estmago roncar do outro lado da sala?
Do outro lado da cidade, sinto dizer retrucou ela, rindo. Toda vez
que troveja, David diz que a sua barriga, sabia disso?
Ah, meu Deus murmurou Colin, embora no parasse de rir.
O sobrinho era mesmo um menino esperto.
Daphne sorriu enquanto se acomodava entre as almofadas do sof e
pousava as mos elegantemente sobre o colo.
O que o traz aqui, Colin? No que precise de um motivo, claro.
sempre um prazer v-lo.
Ele deu de ombros.
S estava passando.
Foi ver Anthony e Kate? indagou ela. A Casa Bridgerton, onde o irmo
mais velho morava com a famlia, icava em frente Casa Hastings, na
mesma praa. Benedict e Sophie j esto l com as crianas, para ajudar
a preparar o seu baile de noivado, hoje noite.
Ele balanou a cabea.
No, sinto dizer que voc foi a minha vtima escolhida.
Ela sorriu de novo, mas dessa vez a expresso foi mais suave, atenuada
por certa dose de curiosidade.
H algo de errado?
No, claro que no respondeu ele, rapidamente. Por qu?
No sei. Ela inclinou a cabea para o lado. Voc me parece estranho,
s isso.
Apenas cansado.
Ela assentiu, compreensiva.
Por causa dos preparativos para o casamento, imagino.

Isso retrucou ele, aproveitando a desculpa, embora no tivesse a


menor ideia do que tentava esconder dela.
Bem, lembre-se de que, seja l o que voc estiver passando disse ela,
com uma expresso irritadia , mil vezes pior para Penelope. sempre
pior para as mulheres. Pode acreditar.
Para casamentos ou para tudo? indagou ele, com delicadeza.
Tudo falou Daphne, de imediato. Sei que vocs, homens, acham que
tm as coisas sempre sob controle, mas...
Eu nem sonharia em pensar nisso a srio disse Colin, sem estar
sendo inteiramente sarcstico.
Ela franziu a testa, irritada.
As mulheres tm muito mais a fazer do que os homens. Sobretudo
quando se trata de casamentos. Com todas as provas de vestido que
Penelope sem dvida tem marcadas, j deve estar se sentindo como uma
almofada para alfinetes.
Eu sugeri que fugssemos para nos casarmos comentou Colin, com
normalidade , e acho que ela at teve esperana de que eu estivesse
falando srio.
Daphne riu.
Fico to feliz que esteja se casando com ela, Colin...
Ele assentiu, sem planejar lhe dizer nada, ento de repente se pegou
falando:
Daphne...
Sim?
Ele abriu a boca e...
No nada.
Ah, no, voc no vai fazer isso retrucou ela. Agora aguou a minha
curiosidade.
Ele tamborilou no sof.
Ser que a comida j est chegando?
Est mesmo com fome ou s tentando mudar de assunto?
Estou sempre com fome.
Ela ficou em silncio por alguns segundos.
Colin, o que ia dizer? perguntou, por fim, a voz baixa e suave.
Ele se levantou de sbito, inquieto demais para permanecer parado, e

ps-se a caminhar de um lado para outro. Ento, parou e se virou para a


irm, para o seu rosto preocupado.
No nada falou, embora isso no fosse verdade. Como que uma
pessoa sabe? perguntou atabalhoadamente, sem ao menos saber que
havia completado a frase at ela responder.
Sabe o qu?
Ele parou diante da janela. Parecia que iria chover. Teria de pegar uma
carruagem emprestada de Daphne, a no ser que quisesse chegar em casa
encharcado aps a longa caminhada. No entanto, nem sabia por que estava
pensando nisso, pois o que queria mesmo saber era...
Como uma pessoa sabe o qu, Colin? repetiu Daphne.
Ele se virou e resolveu deixar as palavras sarem, livres:
Como uma pessoa sabe se amor?
Por um instante ela apenas o itou, os olhos castanhos arregalados de
surpresa, os lbios entreabertos.
Deixe para l murmurou Colin.
No! exclamou ela, levantando-se no mesmo instante. Fico satisfeita
por ter perguntado. Muito satisfeita. S estou... surpresa, devo dizer.
Ele fechou os olhos, indignado consigo mesmo.
No acredito que lhe perguntei isso.
No, Colin, no seja bobo. realmente bastante... gentil da sua parte ter
perguntado. E no consigo expressar como estou envaidecida por ter me
procurado quando...
Daphne... retrucou ele.
A irm tinha um jeito especial de se afastar do assunto, e ele no estava
com disposio para as divagaes dela.
De repente, Daphne estendeu os braos e o abraou. Depois, ainda com
as mos em seus ombros, disse:
Eu no tenho ideia.
Como?
Ela balanou a cabea de leve.
Eu no tenho ideia de como uma pessoa sabe que amor. Acho que
diferente para cada um.
Como voc soube?
Ela mordeu o lbio inferior por vrios segundos antes de responder:

No sei.
O qu?
Ela deu de ombros, num gesto de impotncia.
Eu no me lembro. J faz tanto tempo... Eu apenas... soube.
Ento, o que est dizendo comeou Colin, encostando-se no peitoril da
janela e cruzando os braos que se uma pessoa no souber que ama
outra, provvel que no ame.
Isso retrucou ela, com irmeza. No! No foi isso que eu quis dizer
de jeito nenhum.
Ento o que quis dizer?
Eu no sei respondeu ela, sem muita convico.
Ele a fitou.
E h quanto tempo est casada mesmo? murmurou ele.
Ora, Colin, no zombe de mim, estou tentando ajudar.
E eu agradeo a tentativa, mas, realmente, Daphne, voc...
Eu sei, eu sei interrompeu ela. Eu sou uma intil. Mas oua: voc
gosta de Penelope? Ento ela sufocou um grito, horrorizada. Estamos
falando de Penelope, certo?
claro que estamos retrucou ele, com impacincia.
Daphne suspirou aliviada.
Que bom, porque, se no fosse, posso garantir que no teria nenhum
conselho para lhe dar.
Vou embora anunciou ele, de forma abrupta.
No, no v implorou ela, colocando a mo sobre o seu brao. Fique,
Colin, por favor.
Ele olhou para a irm e suspirou, experimentando uma sensao de
derrota.
Estou me sentindo um idiota.
Colin disse ela, guiando-o at o sof e fazendo com que se sentasse.
Oua: o amor cresce e muda todos os dias. No como um raio que cai do
cu e transforma voc num homem diferente de forma instantnea. Eu sei
que Benedict costuma dizer que foi assim com ele, e isso encantador,
mas, bem, Benedict no normal.
Colin teve uma vontade imensa de morder a isca e comear a falar do
irmo, mas ficou em silncio.

No foi assim comigo completou Daphne e no acho que tenha sido


com Simon, embora eu no me lembre de j ter perguntado.
Devia perguntar.
Ela icou boquiaberta por um instante, com os olhos arregalados,
parecendo um pssaro surpreso.
Por qu?
Ele deu de ombros.
Para me contar.
Por qu? Voc acha que diferente para os homens?
Assim como tudo.
Ela fez uma careta.
Estou comeando a ter bastante pena de Penelope.
Bem, acho que voc deveria mesmo retrucou ele. Sem dvida vou
ser um pssimo marido.
No vai, no disse ela, dando um tapa em seu brao. Por que diabo
haveria de falar uma coisa dessas? Voc nunca seria infiel a ela.
Isso verdade concordou ele. Ficou em silncio por um momento e,
quando en im voltou a falar, a voz saiu baixa: Mas talvez no a ame como
ela merece.
Ou talvez ame. Ela atirou as mos para cima num gesto exasperado.
Pelo amor de Deus, Colin, o simples fato de voc estar aqui perguntando
sua irm sobre o amor provavelmente signi ica que j est na metade do
caminho.
Voc acha?
Se no achasse, no teria falado nada retrucou ela, ento deu um
suspiro. Pare de pensar tanto, Colin. Vai achar o casamento algo bem
mais fcil se deixar que tudo acontea naturalmente.
Ele a olhou desconfiado.
Quando voc ficou to filosfica?
No momento em que voc apareceu aqui e me forou a pensar no
assunto respondeu ela, de imediato. Vai se casar com a pessoa certa.
Pare de se preocupar tanto.
No estou preocupado disse ele, de forma automtica, embora
estivesse, sim, preocupado, ento nem tentou contestar quando Daphne
lhe dirigiu um olhar sarcstico.

No entanto, sua apreenso no era se Penelope era a mulher certa. Disso


tinha certeza.
Tambm no era em relao ao casamento ser bom ou no. Estava certo
de que seria.
No, sua preocupao era ridcula. Estava apreensivo com relao a
amar Penelope ou no, mas no porque seria o im do mundo se amasse
(ou no amasse), e sim por estar muito incomodado com a sensao de no
saber exatamente o que estava sentindo.
Colin?
Ele olhou para a irm, que o encarava com uma expresso bastante
confusa. Levantou-se, antes que dissesse algo to embaraoso que lhe
causasse arrependimento, ento se abaixou e a beijou no rosto.
Obrigado falou.
Ela estreitou os olhos.
No sei se est falando srio ou se est zombando de mim por ter sido
intil.
Voc foi completamente intil concordou ele , mas ainda assim foi
um agradecimento sincero.
Pelo esforo?
Podemos dizer que sim.
Vai Casa Bridgerton?
Para qu? Ficar envergonhado na frente de Anthony tambm?
Ou de Benedict. Ele tambm est l.
O problema das famlias grandes era que nunca faltavam oportunidades
para fazer papel de tolo na frente de um irmo.
No retrucou ele, com um sorriso irnico , acho que vou andando
para casa.
Andando? ecoou ela, surpresa.
Ele olhou em direo janela.
Acha que vai chover?
Pegue a minha carruagem, Colin, e, por favor, espere os sanduches.
Com certeza vai haver uma montanha deles. Se voc for embora antes de
chegarem, acabarei comendo metade e depois vou me odiar pelo resto do
dia.
Ele assentiu e se sentou outra vez. Foi a melhor coisa que fez. Sempre

adorara salmo defumado. Na verdade, levou um prato consigo na


carruagem para comer no caminho at sua casa, debaixo da chuva
torrencial.

Quando os Bridgertons ofereciam uma festa, faziam-no em grande estilo.


E quando ofereciam um baile de noivado... Bem, se Lady Whistledown
ainda estivesse na ativa, teria levado no mnimo trs colunas para narrar o
evento.
At mesmo aquele baile de noivado, planejado s pressas (nem Lady
Bridgerton nem Lady Featherington estavam dispostas a correr o risco de
que os ilhos mudassem de ideia aps um longo noivado), podia facilmente
ser classificado como o baile da temporada.
Embora parte disso, pensou Penelope, sombria mas irnica, tivesse
pouco a ver com a festa em si e tudo a ver com a especulao de por que
diabo Colin Bridgerton escolhera uma ningum como ela para desposar. Os
rumores no foram to graves nem quando Anthony se casara com Kate
Shef ield, que, assim como Penelope, jamais fora considerada um diamante
de primeira grandeza. Mas ao menos Kate no fora considerada velha.
Penelope no tinha ideia de quantas vezes ouvira a palavra solteirona ser
sussurrada s suas costas nos ltimos dias.
Mas, embora os mexericos fossem um tanto entediantes, no a
incomodavam, porque ela continuava navegando em um mar de felicidade.
Era impossvel para uma mulher no icar completamente boba de tanta
alegria depois que o homem por quem passara a vida inteira apaixonada a
tinha pedido em casamento.
Ainda que ela no conseguisse compreender exatamente como tudo
aquilo tinha acontecido.
Bem, o importante que tinha acontecido.
Colin era tudo o que qualquer pessoa podia sonhar num noivo. Passou
quase a noite inteira a seu lado, e Penelope nem teve a impresso de que o
izera para proteg-la dos boatos. Na verdade, ele parecia ignorar por
completo todo o falatrio.
Era quase como se... Penelope sorriu. Era quase como se Colin estivesse

ao seu lado porque queria.


Voc viu Cressida Twombley? sussurrou Eloise em seu ouvido
enquanto Colin danava com a me. Est verde de inveja.
s o vestido dela retrucou Penelope com impressionante
impassibilidade.
Eloise riu.
Ah, como eu queria que Lady Whistledown estivesse na ativa. Ia acabar
com ela.
Achei que ela fosse Lady Whistledown disse Penelope, com cautela.
Ora, mas que besteira. No acredito nem por um instante que Cressida
seja Lady Whistledown, e tampouco acredito que voc ache isso.
, tem razo concordou Penelope.
Sabia que seu segredo icaria mais bem protegido se a irmasse acreditar
na histria de Cressida, mas qualquer um que a conhecesse consideraria
isso to sem sentido que pareceria suspeito demais.
Cressida s queria o dinheiro continuou Eloise, com desdm. Ou,
talvez, a notoriedade. Provavelmente, os dois.
Penelope observou a inimiga sendo paparicada pelos sditos do outro
lado do salo. Seus seguidores de sempre se amontoavam a seu redor,
junto com pessoas novas, que deviam estar curiosas sobre o boato de Lady
Whistledown.
Bem, pelo menos notoriedade ela conseguiu.
Eloise assentiu.
No consigo nem imaginar por que foi convidada. Com certeza no h
nenhum lao entre voc duas e nenhum de ns gosta dela.
Colin insistiu.
Eloise se virou para ela, boquiaberta.
Por qu?
Penelope suspeitava que o principal motivo fosse a a irmao recente de
Cressida de que era Lady Whistledown; a maioria dos membros da alta
sociedade no sabia ao certo se ela estava mentindo, mas ningum se
dispunha a lhe negar um convite para um evento, caso tivesse dito a
verdade.
E Colin e Penelope teoricamente no tinham motivo algum para saber
com certeza.

No entanto, Penelope no podia revelar isso a Eloise, ento lhe contou o


resto da histria, que continuava sendo verdade:
Sua me no queria dar margem a nenhum tipo de boato cortando-a
da lista, e Colin tambm disse...
Ela ruborizou. Na realidade, tinha sido muita gentil da parte dele.
O qu? quis saber Eloise.
Penelope no conseguiu falar sem sorrir:
Ele disse que queria que Cressida fosse forada a me assistir em meu
momento de triunfo.
Ah. Meu. Deus. Eloise deu a impresso de que precisava se sentar.
Meu irmo est apaixonado.
O rubor de Penelope aumentou ainda mais.
Est exclamou Eloise. S pode. Ah, voc tem de me contar. Ele j
falou?
Havia algo maravilhoso e terrvel em ouvir Eloise se entusiasmar
daquele jeito. Por um lado, era sempre timo compartilhar os momentos
mais perfeitos da vida com a melhor amiga, e a alegria e animao de
Eloise eram contagiantes.
Mas, por outro lado, no eram necessariamente justi icadas, pois Colin
no a amava. Ou, pelo menos, no o dissera.
No entanto, agia como se a amasse! Penelope se agarrava a esse
pensamento, tentando se concentrar nele em vez de no fato de ele nunca
ter pronunciado aquelas palavras.
Aes eram mais importantes do que palavras, certo?
E as aes dele a faziam se sentir como uma princesa.
Srta. Featherington! Srta. Featherington!
Penelope olhou para a esquerda e icou exultante. A voz que tinha
ouvido s podia ser de Lady Danbury.
Srta. Featherington repetiu a velha senhora, enquanto cutucava as
pessoas com a bengala at conseguir passar pela multido e estar bem na
frente de Penelope e de Eloise.
Lady Danbury, que prazer em v-la.
He, he, he. O rosto de Lady Danbury icou quase jovem devido fora
de seu sorriso. sempre um prazer me ver, no importa o que as outras
pessoas digam. E voc, sua diabinha? Veja s o que voc fez.

No o mximo? comentou Eloise.


Penelope olhou para a melhor amiga. Mesmo com toda a confuso de
emoes que expressara, Eloise estava sinceramente feliz por ela. De
sbito, o fato de estarem no meio de um salo de baile abarrotado, com
todos a olh-la como se ela fosse algum espcime num experimento de
biologia, no teve mais importncia. Ela se virou e deu um abrao apertado
em Eloise, sussurrando:
Eu a amo muito.
Eu sei que ama murmurou Eloise.
Lady Danbury bateu com a bengala com fora no cho.
Ainda estou aqui, senhoras.
Ah, desculpe disse Penelope, envergonhada.
No h problema retrucou Lady Danbury, com um atpico grau de
pacincia. Se querem saber, muito agradvel estar diante de duas
moas que preferem se abraar a se esfaquear nas costas.
Obrigada por vir at aqui me dar os parabns falou Penelope.
Eu no teria perdido isto por nada neste mundo comentou Lady
Danbury. He, he, he. Este bando de tolos tentando descobrir como voc
conseguiu que ele a pedisse em casamento quando a nica coisa que fez foi
ser voc mesma.
Penelope entreabriu os lbios e as lgrimas arderam em seus olhos.
Ora, Lady Danbury, deve ser a coisa mais gentil...
No, no interrompeu a velha senhora, em voz bem alta. Nada
disso. No tenho tempo ou inclinao para sentimentalismo.
Mas Penelope notou que ela sacara o leno e secava os olhos
discretamente.
Ah, Lady Danbury disse Colin, retornando ao grupo e passando o
brao pelo de Penelope num gesto de possessividade. Que prazer em vla.
Sr. Bridgerton retrucou ela, num breve cumprimento. S vim dar os
parabns sua noiva.
Ah, mas sem dvida quem merece os parabns sou eu.
Hum, sbias palavras elogiou Lady D. Acho que tem razo. Ela um
prmio muito melhor do que todos percebem.
Eu percebo retrucou ele, numa voz to grave e sria que Penelope

achou que poderia desmaiar de emoo. Agora, com sua licena


acrescentou, com educao , preciso apresentar minha noiva a meu
irmo...
Eu j conheo seu irmo interrompeu Penelope.
Considere isto uma tradio explicou ele. Temos de dar as boasvindas oficiais a voc na famlia.
Ah. Ela icou emocionada diante da ideia de se tornar uma
Bridgerton. Que encantador.
Como eu ia dizendo continuou Colin , Anthony gostaria de fazer um
brinde e, em seguida, eu danarei uma valsa com Penelope.
Muito romntico observou Lady Danbury, em tom de aprovao.
, bem, eu sou romntico concordou Colin.
Eloise deixou escapar um resfolegar alto.
Ele se virou para ela com uma sobrancelha arqueada de forma
arrogante.
Mas eu sou.
Pelo bem de Penelope replicou sua irm , eu espero que seja
mesmo.
Eles so sempre assim? indagou Lady Danbury a Penelope.
Na maior parte do tempo.
A velha senhora assentiu.
Que bom. Meus ilhos quase nunca se falam. No por m vontade,
claro, mas por no terem nada em comum. triste, na verdade.
Colin deu um pequeno aperto no brao de Penelope.
Realmente temos de ir.
claro murmurou ela.
Mas, ao se virar para caminhar em direo a Anthony, que estava do
outro lado do salo, parado prximo pequena orquestra, ouviu um
tumulto porta.
Ateno! Ateno!
O sangue fugiu-lhe do rosto em menos de um segundo.
Ah, no sussurrou.
Aquilo no devia acontecer. No naquela noite, pelo menos.
Segunda-feira, sua mente gritou. Ela pedira ao tipgrafo na segundafeira. No baile dos Mottram.

O que est acontecendo? quis saber Lady Danbury.


Dez meninos correram salo adentro no eram mais do que moleques,
na verdade carregando maos de papis e atirando-os para todos os
lados como imensos confetes retangulares.
A ltima coluna de Lady Whistledown! gritaram eles. Leiam agora!
Leiam a verdade.

CAPTULO 17

Colin Bridgerton era famoso por muitas coisas.


Primeiro pela beleza, o que no era surpresa alguma: todos os homens
da famlia Bridgerton eram famosos por isso.
Era conhecido tambm pelo sorriso enviesado, capaz de derreter o
corao de uma mulher do outro lado de um salo de baile abarrotado e
que, certa vez, de fato, levara uma jovem a desmaiar e cair dura no cho.
Na verdade, a izera icar tonta e, ento, bater com a cabea numa mesa, o
que acabou tendo como consequncia o desmaio.
Era famoso, alm disso, por seu temperamento tranquilo, pela
capacidade de deixar qualquer pessoa vontade com um sorriso afvel e
um comentrio divertido.
Ele no era famoso por ser genioso na realidade, muita gente teria
jurado que isso era mentira.
E naquela noite, devido ao seu notvel (e, at ento, inexplorado)
autocontrole, ningum haveria de conhecer essa sua caracterstica, embora
sua futura esposa talvez acordasse no dia seguinte com um srio
hematoma.
Colin arfou ela, olhando para o local em que ele segurava o seu brao.
Mas ele no conseguia solt-lo. Sabia que a machucara, mas estava to
furioso com ela naquele momento que, se no apertasse seu brao com
toda a fora, perderia a compostura na frente de quinhentos dos seus mais
prximos e queridos conhecidos.
No fim das contas, acreditava estar fazendo a escolha certa.
Iria mat-la. Assim que descobrisse alguma forma de tir-la daquele
maldito salo de baile iria, simplesmente, mat-la. Haviam concordado que
Lady Whistledown pertencia ao passado, que deixariam o assunto morrer.
No era para aquilo acontecer. Ela estava abrindo as portas para o
desastre. Para a runa.
Isto fabuloso! exclamou Eloise, agarrando um jornal no ar.
Sensacional! Aposto que ela deixou a aposentadoria de lado s para

comemorar o seu noivado.


No seria simptico? comentou Colin.
Penelope no respondeu, mas estava muito, muito plida.
Ah, meu Deus!
Colin se virou para a irm, que icava cada vez mais boquiaberta
enquanto lia a coluna.
Pegue um desses para mim, Bridgerton! ordenou Lady Danbury,
batendo na perna dele com a bengala. No acredito que ela tenha
publicado num sbado. Essa coluna deve estar tima.
Colin se abaixou e apanhou dois jornais do cho. Em seguida, entregou
um a Lady Danbury e baixou a vista para o que ainda segurava, embora
tivesse quase certeza do que leria.
Estava certo.

No h nada que eu odeie mais do que um cavalheiro que acha
divertido dar um tapinha condescendente na mo de uma senhora
enquanto murmura Uma mulher tem o direito de mudar de ideia. E,
de fato, como acredito que devemos respaldar nossas palavras com
aes, me empenho para manter minhas opinies e decises irmes e
verdadeiras.
por isso, caro leitor, que, quando escrevi minha coluna de 19 de
abril, realmente tinha a inteno de que fosse a ltima. No entanto,
acontecimentos fora de meu controle (ou, na verdade, que no
contam com a minha aprovao) me foraram a levar a caneta ao
papel uma ltima vez.
Senhoras e senhores, esta autora NO Lady Cressida Twombley. Ela
nada mais do que uma impostora intrigueira, e meu corao icaria
partido ao ver anos do trabalho rduo serem atribudos a algum
como ela.
C

Esta a melhor coisa que eu j vi exclamou Eloise, num sussurro


alegre. Talvez eu seja, no fundo, uma pessoa ruim, porque nunca me
senti to feliz diante da runa de algum.

Bobagem! retrucou Lady Danbury. Eu sei que no sou uma pessoa


ruim e achei isto delicioso.
Colin icou em silncio. No con iava na prpria voz. No con iava em si
mesmo.
Onde est Cressida? perguntou Eloise, esticando o pescoo. Algum
consegue v-la? Aposto que j fugiu. Deve estar morta de vergonha. Eu
estaria, se fosse ela.
Voc jamais seria ela comentou Lady Danbury. decente demais.
Penelope no disse nada.
Ainda assim acrescentou Eloise, em tom jovial , quase d para sentir
pena dela.
Mas s quase completou Lady Danbury.
Ah, sim. Um quase bem pequenininho.
Colin se limitou a ficar ali rangendo os dentes.
E eu posso icar com as minhas mil libras! comemorou Lady
Danbury.
Penelope! exclamou Eloise, cutucando-a com o cotovelo. Voc ainda
no disse uma palavra. No maravilhoso?
Penelope fez que sim e respondeu:
Nem acredito.
Colin apertou o seu brao ainda mais.
L vem o seu irmo sussurrou ela.
Ele olhou para a direita. Anthony caminhava em sua direo com Violet e
Kate logo atrs de si.
Bem, isso certamente nos deixa em segundo plano disse ele, parando
ao lado de Colin. Cumprimentou as senhoras com um aceno da cabea.
Eloise, Penelope, Lady Danbury.
Acho que ningum vai escutar o brinde de Anthony agora comentou
Violet, olhando em volta.
O burburinho era incessante. As pessoas escorregavam nos jornais que
haviam aterrissado no cho sem ningum t-los pegado. O falatrio era
quase irritante, e Colin tinha a sensao de que sua cabea iria explodir.
Tinha de escapar dali o mais rpido possvel.
Sentia o corpo inteiro arder. Parecia paixo, mas na verdade era fria,
ultraje, um sentimento horrvel por ter sido trado pela nica pessoa que

deveria ter ficado ao seu lado sem perguntas.


Era estranho. Sabia que o segredo era de Penelope, e que era ela quem
mais tinha a perder. Aquilo tinha a ver com ela, no com ele. Sabia disso
racionalmente, pelo menos. Mas, de alguma forma, isso deixara de ter
importncia. Agora os dois formavam um time, e ela havia agido sem ele.
No tinha o menor direito de se colocar em posio to delicada sem
consult-lo primeiro. Colin era seu marido, ou ia ser, e tinha o dever divino
de proteg-la, quer ela o desejasse ou no.
Colin? ouviu a me dizer. Voc est bem? Parece um pouco
estranho.
Faa o brinde pediu ele, virando-se para Anthony. Penelope no
est se sentindo bem e eu preciso lev-la para casa.
Voc no est se sentindo bem? perguntou Eloise a Penelope. O que
h? Por que no comentou nada?
Ela conseguiu pronunciar uma desculpa bastante verossmil:
Um pouco de dor de cabea, eu sinto dizer.
Isso, isso, Anthony concordou Violet. V em frente, faa o brinde
para que Colin e Penelope possam danar logo a valsa. Ela realmente no
pode ir embora antes disso.
Anthony assentiu, ento fez um gesto para que o irmo e a futura
cunhada o seguissem at a frente do salo de baile. Um trompetista fez um
guincho agudo com o instrumento, sinalizando para que os convidados
izessem silncio. Todos obedeceram, talvez por achar que a declarao
seria sobre Lady Whistledown.
Senhoras e senhores comeou Anthony, bem alto, pegando uma taa
de champanhe da bandeja de um criado. Compreendo que todos estejam
intrigados com a mais recente intruso de Lady Whistledown em nossa
festa, mas peo que se lembrem do que nos levou a nos reunir aqui esta
noite.
Era para ser um momento perfeito, pensou Colin. Era para ser a noite de
triunfo de Penelope, a sua noite para brilhar, para mostrar ao mundo quo
linda, encantadora e inteligente era.
Devia ser a noite dele tambm, o momento de tornar suas intenes
verdadeiramente pblicas, de dizer a todos que a escolhera e, to
importante quanto, que ela o escolhera.

No entanto, a nica coisa que ele queria naquele momento era peg-la
pelos ombros e chacoalh-la at no ter mais fora. Ela estava colocando
tudo em risco. Estava colocando o prprio futuro em risco.
Como o chefe da famlia Bridgerton continuou Anthony , sinto
grande alegria quando um de meus irmos escolhe uma noiva. Ou noivo
acrescentou com um sorriso, fazendo um sinal com a cabea na direo de
Daphne e Simon.
Colin olhou para Penelope. Ela estava parada com a coluna muito reta,
em seu vestido de cetim azul. No sorria, o que deve ter parecido muito
estranho s centenas de convidados que a itavam. Mas, talvez, apenas
achassem que era nervosismo. A inal, qualquer pessoa estaria nervosa
com tanta gente a encarando.
Se qualquer um estivesse de p bem ao lado dela, porm, como Colin
estava, veria o pnico em seus olhos, o peito subindo e descendo rpido
enquanto a respirao se tornava mais acelerada e entrecortada.
Ela estava com medo.
timo. Devia mesmo estar com medo. Com medo do que poderia
acontecer com ela se seu segredo fosse revelado. Com medo do que iria
acontecer assim que ela e Colin tivessem a oportunidade de conversar.
Assim, com grande prazer que ergo minha taa ao meu irmo Colin e
sua futura esposa, Penelope Featherington. A Colin e Penelope! concluiu
Anthony.
Colin baixou os olhos para a prpria mo e se deu conta de que algum
colocara uma taa de champanhe nela. Ergueu-a na direo dos lbios, mas
pensou melhor e, em vez disso, levou-a aos lbios de Penelope. A multido
gritou alucinada e ento ele a observou tomar um gole, depois outro, em
seguida outro, sendo forada a continuar bebendo at que ele afastasse a
taa de sua boca, o que s fez quando ela terminou.
Quando Colin se deu conta de que aquela exibio infantil de poder o
deixara sem bebida, da qual precisava desesperadamente, pegou a taa de
Penelope de sua mo e a virou num nico gole.
A multido gritou ainda mais alto.
Ele se abaixou e sussurrou em seu ouvido:
Agora vamos danar at o resto dos convidados se juntar a ns e no
sermos mais o centro das atenes. Ento, vamos l para fora. E a vamos

conversar.
Penelope moveu o queixo de forma quase imperceptvel para assentir.
Colin pegou a mo dela e a conduziu at a pista de dana, colocando a
outra mo em sua cintura enquanto a orquestra comeava a tocar os
primeiros acordes de uma valsa.
Colin sussurrou ela. No foi minha inteno que isso acontecesse.
Ele deu um sorriso forado. A inal, aquela era a primeira dana o icial
com sua prometida.
Agora no ordenou.
Mas...
Daqui a dez minutos, eu terei muitas coisas para lhe dizer, mas por
enquanto vamos apenas danar.
Eu s queria dizer...
Ele apertou ainda mais a mo dela, num inquestionvel aviso. Penelope
franziu os lbios e itou o rosto dele por um breve instante, ento afastou o
olhar.
Eu deveria estar sorrindo sussurrou.
Ento faa isso.
Voc deveria estar sorrindo.
Tem razo disse ele. Deveria.
Mas ele no sorriu.
Penelope teve vontade de chorar, mas de alguma forma conseguiu se
manter impassvel. O mundo inteiro estava olhando o mundo inteiro dela,
pelo menos , e ela sabia que todos examinavam cada um de seus gestos,
atentos a cada expresso que seu rosto assumia.
Ela passara anos tendo a sensao de ser invisvel e odiando aquilo.
Agora, daria qualquer coisa por alguns instantes de anonimato outra vez.
No, no qualquer coisa. No teria aberto mo de Colin. Se t-lo para si
signi icava passar o resto da vida sob o escrutnio da alta sociedade, ento
tudo bem. E, se fazia parte do casamento ter de tolerar a sua raiva e o seu
desdm num momento como aquele, tudo bem tambm.
Sabia que ele icaria furioso com ela por publicar uma ltima coluna.
Estivera apavorada durante todo o tempo que passara na igreja de St.
Bride (assim como durante a viagem de ida e de volta), certa de que ele
apareceria diante dela a qualquer instante cancelando o casamento

porque no podia tolerar a ideia de se casar com uma pessoa que todos
saberiam ser Lady Whistledown.
Mas Penelope fora em frente ainda assim.
Tinha conscincia de que ele achava que ela estava cometendo um erro,
mas simplesmente no podia permitir que Cressida Twombley levasse o
crdito pela obra de sua vida. Seria pedir muito que Colin ao menos
tentasse enxergar a situao de seu ponto de vista? Teria sido bastante
di cil deixar que qualquer pessoa ingisse ser Lady Whistledown, mas
Cressida era insuportvel. Penelope aguentara desaforos demais da parte
dela.
Alm disso, sabia que Colin jamais romperia o noivado quando este se
tornasse pblico. Essa era parte da razo pela qual ela instrura o tipgrafo
a distribuir os jornais na segunda-feira, no baile dos Mottrams. Bem, isso e
o fato de lhe parecer muito errado faz-lo durante o prprio baile de
noivado, sobretudo quando Colin tinha se oposto de forma to veemente
ideia.
Maldito Sr. Lacey! Sem dvida ele izera aquilo para maximizar a
circulao e a exposio. Aprendera bastante sobre a alta sociedade lendo
o Whistledown para saber que o baile de noivado de um Bridgerton seria o
evento mais cobiado da temporada. Por que aquilo seria importante,
Penelope no sabia, j que o interesse pelo jornal no signi icaria mais
dinheiro em seu bolso. A coluna estava terminada de verdade, e nem
Penelope nem o Sr. Lacey receberiam um nico centavo pela sua
publicao.
A no ser...
Penelope franziu a testa e deixou escapar um suspiro. O Sr. Lacey devia
ter esperana de que ela mudasse de ideia.
Sentiu a mo de Colin apertar ainda mais a sua cintura e ergueu a vista
outra vez. Ele a encarou com os olhos surpreendentemente verdes mesmo
luz de velas. Ou talvez fosse o fato de ela saber que eram to verdes.
Devia ter pensado que na penumbra eles seriam cor de esmeralda.
Ele fez um gesto na direo dos outros convidados na pista de dana,
agora repleta.
Hora de fugirmos disse ele.
Penelope assentiu. J haviam dito famlia dele que ela no se sentia

bem e que queria ir para casa, ento ningum descon iaria por terem
partido to cedo. E, embora no fosse exatamente aconselhvel que os dois
icassem sozinhos na carruagem dele, s vezes as regras eram mais
lexveis quando se tratava de casais j noivos, sobretudo em noites to
romnticas.
Ela deixou escapar uma risada ridcula e cheia de pnico. A noite ia
acabar por ser a menos romntica de toda a sua vida.
Colin olhou para ela com uma sobrancelha erguida em uma expresso
de dvida.
No nada disse Penelope.
Ele apertou a sua mo, embora de forma nada afetuosa.
Eu quero saber falou.
Ela deu de ombros, resignada. No havia nada que pudesse fazer ou
dizer que tornasse a noite pior.
S estava pensando que era para ter sido uma noite romntica.
Podia ter sido disse ele, cruelmente.
Ele soltou a cintura dela, mas continuou segurando a outra mo,
tomando-lhe os dedos com delicadeza de forma a avanar com ela por
entre a multido at atravessarem as portas francesas que levavam ao
terrao.
Aqui, no sussurrou Penelope, olhando com ansiedade em direo ao
salo de baile.
Ele nem se deu o trabalho de responder, e puxou-a cada vez mais para
dentro da escurido. Depois de um rpido olhar para se certi icar de que
no havia ningum por perto, Colin abriu uma pequena e discreta porta
lateral.
O que isto? perguntou Penelope.
Ele continuou em silncio, limitando-se a conduzi-la para o interior do
corredor escuro.
Suba falou finalmente, indicando-lhe os degraus.
Penelope no sabia se devia icar assustada ou entusiasmada, mas subiu
as escadas ainda assim, ciente da impetuosa presena de Colin s suas
costas.
Depois de vrios lanos, ele passou sua frente, abriu uma porta e olhou
para dentro do corredor que levava aos aposentos particulares da famlia,

como agora Penelope se dava conta. Estava vazio, ento ele a puxou atrs
de si at chegarem a um quarto onde ela jamais entrara.
O quarto dele. Penelope sempre soubera onde icava. Durante todos os
anos em que visitara Eloise, nunca izera mais do que correr os dedos pela
madeira pesada da porta. J fazia anos que Colin se mudara, mas a me
insistira em manter o quarto. Segundo Violet, nunca se sabia quando o filho
poderia precisar dele, e ela provara ter razo no comeo daquela
temporada, quando Colin voltara do Chipre sem ter uma casa alugada.
Ele abriu a porta com um empurro e a puxou para dentro depois de
entrar. O quarto estava escuro e ela no via por onde andava, at que de
repente percebeu que ele se encontrava bem sua frente e parou.
Colin tocou os seus braos para ajud-la a irmar o corpo. Em seguida,
em vez de solt-la, a abraou no escuro. Na verdade, no foi exatamente
um abrao, mas o corpo dele estava encostado por inteiro no dela.
Penelope no via nada, mas podia senti-lo, assim como a seu perfume, e
ouvir a sua respirao acariciando-lhe a face de leve.
Era agonia.
Era xtase.
Colin deslizou as mos devagar pelos seus braos nus, provocando-a, e
ento, de repente, se afastou.
Em seguida... silncio.
Penelope no soube ao certo o que esperar. Que ele gritasse com ela,
que a repreendesse, que a mandasse se explicar.
Mas ele no fez nada disso. S icou ali em p, no escuro, forando-a, com
seu silncio, a dizer alguma coisa.
Voc poderia... poderia acender uma vela? pediu ela, por fim.
No gosta da escurido? perguntou ele, demorando-se em casa
slaba.
No agora. No desta forma.
Compreendo murmurou ele. Est dizendo, ento, que talvez
gostasse se fosse assim?
De repente os dedos dele estavam sobre a sua pele, percorrendo a
beirada do corpete.
No momento seguinte, no estavam mais.
No faa isso pediu ela, com a voz trmula.

No quer que eu a toque? A voz dele era zombeteira, e Penelope


ficou satisfeita por no poder ver seu rosto. Mas voc minha, no ?
Ainda no.
Ah, , sim. Voc se certi icou disso. O timing foi bastante inteligente, na
verdade. Esperar at o nosso baile de noivado para fazer o seu
comunicado inal. Voc sabia que eu no queria que publicasse aquela
ltima coluna. Eu proibi! Ns concordamos...
Ns nunca concordamos!
Ele ignorou a exploso dela.
Voc esperou at...
Ns nunca concordamos! bradou Penelope outra vez, precisando
deixar claro que jamais voltara atrs na sua palavra. No importava o que
tivesse feito, ela no mentira para ele. Bem, era verdade que tinha mantido
o Whistledown em segredo por mais de dez anos, mas sem dvida Colin
no fora o nico a ser enganado nessa farsa. E, sim admitiu ela, porque
no lhe pareceu certo comear a mentir agora. Eu sabia que voc no
terminaria o noivado. Mas eu esperava...
A voz ficou embargada e ela no conseguiu prosseguir.
Esperava o qu? indagou Colin.
Que voc me perdoasse sussurrou ela. Ou, ao menos, que
compreendesse. Sempre achei que fosse o tipo de homem que...
Que tipo de homem? perguntou ele.
A culpa foi minha, na verdade disse ela, soando cansada e triste.
Coloquei-o num pedestal. Sempre foi to bondoso durante todos esses
anos... Acho que eu o imaginava incapaz de agir de outra forma.
E que diabo eu iz que no tenha sido bondoso? exigiu ele. Eu a
protegi, pedi a sua mo em casamento, eu...
Voc no tentou enxergar a situao do meu ponto de vista
interrompeu ela.
Porque voc est agindo como uma idiota! exclamou ele, quase
rugindo.
Fez-se silncio depois disso, o tipo de silncio que irrita os ouvidos, que
corri a alma.
No consigo imaginar o que mais possa ser dito retrucou Penelope,
finalmente.

Colin desviou o olhar, sem saber por qu no conseguia enxerg-la no


escuro, de qualquer forma. Mas havia algo no tom de voz dela que o
inquietava. Soava vulnervel, cansada. Desejosa e de corao partido. Fazia
com que ele quisesse compreend-la, ou que ao menos tentasse, embora
soubesse que ela cometera um erro terrvel. Cada vez que a voz dela
embargava, a fria dele se dissipava mais um pouco. Continuava zangado,
mas, de alguma forma, perdera o mpeto de demonstr-lo.
Voc vai ser descoberta, sabia? falou, com a voz baixa e controlada.
Humilhou Cressida, e sem dvida ela est furiosa neste momento. No
sossegar at desmascarar a verdadeira Lady Whistledown.
Penelope se afastou; ele ouviu o farfalhar de seu vestido.
Cressida no inteligente o su iciente para me descobrir. Alm do
mais, no vou escrever nenhuma outra coluna, ento no haver outra
oportunidade de cometer algum erro e revelar alguma coisa. Depois de
um instante em silncio, ela acrescentou: Eu lhe prometo isso.
tarde demais disse ele.
No tarde protestou ela. Ningum sabe! Ningum alm de voc,
que tem tanta vergonha de mim que eu no consigo suportar.
Ora, pelo amor de Deus, Penelope. No sinto vergonha alguma de voc.
Poderia acender uma vela, por favor?
Colin atravessou o quarto e tateou dentro de uma gaveta em busca de
uma vela.
Eu no sinto vergonha de voc reiterou , mas acho, sim, que est
agindo como uma tola.
Talvez voc tenha razo, mas preciso fazer o que acho certo.
Voc no est pensando direito disse ele, ignorando o argumento
dela. Ento se virou para olh-la enquanto acendia uma vela. Esquea, se
puder, embora eu no consiga, o que acontecer com a sua reputao se
descobrirem sua outra identidade. Esquea que as pessoas a destruiro,
que falaro mal de voc pelas costas.
No vale a pena se preocupar com gente assim retrucou Penelope
com as costas completamente eretas.
Talvez no concedeu ele, cruzando os braos e a itando. Mas
haver de doer. Voc no vai gostar, Penelope. E eu tambm no vou.
Ela comeou a engolir em seco sem parar. timo. Talvez aquilo tudo

estivesse comeando a entrar em sua cabea.


Mas esquea isso tudo continuou ele. Voc passou a ltima dcada
insultando as pessoas. Ofendendo-as.
Eu escrevi muitas coisas agradveis, tambm protestou ela, os olhos
escuros brilhando com lgrimas no vertidas.
Sim, mas no so essas as pessoas com as quais ter de se preocupar.
Estou falando das que esto furiosas, das que foram insultadas. Ele deu
um passo frente e a segurou pelos braos. Penelope, haver gente
desejando machuc-la.
As palavras eram para ela, mas acabaram ferindo o corao dele.
Colin tentou imaginar a vida sem ela. Era impossvel.
Apenas algumas semanas antes ela fora... O qu? Uma amiga? Uma
conhecida? Algum que ele via, mas que nunca notara de verdade?
E, agora, era sua noiva. Em breve seria sua esposa. Talvez... talvez fosse
algo mais do que isso. Algo mais profundo. Algo ainda mais precioso.
O que eu quero saber recomeou ele, forando-se a se concentrar no
tema principal de modo que a prpria mente no divagasse por caminhos
to perigosos por que voc no aproveitou o libi perfeito se o objetivo
permanecer annima.
Porque o objetivo no permanecer annima! exclamou ela, quase
gritando.
Voc quer ser descoberta? indagou ele, perplexo.
No, claro que no respondeu ela. Mas esse o meu trabalho. a
obra da minha vida. o que tenho como smbolo de toda uma existncia, e
se no posso levar o crdito por isso, ningum mais vai.
Colin abriu a boca para retrucar, mas, para a prpria surpresa, no tinha
nada a dizer. Obra da minha vida. Penelope tinha uma obra.
Ele, no.
Talvez ela no pudesse assinar a obra, mas, sozinha em seu quarto,
podia olhar os exemplares antigos do jornal, apontar para eles e dizer a si
mesma: isto. assim que tem sido a minha vida.
Colin? sussurrou ela, claramente alarmada com o silncio dele.
Ela era maravilhosa. Ele no sabia como no havia se dado conta disso
antes, quando j sabia que era inteligente, encantadora, espirituosa e
talentosa. Mas todos esses adjetivos, assim como um monte de outros nos

quais ainda nem havia pensado, no davam a verdadeira medida do que


ela era.
Era maravilhosa.
E ele estava... Por Deus, estava com inveja dela.
Vou embora disse Penelope, baixinho, virando-se e se dirigindo
porta.
Por um instante, ele no reagiu. A mente continuava girando em meio a
tantas revelaes. Mas, quando viu a mo dela na maaneta, soube que no
podia deix-la partir. No naquela noite, nem em nenhuma outra.
No pediu, com a voz rouca, aproximando-se dela em trs passos
largos. No repetiu. Quero que fique.
Ela ergueu a vista para olh-lo, confusa.
Mas voc disse...
Ele tomou o seu rosto ternamente nas mos.
Esquea o que eu disse.
E foi ento que ele se deu conta de que Daphne estava certa. O seu amor
no tinha sido como um raio cado do cu. Comeara com um sorriso, com
uma palavra, com um olhar zombeteiro. A cada segundo que passara na
companhia dela, crescera at chegarem quele momento, e de repente ele
soube.
Ele a amava.
Ainda estava furioso com ela por ter publicado aquela ltima coluna e
tinha vergonha de si mesmo por estar com inveja dela por ter encontrado
sua obra e seu objetivo de vida, mas, mesmo com tudo isso, ele a amava.
E se a deixasse passar por aquela porta, jamais se perdoaria.
Talvez aquilo fosse a de inio do amor, a inal. Querer uma pessoa,
precisar dela e a adorar at mesmo nos momentos de fria, quando se
tinha vontade de amarr-la cama s para que ela no sasse e causasse
ainda mais problemas.
Aquela era a noite. Aquele era o momento. Ele transbordava de emoo
e tinha de lhe dizer isso. Tinha de lhe mostrar isso.
Fique sussurrou, puxando-a para si com fora, faminto, sem
desculpas ou explicaes. Fique repetiu, conduzindo-a at a cama.
E como ela no respondeu, ele pediu pela terceira vez:
Fique.

Ela assentiu e Colin a tomou nos braos.


Aquela era Penelope, aquele era o seu amor.

CAPTULO 18

No momento em que Penelope assentiu um instante antes, na verdade


, teve conscincia de que concordara com mais do que um beijo. No sabia
ao certo o que izera Colin mudar de ideia, por que num minuto estava to
furioso com ela e no seguinte, to carinhoso e terno.
No sabia ao certo, mas a verdade era que no precisava saber.
De uma coisa tinha certeza: ele no estava beijando-a com tanta doura
para castig-la. Alguns homens at podiam usar o desejo como arma, a
tentao como vingana, mas Colin no era um deles.
Simplesmente no fazia parte de sua personalidade.
Por mais libertino e travesso que fosse, apesar de todas as brincadeiras,
do jeito zombeteiro e do humor sonso, era um homem nobre. E seria um
marido bom e honrado.
Sabia disso to bem quanto conhecia a si mesma.
Se ele a estava beijando com tanta paixo, deitando-a em sua cama,
cobrindo-lhe o corpo com o seu, era porque a desejava, porque se
importava com ela o suficiente para superar a raiva.
Importava-se com ela.
Penelope correspondeu ao beijo com cada ibra do seu ser, com cada
canto da sua alma. Amava aquele homem havia muitos anos, e o que lhe
faltava em experincia era compensado em fervor. Agarrava-lhe os cabelos
e se contorcia embaixo dele, sem se importar com a prpria aparncia.
Agora no estava numa carruagem, e tampouco na sala de visitas da me
dele. No havia o temor da descoberta, nenhuma necessidade de parecer
apresentvel dali a dez minutos.
Aquela era a noite na qual podia demonstrar tudo o que sentia por ele.
Corresponderia a seu desejo e, silenciosamente, faria as prprias
promessas de amor, fidelidade e devoo.
Quando a noite chegasse ao im, ele saberia que Penelope o amava.
Talvez ela no pronunciasse as palavras talvez nem mesmo as
sussurrasse , mas ele saberia.

Ou talvez j soubesse. Era engraado. Fora to fcil esconder sua


identidade secreta como Lady Whistledown, mas to di cil ocultar os
sentimentos cada vez que olhara para ele.
Quando foi que comecei a precisar tanto de voc? sussurrou Colin,
encostando a ponta do nariz no dela.
Penelope fitou os olhos dele, que a encaravam, escuros luz indistinta da
vela, mas muito verdes em sua memria. O hlito dele era quente e
despertava partes de seu corpo nos quais ela nunca se permitira pensar.
Os dedos dele viajaram at as costas do seu vestido, movendo-se com
habilidade pelos botes at que ela sentiu o tecido afrouxar, primeiro em
torno do seios, depois ao redor das costelas e, em seguida, na cintura.
Ento, j no estava mais l.
Meu Deus, voc to linda sussurrou ele.
Pela primeira vez na vida, Penelope realmente acreditou que podia ser
verdade.
Havia algo muito perverso e excitante sobre estar quase nua diante de
outro ser humano, mas ela no teve vergonha. Colin a olhava com tanto
afeto e a tocava com tanta reverncia que Penelope no sentiu nada alm
de uma avassaladora sensao de que estava destinada quilo.
Os dedos dele roaram a pele sensvel do seio, primeiro provocando com
a unha, depois acariciando de modo mais suave e em seguida retornando
posio original, prximo clavcula.
Algo dentro dela enrijeceu. Ela no soube dizer se era o toque ou a
forma como ele a olhava, mas algo a fez mudar.
Ela se sentiu estranha.
Maravilhosa.
Colin estava ajoelhado ao lado dela na cama, ainda completamente
vestido, olhando para seu corpo com uma expresso de orgulho, de desejo,
de possessividade.
Jamais sonhei que voc seria assim sussurrou ele, roando a palma
da mo de leve no mamilo dela. Nunca imaginei que a desejaria assim.
Penelope sorveu o ar enquanto um espasmo de sensaes a percorreu.
Mas algo nas palavras dele a inquietaram e ele deve ter percebido isso em
seus olhos, porque indagou:
O que foi? O que h de errado?

Nada retrucou ela, ento se arrependeu.


O casamento deles deveria se basear na franqueza, e no seria bom para
nenhum dos dois se ela escondesse o que sentia de verdade.
Como imaginou que eu seria? perguntou, baixinho.
Ele se limitou a fit-la, claramente confuso com a pergunta.
Voc disse que nunca sonhou que eu seria assim explicou ela. Como
imaginou que eu seria?
No sei admitiu ele. Para ser sincero, at as ltimas semanas acho
que nunca tinha pensado a respeito.
E desde ento? insistiu ela, sem saber ao certo por que precisava que
ele respondesse.
Com um movimento gil, Colin se esparramou sobre ela, fazendo o tecido
do colete roar sobre o seu ventre e seios, at o nariz tocar o dela e o hlito
esquentar a sua pele.
Desde ento sussurrou ele com a voz rouca , pensei neste momento
mil vezes, imaginei cem pares de seios diferentes, todos encantadores,
desejveis, cheios e implorando a minha ateno, mas nada, e me deixe
repetir para voc entender bem, nada chegou perto da realidade.
Ah. Isso foi tudo o que ela conseguiu pensar em dizer.
Ele se livrou do palet e do colete, ficando s com a fina camisa de linho e
a cala, e olhou para ela com um sorriso muito travesso, que fez subir um
dos cantos de seus lbios, enquanto Penelope se contorcia embaixo dele,
cada vez mais quente e faminta.
Ento, quando ela j estava certa de que no aguentaria nem mais um
segundo, Colin estendeu os braos e cobriu seus seios com as duas mos,
apertando de leve, sentindo o peso e o formato deles. Ele soltou um gemido
rouco, ento sorveu o ar enquanto ajustava os dedos de maneira que os
mamilos surgissem entre eles.
Quero que voc se sente murmurou ele , para poder v-los cheios,
grandes e lindos. E depois quero icar atrs de voc e segur-los.
Aproximou os lbios do ouvido dela e acrescentou: E quero fazer isso na
frente de um espelho.
Agora? guinchou ela.
Ele icou pensativo por um instante, ento balanou a cabea numa
negativa.

Mais tarde falou, e depois repetiu num tom bastante decidido: Mais
tarde.
Penelope abriu a boca para lhe perguntar alguma coisa no tinha a
menor ideia do qu , mas antes que pudesse proferir qualquer coisa, ele
sussurrou:
Vamos comear pelo comeo.
Em seguida, levou a boca a um dos seios, provocando-a primeiro com um
suave sopro e depois fechando os lbios em torno do mamilo, rindo
baixinho enquanto ela gemia, surpresa, arqueando as costas.
Colin continuou a provocao at Penelope estar prestes a gritar, ento
passou para o outro seio e repetiu todo o processo. S que dessa vez, ao
mesmo tempo, percorreu quase o corpo inteiro dela com uma das mos
provocando, tentando, instigando. Tocou seu ventre, seu quadril, seu
tornozelo, e depois deslizou perna acima.
Colin arfou Penelope, remexendo-se por baixo de seu corpo
enquanto ele lhe acariciava a pele delicada detrs dos joelhos.
Est tentando fugir ou se aproximar? murmurou ele, sem afastar os
lbios do seio dela.
Eu no sei.
Ele ergueu a cabea e abriu um sorriso malicioso.
Ainda bem.
Saiu de cima dela e, bem devagar, tirou o restante das roupas, primeiro a
camisa, em seguida as botas e as calas. No desviou os olhos dos de
Penelope nem por um momento. Depois, comeou a tirar o vestido dela
com todo o cuidado, descendo-o pela cintura, pelos quadris, ento ergueu o
traseiro macio para deslizar o tecido por baixo dela.
Agora ela estava na frente dele vestindo apenas meias transparentes e
macias como um sussurro. Ele parou por um instante e sorriu, com sua
masculinidade exigindo que apreciasse o que via, ento soltou as meias das
pernas dela e deixou-as ondularem at o cho antes de desliz-las por
cima dos dedos de seus ps.
Penelope tremia ao ar da noite, e Colin se deitou a seu lado,
pressionando o corpo contra o dela, transferindo-lhe o seu calor enquanto
saboreava a maciez sedosa de sua pele.
Precisava dela. Experimentou uma sensao de humildade ao pensar em

quanto precisava dela.


Estava rijo, to in lamado e enlouquecido de desejo que era
impressionante ainda conseguir enxergar direito. E, no entanto, ao mesmo
tempo que seu corpo clamava por alvio, estava possudo por uma estranha
calma, uma inesperada sensao de controle. Em algum momento, aquilo
deixara de ser sobre ele. Era sobre ela no, era sobre eles, sobre aquela
maravilhosa unio, aquele maravilhoso amor que Colin s agora comeava
a apreciar.
Ele a queria Deus, como a queria , mas tambm queria que ela
estremecesse sob ele, que gritasse de desejo, que jogasse a cabea de um
lado para outro enquanto ele a conduzia ao prazer completo.
Queria que ela adorasse aquilo, que o amasse e que soubesse, quando se
deitassem nos braos um do outro, suados e exaustos, que pertencia a ele.
Porque ele j sabia que pertencia a ela.
Avise se no gostar de algo que eu izer pediu ele, surpreso com o
tremor na prpria voz.
Voc no conseguiria fazer algo que me desagrade sussurrou ela,
tocando-lhe a face.
Ela no compreendia. Se ele no estivesse to preocupado em fazer
daquela experincia, a primeira dela, algo inesquecvel, teria sorrido. As
palavras murmuradas por ela s podiam signi icar uma coisa: que ela no
tinha a menor ideia do que significava fazer amor com um homem.
Penelope disse ele, baixinho, cobrindo a mo dela com a sua.
Preciso lhe explicar uma coisa. Eu posso machuc-la. Jamais seria a minha
inteno, mas possvel e...
Ela fez que no.
Voc no faria isso repetiu ela. Eu o conheo. s vezes acho que o
conheo melhor do que a mim mesma. E voc jamais faria qualquer coisa
que pudesse me machucar.
Ele cerrou os dentes e tentou no gemer.
No de propsito insistiu, com uma minscula sugesto de
exasperao perpassando a voz. Mas poderia, e...
Deixe que eu decida isso retrucou ela, ento pegou a mo dele e a
levou aos lbios para um beijo profundo e sincero. E quanto outra
coisa...

Que outra coisa?


Penelope sorriu e Colin pde jurar que ela parecia estar se divertindo
sua custa.
Voc me pediu para avisar se no gostar de algo que voc izer
lembrou ela.
Ele observou o rosto dela com cuidado, subitamente hipnotizado com a
maneira como seus lbios iam formando as palavras.
Eu vou gostar de tudo garantiu ela. Prometo.
Uma estranha onda de felicidade comeou a transbordar de dentro dele.
No sabia qual deus benevolente escolhera colocar Penelope em sua vida,
mas achava que precisaria ser mais atencioso da prxima vez que fosse
igreja.
Vou gostar de tudo repetiu ela , porque estou com voc.
Ele tomou o rosto de Penelope entre as mos e a fitou como se ela fosse a
criatura mais maravilhosa da terra.
Eu te amo sussurrou ela. Eu te amo h anos.
Eu sei disse ele, surpreendendo-se com as prprias palavras.
Colin achava que sempre soubera daquilo, mas afastara a ideia porque o
amor dela o deixara desconfortvel. Era di cil ser amado por algum como
Penelope quando no se retribua o sentimento. No podia rejeit-la
porque gostava dela e no teria conseguido se perdoar se houvesse
menosprezado os seus sentimentos. E no podia lertar com ela, pelas
mesmas razes.
Assim, convencera a si mesmo que o que ela sentia no era amor de
verdade, e sim uma paixonite. Obrigara-se a pensar que ela no
compreendia o que era o verdadeiro amor (como se ele compreendesse!) e
que em algum momento conheceria outra pessoa e acabaria tendo uma
vida feliz e satisfatria.
Agora, tal ideia de que ela talvez tivesse se casado com outro quase o
deixava paralisado de pavor.
Estavam lado a lado e ela o olhava com o sentimento estampado nos
olhos, o rosto inteiro iluminado de felicidade e de satisfao, como se en im
se sentisse livre por ter pronunciado as palavras. De repente, Colin se deu
conta de que aquela expresso no guardava um nico trao de
expectativa. Ela no dissera que o amava apenas para ouvir o mesmo. Nem

mesmo estava espera de uma resposta, qualquer que fosse.


Ela declarara seu amor simplesmente porque queria. Porque era o que
sentia.
Eu tambm te amo sussurrou ele, dando-lhe um beijo profundo nos
lbios e depois se afastando para ver a sua reao.
Penelope o olhou por um bom tempo antes de esboar qualquer
resposta. Por fim, aps engolir em seco de forma convulsiva, retrucou:
No precisa dizer isso s porque eu disse.
Eu sei respondeu ele, sorrindo.
Ela apenas o encarou com os olhos bem abertos.
E voc tambm sabe disso continuou ele, baixinho. Voc falou que
me conhece melhor do que a si mesma, e sabe que eu jamais pronunciaria
as palavras se no fossem sinceras.
Naquele momento, deitada nua na cama dele, embalada em seus braos,
Penelope se deu conta de que, de fato, sabia. Colin no mentia, no quando
se tratava de algo importante, e ela no conseguia pensar em nada mais
importante do que o momento que compartilhavam.
Ele a amava. No era nada que ela tivesse esperado, nada que tivesse se
permitido esperar, e no entanto ali estava, como um milagre brilhante e
resplandecente em seu corao.
Voc tem certeza? sussurrou ela.
Ele fez que sim, puxando-a para mais perto ainda.
Dei-me conta esta noite. Quando lhe pedi que ficasse.
Como...?
Mas ela no terminou a pergunta, porque nem ao menos tinha certeza
de qual era. Como ele sabia que a amava? Como aquilo havia acontecido?
Como o fazia se sentir?
De alguma forma, Colin deve ter entendido o que ela no conseguia
colocar em palavras, pois falou:
No sei. No sei quando, no sei como e, para ser sincero, no importa.
S sei que te amo e me odeio por no ter enxergado quem voc era de
verdade por todos esses anos.
Colin, no pediu ela. Nada de recriminaes. Nada de
arrependimentos. No esta noite.
Ele apenas sorriu e colocou um dedo sobre os lbios dela, silenciando o

apelo.
No creio que voc tenha mudado prosseguiu. Pelo menos, no
muito. Mas ento, certo dia, ao olhar para voc, percebi que estava
enxergando algo diferente. Deu de ombros. Talvez eu tenha mudado.
Talvez eu tenha crescido.
Penelope colocou um dedo sobre os lbios dele, silenciando-o da mesma
forma que ele fizera com ela.
Talvez eu tambm tenha crescido.
Eu te amo repetiu ele, inclinando-se para a frente a fim de beij-la.
Dessa vez ela no teve como responder, porque os lbios dele
permaneceram sobre os dela, famintos, exigentes e muito, muito sedutores.
Colin parecia saber exatamente o que fazer. Cada movimento da lngua,
cada mordiscar, enviava arrepios at a essncia de seu ser, e ela se
entregou pura alegria do momento, chama ardente do desejo. As mos
dele estavam por todas as partes de seu corpo e ela o sentia onipresente,
com os dedos percorrendo a sua pele e as pernas abrindo caminho por
entre as suas.
Ele a puxou para mais perto, rolando-a para cima de si enquanto se
deitava de costas na cama. As mos dele estavam no traseiro dela, e os dois
agora estavam to prximos que a prova de desejo de Colin se imprimiu,
como se a ferro e fogo, sobre a pele dela.
Penelope arquejou diante da espantosa intimidade daquilo, ento o seu
hlito foi capturado pelos lbios dele, que a beijou mais uma vez com
ferocidade e ternura.
Agora, de repente, era ela que estava deitada de costas, com o peso de
Colin sobre o seu corpo, prendendo-a contra o colcho, espremendo o ar
de seus pulmes. Ele deslocou os lbios para a orelha dela, em seguida
para o pescoo, e Penelope arqueou as costas como se de alguma forma
pudesse curvar o corpo para chegar ainda mais perto dele.
No sabia o que devia fazer, mas sabia que precisava se mexer. A me j
tivera a conversinha, como a chamara, com ela, e dissera que Penelope
devia ficar imvel embaixo do marido e permitir a ele os seus prazeres.
Mas no havia a menor chance de ela icar parada, de conseguir impedir
os quadris de se movimentarem ou as pernas de enlaarem as dele. E
Penelope no queria permitir a ele os seus prazeres: queria encoraj-los,

compartilh-los.
E tambm os queria para si. O que quer que fosse aquilo que crescia
dentro dela a tenso, o desejo , precisava de alvio, e Penelope no podia
imaginar que aquele momento no fosse ser o mais delicioso de sua vida.
Diga-me o que fazer pediu ela, a voz rouca de urgncia.
Colin afastou bem as pernas dela, depois deslizou as mos pelas laterais
at chegar s coxas e as apertou.
Deixe que eu fao tudo falou, ofegante.
Ela agarrou o traseiro dele e o puxou para mais perto.
No insistiu. Diga-me.
Ele parou de se mexer por um instante e olhou surpreso para ela.
Toque em mim pediu.
Onde?
Em qualquer lugar.
Ela relaxou levemente as mos sobre o traseiro dele e sorriu.
Mas eu o estou tocando.
Mova as mos grunhiu ele. Mova as mos.
Penelope deixou que os dedos percorressem o caminho at as coxas dele
e traou crculos suaves com elas enquanto sentia os pelos macios.
Assim?
Ele assentiu de forma frentica.
As mos dela deslizaram para a frente at se aproximarem,
perigosamente, do membro.
Assim?
Ele cobriu uma das mos dela com a sua de maneira abrupta.
Agora no falou, taxativo.
Ela olhou para ele, confusa.
Voc entender depois grunhiu ele, abrindo ainda mais as pernas
dela antes de descer a mo entre os corpos dos dois e toc-la em seu lugar
mais ntimo.
Colin! arfou ela.
Ele sorriu com malcia.
Achou que eu no a tocaria assim?
Como se para ilustrar o que queria dizer, comeou a remexer um dos
dedos pela carne sensvel, levando-a a arquear o corpo, contorcendo-se de

desejo.
Ele levou os lbios ao ouvido dela.
H muito mais sussurrou.
Penelope no ousou perguntar o qu. Aquilo j era bem mais do que a
me mencionara.
Colin deslizou um dos dedos para dentro dela, levando-a a ofegar outra
vez (o que o fez rir, deliciado). Ento, comeou a massage-la lentamente.
Ah, meu Deus gemeu Penelope.
Voc j est quase pronta para mim disse ele, a respirao icando
mais rpida. To molhada, mas to apertada...
Colin, o que est...
Ele deslizou outro dedo para dentro dela, acabando com qualquer
capacidade que ela ainda tivesse de se expressar de forma inteligvel.
Penelope sentiu-se abrir, e estava adorando. Devia ser muito maliciosa,
uma libertina na essncia, porque a nica coisa que queria era abrir as
pernas mais e mais, at estar completamente disponvel para ele. No que
lhe dizia respeito, ele podia fazer o que quisesse com ela, toc-la da
maneira que desejasse.
Contanto que no parasse.
No vou conseguir esperar muito mais arfou ele.
No espere.
Preciso de voc.
Ela estendeu os braos e se agarrou a ele, forando-o a olhar para ela.
Eu tambm preciso de voc.
De repente, os dedos dele desapareceram. Penelope se sentiu
estranhamente oca e vazia, mas apenas por um segundo, pois havia outra
coisa na entrada de seu corpo, algo rijo, quente e muito, muito exigente.
Isto talvez doa avisou Colin, cerrando os dentes, como se ele mesmo
esperasse sentir dor.
No importa.
Ele precisava fazer com que a experincia fosse boa para ela.
Eu irei com calma falou, embora o seu desejo estivesse agora to
feroz que ele no tinha a menor ideia de como poderia cumprir a
promessa.
Eu o quero disse ela. Eu o quero e preciso de alguma coisa, embora

no saiba do qu.
Ele empurrou o membro para a frente, apenas 2 centmetros, mas teve a
sensao de que ela o engolia por inteiro.
Penelope icou em silncio sob o corpo dele, a respirao escapando
irregular pelos lbios.
Mais 2 centmetros, mais um passo em direo ao paraso.
Ah, Penelope gemeu Colin, usando os braos para se manter acima
dela de maneira a no esmag-la com o seu peso. Por favor, me diga que
est achando isto bom. Por favor.
Porque se ela dissesse que no era e ele tivesse que sair de dentro dela,
Colin morreria.
Ela fez que sim, mas falou:
Eu preciso de um instante.
Ele engoliu em seco, forando a respirao pelo nariz. Era a nica forma
possvel de se concentrar em no explodir de uma s vez. Penelope
precisava relaxar o corpo volta do membro dele, permitir que os
msculos se expandissem. Nunca estivera com um homem, e era to
deliciosamente apertada...
De qualquer forma, ele no podia esperar at terem a oportunidade de
fazer aquilo com tanta frequncia que ele no precisasse se controlar.
Quando a sentiu relaxar levemente, empurrou um pouco mais, at
atingir a prova incontestvel da inocncia dela.
Ah, Deus gemeu ele. Isto vai doer. No h nada que eu possa fazer,
mas eu lhe prometo, s desta vez, e no vai doer demais.
E como voc sabe? indagou ela.
Ele fechou os olhos, em agonia. S mesmo Penelope para question-lo.
Confie em mim respondeu, esquivando-se da pergunta.
Ento, deu um impulso para a frente, arremetendo at o fundo,
mergulhando em seu calor at saber que tinha atingido a sua meta.
Ah! arquejou ela, o rosto em choque.
Voc est bem?
Ela assentiu com a cabea.
Acho que sim.
Ele se mexeu um pouco.
Est bem assim?

Ela assentiu outra vez, mas seu rosto registrava surpresa, talvez algum
atordoamento.
Os quadris de Colin comearam a se mover por vontade prpria,
incapazes de se manterem parados quando ele estava to claramente
perto do clmax. Ela era a prpria perfeio, e quando ele se deu conta de
que os seus arquejos eram de prazer e no de dor, en im se deixou levar e
se entregou ao desejo avassalador que o percorria como uma onda.
Abaixo dele, Penelope ganhava mais e mais ritmo, e ele rezava para
conseguir se segurar at que ela atingisse o orgasmo. Sua respirao era
rpida, seu hlito, quente, e ela apertava os ombros dele sem trgua
enquanto movimentava os quadris, levando a necessidade de Colin ao
pice.
Ento, aconteceu. Um som saiu dos lbios dela, mais doce do que
qualquer coisa que ele j tivesse ouvido. Ela gritou seu nome enquanto o
corpo inteiro enrijecia de prazer, e Colin pensou: Um dia eu a observarei.
Olharei o seu rosto enquanto chega ao clmax.
Mas no naquele momento. Ele j estava atingindo o orgasmo e seus
olhos estavam fechados com todo aquele xtase. O nome dela escapou de
forma espontnea de seus lbios enquanto ele mergulhava dentro dela
mais uma vez e despencava sobre o seu corpo, completamente destitudo
de foras.
Por um minuto inteiro, o silncio dominou o ambiente e o nico
movimento era o subir e descer de seus peitos, lutando para normalizar a
respirao, aguardando os corpos se acalmarem para ento se entregarem
quele formigamento abenoado que se sente nos braos da pessoa
amada.
Ou, pelo menos, foi o que Colin imaginou que fosse aquilo. J estivera
com outras mulheres, mas s se deu conta de que nunca izera amor
quando deitou Penelope em sua cama e deu incio quela dana ntima com
um nico beijo nos lbios dela.
Ele jamais sentira aquilo.
Era amor.
E ele haveria de agarr-lo com as duas mos.

CAPTULO 19

No foi muito difcil adiantar a data do casamento.


Ocorreu a Colin, enquanto voltava para casa, em Bloomsbury (depois de
sorrateiramente deixar Penelope, toda descomposta, na casa dela em
Mayfair), que talvez houvesse um timo motivo para se casarem mais cedo
do que o programado.
claro que seria muito improvvel que ela engravidasse aps uma nica
vez. E, mesmo que isso acontecesse, o beb nasceria depois de oito meses,
o que no era nada suspeito num mundo repleto de crianas nascidas
apenas seis meses depois do casamento dos pais. Sem contar que
primognitos costumavam atrasar (Colin tinha sobrinhos o su iciente para
saber que era verdade), o que faria do beb um rebento de oito meses e
meio, algo nada incomum.
Ento, de fato, no havia qualquer necessidade urgente de adiantar o
casamento.
A no ser pelo fato de que ele queria.
Assim, teve uma conversinha com a me e a sogra, durante a qual
comunicou muita coisa sem revelar nada de explcito, e elas logo
concordaram com o plano dele de apressar o enlace.
Sobretudo por ele talvez as ter levado a entender, equivocadamente, que
e ra possvel que as intimidades entre os dois tivessem ocorrido vrias
semanas antes.
Ah, bem, mentirinhas inocentes no eram uma transgresso to grave
assim quando contadas para servir a um bem maior.
E um casamento s pressas, re letiu Colin, deitado na cama, noite aps
noite, revivendo o momento vivido com Penelope e desejando com fervor
que ela estivesse ali, a seu lado, definitivamente servia a um bem maior.
Violet e Portia, que haviam se tornado inseparveis nos ltimos dias,
enquanto planejavam o evento, protestaram com relao mudana,
preocupadas com boatos maliciosos (que nesse caso seriam verdadeiros),
mas Lady Whistledown veio em seu auxlio, mesmo que de forma indireta.

Os rumores que giravam em torno de Lady Whistledown e de Cressida


Twombley se de fato as duas eram a mesma pessoa dominavam
Londres como jamais acontecera com outro assunto. Na verdade, o
mexerico era to poderoso que ningum parou para pensar que a data do
casamento Bridgerton-Featherington fora trocada.
O que convinha perfeitamente s duas famlias.
Exceto, talvez, a Colin e Penelope, pois nenhum dos dois se sentia muito
vontade quando o tpico da conversa era Lady Whistledown. Penelope j
estava acostumada, claro: no se passara uma nica semana nos ltimos
dez anos sem que algum especulasse sobre a identidade de Lady
Whistledown na sua presena. Mas Colin continuava to transtornado e
irritado em relao sua vida secreta que ela mesma passara a se sentir
desconfortvel. Tentara trazer o tema tona algumas vezes, mas ele se
tornara taciturno e lhe dissera (num tom que no combinava nada com
ele) que no queria falar sobre o assunto.
A nica concluso a que podia chegar era que ele sentia vergonha dela.
Ou, se no dela, precisamente, ento de sua obra como Lady Whistledown.
O que de certa forma lhe partia o corao, pois os seus escritos eram uma
parte de sua vida da qual ela se orgulhava muito. Penelope havia realizado
alguma coisa. Ainda que no pudesse assinar o prprio trabalho, tinha se
tornado um sucesso estrondoso. Quantos de seus contemporneos, homens
ou mulheres, podiam dizer o mesmo?
Ela talvez estivesse pronta para deixar Lady Whistledown para trs e
viver uma nova etapa de sua existncia como Sra. Colin Bridgerton, esposa
e me, mas isso no signi icava, de maneira alguma, que se envergonhasse
do que fizera.
E queria que Colin tambm se orgulhasse das suas realizaes.
Sim, ela acreditava com cada ibra de seu ser que ele a amava. Colin
jamais mentiria sobre uma coisa dessas. Podia pronunciar palavras de
efeito e oferecer os sorrisos mais provocantes para fazer qualquer mulher
feliz e satisfeita sem dizer palavras de amor que no sentisse. Mas talvez
fosse possvel na realidade, depois de avaliar o comportamento de Colin,
ela agora tinha certeza de que era possvel algum amar outra pessoa e,
ainda assim, sentir vergonha dela. Penelope s no havia esperado que
isso doesse tanto.

Passeavam por Mayfair certa tarde, dias antes do casamento, quando ela
tentou mencionar o assunto outra vez. No soube por que fez isso, j que
imaginava que a atitude dele no teria mudado por milagre desde a ltima
vez, mas no conseguiu evitar. Alm do mais, teve esperana de que o fato
de estarem em pblico, vista de todos, fosse forar Colin a manter um
sorriso no rosto e ouvir o que ela tinha a dizer.
Ela calculou a distncia at o Nmero Cinco, onde eram aguardados para
o ch.
Eu acho comeou, imaginando que tinha cerca de cinco minutos para
falar antes que ele a conduzisse para dentro da casa e mudasse o rumo da
conversa que temos um assunto pendente que precisa ser discutido.
Ele ergueu uma das sobrancelhas e olhou para ela com um sorriso
curioso, mas ainda bastante brincalho. Ela sabia muito bem o que ele
tentava fazer: usar a sua personalidade encantadora e espirituosa para
conduzir a conversa na direo que desejava. A qualquer minuto, ele diria
algo planejado para mudar de assunto sem que ela se desse conta, algo
como:
Mas que coisa mais sria para um dia to ensolarado.
Ela franziu os lbios. No era exatamente o que esperara, mas sem
dvida tinha a funo que imaginara.
Colin disse, tentando manter a pacincia , eu gostaria que no
tentasse mudar de assunto toda vez que eu menciono Lady Whistledown.
Ele respondeu com a voz serena, controlada:
Acho que no a ouvi mencionar o nome dela, ou suponho que deva
dizer o seu nome. Alm do mais, a nica coisa que iz foi elogiar o dia lindo
que est fazendo.
Penelope teve uma vontade enorme de parar ali mesmo e obrig-lo a
ouvi-la, mas estavam em pblico (por sua prpria culpa, j que fora ela que
escolhera comear a conversa daquela forma), ento continuou a caminhar
com elegncia e tranquilidade, ainda que estivesse com os punhos
cerrados de tenso.
Na outra noite, quando a minha ltima coluna foi publicada, voc icou
furioso comigo disse ela.
Ele deu de ombros.
J passou.

Eu no acredito.
Ele se virou para ela com uma expresso bastante condescendente.
Agora vai querer me dizer como me sinto?
Um golpe to baixo no podia ficar sem resposta:
No isso que se espera de uma esposa?
Voc ainda no minha esposa.
Penelope contou at trs no, at dez antes de retrucar:
Me desculpe se o que fiz o deixou irritado, mas no tive escolha.
Voc teve todas as escolhas do mundo, mas eu no vou discutir isso
aqui no meio da rua.
Penelope se deu conta de que j estavam na Rua Bruton. Calculara muito
mal a rapidez de seus passos. Tinha apenas mais um minuto, no mximo,
antes de chegarem ao Nmero Cinco.
Eu posso lhe garantir disse ela , que voc sabe quem nunca mais
deixar a aposentadoria.
Mal consigo expressar o alvio que sinto.
Gostaria que no fosse to sarcstico.
Ele se virou para encar-la com olhos faiscantes. A expresso era to
diferente da mscara de impassividade de alguns momentos antes que
Penelope quase deu um passo para trs.
Cuidado com o que deseja, Penelope avisou ele. O sarcasmo a
nica coisa que mantm os meus verdadeiros sentimentos escondidos, e
pode acreditar que voc no vai querer que eles venham tona vista de
todos.
Acho que quero, sim respondeu ela com a voz muito baixa, pois na
verdade no tinha tanta certeza assim de que desejava isso.
Todos os dias, sou forado a parar e pensar no que farei para protegla caso o seu segredo seja descoberto. Eu amo voc, Penelope. Que Deus
me ajude, mas amo.
Ela teria preferido que ele no implorasse pela ajuda de Deus, mas a
declarao de amor foi bastante simptica.
Em trs dias continuou Colin , eu serei seu marido. Farei um
juramento solene de proteg-la at que a morte nos separe. Compreende o
que isso quer dizer?
Que voc vai ter que me salvar de minotauros saqueadores? sugeriu

ela, tentando fazer graa.


A expresso dele deixou claro que no achara aquilo engraado.
Gostaria que voc no ficasse to zangado... murmurou ela.
Colin se virou para Penelope com ar de incredulidade, como se achasse
que ela no tinha o direito de falar nada.
Se estou com raiva, porque no gostei de descobrir sobre a sua
ltima coluna ao mesmo tempo que todo mundo.
Ela assentiu, mordendo o lbio inferior, e depois disse:
Peo-lhe desculpas por isso. Sem dvida voc tinha o direito de saber
antes, mas como eu poderia ter lhe contado? Voc teria tentado me deter.
Exatamente.
Agora estavam bem prximos do Nmero Cinco. Se Penelope quisesse
lhe perguntar qualquer outra coisa, teria de ser rpida.
Voc tem certeza... comeou, ento se interrompeu, sem saber ao
certo se devia prosseguir.
Certeza de qu?
Ela balanou a cabea de leve numa negativa.
De nada.
bvio que no de nada.
Eu s estava imaginando... Ela olhou para o lado, como se a imagem
da cidade pudesse, de alguma forma, lhe dar a coragem necessria para ir
em frente. Eu s estava imaginando...
Fale logo, Penelope.
No era do feitio dele ser to curto e grosso, e isso a incitou a continuar:
Eu estava me perguntando se talvez o seu desconforto em relao
minha... err...
Vida secreta? sugeriu ele, prolongando cada slaba.
Se assim que quer cham-la... retrucou ela. Ocorreu-me que talvez
o seu desconforto no tenha origem inteiramente no desejo de proteger a
minha reputao caso eu seja descoberta.
O que voc quer dizer com isso? quis saber ele.
Ela j verbalizara a pergunta; no havia mais nada a fazer agora seno
ser totalmente franca.
Eu acho que voc tem vergonha de mim.
Ele a olhou por um longo momento antes de responder:

Eu no tenho vergonha de voc. J lhe disse isso uma vez.


Qual o problema, ento?
Os passos de Colin falharam e, antes que ele se desse conta do que o
corpo fazia, estava parado diante do nmero 3 da Rua Bruton. A casa da
me icava apenas a duas construes de distncia e ele tinha quase
certeza de que os aguardavam para o ch havia cinco minutos e...
No conseguia fazer com que os ps se mexessem.
Eu no tenho vergonha de voc repetiu, em grande parte por no
conseguir dizer a verdade a ela: que tinha inveja de suas realizaes,
inveja dela.
Era um sentimento to repugnante, uma emoo to desagradvel... Isso
o consumia, criando uma vaga sensao de vergonha cada vez que algum
mencionava Lady Whistledown, o que nos ltimos tempos ocorria cerca de
dez vezes ao dia. E ele no sabia, ao certo, o que fazer a respeito.
Daphne comentara, certa vez, que ele sempre parecia saber o que dizer
e como deixar os outros vontade. Pensara nisso por vrios dias depois
que a irm o dissera e chegara concluso de que essa sua capacidade
devia ter origem na forma como ele percebia a si mesmo.
Era um homem que sempre se sentira muito confortvel sendo quem
era. No sabia por que era to abenoado talvez bons pais ou, quem
sabe, pura sorte. Mas agora experimentava uma sensao de desconforto e
isso se mostrava em cada rea da sua vida. Vinha sendo rude com
Penelope, mal falava em festas...
E tudo isso por causa daquela inveja detestvel e da vergonha que a
acompanhava.
Ou...
Ser que ele teria inveja de Penelope se j no estivesse sentindo uma
ausncia na prpria vida?
Era uma interessante pergunta psicolgica. Bem, seria interessante se
dissesse respeito a qualquer outra pessoa que no ele.
Minha me est nos esperando disse ele, rspido, sabendo que estava
fugindo da verdade e se odiando por isso, mas sentindo-se incapaz de agir
de outra forma. E a sua me tambm estar presente, ento bom que
no nos atrasemos.
J estamos atrasados observou ela.

Ele tomou o seu brao e a puxou em direo ao Nmero Cinco.


Mais um motivo para no perdermos tempo.
Voc est me evitando acusou ela.
Como isso possvel se voc est bem aqui, de brao dado comigo?
Ela franziu a testa.
Est fugindo da minha pergunta.
Vamos falar sobre isso depois disse ele , quando no estivermos
parados no meio da Rua Bruton, com s Deus sabe quem olhando para ns
pela janela.
E ento, para demonstrar que no aceitaria mais nenhum protesto,
colocou a mo em suas costas e a conduziu, sem maiores delicadezas, pela
escada que levava entrada da casa.

Uma semana mais tarde, nada mudara, a no ser o sobrenome de


Penelope.
O casamento fora mgico. Uma cerimnia ntima, para a consternao da
alta sociedade londrina. E a noite de npcias... Bem, tambm fora mgica.
Na verdade, o casamento como um todo era mgico. Colin era um marido
maravilhoso: provocativo, gentil, atencioso...
Exceto quando o nome de Lady Whistledown era mencionado.
Ento ele se tornava... Na verdade, Penelope no sabia ao certo o que
Colin se tornava; s tinha certeza que no era ele mesmo. O
comportamento descontrado, a luncia, tudo de maravilhoso que fazia
dele o homem que amava havia tantos anos desaparecia.
De certa forma, era quase engraado. Durante muito tempo, todos os
seus sonhos estavam relacionados a se casar com Colin. Em algum
momento, esses sonhos haviam includo lhe contar sobre a sua vida
secreta. E como poderia ser diferente? Na imaginao dela, o casamento
com ele era uma unio perfeita, e isso significava sinceridade absoluta.
Em seus pensamentos, ela o fazia sentar-se e, timidamente, revelava o
seu segredo. A princpio ele reagia com incredulidade, em seguida com
delicadeza e orgulho. Como ela era extraordinria por ter enganado
Londres inteira por tantos anos! Como era espirituosa, por ter escrito

inmeras frases com nuances to inteligentes! Ele a admirava por sua


criatividade, a elogiava pelo seu sucesso. s vezes at sugeria se tornar seu
reprter secreto.
Aquilo lhe parecera o tipo de coisa da qual Colin teria gostado, um
trabalho divertido e insidioso que ele apreciaria.
Mas no foi assim que a situao se desenrolara.
Ele a irmara no ter vergonha dela e talvez acreditasse mesmo nisso,
mas Penelope no conseguia se convencer. Vira a expresso dele quando
Colin jurara que a nica coisa que queria era proteg-la. O sentimento de
proteo costuma ser feroz e ardente, e sempre que ele falava sobre Lady
Whistledown, seus olhos escureciam e ficavam inexpressivos.
Ela tentava no icar to desapontada. Procurava dizer a si mesma que
no tinha o direito de esperar que ele correspondesse aos seus sonhos,
que a sua forma de v-lo fora injustamente idealizada, mas...
Ainda desejava que ele fosse o homem que imaginara.
No entanto, sentia-se culpada por cada sensao de desapontamento.
Aquele era Colin, pelo amor de Deus! Colin, que chegava mais perto da
perfeio do que qualquer ser humano poderia esperar chegar. Ela no
tinha o menor direito de encontrar defeitos nele. Ainda assim...
Ainda assim, encontrava.
Queria que ele se orgulhasse dela. Desejava isso mais do que qualquer
outra coisa no mundo, mais at do que o desejara durante todos aqueles
anos, a distncia.
Mas, ao mesmo tempo, tinha profunda considerao pelo seu casamento,
e, deixando de lado os momentos di ceis, tinha grande considerao
tambm pelo marido. Assim, decidiu parar de falar de Lady Whistledown.
Cansou-se da expresso sombria de Colin. No queria mais ver as rugas de
contrariedade ao redor de sua boca.
No que ela pudesse evitar o assunto para sempre; qualquer evento da
alta sociedade parecia trazer tona alguma meno sua identidade
secreta. Mas no precisava tocar no assunto em casa.
Assim, ao se sentarem para tomar caf juntos certa manh, enquanto
liam o jornal daquele dia, ela buscou outros temas.
Acha que devemos fazer uma viagem de lua de mel? indagou,
espalhando uma generosa camada de geleia de framboesa sobre um

bolinho.
Talvez no devesse comer tanto, mas a geleia era deliciosa e, alm do
mais, Penelope sempre ficava gulosa quando estava ansiosa.
Franziu a testa, primeiro em direo ao bolinho, em seguida para o nada.
No se dera conta de que estava to ansiosa. Achara ser capaz de
empurrar o problema de Lady Whistledown para o fundo da sua mente.
Talvez mais para o inal do ano respondeu Colin, pegando a geleia.
Pode me passar as torradas, por favor?
Ela o fez, em silncio.
Ele ergueu a vista, para ela ou para o prato de peixe defumado
Penelope no soube dizer ao certo.
Voc parece ter ficado desapontada comentou Colin.
Ela pensou que devia se sentir lisonjeada por ele ter desviado os olhos
da comida. Ou talvez estivesse itando o peixe e ela apenas se encontrasse
no caminho, o que era mais provvel. Era di cil competir com comida pela
ateno de Colin.
Penelope? chamou ele.
Ela piscou.
Voc me pareceu desapontada repetiu ele.
Ah. Sim. Bem, acho que estou mesmo. Ela lhe ofereceu um sorriso
vacilante. Nunca sa daqui, e voc j esteve em todas as partes. Achei que
pudesse me levar a algum lugar do qual tivesse gostado especialmente.
Como a Grcia, talvez. Ou, quem sabe, a Itlia. Sempre quis conhecer a
Itlia.
Voc iria gostar de l murmurou ele, distrado, concentrado mais nos
ovos do que nela. Sobretudo de Veneza, imagino.
Ento por que no me leva?
Eu levarei disse ele, espetando um pedao rosado de bacon e
atirando-o na boca. Mas no agora.
Penelope lambeu um pouco de geleia do bolinho e tentou disfarar a
decepo.
Se voc quer mesmo saber prosseguiu Colin, com um suspiro , o
motivo pelo qual no quero viajar ... Ele olhou para a porta aberta e
franziu os lbios, irritado. Bem, no posso falar aqui.
Penelope arregalou os olhos.

Est querendo dizer... Ela desenhou um imenso W sobre a toalha de


mesa.
Exatamente.
Ela o itou, surpresa, um tanto aturdida por ele ter levantado o assunto,
at porque no pareceu to contrariado por isso.
Mas por qu? indagou.
Se, por acaso, o segredo for revelado respondeu ele, atento
presena de algum dos criados, que costumavam circular por ali quela
hora , eu gostaria de estar na cidade para controlar o dano.
Penelope sentiu-se afundar na cadeira. Nunca era agradvel ser
chamada de dano, que era o que ele havia feito, ao menos indiretamente.
Fitou o bolinho, tentando decidir se estava com fome. Constatou que, na
verdade, tinha perdido o apetite.
Ainda assim, o comeu.

CAPTULO 20

Alguns dias depois, Penelope retornou de uma tarde de compras com


Eloise, Hyacinth e Felicity e encontrou o marido no escritrio, sentado atrs
da escrivaninha. Ele lia alguma coisa, atipicamente curvado, com uma
expresso meditativa.
Colin?
Ele ergueu a cabea de sbito. No devia t-la ouvido chegar, o que era
surpreendente, uma vez que ela no izera o menor esforo para ser
silenciosa.
Penelope disse ele, levantando-se enquanto ela entrava no aposento
, como foi o... err... o que quer que tenha ido fazer na rua?
Compras respondeu ela, com um sorriso zombeteiro. Fui fazer
compras.
Isso. Foi isso. Ele transferiu o peso do corpo de um p para o outro,
discretamente. Comprou alguma coisa?
Um gorro retrucou ela, tentada a acrescentar e trs anis de
diamantes, s para ver se ele estava escutando.
Muito bem, muito bem murmurou Colin, claramente ansioso por
voltar ao que quer que estivesse sobre a sua mesa.
O que est lendo? perguntou Penelope.
Nada falou ele, quase sem pensar, ento acrescentou: Bem, na
verdade, um dos meus dirios.
Em seguida assumiu uma expresso esquisita, meio envergonhada por
ter sido pego e meio desafiadora, quase a incitando a perguntar mais.
Posso dar uma olhada? pediu ela, mantendo a voz suave e no
ameaadora.
Era estranho pensar que Colin pudesse se sentir inseguro com relao a
qualquer coisa. Qualquer meno aos seus dirios, no entanto, parecia
suscitar uma surpreendente e tocante vulnerabilidade.
Penelope passara tanto tempo vendo-o como uma torre invencvel de
felicidade e animao... Era autocon iante, bonito, querido e inteligente.

Como devia ser fcil ser um Bridgerton, ela costumava pensar.


Houvera tantas vezes mais do que conseguia contar que voltara para
casa aps o ch com Eloise e sua famlia e, encolhida na cama, desejara ter
nascido uma Bridgerton... A vida era fcil para eles. Eram inteligentes,
atraentes, ricos, e parecia que todo mundo gostava deles.
E nem era possvel odi-los por isso, porque eram todos pessoas
maravilhosas.
Bem, agora ela fazia parte da famlia, ainda que por casamento e no por
nascimento, e via que era verdade: a vida era melhor como um Bridgerton,
embora isso tivesse menos a ver com qualquer grande mudana do que
com o fato de estar perdidamente apaixonada pelo marido e, por algum
fabuloso milagre, ele se sentir da mesma forma.
Ainda assim, a vida no era perfeita, nem para os Bridgertons.
At mesmo Colin o menino de ouro, o homem de sorriso fcil e humor
contagiante tinha l os seus fantasmas. Era perseguido por sonhos jamais
realizados e inseguranas secretas. Como havia sido injusta ao ponderar
sobre a vida dele e nunca lhe permitir fraqueza alguma...
No preciso ler tudo prosseguiu ela. S um ou dois trechos
pequenos. Voc escolhe quais. Algo de que voc goste especialmente.
Ele baixou os olhos para o caderno aberto, fitando-o com ar inexpressivo,
como se as palavras estivessem escritas em chins.
Eu no saberia o que escolher resmungou. Na verdade, tudo a
mesma coisa.
claro que no . Compreendo isso melhor do que ningum. Eu... De
repente ela olhou sua volta, viu que a porta estava aberta e foi fech-la.
J escrevi inmeras colunas continuou , e posso lhe assegurar que no
eram todas a mesma coisa. Algumas, eu adorei. Ela sorriu, nostlgica,
recordando a onda de satisfao e de orgulho que a invadia quando
escrevia o que considerava uma edio especial. Era delicioso, entende o
que quero dizer?
Ele fez que no.
A sensao de saber que escolheu as palavras perfeitas prosseguiu
Penelope, tentando explicar. S possvel apreciar isso depois de icar
horas olhando para uma folha de papel em branco sem ter a menor ideia
do que escrever.

Isso eu entendo comentou ele.


Penelope tentou no sorrir.
Eu sei que voc tambm conhece a sensao de prazer. um escritor
esplndido, Colin. J li o seu trabalho.
Ele ergueu a vista, assustado.
S um pedao, naquela vez assegurou-lhe ela. Eu jamais leria os
seus cadernos sem voc saber. Ela ruborizou, recordando que lera
escondida o trecho sobre a viagem dele ao Chipre. Bem, no atualmente,
pelo menos acrescentou. Mas estava bom, Colin. Quase mgico, e, em
algum lugar do seu ntimo, voc sabe disso.
Ele se limitou a it-la, parecendo no saber o que dizer. Era uma
expresso que ela j vira diversas vezes, mas nunca nele, e era to
estranho... Quis chorar, depois quis abra-lo. Acima de tudo, foi tomada
por uma intensa necessidade de faz-lo sorrir de novo.
Eu sei que voc j experimentou a sensao que descrevi insistiu. A
certeza de que escreveu algo bom. Ela o olhou, esperanosa. Entende o
que eu quero dizer, no entende?
Colin ficou em silncio.
Entende, sim a irmou ela. Eu sei que entende. No pode ser um
escritor e no saber.
No sou escritor retrucou ele.
claro que . Ela fez um gesto em direo ao dirio. A prova essa.
Deu um passo frente. Colin, por favor, me deixe ler um trecho.
Pela primeira vez, ele lhe pareceu em dvida, o que Penelope considerou
uma pequena vitria.
Voc j leu quase tudo o que eu j escrevi na vida argumentou ela.
justo que...
Penelope parou quando viu a expresso no rosto dele. De repente o
marido lhe pareceu fechado, distante, inalcanvel.
Colin? sussurrou.
Se no se importa, eu preferiria manter isso para mim mesmo disse
ele.
No, claro que no me importo garantiu ela, mas ambos sabiam que
estava mentindo.
Colin permaneceu to imvel e silencioso que ela no teve escolha seno

pedir licena e deix-lo sozinho no aposento, fitando a porta, impotente.


Ele a magoara.
No fora sua inteno, mas isso no importava. Ela lhe estendera a mo e
ele fora incapaz de aceit-la. E a pior parte era que Colin sabia que
Penelope no compreendia. Achava que ele sentia vergonha dela. Ele lhe
dissera que no, mas como no conseguira lhe contar a verdade que
sentia inveja dela , imaginava que ela no tinha acreditado nele.
Ora, ele tambm no teria acreditado. Colin parecera estar mentindo
porque, de certa forma, estava mentindo. Ou, pelo menos, omitindo uma
verdade que o deixava desconfortvel. Mas, no instante em que ela lhe
lembrara que ele lera tudo o que ela j escrevera, o incmodo crescera
dentro dele.
Colin lera tudo o que ela escrevera porque ela havia publicado tudo,
enquanto as incurses literrias dele permaneciam foscas e sem vida
dentro dos seus dirios, guardadas num lugar onde ningum jamais as
veria.
Ser que o que um homem escrevia tinha importncia se ningum
jamais lesse? As palavras tinham sentido se jamais fossem vistas?
Ele jamais considerara publicar os dirios at Penelope sugerir isso,
vrias semanas antes. Agora a ideia o consumia (quando no era
consumido por Penelope, claro). S que ele morria de medo. E se
ningum quisesse publicar o seu trabalho? E se algum publicasse, mas
apenas porque ele vinha de uma famlia rica e poderosa? Colin queria,
mais do que tudo, brilhar por si mesmo, ser conhecido pelas prprias
realizaes, no pelo sobrenome, pela posio social, pelo sorriso ou pelo
poder de seduo.
Ento, ele pensava na possibilidade mais assustadora de todas: e se os
seus escritos fossem publicados, mas ningum gostasse deles?
Como lidaria com aquilo? Como poderia existir como um fracassado?
Ou seria pior permanecer como agora: um covarde?

Mais tarde, naquela mesma noite, depois que Penelope se obrigara a


levantar da poltrona, bebera uma restauradora xcara de ch e icara

andando de um lado para outro do quarto at en im se acomodar nos


travesseiros com um livro no qual no conseguiu se concentrar, Colin
apareceu.
A princpio ele no disse nada, limitou-se a icar ali parado sorrindo para
ela; s que no era um de seus sorrisos de sempre, daqueles que
iluminavam o ambiente e levavam quem estivesse presente a sorrir de
volta.
Era um sorriso tmido, envergonhado.
Um sorriso de desculpas.
Penelope apoiou o livro no colo.
Posso? perguntou, fazendo um gesto em direo ao local vazio ao lado
dela.
Ela chegou para o lado.
claro murmurou, e em seguida colocou o livro na mesa de
cabeceira.
Marquei alguns trechos disse ele, estendendo-lhe o dirio. Se
quiser ler para... Pigarreou para limpar a garganta dar a sua opinio,
eu acharia... Tossiu. Eu acharia bom.
Penelope olhou para o dirio elegantemente encadernado em couro cor
de carmim na mo dele, ento ergueu a vista para encar-lo. Colin estava
srio, com um ar sombrio, e, embora no movesse um centmetro do corpo,
ela sabia que estava nervoso.
Nervoso. Colin. Pareceu-lhe a coisa mais estranha possvel.
Seria uma honra disse ela, baixinho, puxando o caderno da mo dele
com todo o cuidado.
Notou que algumas pginas estavam marcadas e, com cautela, abriu em
um dos locais selecionados.

14 de maro de 1819
As Terras Altas encontram-se estranhamente castanhas.

Isso foi quando visitei Francesca na Esccia interrompeu Colin.
Penelope lhe deu um sorriso indulgente, como uma leve repreenso por
t-la interrompido.
Desculpe murmurou ele.


Seria de imaginar, ou pelo menos algum vindo da Inglaterra
imaginaria, que os montes e vales seriam verde-esmeralda. A inal, a
Esccia est localizada na mesma ilha e, segundo todos os relatos,
sofre com as mesmas chuvas que afligem a Inglaterra.
Conta-se que estas estranhas colinas bege so chamadas de
planaltos e que so ridas, castanhas e ermas. E, no entanto,
tumultuam a alma.

Isso foi quando eu estava em uma altitude bem elevada explicou ele.
Mais baixo, perto dos lagos, bastante diferente.
Penelope se virou para ele sria.
Desculpe disse Colin mais uma vez.
Talvez voc se sinta mais confortvel se no icar lendo por cima do
meu ombro sugeriu ela.
Ele piscou, surpreso.
Com certeza, voc j conhece todos estes textos. Diante do olhar
perplexo dele, ela acrescentou: Ento, no precisa l-los de novo.
Esperou uma reao e Colin continuou em silncio. Logo, no precisa
ficar colado s minhas costas, lendo por cima do meu ombro concluiu.
Ah. Ele se afastou um pouco. Perdo.
Penelope lhe lanou um olhar ambguo.
Levante-se da cama, Colin.
Ele obedeceu e em seguida afundou numa poltrona na outra
extremidade do quarto. Cruzou os braos e icou batendo o p no cho
numa impaciente cadncia.
Tap tap tap. Tap tap tap.
Colin!
Ele ergueu a vista, genuinamente surpreso.
O que foi?
Pare de bater o p no cho!
Ele olhou para os prprios ps como se o eles fossem um corpo estranho.
Eu estava batendo com o p no cho?
Estava.
Ah. Ele apertou os braos ainda mais de encontro ao peito.

Desculpe.
Penelope se concentrou outra vez no dirio.
Tap tap.
Ela ergueu a cabea.
Colin!
Ele plantou os ps firmemente de volta sobre o tapete.
No pude evitar. Nem percebi o que estava fazendo.
Ele descruzou os braos e os apoiou na poltrona, mas no parecia
relaxado: os dedos das duas mos estavam tensos e arqueados.
Penelope o encarou por vrios instantes, checando se de fato ele seria
capaz de permanecer quieto.
No vou fazer de novo garantiu ele. Prometo.
Ela sustentou o olhar por mais um momento e voltou a prestar ateno
ao texto.

Como povo, os escoceses detestam os ingleses, e muitos diriam que
com razo. Individualmente, no entanto, so calorosos, afveis e
sempre vidos por compartilhar um copo de usque, uma refeio
quente, ou para oferecer um local bem aquecido para se passar a
noite. Um grupo de ingleses na verdade, qualquer ingls trajando
qualquer tipo de uniforme no ter uma boa acolhida em qualquer
vilarejo do pas. Mas caso um ingls solitrio esteja caminhando por
alguma de suas ruas principais, a populao local o receber de
braos abertos e com imensos sorrisos.
Foi assim quando cheguei a Inveraray, s margens do Lago Fyne.
Uma cidadezinha bem organizada e bem planejada, projetada por
Robert Adam quando o duque de Argyll decidiu transferir a cidade
inteira para acomodar o seu novo castelo, encontra-se beira da
gua, seus prdios caiados de branco en ileirados em ngulos retos
(sem dvida uma disposio estranhamente organizada para algum
como eu, criado em meio s encruzilhadas tortas de Londres).
Eu estava jantando no George Hotel, deleitando-me com um usque
de qualidade excepcional em vez do comum que poderia ser
encontrado em qualquer estabelecimento semelhante na Inglaterra,
quando me dei conta de que no tinha a menor ideia de como

chegaria ao meu prximo destino, nem mesmo de quanto tempo


levaria at l. Abordei o proprietrio (um certo Sr. Clark), expliquei a
minha inteno de visitar o Castelo Blair e em seguida no pude fazer
nada mais que piscar sem parar, maravilhado e confuso, enquanto os
demais ocupantes da pousada se intrometiam na conversa, dando
conselhos.
Castelo Blair? ribombou o Sr. Clark. (Era mesmo o tipo de
homem a ribombar, nada dado a falas mansas.) Bem, se a sua
inteno ir para l, com certeza deve seguir para oeste, em direo
a Pitlochry, e depois para o norte.
A resposta foi recebida por um coro de aprovaes e um eco
igualmente ruidoso de desaprovaes.
Claro que no! gritou outro, cujo nome era MacBogel,
conforme descobri mais tarde. Desse jeito ele vai ter de atravessar o
Lago Tay, e jamais se conheceu receita melhor para o desastre. Melhor
rumar direto para o norte e depois virar para oeste.
Sim interrompeu um terceiro , s que, assim, ele ter Ben
Navis no caminho. Est querendo dizer que uma montanha um
obstculo menor do que um laguinho minsculo?
Est chamando o Lago Tay de minsculo? Oua bem: eu nasci s
margens do Lago Tay, e no admito que ningum o chame de
minsculo na minha presena.
No tenho a menor ideia de quem disse isso, ou, para ser sincero,
qualquer coisa que tenha sido dita a seguir, embora tudo tenha sido
pronunciado com grande emoo e certeza.
Ele no precisa seguir at Ben Navis. Pode virar para oeste em
Glencoe.
Ora, essa boa! melhor levar uma garrafa de usque, ento. No
h uma nica estrada decente em Glescoe que v para oeste. Est
tentando matar o pobre rapaz?
E assim por diante. Se o leitor se deu conta de que parei de
informar quem disse o qu, foi porque a barulheira de vozes era to
intensa que icou impossvel discernir quem era quem, e isso
continuou no mnimo por mais dez minutos, at, inalmente, o velho
Angus Campbell, que devia ter uns 80 anos, falar e, por respeito, todos

se calarem.
O que ele precisa fazer arquejou Angus viajar at o sul, at
Kintyre, rumar outra vez para o norte e atravessar o esturio de
Lorne at Mull, depois seguir em direo a Iona, velejar at Skye, ir
at o continente em Ullapool, descer at Inverness, prestar as suas
homenagens em Culloden e, dali, pegar o sul at o Castelo Blair,
parando em Grampian, se assim escolher, para ver como feita uma
garrafa de usque decente.
Um silncio absoluto se seguiu ao seu pronunciamento. Por im, um
homem corajoso observou:
Mas isso ir levar meses.
E quem disse que no? concordou o velho Campbell, com uma
leve belicosidade. O ingls est aqui para conhecer a Esccia. Quer
dizer que ele vai conseguir fazer isso se seguir em linha reta daqui at
Pertshire?
Ao ouvir isso, sorri e tomei a minha deciso: seguiria exatamente a
rota traada por ele e, quando voltasse a Londres, teria a certeza de
que conhecera a Esccia.

Colin observara Penelope enquanto ela lia. De vez em quando, sua
esposa sorria e o corao dele dava um salto. Ento, percebeu que o
sorriso se tornara permanente e que ela franzia os lbios como se
prendesse o riso.
Nesse momento, Colin se deu conta de que ele tambm sorria.
Ficara muito surpreso com a reao dela na primeira vez em que lera o
seu dirio: tinha sido uma reao totalmente apaixonada, mas ao mesmo
tempo muito analtica e precisa. Agora tudo fazia sentido, claro. Penelope
tambm era escritora, talvez at melhor do que ele, e tinha plena
compreenso do texto escrito.
Era di cil acreditar que levara tanto tempo para pedir a opinio dela. O
medo, supunha, o impedira. Medo, preocupao e todas aquelas emoes
idiotas que ele fingia no sentir.
Quem teria imaginado que a opinio de uma mulher se tornaria to
importante para ele? Colin se empenhara em escrever os seus dirios
durante anos, registrando todas as viagens com cuidado, tentando captar

alm das coisas que via, fazia e sentia. E jamais, nem uma vez, os mostrara
a quem quer que fosse.
At agora.
Nunca tinha havido ningum a quem desejasse mostr-los. No, no era
verdade. No fundo, quisera mostr-los a muitas pessoas, mas o momento
nunca lhe parecera oportuno, ou ento achara que mentiriam para ele e
diriam que haviam adorado apenas para no mago-lo.
Mas Penelope era diferente. Era escritora. E uma tima escritora, alis.
Se ela dizia que as suas anotaes eram boas, ele quase conseguia
acreditar.
Ela franziu os lbios levemente ao tentar virar a pgina, ento franziu a
testa quando no conseguiu. Umedeceu o dedo mdio com a lngua, fez
outra tentativa, dessa vez bem-sucedida, e comeou a ler outra vez.
E a sorrir, outra vez.
Colin deixou escapar o ar sem se dar conta de que o estivera prendendo.
Por im, ela baixou o dirio sobre o colo, deixando-o aberto na passagem
que acabara de ler. Olhou para Colin e falou:
Voc queria que eu parasse de ler ao final do registro, certo?
No era o que ele esperava que ela dissesse, e isso o confundiu.
H... se voc quiser balbuciou. Se preferir continuar, acho que no
h problema.
Penelope abriu um sorriso capaz de iluminar o cmodo inteiro.
claro que pre iro continuar exclamou ela, entusiasmada. Mal
posso esperar para saber o que aconteceu quando voc chegou a Kintyre,
e Mull, e... Com uma careta, ela consultou o caderno aberto. Skye,
Ullapool, Culloden e Grampian. Olhou mais uma vez para o texto. Ah,
sim, e ao Castelo Blair, claro, se que algum dia chegou at l. Imagino
que estivesse planejando visitar amigos.
Ele fez que sim.
Murray falou, referindo-se a um amigo de escola que era irmo do
duque de Atholl. Mas devo lhe avisar que acabei no seguindo
exatamente o caminho recomendado pelo velho Angus Campbell. Primeiro,
porque no encontrei estradas que ligassem metade dos lugares que ele
mencionou.
Talvez devssemos ir at l na nossa viagem de lua de mel sugeriu

ela, com ar sonhador.


Esccia? perguntou ele, surpreso. No quer ir a algum lugar
quente e extico?
Para algum que nunca se afastou mais do que 100 quilmetros de
Londres, a Esccia extica retrucou ela.
Eu posso lhe garantir que a Itlia mais extica. E mais romntica
disse ele, sorrindo, enquanto atravessava o quarto e se acomodava na
beirada da cama.
Ela ruborizou, o que o deixou encantado.
Ah murmurou, levemente envergonhada.
Ele se perguntou por quanto tempo ela ainda icaria constrangida ao
ouvi-lo falar de romance, amor e todas as esplndidas atividades que
acompanhavam ambos.
Iremos Esccia em outra ocasio garantiu. Costumo ir para o
norte de tempos em tempos para visitar Francesca, de qualquer forma.
Fiquei surpresa por ter pedido a minha opinio comentou Penelope,
aps um breve silncio.
A quem mais eu pediria?
No sei respondeu ela. Aos seus irmos, suponho.
Ele colocou a mo sobre a dela.
E o que eles sabem sobre escrever?
Ela ergueu a cabea e o itou com seus olhos castanhos, lmpidos e
afetuosos.
Eu sei que a opinio deles importante para voc.
verdade concordou Colin , mas a sua mais.
Ele observou o rosto dela com cuidado enquanto avaliava as emoes
que o perpassavam.
Mas voc no gosta do que eu escrevo prosseguiu Penelope, a voz
hesitante e, ao mesmo tempo, esperanosa.
Colin tocou a face de Penelope carinhosamente, fazendo-a olhar para ele.
Nada poderia estar mais longe da verdade declarou, com uma
intensidade abrasadora. Considero voc uma escritora maravilhosa,
capaz de chegar essncia de uma pessoa com uma simplicidade e uma
especi icidade mpares. Durante dez anos, fez todos rirem. Tambm os fez
se encolherem, sobressaltados. Voc os fez pensar, Penelope. No consigo

imaginar realizao maior. Sem falar que escrevia sobre a sociedade, e fazia
isso de forma divertida, interessante e espirituosa, quando todos sabemos
que esse assunto muitas vezes mais do que entediante.
Por um longo momento, Penelope no conseguiu dizer nada. Sentira
orgulho do prprio trabalho durante anos e sorrira em seu ntimo cada vez
que ouvia algum se referir a uma de suas colunas ou rir de um de seus
comentrios sarcsticos. Mas no tivera ningum com quem compartilhar
os triunfos.
O anonimato lhe dera uma perspectiva solitria.
Mas, agora, tinha Colin. E, embora o mundo jamais viesse a saber que
Lady Whistledown era, na verdade, a sem graa e invisvel Penelope
Featherington, que tinha escapado por um triz de ser para sempre uma
solteirona, Colin sabia. Ela comeava a se dar conta de que mesmo que no
fosse a nica coisa que importava, sem dvida era a mais importante.
Apesar disso, continuava sem compreender as aes dele.
Por que, ento comeou ela, bem devagar , voc ica to distante e
frio sempre que eu menciono o assunto?
Quando ele respondeu, sua voz era pouco mais que um sussurro:
difcil explicar.
Eu sou uma boa ouvinte retrucou ela, baixinho.
Colin afastou a mo que segurava o rosto dela com tanto carinho e
deixou-a despencar sobre o colo. Ento, disse a nica coisa que Penelope
jamais teria esperado:
Eu tenho inveja de voc. Ele deu de ombros, mostrando-se impotente.
Sinto muito.
No entendi o que quer dizer retrucou ela.
No teve a inteno de sussurrar, mas no conseguiu falar mais alto que
isso.
Olhe s para voc, Penelope. Ele tomou as mos dela nas suas e a
encarou. um enorme sucesso.
Um sucesso annimo lembrou ela.
Mas voc sabe, e eu sei. Alm do mais, no disso que estou falando.
Ele soltou uma das mos dela e passou os dedos entre os cabelos enquanto
procurava as palavras. Voc realizou algo. Possui uma obra.
Mas voc tem...

O qu, Penelope? interrompeu Colin, levantando-se. Ento comeou a


caminhar de um lado para outro. O que eu tenho?
Bem, voc tem a mim disse ela, de forma dbil.
Mas sabia que no era a isso que ele se referia.
Colin olhou para ela, fatigado.
No disso que estou falando, Penelope...
Eu sei.
Preciso de uma meta a irmou ele. De um objetivo. Anthony tem um,
Benedict tambm, mas eu s tenho coisas avulsas.
Colin, no assim. Voc...
Estou cansado de pensarem em mim como nada alm de... Ele se
deteve.
O qu, Colin? perguntou ela, um tanto surpresa com a expresso de
desgosto que de repente atravessou o rosto dele.
Droga praguejou ele, baixinho.
Ela arregalou os olhos. Colin no costumava blasfemar.
No posso acreditar murmurou ele, balanando a cabea numa
negativa, claramente sofrendo.
No qu? indagou ela, suplicante.
Eu me queixei com voc disse ele, incrdulo. Queixei-me com voc a
respeito de Lady Whistledown.
Ela fez uma careta.
Muita gente j fez isso, Colin. Estou acostumada.
No posso acreditar. Eu me queixei com voc sobre o fato de Lady
Whistledown ter me chamado de encantador.
Ela me chamou de fruta ctrica madura demais devolveu Penelope,
tentando suavizar a conversa.
Ele interrompeu o passo apenas para encar-la, irritado.
Estava rindo de mim o tempo todo enquanto eu me lamuriava dizendo
que as geraes futuras s se lembrariam de mim por causa das colunas
de Lady Whistledown?
No! exclamou ela. Espero que voc me conhea melhor do que
isso.
Ele balanou a cabea, incrdulo.
No posso acreditar que iquei reclamando por no ter nenhuma

realizao prpria quando voc tinha todas as suas colunas.


Ela se levantou da cama. Era impossvel icar ali, sentada, assistindo-o
andar de um lado para outro como um tigre enjaulado.
Colin, no tinha como voc saber.
Ainda assim. Ele suspirou. Seria uma ironia perfeita, se no fosse
dirigida a mim.
Penelope entreabriu os lbios para falar, mas no conseguiu dar voz ao
que estava em seu corao. Colin tinha tantas realizaes que ela no
conseguia nem comear a enumer-las. No eram algo palpvel, como um
exemplar do Crnicas da sociedade de Lady Whistledown , mas eram
igualmente especiais.
Talvez at mais especiais.
Ela se lembrou de todos os momentos em que ele izera as pessoas
sorrirem, de todas as vezes que passara direto pelas garotas populares em
um baile e convidara para danar a que estava tomando ch de cadeira.
Pensou no elo forte e quase mgico que compartilhava com os irmos. Se
essas coisas no eram realizaes, ento ela no sabia o que mais seria.
No entanto, entendia que no eram o tipo de marco ao qual ele se
referia. Tinha conscincia do que ele precisava: de um objetivo, uma
vocao.
Algo para mostrar ao mundo que ele era mais do que pensavam que
fosse.
Publique as suas memrias de viagem sugeriu ela.
Eu no...
Publique-as insistiu ela. Arrisque-se e veja o que acontece.
Ele a encarou, ento olhou para o dirio, que ela ainda segurava com
fora.
Elas precisariam ser editadas murmurou.
Penelope riu, porque sabia ter vencido. E ele tambm vencera. Ainda no
tinha conscincia disso, mas vencera.
Todo texto precisa ser editado comentou ela, o sorriso se alargando
mais e mais a cada palavra. Bem, exceto os meus, imagino brincou ela.
Ou talvez precisassem, sim acrescentou, dando de ombros. Mas nunca
saberemos, pois no havia ningum para fazer isso.
Ele ergueu a vista, de repente.

Como voc fazia?


Como eu fazia o qu?
Ele franziu os lbios, impaciente.
Voc sabe. Como fazia a coluna? Era preciso mais do que apenas
escrever. Havia a impresso e a distribuio. Algum tem de ter sabido sua
identidade.
Ela deu um longo suspiro. Guardara aqueles segredos por tanto tempo
que se sentia estranha em compartilh-los, at mesmo com o marido.
uma longa histria. Talvez voc deva se sentar.
Os dois se acomodaram, recostando-se nos travesseiros, com as pernas
estendidas frente.
Eu era muito jovem quando tudo comeou relatou Penelope. Tinha
apenas 17 anos. E aconteceu por acaso.
Ele sorriu.
Como algo assim pode acontecer por acaso?
Escrevi de brincadeira. Estava muito infeliz durante aquela primeira
temporada. Ela o encarou com honestidade nos olhos. No sei se
lembra, mas eu pesava uns 6 quilos a mais do que hoje, e olhe que no sou
esbelta, de acordo com a moda vigente.
Eu a acho perfeita retrucou ele, de imediato.
Isso era, pensou Penelope, um dos motivos pelos quais ela prpria o
achava perfeito.
Mas, como ia dizendo continuou , eu no estava numa fase muito
feliz, ento redigi um relato bastante mordaz sobre uma festa qual fora
na noite anterior. Ento escrevi outro, e mais outro. A princpio no os
assinei como Lady Whistledown; apenas os escrevi por diverso e os
escondi na minha escrivaninha. Da, um dia, me esqueci de escond-los.
Colin inclinou o corpo para a frente, absorto pela narrativa.
O que aconteceu?
Toda a famlia tinha sado, e eu sabia que icariam fora por algum
tempo, porque na poca mame ainda achava que poderia transformar
Prudence num diamante de primeira linha e as compras das duas
duravam o dia todo.
Colin rolava a mo pelo ar, indicando que ela devia chegar logo
essncia da histria.

De qualquer forma continuou Penelope , eu decidi escrever na sala


de estar, porque o meu quarto estava mido e cheirando a mofo, pois
algum, suponho que eu mesma, tinha deixado a janela aberta durante
uma tempestade. Mas ento eu tive de... Bem, voc sabe.
No disse Colin, de forma brusca , no sei.
Tive de cuidar de um assunto particular sussurrou Penelope,
ruborizando.
Ah, certo retrucou ele, sem prestar a menor ateno, claramente nem
um pouco interessado nessa parte da histria. Continue.
E quando voltei o advogado de meu pai estava l. E estava lendo o que
eu havia escrito! Fiquei horrorizada.
E a, o que aconteceu?
Durante um minuto inteiro eu nem consegui falar. Mas, ento, vi que
ele estava rindo, e no por achar que eu era boba, mas por considerar o
texto bom.
Bem, seus textos so bons.
Agora eu sei disso retrucou ela com um sorriso irnico , mas voc
precisa lembrar que eu tinha 17 anos. E dissera coisas bem horrendas.
Sobre pessoas horrendas, imagino disse ele.
Bem, claro, mas ainda assim... Ela fechou os olhos enquanto as
lembranas a loravam. Eram pessoas populares. In luentes. Gente que
no gostava muito de mim. O fato de serem terrveis no importaria muito
se o que eu tinha escrito fosse descoberto. Na verdade, seria bem pior. Eu
teria sido arruinada, assim como toda a minha famlia.
E o que aconteceu, ento? Suponho que a publicao tenha sido ideia
dele.
Penelope fez que sim com a cabea.
Foi. Ele tomou todas as providncias junto ao tipgrafo, que, por sua
vez, encontrou os meninos para fazerem a entrega. E tambm foi ideia dele
a distribuio gratuita nas primeiras duas semanas. Disse que
precisvamos viciar a alta sociedade.
Eu estava fora do pas quando a coluna comeou disse Colin , mas
minha me e minhas irms me contaram tudo a respeito.
As pessoas resmungaram quando o jornal comeou a ser cobrado
relatou Penelope. Mas todas pagaram.

Uma ideia muito inteligente da parte do seu advogado murmurou


Colin.
Sim, ele era muito esperto.
Ele reparou no uso do pretrito.
Era?
Ela assentiu, triste.
Ele faleceu h alguns anos. Mas sabia que estava doente, ento, antes
de morrer, me perguntou se eu queria continuar. Eu poderia ter parado,
mas no tinha mais nada na vida, e, certamente, nenhum pretendente.
Ela ergueu a vista, rpido. Eu no quero... Estou querendo dizer...
Colin curvou os lbios num sorriso autodepreciativo.
Pode me criticar vontade por no t-la pedido em casamento h anos.
Penelope retribuiu o sorriso. Como no amar aquele homem?
Mas s depois de terminar a histria acrescentou ele, com bastante
firmeza.
Certo assentiu ela, forando-se a retomar o assunto. Depois que o
Sr... Penelope ergueu a vista, hesitante. No sei ao certo se deveria
dizer o seu nome.
Colin sabia que ela estava dividida entre o amor e a con iana que
depositava nele e a lealdade por um homem que tinha, muito
provavelmente, sido um pai para ela depois que o seu deixara este mundo.
Tudo bem disse ele, baixinho. O nome dele no importa.
Ela soltou a respirao.
Obrigada falou, depois mordeu o lbio inferior. No que eu no
confie em voc. Eu...
Eu entendo garantiu ele, tranquilizando-a. Se quiser me contar em
outra ocasio, tudo bem. E se no quiser, no h problema.
Penelope assentiu com os lbios trmulos, tentando segurar o choro.
Depois que ele morreu, passei a trabalhar diretamente com o
tipgrafo. Idealizamos um sistema de distribuio e os pagamentos
continuaram a ser feitos da mesma forma: numa conta aberta em meu
nome.
Colin respirou fundo, pensando em quanto dinheiro ela devia ter
ganhado ao longo dos anos. Mas como ela poderia t-lo gastado sem
suscitar suspeitas?

Fez algum saque? perguntou ele.


Ela assentiu.
Quando a coluna completou quatro anos, minha tia-av faleceu e
deixou o que tinha para minha me. O advogado de meu pai escreveu o
testamento. Ela no possua muita coisa, ento ns dois ingimos que o meu
dinheiro era dela. O rosto de Penelope se iluminou enquanto ela
balanava a cabea. Minha me icou to surpresa... Jamais imaginara
que tia Georgette fosse to rica. Passou meses sorrindo. Eu nunca a tinha
visto daquela maneira.
Foi muito gentil da sua parte comentou Colin.
Penelope deu de ombros.
Era a nica forma de eu poder usar o meu dinheiro.
Mas voc o deu sua me observou ele.
Ela minha me retrucou Penelope, como se aquilo explicasse tudo.
Sempre me sustentou. Dava tudo na mesma.
Ele quis dizer mais, mas no o fez. Portia era me de Penelope, e se
Penelope quisesse am-la, Colin no tentaria impedi-la.
Desde ento continuou Penelope , no toquei mais no dinheiro. Bem,
no para mim mesma. Fiz algumas doaes para instituies de caridade.
Ela franziu o rosto. Doaes annimas.
Colin icou em silncio por um momento, pensando em tudo o que ela
fizera na ltima dcada, completamente sozinha, em segredo.
Se quiser o dinheiro agora disse ele, por im , deve us-lo. Ningum
ir questionar o fato de voc de repente ter recursos. A inal, uma
Bridgerton. Ele deu de ombros, com modstia. Todos sabem que
Anthony estabeleceu um padro de vida muito confortvel para todos os
irmos.
Eu nem saberia o que fazer com tanto dinheiro.
Compre alguma coisa nova sugeriu ele.
No era verdade que todas as mulheres gostavam de fazer compras?
Ela olhou para ele com uma expresso estranha e quase indecifrvel.
Acho que voc no imagina quanto dinheiro eu tenho retrucou
Penelope, com cautela. Acho que nunca conseguiria gast-lo por inteiro.
Guarde-o para os nossos ilhos, ento sugeriu Colin. Tive a sorte de
meu pai e meu irmo me proporcionarem todos os recursos, mas nem

todos os filhos mais novos tm esse privilgio.


E ilhas lembrou Penelope. Nossas ilhas devem ter o prprio
dinheiro. Separado dos dotes.
Colin teve de sorrir. Arranjos do tipo eram raros, mas claro que
Penelope insistiria em algo assim.
Como voc quiser falou de forma afetuosa.
Penelope sorriu, deixou escapar um suspiro e se ajeitou nos
travesseiros. Passou os dedos preguiosamente sobre o dorso da mo dele,
mas seu olhar estava distante e Colin duvidou que ela tivesse conscincia
dos prprios movimentos.
Tenho uma con isso a fazer disse ela em uma voz muito baixa e at
mesmo um pouco tmida.
Ele olhou para ela, curioso.
Maior do que sobre Lady Whistledown?
Diferente.
O que ?
Penelope virou o rosto para ele e fitou-o com um olhar intenso.
Eu tenho me sentido um pouco... Ela mordeu o lbio enquanto fazia
uma pausa e procurava as palavras certas. Acho que tenho andado
impaciente com voc nos ltimos tempos. No, no isso. Na verdade, ando
desapontada.
Uma sensao estranha invadiu o peito dele.
Como assim, desapontada?
Ela deu de ombros de leve.
Voc parecia to zangado comigo... Por causa de Lady Whistledown.
J lhe expliquei que era porque...
No, por favor pediu ela, pousando a mo no peito dele. Deixe-me
terminar. Voc sabe que eu pensei que tivesse vergonha de mim. Tentei
deixar para l, mas doeu muito, de verdade. Pensei que soubesse quem
voc era, e no podia acreditar que se consideraria to melhor do que eu a
ponto de sentir tanta vergonha das minhas realizaes.
Ele a olhou em silncio, esperando que continuasse.
Mas o mais engraado que... Ela se virou para ele com um sorriso
sbio. No era porque voc estivesse envergonhado. Voc simplesmente
queria ter algo parecido. Algo que se assemelhasse minha coluna. Agora

parece bobagem, mas tive tanto medo de que voc no fosse o homem
perfeito dos meus sonhos...
Ningum perfeito retrucou ele, baixinho.
Eu sei. Ela chegou para a frente e lhe deu um beijo impulsivo no
rosto. Voc o homem imperfeito do meu corao, e isso at melhor.
Sempre o considerei infalvel, sempre achei que a sua vida fosse perfeita,
que voc no tivesse preocupaes, medos ou sonhos irrealizados. Mas isso
no foi muito justo da minha parte.
Nunca senti vergonha de voc, Penelope sussurrou ele. Nunca.
Os dois permaneceram em um confortvel silncio at Penelope dizer:
Lembra que lhe perguntei se poderamos fazer uma viagem de lua de
mel tardia?
Ele fez que sim.
Por que no usamos um pouco do meu dinheiro para isso?
Eu vou pagar pela viagem de lua de mel.
timo exclamou ela, com uma expresso altiva. Pode tirar da sua
mesada trimestral.
Colin olhou para ela, chocado, depois ps-se a gargalhar.
Agora tambm vai querer deixar dinheiro em casa para as
emergncias do dia a dia? indagou ele, sorrindo abertamente.
No, para as penas corrigiu ela. Para poder escrever nos seus
dirios.
Hum, gostei disso refletiu ele.
Ela sorriu e colocou uma das mos sobre a dele.
Eu gosto de voc.
Ele apertou os dedos dela.
Tambm gosto de voc.
Penelope suspirou enquanto pousava a cabea em seu ombro.
para a vida ser to maravilhosa assim mesmo?
Eu acho que sim murmurou ele. Acho de verdade.

CAPTULO 21

Uma semana depois, Penelope estava atrs da escrivaninha na sala de


visitas, lendo os dirios de Colin e fazendo anotaes numa folha de papel
parte sempre que tinha uma pergunta ou um comentrio. Ele lhe pedira
ajuda para editar os textos, tarefa que ela achava emocionante.
Estava, claro, felicssima por ele lhe ter con iado uma funo to
importante. Signi icava que con iava em seu julgamento, que a achava
inteligente e esperta, capaz de transformar o que escrevera em algo ainda
melhor.
Mas sua felicidade no se devia apenas a isso. Penelope tambm estava
precisando de um projeto, de algo para fazer. Nos primeiros dias depois de
abrir mo do Whistledown, tinha comemorado o tempo livre recmconquistado. Era como ter frias pela primeira vez em dez anos. Havia lido
como uma louca todos os romances e livros que comprara e jamais tivera
a oportunidade de ler. Fizera longas caminhadas, andara a cavalo no
parque, sentara-se no pequeno ptio que icava atrs de sua casa na Rua
Mount para se deliciar com o agradvel clima primaveril e com o calor do
sol.
A seguir, vieram o casamento e a infinidade de detalhes que consumiram
o seu tempo. Assim, no tivera muitas chances de se dar conta do que
talvez estivesse faltando em sua vida.
Quando redigia a coluna, a tarefa em si no levava tanto tempo, mas ela
precisava icar sempre em estado de alerta, observando, escutando. E
quando no estava escrevendo, estava pensando em escrever ou tentando
desesperadamente chegar a alguma maneira inteligente de formular
determinada frase at poder chegar em casa e anot-la.
Havia sido intelectualmente envolvente, e ela no percebera at aquele
momento quanto sentira falta de ser desafiada.
Estava anotando uma pergunta sobre a descrio de Colin de uma villa
toscana na pgina 143 do volume 2 de seus dirios quando o mordomo
deu uma batidinha discreta porta aberta para alert-la de sua presena.

Penelope sorriu, encabulada. Tinha a tendncia de mergulhar por


completo no trabalho, e Dunwoody aprendera, com a experincia, que, se
quisesse chamar a sua ateno, tinha de fazer algum barulho.
Tem uma pessoa aqui que deseja v-la, Sra. Bridgerton.
Penelope ergueu a vista, sorrindo. Devia ser uma das irms ou, talvez,
um dos cunhados.
mesmo? Quem?
Ele deu um passo frente e lhe entregou um carto. Quando Penelope
viu o que estava escrito, sufocou um grito, primeiro devido ao choque,
depois infelicidade. Gravado em preto clssico e imponente sobre fundo
creme, havia duas palavras simples: Cressida Twombley.
Cressida Twombley? Por que diabo ela iria visit-la?
Penelope comeou a se inquietar. Cressida jamais apareceria em sua
casa a no ser que fosse com um objetivo desagradvel. A mulher nunca
fazia nada que no fosse para alcanar um objetivo desagradvel.
Quer que eu a mande embora? indagou Dunwoody.
No respondeu Penelope, com um suspiro. No era covarde, e
Cressida Twombley no iria transform-la em uma. Vou receb-la. S me
d um instante para guardar os meus papis. Mas...
Dunwoody parou onde estava e esperou.
Ah, deixe para l murmurou Penelope.
Tem certeza, Sra. Bridgerton?
Tenho. No. Ela gemeu. Sentia-se perturbada, e esta era mais uma
coisa desagradvel a ser acrescentada j longa lista de inconvenincias
de Cressida: ela estava transformando Penelope numa imbecil gaguejante.
O que quero dizer que se ela ainda no tiver ido embora depois de dez
minutos, poderia inventar alguma emergncia que exija a minha presena?
A minha presena imediata?
Creio que posso atend-la.
timo, Dunwoody exclamou Penelope, com um sorriso dbil.
Aquela podia ser a sada mais fcil, mas Penelope achava que no
conseguiria reconhecer o momento perfeito para insistir que Cressida
fosse embora, e a ltima coisa que desejava era icar presa na sala com ela
a tarde inteira. Logo, precisava da ajuda de Dunwoody.
O mordomo assentiu e se retirou. Penelope juntou os papis em uma

pilha, fechou o dirio de Colin e colocou-o sobre ela de maneira que a brisa
que entrava pela janela no izesse as folhas voarem de cima da mesa.
Ento se levantou e foi se sentar no sof, esperando parecer relaxada e
tranquila.
Como se uma visita de Cressida Twombley pudesse ser relaxante.
Um instante depois, Cressida entrou na sala aps ser anunciada pelo
mordomo. Como sempre, estava linda, com cada io de cabelo dourado no
lugar perfeito. A pele era impecvel, os olhos, brilhantes, as roupas
seguiam a ltima moda e a bolsa combinava perfeitamente com elas.
Cressida, que surpresa! disse Penelope.
Surpresa era a palavra mais educada que ela conseguiu pronunciar,
dadas as circunstncias.
Os lbios de Cressida se curvaram num sorriso misterioso e quase felino.
Tenho certeza que sim murmurou.
No quer se sentar? perguntou Penelope, em grande parte porque
tinha de faz-lo.
Passara a vida toda sendo educada; era di cil deixar de s-lo agora. Fez
sinal para uma cadeira prxima, a mais desconfortvel da sala.
Cressida sentou-se na beirada. Sua postura era elegante, o sorriso, irme,
e ela aparentava uma serenidade impressionante.
Sem dvida, est se perguntando o que vim fazer aqui falou.
Penelope no viu motivo para negar, ento assentiu.
O que est achando da vida de casada? perguntou Cressida de forma
abrupta.
Penelope piscou, aturdida.
O que disse?
Deve ser uma mudana de ritmo impressionante.
Sim, mas uma mudana muito bem-vinda retrucou Penelope,
cautelosamente.
Claro, claro. Deve ter muito tempo livre agora. Imagino que mal saiba o
que fazer com o tempo livre.
Penelope comeou a sentir um formigamento se espalhar pelo corpo.
No entendi o que quer dizer falou.
No?
Ao ver que Cressida esperava uma resposta, Penelope disse, um tanto

irritada:
No, no entendi.
Cressida icou em silncio por um instante, mas seu ar de gata perigosa
era bastante expressivo. Varreu a sala com os olhos e se deteu na
escrivaninha qual Penelope estivera sentada.
O que so aqueles papis? indagou.
Penelope olhou no mesmo instante para as folhas empilhadas debaixo do
dirio de Colin. No havia nenhuma forma de Cressida saber que se
tratava de algo especial. Penelope j estava sentada no sof quando ela
entrara no aposento.
No vejo como os meus documentos pessoais poderiam ser da sua
conta disse.
Ora, no se ofenda retrucou Cressida, com uma risadinha que
Penelope achou apavorante. Estava apenas puxando conversa. Tentando
saber das coisas que lhe interessam, por educao.
Compreendo falou Penelope, apenas para preencher o silncio que
se seguiu.
Sou muito observadora continuou Cressida.
Penelope ergueu as sobrancelhas interrogativamente.
Na verdade, meus aguados poderes de observao so muito famosos
entre os melhores membros da alta sociedade.
Eu no devo fazer parte desse grupo, ento murmurou Penelope.
Mas Cressida estava envolvida demais com o prprio discurso para ouvir
o comentrio de Penelope.
E foi por isso prosseguiu, com uma expresso pensativa que achei
que talvez fosse capaz de convencer a alta sociedade de que eu era Lady
Whistledown.
O corao de Penelope batia forte.
Ento voc admite que no ela? indagou, com cautela.
Ora, eu acho que voc sabe que no sou.
Penelope comeou a icar sem ar. De alguma forma ela jamais saberia
como , conseguiu manter a compostura e perguntar:
Como disse?
Cressida sorriu, mas de maneira sonsa e cruel.
Quando inventei essa histria, pensei que no tinha nada a perder. Ou

convenceria todo mundo de que era Lady Whistledown ou ningum iria


acreditar em mim e eu pareceria muito astuta quando dissesse que s
estava fingindo ser ela para fazer o verdadeiro culpado se revelar.
Penelope no movia um s msculo.
Mas as coisas no aconteceram como eu planejei. Lady Whistledown
acabou sendo bem mais perversa e cruel do que eu teria imaginado.
Cressida estreitou os olhos at que o seu rosto, sempre to encantador,
assumisse uma expresso sinistra. A ltima coluna que ela escreveu me
transformou em alvo do ridculo.
Penelope ficou em silncio, mal conseguindo respirar.
Ento... continuou Cressida, baixando a voz at que ela se tornasse
um sussurro. Ento voc... voc teve a desfaatez de me insultar na frente
de toda a alta sociedade.
Penelope deixou escapar um pequeno suspiro de alvio. Talvez Cressida
no soubesse o seu segredo. Talvez tudo aquilo tivesse relao com o fato
de ela ter sido insultada por Penelope em pblico, que a acusara de mentir
e dissera... Por Deus, o que fora mesmo que dissera? Algo muito cruel,
disso tinha certeza, mas sem dvida merecido.
Talvez eu tivesse conseguido tolerar o insulto se tivesse vindo de outra
pessoa prosseguiu Cressida. Mas de algum como voc... Bem, isso no
podia ficar sem resposta.
Voc deveria pensar duas vezes antes de me ofender dentro da minha
casa avisou Penelope, em voz baixa. Ento acrescentou, embora
detestasse usar o nome do marido para se proteger: E eu sou uma
Bridgerton agora. Carrego o peso de sua proteo.
A advertncia de Penelope no teve o menor efeito sobre a mscara de
satisfao que moldava o lindo rosto de Cressida.
Eu acho melhor voc ouvir o que eu tenho a dizer antes de fazer
ameaas.
Penelope sabia que tinha de escutar. Era mais importante descobrir o
que Cressida sabia do que fingir que estava tudo bem.
Continue falou.
Voc cometeu um erro essencial a irmou Cressida, balanando o
indicador na direo de Penelope. Esqueceu que eu jamais perdoo um
insulto, no foi?

O que est tentando dizer, Cressida?


Penelope queria que as palavras sassem num tom forte e decidido, mas
elas foram apenas sussurros.
Cressida se levantou e se afastou bem devagar de Penelope, os quadris
num leve balano, quase um rebolado.
Deixe-me ver se consigo lembrar as suas palavras exatas continuou
ela, batendo com um dos dedos na face. Ah, no, no precisa me ajudar.
Tenho certeza de que recordarei. Ah, sim! Ela se virou para encarar
Penelope. Creio que tenha dito que sempre gostara de Lady
Whistledown. Ento, e aqui eu devo lhe dar o crdito devido, pois foi uma
frase evocativa e memorvel, voc falou que o seu corao icaria partido
se ela acabasse sendo algum como eu concluiu Cressida, sorrindo.
Penelope sentiu a boca icar seca, seus dedos comearem a tremer e seu
corpo ficar gelado.
Porque, embora no se lembrasse exatamente do que dissera ao
desmascarar Cressida, recordava muito bem o que escrevera naquela
ltima e derradeira coluna a que fora distribuda, por engano, no seu
baile de noivado. A que... a que Cressida agora estendia bem sua frente.

Senhoras e senhores, esta autora NO Lady Cressida Twombley. Ela
nada mais do que uma impostora intrigueira, e meu corao icaria
partido ao ver anos do trabalho rduo serem atribudos a algum
como ela.

Penelope olhou ixamente para as palavras, embora soubesse cada uma
delas de cor.
O que quer dizer? perguntou, apesar de ter plena conscincia de que
a tentativa de fingir inocncia seria intil.
Voc mais inteligente do que isso, Penelope Featherington
respondeu Cressida. Voc sabe que eu sei.
Penelope itou a folha de papel incriminadora, incapaz de desviar os
olhos daquelas palavras fatais:
Meu corao ficaria partido.
Meu corao ficaria partido.
Meu corao ficaria partido.

Meu corao...
No vai dizer nada? provocou Cressida, e apesar de Penelope no
estar olhando para ela, pde sentir o sorriso rancoroso e arrogante.
Ningum vai acreditar em voc.
Eu mesma mal posso acreditar retrucou Cressida. Voc, dentre
todas as pessoas. Mas, pelo visto, voc era um pouco mais esperta e
profunda do que deixava transparecer. Esperta o su iciente acrescentou
enfaticamente para saber que, uma vez que eu acender a fagulha desse
boato, a notcia vai se espalhar como fogo em palha.
Penelope sentiu a mente rodar de forma vertiginosa e desagradvel. Ah,
Deus, o que diria a Colin? Como haveria de lhe contar? Sabia que tinha de
faz-lo, mas onde encontraria as palavras?
No incio ningum vai acreditar falou Cressida. Quanto a isso, voc
tem razo. Mas logo todos comearo a pensar e aos poucos as peas do
quebra-cabea se encaixaro. Algum lembrar que lhe disse alguma coisa
que foi parar na coluna. Ou que voc esteve em determinada festa na casa
de tal pessoa. Ou que viram Eloise Bridgerton xeretando por a, e ser que
todos no sabem que vocs contam tudo uma para a outra?
O que voc quer? perguntou Penelope, a voz baixa e assustada,
quando finalmente ergueu a cabea para enfrentar a inimiga.
Ah, eis a pergunta que eu estava esperando. Cressida juntou as mos
atrs das costas e comeou a caminhar de um lado para outro. Venho
pensando muito no assunto. Na verdade, protelei a minha visita em quase
uma semana at tomar uma deciso.
Penelope engoliu em seco, desconfortvel com a ideia de Cressida saber
seu segredo mais ntimo havia quase uma semana enquanto ela continuava
vivendo alegremente sua vida, sem saber que o cu estava prestes a
desabar sobre sua cabea.
Eu sabia desde o incio, claro, que queria dinheiro continuou
Cressida. Mas a questo era: quanto? Seu marido um Bridgerton, ento
evidente que tem recursos su icientes, mas, por outro lado, um dos
ilhos mais novos, de modo que no tem os bolsos to cheios quanto o
visconde.
Quanto, Cressida? disse Penelope, entre os dentes.
Sabia que Cressida estava estendendo o assunto s para tortur-la e

tinha pouca esperana de que ela falasse um valor antes de estar pronta
para faz-lo.
A, eu me dei conta prosseguiu Cressida, ignorando a pergunta (e
provando o que Penelope imaginara) que voc tambm deve ser
bastante rica. A no ser que seja uma tola completa, e considerando o seu
sucesso em esconder esse segredinho por tanto tempo, repensei minha
opinio a seu respeito e agora acho que voc no nenhuma idiota.
Portanto, s pode ter ganhado uma fortuna escrevendo a coluna por todos
esses anos. E, levando em conta as aparncias ela olhou com deboche
para o vestido vespertino de Penelope , no a vem gastando. Assim, s
posso deduzir que todo o dinheiro esteja escondido numa discreta
continha bancria, apenas aguardando ser sacado.
Quanto, Cressida?
Dez mil libras.
Penelope sufocou um grito.
Voc louca!
No. Cressida sorriu. Apenas muito, muito esperta.
Eu no tenho dez mil libras.
Acho que est mentindo.
Posso lhe assegurar que no estou!
E, de fato, no estava. A ltima vez que Penelope veri icara o seu saldo
bancrio, tinha 8.246 libras, embora imaginasse que, com os juros, essa
quantia tivesse aumentado um pouco desde ento. Era uma soma enorme,
sem dvida, o su iciente para qualquer pessoa viver com conforto por
vrias geraes, mas no eram dez mil libras, e no era nada que ela
desejasse entregar de mo beijada a Cressida Twombley.
Cressida sorriu serenamente.
Tenho certeza que descobrir o que fazer. Entre o dinheiro que tem
guardado e o do seu marido, dez mil libras so uma soma insignificante.
Dez mil libras nunca so uma soma insignificante.
De quanto tempo precisa para juntar os recursos? perguntou
Cressida, ignorando a exploso de Penelope. De um dia? Dois?
Dois dias? ecoou Penelope, boquiaberta. No conseguiria nem
mesmo em duas semanas!
Arr! Ento tem o dinheiro.

No tenho!
Uma semana decretou Cressida, com a voz spera. Quero o dinheiro
em uma semana.
No o darei a voc sussurrou Penelope, mais para si mesma.
Vai dar, sim devolveu Cressida, confiante. Se no der, eu a arruno.
Sra. Bridgerton?
Penelope ergueu a vista e deu com Dunwoody de p no vo da porta.
H um assunto urgente que exige a sua ateno disse ele.
Imediatamente.
Tudo bem falou Cressida, encaminhando-se para a porta. J
terminamos aqui. Ao chegar ao corredor, virou-se de modo que Penelope
fosse forada a encar-la. Terei notcias suas em breve, certo? indagou,
com a voz suave e inocente, como se no estivesse falando de nada mais
importante do que um convite para uma festa ou da data de uma reunio
para um evento filantrpico.
Penelope assentiu de leve, apenas para se livrar dela.
Mas no importava. Cressida podia ter ido embora, porm os problemas
de Penelope no iam a lugar algum.

CAPTULO 22

Trs horas depois, Penelope continuava na sala de visitas, sentada no


sof, olhando ixamente para o nada e tentando descobrir como resolveria
aquela situao.
No era uma pessoa agressiva e no conseguia se lembrar da ltima vez
que tivera um pensamento violento, mas naquele momento poderia torcer
o pescoo de Cressida Twombley com prazer.
Olhou em direo porta com uma sensao sombria de fatalidade,
esperando o marido chegar em casa, sabendo que a cada segundo se
aproximava o momento em que teria de confessar tudo a ele.
Colin no diria Eu lhe avisei. Jamais seria capaz de algo assim.
Mas pensaria.
No ocorrera a Penelope, nem mesmo por um minuto, esconder aquilo
dele. As ameaas de Cressida no eram o tipo de coisa que se ocultava do
marido, e, alm do mais, iria precisar da ajuda dele.
No sabia ao certo o que teria de fazer, mas o que quer que fosse no
saberia faz-lo sozinha.
No entanto, havia algo de que estava certa: no queria pagar nada a
Cressida. No havia a menor possibilidade de sua inimiga se satisfazer com
dez mil libras, no quando achava que poderia conseguir mais. Se
Penelope cedesse agora, teria que sustentar Cressida pelo resto da vida.
Isso signi icava que, dentro de uma semana, ela contaria para o mundo
que Penelope Featherington era a infame Lady Whistledown.
Penelope achava ter duas escolhas. Podia negar, chamar Cressida de tola
e esperar que todos acreditassem nela, ou podia encontrar alguma forma
de usar a revelao a seu favor.
Mas, por tudo o que lhe era mais precioso, no sabia como.
Penelope?
Era a voz de Colin. Queria se atirar em seus braos e, ao mesmo tempo,
mal conseguia se virar para ele.
Penelope? Agora ele parecia preocupado, os passos se tornando mais

rpidos enquanto atravessava a sala. Dunwoody me contou que Cressida


esteve aqui.
Ele se sentou ao lado dela e tocou a sua face. Ela se virou e viu as rugas
de preocupao no rosto dele.
Nesse momento, ela finalmente se permitiu chorar.
Era engraado como fora capaz de se controlar at o ver. Mas agora que
ele havia chegado, a nica coisa que conseguia fazer era enterrar o rosto
no calor de seu peito e se aninhar em seus braos, como se de alguma
forma ele pudesse fazer todos os seus problemas desaparecerem apenas
com a sua presena.
Penelope? disse ele, a voz baixa e preocupada. O que aconteceu? O
que h de errado?
Ela se limitou a balanar a cabea enquanto tentava reunir coragem
para falar e controlar as lgrimas.
O que ela fez com voc?
Ah, Colin retrucou ela, de alguma forma conseguindo se afastar dele
o suficiente para fit-lo. Ela sabe.
Colin ficou plido.
Como?
Penelope fungou, em seguida enxugou o nariz com o dorso da mo.
A culpa minha sussurrou.
Ele lhe entregou um leno sem desviar os olhos dela.
A culpa no sua falou, de forma rude.
Penelope abriu os lbios num sorriso triste. Sabia que o tom rspido era
direcionado a Cressida, mas ela mesma o merecia.
, sim insistiu ela, a voz cheia de resignao. Aconteceu exatamente
o que voc disse que aconteceria. Eu no prestei ateno no que escrevi.
Cometi um erro.
O que voc fez?
Ela lhe contou tudo, desde o momento em que Cressida aparecera at a
chantagem. Confessou que a sua pssima escolha de palavras seria a sua
runa, o que no era nada irnico, pois Penelope realmente se sentia com o
corao partido.
Durante o relato, percebeu que a ateno de Colin se dispersava. Ele a
escutava, mas era como se no estivesse ali. O olhar estava estranho e

distante, mas ao mesmo tempo focado, intenso.


Ele estava planejando alguma coisa. Penelope tinha certeza disso.
Aquilo a apavorou.
E a excitou.
No que quer que Colin estivesse pensando, tinha a ver com ela. Penelope
odiava o fato de ter sido a estupidez dela que o enredara naquele dilema,
mas no conseguiu evitar o formigamento de entusiasmo que lhe percorria
o corpo enquanto o observava.
Colin? chamou, hesitante.
J tinha terminado o relato havia um minuto e ele ainda no dissera
nada.
Vou cuidar de tudo garantiu ele. No quero que se preocupe com
nada.
Posso lhe garantir que isso impossvel retrucou ela, com a voz
trmula.
Levo os meus votos matrimoniais muito a srio replicou ele, com a
voz serena de uma forma quase assustadora. E creio que prometi honrla e proteg-la.
Deixe-me ajud-lo pediu ela, impulsivamente. Juntos, podemos
resolver isso.
Um dos cantos dos lbios dele se ergueu numa sugesto de sorriso.
Voc tem uma soluo em mente?
Ela balanou a cabea em negativa.
No. Passei o dia todo pensando e no sei... embora...
Embora, o qu?
Penelope abriu a boca, depois a fechou, ento a abriu outra vez e
sugeriu:
E se eu pedisse a ajuda de Lady Danbury?
Est pensando em pedir a ela que pague Cressida?
No. Vou pedir que ela seja eu.
Como assim?
Todo mundo j acha que ela Lady Whistledown explicou Penelope.
Bem, ao menos a maioria das pessoas. Se ela dissesse...
Cressida a desmentiria no mesmo instante interrompeu Colin.
E quem acreditaria na palavra de Cressida em detrimento da de Lady

Danbury? Sei que eu no ousaria contrariar Lady Danbury, qualquer que


fosse o assunto. Se ela dissesse que Lady Whistledown, provvel que
eu mesma acreditasse.
O que a faz pensar que pode convencer Lady Danbury a mentir por
voc?
Bem, ela gosta de mim.
Gosta de voc? ecoou Colin.
Sim, bastante. Acho que iria gostar de me ajudar, sobretudo por
detestar Cressida quase tanto quanto eu.
Acha que a afeio dela por voc a levar a mentir para toda a alta
sociedade? perguntou Colin, em tom de dvida.
Penelope afundou no estofado.
Vale a pena perguntar.
Ele se levantou bruscamente e foi at a janela.
Prometa-me que no ir a ela.
Mas...
Prometa.
Eu prometo, mas...
Nada de mas decretou Colin. Se for necessrio, recorreremos a
ela, mas no at eu ter a chance de pensar em alguma outra coisa. Ele
passou os dedos pelos cabelos. Deve haver outra soluo.
Temos uma semana disse ela com a voz suave, embora no tenha
considerado as prprias palavras tranquilizadoras e duvidasse de que
Colin tivesse.
Ele se virou e se dirigiu decididamente porta.
Eu voltarei falou.
Mas aonde vai? quis saber Penelope, levantando-se de repente.
Preciso pensar.
No pode pensar aqui, comigo? sussurrou ela.
A expresso dele se suavizou e ele voltou ao seu lado. Murmurou o nome
dela e lhe tomou o rosto entre as mos.
Eu te amo falou, com a voz baixa e ardente. Eu te amo agora e te
amarei para sempre.
Colin...
Eu te amo mais do que tudo. Ele se inclinou para a frente e a beijou

suavemente nos lbios. Pelos ilhos que teremos, pelos anos que
passaremos juntos. Por cada um dos meus sorrisos e mais ainda pelos teus.
Penelope se deixou arriar em uma cadeira prxima.
Eu amo voc disse ele mais uma vez. Sabe disso, no sabe?
Ela fez que sim, fechando os olhos enquanto roava o rosto nas mos
dele.
Tenho coisas para fazer decretou Colin , e no vou poder me
concentrar se estiver pensando em voc, preocupado se est chorando, me
perguntando se est magoada.
Eu estou bem sussurrou ela. Agora que lhe contei, me sinto melhor.
Vou resolver essa situao prometeu ele. S preciso que con ie em
mim.
Ela abriu os olhos.
Com a minha vida.
Ele sorriu e ela teve certeza de que as palavras dele eram verdadeiras.
Tudo icaria bem. Talvez no naquele dia nem no prximo, mas logo. A
tragdia no podia coexistir no mundo junto com um dos sorrisos de Colin.
No creio que chegar a tanto disse ele afetuosamente, acariciando a
face dela uma ltima vez antes de se afastar. Ento foi de novo at a porta
e, no ltimo momento, virou-se para a esposa. No se esquea da festa de
minha irm hoje noite.
Penelope deixou escapar um pequeno gemido.
Temos mesmo que ir? A ltima coisa que quero aparecer em pblico.
Temos disse Colin. Daphne no oferece bailes com frequncia e
ficaria muito magoada se no fssemos.
Eu sei concordou Penelope, com um suspiro. Eu sei. Sabia at
mesmo enquanto me queixava. Me desculpe.
Ele sorriu.
No tem importncia. Voc tem direito a um pouco de mau humor hoje.
verdade retrucou ela, tentando retribuir o sorriso.
Eu volto mais tarde prometeu ele.
Onde voc... comeou ela a questionar, mas ento se conteve.
Era bvio que ele no queria responder a nenhuma pergunta naquele
momento. Nem mesmo dela.
No entanto, para a sua surpresa, ele respondeu:

Ver o meu irmo.


Anthony?
Sim.
Ela assentiu, encorajando-o, e murmurou:
V. Eu ficarei bem.
Os Bridgertons sempre haviam encontrado foras uns nos outros. Se
Colin achava que precisava dos conselhos do irmo, ento devia ir.
No se esquea de se arrumar para o baile de Daphne lembrou ele
mais uma vez.
Ela assentiu sem muita disposio e icou olhando enquanto ele deixava
a sala.
Depois que Colin saiu, ela foi at a janela para v-lo passar, mas ele no
apareceu. Devia ter ido direto cavalaria. Ela suspirou, apoiando-se no
parapeito. No se dera conta de quanto desejara olhar para ele uma ltima
vez.
Desejou saber o que o marido estava planejando.
Desejou ter certeza de que ele sabia o que fazer.
Ao mesmo tempo, sentia-se estranhamente tranquila. Colin daria um
jeito na situao. Disse que o faria, e jamais mentia.
Ela sabia que a ideia de pedir a ajuda de Lady Danbury no era a
soluo perfeita, mas, a no ser que Colin tivesse algo melhor em mente, o
que mais poderiam fazer?
Por hora, podia tentar afastar tudo da cabea. Estava to chateada, to
cansada, que a nica coisa que precisava era fechar os olhos e no pensar
em mais nada alm dos olhos verdes do marido, do brilho luminoso de seu
sorriso.
Amanh.
Amanh ajudaria Colin a resolver os problemas deles.
Hoje, ela descansaria. Tiraria um cochilo e rezaria para encontrar uma
forma de enfrentar toda a sociedade naquela noite, sabendo que Cressida
estaria observando-a e ansiando que ela izesse qualquer movimento em
falso.
Era de esperar que aps tantos anos ingindo ser apenas a invisvel
Penelope Featherington, estivesse acostumada a esconder a verdadeira
identidade.

Ela se encolheu no sof e fechou os olhos.


Tudo era diferente agora, mas isso no queria dizer que tinha de ser
pior, certo?
Tudo ficaria bem. Tinha de ficar.
No tinha?

Colin comeava a se arrepender da deciso de tomar uma carruagem at a


casa do irmo.
A princpio, ele pretendera ir caminhando o vigoroso uso dos msculos
das pernas e dos ps parecia ser o nico escape socialmente aceitvel para
a sua fria. No entanto, admitira que o tempo era precioso e que, mesmo
com o trnsito, uma carruagem poderia lev-lo a Mayfair mais rpido do
que os prprios ps.
Mas agora as laterais dos veculos pareciam prximas demais, o ar,
sufocante, e, maldio, seria aquilo um carro de entrega de leite capotado,
parando o trnsito?
Meu Deus murmurou, olhando a cena.
Havia cacos de vidro espalhados pela rua, leite derramado por todas as
partes, e ele no saberia dizer quem guinchava mais alto: os cavalos, ainda
enredados nas rdeas, ou as mulheres nas caladas, cujos vestidos haviam
ficado completamente molhados.
Colin saltou da carruagem com a inteno de ajudar a liberar o local, mas
logo icou claro que a Rua Oxford continuaria intransitvel por pelo menos
uma hora, com ou sem a sua ajuda. Certi icou-se de que os cavalos da
carruagem de leite estavam sendo bem tratados, informou ao chofer que
continuaria o percurso a p e partiu.
Fitava de forma desa iadora cada pessoa que passava, sentindo um
prazer perverso quando elas desviavam o olhar ao notar sua bvia
hostilidade. Quase desejou que algum izesse um comentrio s para ter
quem agredir. No importava que a nica pessoa que queria de fato
estrangular fosse Cressida Twombley; quela altura, qualquer um teria
sido um timo alvo.
A raiva o estava deixando desequilibrado, irracional, transformando-o

em algum que no era.


Ainda no sabia ao certo o que sentira quando Penelope lhe contara
sobre a chantagem de Cressida. Aquilo era maior do que ira, maior do que
fria. Era fsico: corria pelas suas veias, pulsava sob a sua pele.
Queria bater em algum.
Queria chutar as coisas, atravessar uma parede com o punho.
Ficara furioso quando Penelope publicara a sua ltima coluna. Na
verdade, achara que jamais sentiria raiva maior.
Enganara-se.
Ou talvez fosse apenas um tipo diferente de raiva. Algum estava
tentando machucar a pessoa que ele mais amava.
Como podia tolerar isso? Como podia permitir que acontecesse?
A resposta era simples: no podia.
Tinha de dar um fim quilo. Precisava fazer alguma coisa.
Chegara a hora de agir.
Ergueu a vista, um tanto surpreso por j ter chegado Casa Bridgerton.
Era engraado no ver mais a construo como lar. Crescera ali, mas agora
era a residncia do irmo.
Seu lar ficava em Bloomsbury. Seu lar era com Penelope.
Qualquer lugar com Penelope.
Colin?
Ele se virou. Anthony estava na calada, obviamente retornando de
algum compromisso, e fez um sinal com a cabea em direo porta.
Pretendia bater?
Colin olhou confuso para o irmo, s ento se dando conta de que estava
parado nos degraus s Deus sabia havia quanto tempo.
Colin? chamou Anthony outra vez, franzindo a testa, preocupado.
Preciso da sua ajuda retrucou Colin.
Era tudo o que precisava dizer.

Penelope j estava vestida para o baile quando a dama de companhia lhe


levou um bilhete de Colin.
Dunwoody recebeu do mensageiro informou a jovem.

Ento fez uma breve reverncia e deixou Penelope sozinha para l-lo
com privacidade.
Ela abriu o envelope e tirou l de dentro a folha nica que continha a
caligra ia elegante e caprichada que se tornara to familiar para ela desde
que comeara a editar os dirios de Colin.

Irei por minha conta ao baile desta noite. V para o Nmero Cinco.
Mame, Eloise e Hyacinth esto sua espera para acompanh-la Casa
Hastings.
Com todo o amor,
Colin.

Para algum que escrevia dirios to bem, bilhetes no eram seu forte,
pensou Penelope com um pequeno sorriso irnico.
Levantou-se e ajeitou o vestido. Escolhera um modelo verde, sua cor
preferida, na esperana de que talvez lhe desse coragem. A me sempre
dissera que, quando uma mulher estava bem-vestida, se sentia bem;
achava que Portia tinha razo. Deus sabia que ela passara quase dez anos
se sentindo bastante mal nos vestidos que a me insistira tanto que usasse.
Os cabelos estavam presos num penteado que lhe realava o rosto, e a
dama de companhia havia at passado alguma coisa nos ios (Penelope
temera perguntar o qu) que parecia destacar as mechas ruivas.
Cabelos ruivos no estavam muito em voga, claro, mas, certa vez, Colin
dissera que gostava da maneira como a luz das velas realava os dela,
ento Penelope decidira que aquele era um caso no qual ela e a moda
teriam de discordar.
Quando chegou l embaixo, a carruagem estava sua espera e o chofer
j havia sido instrudo a lev-la ao Nmero Cinco.
Colin providenciara tudo. Penelope no sabia por que isso a surpreendia,
a inal ele no era o tipo de homem que se esquecia dos detalhes. Mas
estivera preocupado com outras coisas, ento ela estranhou que tivesse
gastado tempo enviando instrues aos criados sobre como deveria ser
levada casa da me quando ela mesma poderia t-lo feito.
Ele s podia estar planejando alguma coisa. Mas o qu? Ser que ia
interceptar Cressida Twombley e despach-la para alguma colnia penal?

No, melodramtico demais.


Talvez tivesse descoberto algum segredo a seu respeito e planejado uma
contrachantagem. Silncio por silncio.
Penelope assentia, em sinal de aprovao, enquanto a carruagem
percorria a Rua Oxford. A resposta s podia ser aquela. Era bem do feitio
de Colin inventar algo to diabolicamente apropriado e inteligente. Mas o
que ser que teria desencavado sobre Cressida em to pouco tempo? Em
todos os seus anos como Lady Whistledown, jamais ouvira nem mesmo um
sussurro de qualquer coisa de fato escandalosa ligada ao nome daquela
mulher.
Cressida era m e mesquinha, mas nunca dera um passo que fosse fora
das regras estabelecidas pela sociedade. A nica coisa ousada de verdade
que j fizera fora afirmar ser Lady Whistledown.
A carruagem rumou para o sul, entrando em Mayfair, e, poucos minutos
depois, pararam diante do Nmero Cinco. Eloise devia estar olhando pela
janela, pois desceu as escadas quase voando e teria se chocado com a
carruagem se o chofer no tivesse descido naquele momento exato,
bloqueando a sua passagem.
Eloise icou saltando de um p para outro enquanto esperava que o
chofer abrisse a porta do veculo. Na verdade, parecia to impaciente que
Penelope icou surpresa com o fato de a amiga no ter passado direto por
ele e aberto a porta por si mesma. Finalmente, ignorando a ajuda do
homem, entrou na carruagem sozinha, quase tropeando na barra do
vestido e caindo no cho do carro no processo. Assim que recuperou o
equilbrio, olhou para um lado, depois para o outro, a testa franzida numa
expresso furtiva, e fechou a porta com um puxo, quase arrancando o
nariz do chofer ao faz-lo.
O que est acontecendo? exigiu saber ela.
Penelope se limitou a encar-la.
Eu poderia lhe perguntar a mesma coisa.
Poderia? Por qu?
Porque quase derrubou a carruagem na sua pressa de entrar!
Ah resmungou Eloise, descartando o comentrio. A culpa toda
sua.
Minha?

Sim, sua! Quero saber o que est acontecendo. E quero saber agora.
Penelope tinha certeza que Colin no tinha contado irm sobre a
chantagem de Cressida, a no ser que o seu plano fosse a irm dar um
sermo to longo em Cressida que duraria at sua morte.
No sei do que voc est falando.
Voc tem de saber do que estou falando! insistiu Eloise, olhando de
volta para a casa. A porta da frente estava se abrindo. Ora, mas que
chateao. Mame e Hyacinth j esto chegando. Conte-me!
Contar-lhe o qu?
Por que Colin nos enviou aquele bilhete to misterioso nos instruindo a
grudar em voc como cola a noite toda.
Ele fez isso?
Fez, e ainda sublinhou a palavra cola.
E eu aqui achando que a nfase fosse toda sua devolveu Penelope,
secamente.
Eloise fez uma careta.
Penelope, isto no hora de zombar de mim.
E quando ?
Penelope!
Desculpe-me, no pude resistir.
Sabe sobre o que o tal bilhete?
Penelope fez que no. O que no era uma mentira completa, disse a si
mesma. Ela realmente no sabia o que Colin planejara para aquela noite.
Nesse momento, a porta se abriu e Hyacinth entrou no veculo.
Penelope! exclamou, com grande entusiasmo. O que est
acontecendo?
Ela no sabe respondeu Eloise.
Hyacinth olhou para a irm com um ar irritado.
claro que voc tinha de correr aqui para fora antes.
Violet enfiou a cabea para dentro do veculo.
Elas esto brigando? perguntou nora.
S um pouco respondeu Penelope.
Violet se sentou ao lado de Hyacinth, em frente a Penelope e Eloise.
Bem, eu no conseguiria mesmo det-las. Mas agora, por favor, nos
conte o que Colin quis dizer quando nos instruiu a grudarmos em voc

como cola.
Eu lhes garanto que no sei.
Violet estreitou os olhos, como se avaliasse a sinceridade de Penelope.
Ele foi bastante enftico. At sublinhou a palavra cola...
Eu sei retrucou Penelope.
Ao mesmo tempo, Eloise disse:
Eu contei a ela.
Sublinhou duas vezes acrescentou Hyacinth. Se ele tivesse sido s
um pouco mais enftico eu teria ido pessoalmente busc-la em casa com a
carruagem.
Hyacinth! exclamou Violet.
Hyacinth deu de ombros.
tudo muito intrigante.
Na verdade comeou Penelope, tentando mudar de assunto , estou
aqui me perguntando o que Colin haver de vestir.
Isso capturou a ateno de todas.
Ele saiu de casa com roupas vespertinas explicou Penelope , e no
voltou. Imagino que sua irm no aceitaria nada menos que um traje de
noite completo para o baile.
Ele deve ter pegado algum emprestado de Anthony retrucou Eloise,
com ar despreocupado. Os dois vestem o mesmo tamanho. Gregory
tambm, na verdade. S Benedict diferente.
Cinco centmetros mais alto comentou Hyacinth.
Penelope fez que sim, ingindo interesse enquanto olhava pela janela. O
chofer acabara de diminuir a velocidade, presumivelmente para tentar
contornar o grande nmero de carruagens que abarrotava a Praa
Grosvenor.
Quantas pessoas foram convidadas? quis saber Penelope.
Acredito que quinhentas respondeu Violet. Daphne no d muitas
festas, mas ela compensa em tamanho a falta de frequncia.
Concordo murmurou Hyacinth. Detesto multides. No vou
conseguir respirar direito hoje.
Sorte minha que voc foi a ltima ilha comentou Violet com afeio,
apesar do ar de cansao. Eu no teria energia para mais ningum depois
de voc, tenho certeza.

Pena que no fui a primeira retrucou Hyacinth, com um sorriso


insolente. Pense s na ateno que eu teria tido. Sem falar na fortuna.
Voc j uma herdeira e tanto devolveu Violet.
E sempre arruma uma forma de ser o centro das atenes zombou
Eloise.
Hyacinth se limitou a sorrir.
Sabia comeou Violet, virando-se para Penelope que todos os meus
ilhos estaro presentes esta noite? No consigo me lembrar da ltima vez
que estivemos todos juntos.
E no seu aniversrio? perguntou Eloise.
Violet balanou a cabea.
Gregory no pde deixar a universidade.
No est esperando que faamos uma ila de acordo com o tamanho
para entoar uma cano festiva, est? perguntou Hyacinth, no
totalmente de brincadeira. J consigo nos ver: os Bridgertons Cantores.
Ganharamos fortunas nos palcos.
Voc est animada esta noite comentou Penelope.
A menina deu de ombros.
S estou me aprontando para a transformao eminente em cola. Pelo
visto isso requer certo tipo de preparao mental.
Um estado de nimo grudento? indagou Penelope, com leveza.
Exatamente.
Temos de cas-la logo disse Eloise me.
Voc primeiro devolveu Hyacinth.
Estou trabalhando nisso retrucou Eloise, misteriosa.
O qu?
O volume da pergunta foi bastante ampli icado pelo fato de ter sido
pronunciada por trs bocas ao mesmo tempo.
s isso que vou dizer avisou Eloise com tal seriedade que todas
souberam que falava srio.
Podem acreditar que eu conseguirei mais detalhes assegurou
Hyacinth me e a Penelope.
No tenho dvidas replicou Violet.
Penelope se virou para Eloise e disse:
Voc no vai ter a menor chance.

Eloise se limitou a erguer o queixo e olhar para fora da janela.


Chegamos anunciou.
As quatro esperaram at que o chofer abrisse a porta e, uma por uma,
saltaram.
Minha nossa exclamou Violet, em tom de aprovao. Daphne
realmente se superou.
Era difcil no parar e olhar. A Casa Hastings estava toda iluminada. Cada
uma das janelas havia sido adornada com uma vela e arandelas externas
sustentavam tochas, assim como o grande grupo de criados que recebiam
as carruagens
Que pena que Lady Whistledown no est aqui comentou Hyacinth,
sem qualquer vestgio de insolncia, ao menos dessa vez. Ela teria
adorado.
Talvez esteja aqui disse Eloise. No duvido nada.
Ser que Daphne convidou Cressida Twombley?
Tenho certeza que sim retrucou Eloise. No que eu ache que ela
seja Lady Whistledown.
Acho que ningum mais acredita nisso completou Violet, enquanto
subia o primeiro degrau da escadaria. Vamos, meninas, a noite nos
espera.
Hyacinth foi em frente para acompanhar a me, enquanto Eloise
caminhava ao lado de Penelope.
H algo mgico no ar comentou Eloise, olhando sua volta, como se
nunca tivesse presenciado um baile londrino. Est sentindo?
Penelope apenas a olhou, temendo deixar escapar todos os seus
segredos se abrisse a boca. Eloise tinha razo. Havia algo de estranho e
eletrizante na noite, uma energia crepitante, do tipo que se sente um pouco
antes de uma tempestade.
Parece quase um momento decisivo re letiu Eloise , como se a vida
de uma pessoa pudesse mudar por completo numa nica noite.
Do que voc est falando, Eloise? indagou Penelope, assustada com a
expresso da amiga.
De nada respondeu Eloise, dando de ombros. Mas um sorriso
misterioso continuou em seus lbios enquanto ela passava o brao pelo de
Penelope e murmurava: Vamos. A noite nos espera.

CAPTULO 23

Penelope estivera na Casa Hastings muitas vezes, tanto em festas formais


quanto em visitas informais, mas nunca vira a imponente construo to
encantadora ou mgica quanto naquela noite.
Junto sogra e s duas cunhadas, ela estava entre os primeiros
convidados a chegar. Violet sempre dissera que era grosseiro que
membros da famlia sequer cogitassem chegar elegantemente atrasados. E
Penelope achou bom chegar to cedo: ela teve a oportunidade de ver a
decorao sem ter de enfrentar o empurra-empurra da multido.
Daphne decidira que seu evento no seria temtico, ao contrrio do baile
egpcio da semana passada e do grego da semana anterior a esta. Em vez
disso, decorara a casa com a mesma elegncia simples com a qual vivia o
dia a dia. Centenas de velas bruxuleantes adornavam as paredes e mesas,
re letindo os imensos candelabros que pendiam do teto. As janelas
estavam envoltas em um pano brilhoso e prateado, o tipo de tecido que se
podia imaginar vestindo fadas. At o uniforme dos criados estava diferente.
Penelope sabia que eles costumavam vestir azul e dourado, mas naquela
noite o azul vinha adornado com prateado.
Era quase possvel para uma mulher se sentir como uma princesa num
conto de fadas.
Eu imagino quanto isto tudo ter custado comentou Hyacinth, com os
olhos arregalados.
Hyacinth! ralhou Violet, dando um tapinha no brao da ilha. Voc
sabe que deselegante fazer esse tipo de pergunta.
Eu no perguntei. S imaginei. Alm do mais, de Daphne que estamos
falando.
A sua irm a duquesa de Hastings retrucou Violet , e, como tal, tem
certas responsabilidades com que arcar. Seria bom que voc se lembrasse
disso.
Mas a senhora no concorda disse Hyacinth, passando o brao pelo
da me e apertando de leve a mo dela que bem mais importante que

eu me lembre, simplesmente, que ela minha irm?


Agora ela a pegou comentou Eloise, com um sorriso.
Violet deixou escapar um suspiro.
Hyacinth, eu declaro que voc ser a responsvel pela minha morte.
No, no serei replicou a jovem. Gregory ser.
Penelope se pegou prendendo o riso.
No vejo Colin em lugar algum disse Eloise, esticando o pescoo.
No? Penelope varreu o salo com os olhos. Isso surpreendente.
Ele lhe disse que estaria aqui antes de voc chegar?
No, mas, por algum motivo, achei que estaria.
Violet deu um tapinha tranquilizador em seu brao.
Estou certa de que chegar em breve, Penelope. Ento, logo saberemos
que grande segredo esse que o fez insistir que no desgrudssemos de
voc. No acrescentou, apressada, os olhos arregalados de alarme que
estejamos encarando isto como um sacrifcio. Voc sabe que adoramos a
sua companhia.
Penelope lhe lanou um sorriso tranquilizador.
Eu sei. O sentimento recproco.
Havia poucas pessoas frente delas na ila de recepo, ento no
demorou muito para que pudessem cumprimentar Daphne e o marido,
Simon.
O que est acontecendo com Colin? perguntou Daphne, sem qualquer
prembulo, to logo teve certeza de que os outros convidados no
poderiam ouvi-la.
Como a questo parecia, primordialmente, dirigida a ela, Penelope se viu
forada a dizer:
Eu no sei.
Ele tambm lhe mandou um bilhete? perguntou Eloise irm.
Daphne fez que sim.
Mandou. Segundo ele, para ficarmos de olho em Penelope.
Podia ter sido pior falou Hyacinth. Ns trs devemos grudar nela
como cola. Ela inclinou o corpo para a frente. E ele sublinhou cola.
E eu achando que no era um sacrifcio ironizou Penelope.
Ora, e no garantiu Hyacinth, com leveza , mas h algo muito
prazeroso em pronunciar a palavra cola. Ela escorrega da lngua de

maneira muito agradvel, no acha? Cola. Cooooolaaaa.


Sou eu, ou ela enlouqueceu de vez? perguntou Eloise.
Hyacinth a ignorou com um dar de ombros.
Sem falar no aspecto dramtico disso tudo. Parece que somos parte de
alguma grande trama de espionagem.
Espionagem gemeu Violet. Que Deus nos ajude.
Daphne inclinou o corpo para a frente, com a expresso grave.
Bem, ele nos disse...
No uma competio, meu amor interrompeu Simon.
Ela lhe lanou um olhar bastante irritado antes de se virar outra vez
para a me e as irms e continuar:
Ele nos pediu que no a deixssemos chegar nem perto de Lady
Danbury.
Lady Danbury! exclamaram todas.
Todas, menos Penelope, que tinha uma boa noo do motivo pelo qual
Colin queria que ela icasse longe da condessa. Devia ter bolado um plano
melhor que o dela de convencer Lady Danbury a mentir e dizer a todos
que ela era Lady Whistledown.
S podia ser a teoria da contrachantagem. O que mais haveria de ser?
Sem dvida ele tinha descoberto algum segredo terrvel sobre Cressida.
Penelope estava quase tonta de alegria.
Achei que voc fosse bastante prxima de Lady Danbury disse-lhe
Violet.
E sou retrucou Penelope, tentando mostrar-se perplexa.
Isso muito curioso comentou Hyacinth, batendo com o indicador na
face. Muito curioso mesmo.
Eloise chamou Daphne, de repente , est muito quieta hoje.
S no estava quando me chamou de louca destacou Hyacinth.
Hummm? Eloise estava olhando para o nada, ou talvez para algo que
se encontrava atrs de Daphne e de Simon, e no estava prestando
ateno. Ah, bem, creio que no tenho nada para dizer.
Voc? perguntou Daphne, incrdula.
Exatamente o que eu estava pensando acrescentou Hyacinth.
Penelope concordava com Hyacinth, mas decidiu guardar a opinio para
si. No era do feitio da amiga permanecer em silncio por tanto tempo,

sobretudo numa noite como aquela, que icava mais misteriosa a cada
segundo.
Vocs todos vinham fazendo colocaes to boas... comentou Eloise.
O que eu poderia ter acrescentado conversa?
Isso pareceu muito estranho a Penelope. O sarcasmo estava dentro do
contexto, mas sua melhor amiga sempre achava que tinha algo a
acrescentar a uma conversa.
Eloise apenas deu de ombros.
bom irmos andando disse Violet. Estamos comeando a
atrapalhar os seus outros convidados.
Eu as verei mais tarde prometeu Daphne. E... Ah!
Todas se aproximaram.
Provavelmente vo querer saber que Lady Danbury ainda no chegou
sussurrou ela.
O que torna minha tarefa mais simples comentou Simon, parecendo
um tanto entediado com tanta intriga.
Mas no a minha queixou-se Hyacinth. Ainda tenho de grudar
nela...
Como cola exclamaram todas, inclusive Penelope.
Por falar em cola... comeou Eloise, enquanto se afastavam de
Daphne e Simon. Penelope, acha que icar bem com dois tubos, apenas,
por um perodo? Eu gostaria de dar uma volta.
Eu vou com voc anunciou Hyacinth.
No podem ir as duas disse Violet. Tenho certeza que Colin no iria
querer que Penelope ficasse sozinha comigo.
Posso ir quando ela voltar, ento? perguntou Hyacinth com uma
careta. No algo que eu possa evitar.
Violet virou-se para Eloise, em expectativa.
O que foi? quis saber a jovem.
Estava esperando que voc dissesse o mesmo.
Eu sou digna demais fungou Eloise.
Ora, por favor... murmurou Hyacinth.
Violet soltou um gemido.
Tem certeza que deseja ficar conosco? perguntou a Penelope.
No achei que tivesse escolha respondeu Penelope, divertindo-se

com o dilogo.
V disse Violet a Eloise. Mas no demore.
Eloise assentiu e ento, para a surpresa de todas, se aproximou de
Penelope e lhe deu um abrao rpido.
Por que isto? indagou Penelope com um sorriso carinhoso.
Por nada retrucou Eloise, retribuindo o sorriso com um muito
parecido com os de Colin. S acho que esta vai ser uma noite muito
especial para voc.
Acha mesmo? disse Penelope, cautelosamente, sem saber o que a
amiga j poderia ter intudo.
Bem, bvio que alguma coisa est prestes a acontecer declarou
Eloise. No do feitio de Colin agir de forma to misteriosa. E eu queria
oferecer o meu apoio.
Voc vai voltar em alguns minutos observou Penelope. O que quer
que v acontecer, se que algo vai acontecer de fato, no provvel que
voc perca.
Eloise deu de ombros.
Foi um impulso. Um impulso nascido de muitos anos de amizade.
Eloise Bridgerton, est ficando sentimental?
A esta altura da vida? indagou Eloise, ingindo-se ultrajada. No
creio.
Eloise interrompeu Hyacinth. Quer ir logo? No posso esperar a
noite toda.
Com um rpido aceno da cabea, Eloise se afastou.
Durante a hora seguinte, elas apenas caminharam pelo salo,
misturando-se aos outros convidados e se deslocando Penelope, Violet e
Hyacinth como um ser nico e gigantesco.
Trs cabeas e seis pernas, o que temos observou Penelope,
andando em direo janela com as duas Bridgertons se alvoroando para
chegarem logo ao seu lado.
O que disse? perguntou Violet.
Voc realmente queria olhar pela janela ou s estava nos testando? E
onde est Eloise? murmurou Hyacinth.
Em grande parte, eu as estava testando admitiu Penelope. E tenho
certeza que Eloise foi detida por algum outro convidado. Voc sabe to

bem quanto eu que muito di cil escapar de uma conversa com vrias das
pessoas presentes aqui.
Humpf resmungou Hyacinth. Pelo jeito ela no conhece muito bem
a definio de cola.
Hyacinth, se precisar se ausentar por alguns minutos, v em frente,
por favor disse Penelope. Ento se virou para Violet. A senhora
tambm. Se precisar ir, prometo icar bem aqui, neste canto, at o seu
retorno.
Violet a olhou, horrorizada.
E voltar atrs na nossa palavra com Colin?
Err... Vocs chegaram a prometer alguma coisa a ele? observou
Penelope.
No, mas sem dvida isso estava implcito no pedido dele. Ah, olhe!
exclamou ela, subitamente. L est ele!
Penelope tentou fazer um sinal discreto para o marido, mas todas as
suas tentativas de circunspeco foram abafadas pelos vigorosos acenos e
gritos de Hyacinth:
Colin!
Violet gemeu.
Eu sei, eu sei disse Hyacinth, sem o menor sinal de arrependimento.
Devo agir mais como uma dama.
Se sabe, por que no o faz? queixou-se Violet.
Qual seria a graa?
Boa noite, senhoras cumprimentou Colin, beijando a mo da me
antes de tomar o seu lugar, elegantemente, ao lado de Penelope, e passar o
brao em torno de sua cintura.
Bem...? disse Hyacinth, em tom de expectativa.
Colin se limitou a erguer uma das sobrancelhas.
No tem nada para nos contar? insistiu ela.
Tudo em seu devido tempo, querida irm.
Voc um homem muito, muito mau resmungou Hyacinth.
No posso negar murmurou ele, olhando sua volta. E onde est
Eloise?
Boa pergunta resmungou Hyacinth ao mesmo tempo que Penelope
dizia:

Estou certa de que logo estar de volta.


Ele assentiu, sem parecer realmente interessado.
Mame comeou, virando-se para Violet , como tem passado?
Voc envia bilhetes misteriosos pela cidade inteira e quer saber como
eu tenho passado? retrucou Violet.
Ele sorriu.
Quero.
Violet comeou a balanar o dedo para ele, algo que proibira
terminantemente os prprios filhos de fazer em pblico.
Ah, no, nada disso, Colin Bridgerton. No vai se safar assim. Voc me
deve uma explicao. Eu sou sua me. Sua me!
Estou ciente disso murmurou ele.
No vai entrar aqui valsando e me distrair com uma frase inteligente e
um sorriso travesso.
Acha o meu sorriso travesso?
Colin!
Mas de fato a senhora trouxe tona uma excelente questo.
Violet piscou, aturdida.
Eu trouxe?
Trouxe. A respeito da valsa. Ele inclinou a cabea levemente para o
lado. Creio estar ouvindo o incio de uma valsa.
No estou ouvindo nada comentou Hyacinth.
No mesmo? Que pena. Ele agarrou a mo de Penelope. Vamos,
minha esposa. Creio que seja o nosso nmero de dana.
Mas ningum est danando observou Hyacinth, entre os dentes.
Ele lhe lanou um sorriso de satisfao.
Mas logo estaro.
Ento, antes que algum tivesse chance de retrucar, ele deu um puxo
na mo de Penelope e logo os dois avanavam pela multido.
Voc no queria danar a valsa? perguntou Penelope, sem flego,
logo depois de passarem pela pequena orquestra, cujos integrantes
pareciam fazer uma pausa prolongada.
No, s queria escapar explicou ele, passando com ela por uma porta
lateral.
Alguns momentos mais tarde, depois de subirem uma escadaria estreita,

estavam escondidos numa pequena sala, cuja nica iluminao provinha


das tochas bruxuleantes que ardiam do lado de fora da janela.
Onde estamos? perguntou Penelope, olhando sua volta.
Colin deu de ombros.
No sei. Pareceu-me um lugar to bom quanto qualquer outro.
Vai me contar o que est acontecendo?
No. Primeiro vou beij-la.
Antes que ela pudesse reagir (no que Penelope tivesse protestado), os
lbios dele encontraram os seus num beijo que foi, ao mesmo tempo,
faminto, urgente e terno.
Colin! arquejou ela, durante o dcimo de segundo em que ele parou
para respirar.
Agora no sussurrou ele, beijando-a outra vez.
Mas... A palavra saiu abafada, perdida de encontro aos lbios dele.
Era o tipo de beijo que a envolvia da cabea aos ps, desde o modo como
Colin mordiscava os seus lbios at a forma como ele apalpava o seu
traseiro e deslizava as mos por suas costas. Era o tipo de beijo que
poderia facilmente t-la deixado de pernas bambas, fazendo-a desmaiar no
sof e permitir que ele izesse qualquer coisa com ela, apesar de estarem
apenas a alguns metros de distncia de cerca de quinhentos membros da
alta sociedade, a no ser...
Colin! exclamou ela, de alguma forma conseguindo afastar a boca da
dele.
Shhhh.
Colin, precisa parar!
A expresso dele era a de um cachorrinho confuso.
Preciso?
Sim, precisa.
Imagino que v dizer que por causa de todas as pessoas que esto
aqui ao lado.
No, embora seja um timo motivo para considerar o autocontrole.
Para considerar e depois... ignorar, talvez? disse ele, esperanoso.
No! Colin... Ela se desvencilhou dos braos dele e se afastou vrios
metros, apenas por precauo. Colin, voc precisa me dizer o que est
acontecendo.

Bem comeou ele, lentamente. Eu a estava beijando...


No foi isso que eu quis dizer e voc sabe disso.
Muito bem. Colin se afastou, com os passos ecoando alto nos ouvidos
dela. Quando ele se virou outra vez, a expresso se tornara muito sria.
Decidi o que fazer com relao a Cressida.
Decidiu? O qu? Quero saber.
Colin fez uma careta.
Na verdade, acho melhor no lhe contar at o plano j estar em curso.
Ela o fitou com incredulidade.
No pode estar falando srio.
Bem... Ele olhava para a porta com ansiedade, claramente esperando
um motivo para escapar.
Conte-me insistiu ela.
Muito bem.
Ele deixou escapar um suspiro, e outro em seguida.
Colin!
Vou dar uma declarao disse ele, como se aquilo explicasse tudo.
A princpio Penelope icou em silncio, achando que tudo icaria claro se
ela esperasse um instante e pensasse a respeito. Mas no funcionou, ento
ela perguntou bem devagar, com toda a cautela:
Que tipo de declarao?
Colin assumiu uma expresso decidida.
Vou contar a verdade.
Ela sufocou um grito.
A meu respeito?
Ele fez que sim.
Mas no pode!
Penelope, acho que o melhor a fazer.
O pnico comeou a brotar dentro dela e seus pulmes lhe deram a
sensao de estarem impossivelmente comprimidos.
No, Colin, no pode fazer isso! O segredo no lhe pertence para que
voc o revele!
Quer sustentar Cressida pelo resto da vida?
No, claro que no, mas posso pedir a Lady Danbury...
No vai pedir a Lady Danbury que minta em seu nome disse ele, com

rispidez. Isso no condizente com a sua pessoa e voc sabe muito bem
disso.
Penelope arquejou diante do tom rude de Colin. Mas, no fundo, sabia que
ele tinha razo.
Se estava to disposta a permitir que algum usurpasse a sua
identidade continuou ele , ento devia simplesmente ter permitido que
Cressida o fizesse.
Eu no podia sussurrou Penelope. No ela.
Muito bem. Ento chegou a hora de enfrentarmos a realidade.
Colin sussurrou ela , isto vai me arruinar.
Ele deu de ombros.
Podemos nos mudar para o campo.
Ela balanou a cabea, tentando desesperadamente saber o que dizer.
Colin tomou as mos dela.
Isso tem mesmo tanta importncia? perguntou ele, de forma afetuosa.
Penelope, eu amo voc. Contanto que fiquemos juntos, seremos felizes.
No isso disse ela, tentando desvencilhar as mos das dele para
secar as prprias lgrimas.
Mas ele no as soltou.
O que , ento?
Colin, voc tambm ficar arruinado sussurrou ela.
Eu no me importo.
Ela o itou, incrdula. Colin lhe soou to insolente, to relaxado com
relao a algo que poderia mudar a sua vida de uma forma que ele no era
capaz nem de imaginar...
Penelope, a nica soluo disse ele num tom to sensato que ela
achou quase intolervel. Ou ns contamos ao mundo, ou Cressida conta.
Podemos pagar pelo silncio dela.
realmente o que voc quer fazer? perguntou ele. Dar-lhe todo o
dinheiro que voc trabalhou tanto para ganhar? Ento poderia ter deixado
todos acreditarem que ela era Lady Whistledown.
No posso permitir que voc faa isso insistiu ela. Acho que no
compreende o que viver fora da sociedade.
E voc compreende? devolveu ele.
Melhor do que voc!

Penelope...
Est tentando agir como se no importasse, mas no se sente assim.
Ficou com tanta raiva de mim quando publiquei aquela ltima coluna, tudo
porque achava que eu no deveria ter arriscado o meu segredo dessa
maneira...
E, no final das contas, eu tinha razo observou ele.
Viu s? Continua com raiva de mim por isso!
Colin deu um longo suspiro. A conversa no estava evoluindo da forma
que esperara. Sem dvida ele no imaginara que a esposa lhe jogaria na
cara sua insistncia anterior de que ela no contasse a ningum.
Se voc no tivesse publicado aquela ltima coluna argumentou ele ,
ns no estaramos nesta posio, verdade, mas isso agora no tem mais
a menor importncia, no concorda?
Colin, se voc contar para o mundo que eu sou Lady Whistledown e as
pessoas reagirem da forma como acho que reagiro, voc nunca ver os
seus dirios publicados.
O corao dele parou por um momento.
Porque foi nesse instante que ele finalmente a compreendeu.
Ela j lhe dissera que o amava e tambm demonstrara o seu amor de
todas as formas que ele lhe ensinara. Mas esse sentimento nunca estivera
to claro, to franco, to cru.
Durante todo o tempo que ela lhe implorara que no contasse a verdade,
fora por ele.
Ele engoliu o bolo que comeava a se formar em sua garganta, lutou para
encontrar as palavras, lutou at mesmo para respirar.
Penelope estendeu o brao e tocou a sua mo, os olhos suplicantes, o
rosto ainda molhado das lgrimas.
Eu jamais poderia me perdoar falou. No quero destruir os seus
sonhos.
Nunca foram meus sonhos at conhecer voc sussurrou ele.
No quer publicar os dirios? indagou ela, piscando, perplexa.
Estava fazendo isso s por mim?
No disse ele, porque Penelope no merecia nada alm da mais
completa sinceridade. Eu quero, sim. o meu sonho. Mas um sonho que
voc me deu.

O que no significa que eu possa tom-lo de voc.


E no vai.
Sim, eu...
No exclamou ele, decidido , no vai. E ter o meu trabalho
publicado... Bem, no chega aos ps do meu verdadeiro sonho, que
passar o resto da vida com voc.
Voc sempre ter isso retrucou ela, baixinho.
Eu sei. Ele sorriu e depois acrescentou de forma bastante arrogante:
E ento, o que temos a perder?
Possivelmente mais do que jamais poderemos imaginar.
E, possivelmente, menos retrucou Colin. No se esquea de que sou
um Bridgerton. E agora, voc tambm. Exercemos certo poder nesta
cidade.
Penelope arregalou os olhos.
O que quer dizer?
Ele deu de ombros, com modstia.
Anthony est preparado para lhe dar todo o apoio.
Contou a Anthony? arquejou ela.
Tive de contar. Ele o chefe da famlia. E h muito poucas pessoas
neste planeta que ousariam se indispor com ele.
Ah. Penelope mordeu o lbio inferior, considerando aquilo tudo.
Ento, porque precisava saber, perguntou: O que ele disse?
Ficou surpreso.
Imagino.
E bastante satisfeito.
O rosto dela se iluminou.
mesmo?
E achou graa. Disse que s podia admirar algum que conseguiu
guardar um segredo como esse durante tantos anos. E falou que mal podia
esperar at contar a Kate.
Ela assentiu.
Imagino que teremos de dar essa declarao agora. O segredo no
mais s nosso.
Anthony no contar nada, se eu lhe pedir disse Colin. Isso no tem
nada a ver com o motivo de eu querer contar a verdade ao mundo.

Ela olhou para ele com um misto de expectativa e desconfiana.


A verdade que sinto orgulho de voc explicou Colin, puxando as
mos dela e trazendo-a mais para perto.
Penelope se viu sorrindo, o que foi estranho, pois apenas alguns minutos
antes ela no conseguira se imaginar jamais voltando a sorrir.
Colin baixou o rosto at os seus narizes se tocarem.
Quero que todos saibam como sinto orgulho de voc. Quando eu
terminar, no haver uma nica pessoa em Londres que no reconhecer
como voc inteligente.
Talvez continuem me odiando observou ela.
Talvez concordou ele , mas isso ser problema delas, no nosso.
Ah, Colin suspirou ela. Eu amo voc. Que maravilha sentir isso.
Ele sorriu.
Eu sei.
No, no sabe. Achei que o amava antes, e tenho certeza de que amava,
mas no era nada comparado ao que sinto agora.
timo disse ele, com um brilho bastante possessivo surgindo nos
olhos. assim que eu gosto. Agora, venha comigo.
Aonde?
Por aqui retrucou ele, abrindo uma porta.
Para surpresa de Penelope, ela se viu numa pequena sacada, que dava
para todo o salo de baile.
Meu. Deus. Do. Cu falou, engolindo em seco, tentando pux-lo de
volta para o quarto.
Ningum os vira at o momento, ento ainda podiam fugir.
Tsc, tsc ralhou ele. Coragem, minha querida.
Que tal se voc publicasse alguma coisa no jornal? sussurrou ela, com
urgncia. Ou contasse a algum e deixasse que o boato se espalhasse?
Nada como um grande gesto para comunicar a mensagem.
Penelope comeou a engolir em seco sem parar. De initivamente aquele
seria um gesto dos grandiosos.
No sou muito boa em ser o centro das atenes disse ela, tentando
normalizar o ritmo da respirao.
Ele apertou a sua mo.
No se preocupe. Eu que vou ser.

Ele itou a multido e trocou um olhar com o an itrio da festa, seu


cunhado, o duque de Hastings. Diante do aceno da cabea de Colin, o
duque se dirigiu orquestra.
Simon sabe? arfou Penelope.
Eu lhe contei quando cheguei murmurou Colin. Como acha que eu
encontrei a sala com a sacada?
Ento, algo notvel aconteceu. Um verdadeiro tropel de criados surgiu do
nada e comeou a entregar compridas taas de champanhe aos
convidados.
Aqui esto as nossas disse Colin, em tom de aprovao, enquanto
pegava duas taas que os aguardavam no canto. Exatamente como pedi.
Penelope aceitou a dela em silncio, ainda incapaz de compreender tudo
o que estava acontecendo.
A esta altura as borbulhas j devem ter se desfeito brincou Colin,
num sussurro conspiratrio que, ela sabia, tinha o intuito de faz-la se
acalmar. Mas foi o melhor que consegui fazer, dadas as circunstncias.
Enquanto Penelope segurava aterrorizada a mo do marido, observava,
impotente, Simon silenciar a orquestra e gesticular para que a multido de
convidados voltasse a ateno para o irmo e a irm, na sacada.
Irmo e irm, pensou ela, maravilhada. Os Bridgertons realmente
inspiravam um elo. Ela jamais pensara ver o dia em que o duque se
referiria a ela como sua irm.
Senhoras e senhores comeou Colin, a voz forte e con iante
ribombando atravs do salo , eu gostaria de propor um brinde mulher
mais extraordinria do mundo.
Um discreto murmrio se espalhou pelo salo e Penelope permaneceu
imvel enquanto todos a observavam.
Sou um recm-casado continuou ele, encantando a todos os
presentes com seu sorriso enviesado , e, portanto, todos vocs ainda tm
de tolerar meu comportamento de homem apaixonado.
Uma simptica onda de gargalhadas se espalhou pela multido.
Eu sei que muitos se surpreenderam quando pedi Penelope
Featherington para ser minha esposa. Eu mesmo me surpreendi.
Algumas risadinhas abafadas e indelicadas se izeram ouvir, mas
Penelope se manteve perfeitamente imvel e orgulhosa. Colin sabia o que

estava fazendo. Ela tinha certeza disso. Ele sempre dizia a coisa certa.
Eu no me surpreendi com o fato de ter me apaixonado por ela frisou
ele, olhando para todos com uma expresso que os desa iava a tecer
qualquer comentrio , e sim por isso ter demorado tanto para acontecer.
A inal, eu a conhecia havia tantos anos continuou, a voz tornando-se mais
suave , mas, de alguma forma, jamais havia me dado o trabalho de notar a
mulher linda, brilhante e espirituosa na qual ela se transformou.
Penelope sentiu as lgrimas escorrendo pelas faces, mas no conseguiu
se mexer. Mal era capaz de respirar. Esperara que Colin revelasse o seu
segredo e, em vez disso, ele estava lhe dando aquele presente incrvel,
aquela declarao de amor espetacular.
Assim prosseguiu ele , tendo todos vocs como testemunhas, eu
gostaria de dizer o seguinte: Penelope... Virou-se para ela, tomou sua mo
livre e exclamou: Eu amo voc! Venero o solo sobre o qual voc pisa.
Ento, dirigindo-se outra vez multido, ergueu a taa e falou: minha
esposa!
sua esposa! gritaram todos, capturados pela magia do momento.
Colin bebeu e Penelope o imitou, embora no conseguisse deixar de se
perguntar quando ele iria lhes contar o verdadeiro motivo daquela
declarao.
Baixe a sua taa, minha querida murmurou ele, depois a tirou de sua
mo e colocou-a de lado.
Mas...
Voc me interrompe demais ralhou, em seguida a calou com um beijo
apaixonado, bem ali, na sacada, diante de toda a alta sociedade.
Colin! arfou ela, assim que ele lhe deu a oportunidade de respirar.
Ele lhe lanou um sorriso malicioso enquanto a plateia rugia a sua
aprovao.
Ah, mais uma coisa! anunciou Colin para a multido.
Todos estavam entusiasmados, atentos a cada palavra que ele dizia.
Vou deixar a festa mais cedo. Agora mesmo, na verdade. Olhou de
soslaio para Penelope com uma expresso muito travessa. Tenho certeza
que compreendem.
Os homens presentes assoviaram e gritaram enquanto Penelope icava
vermelha como um tomate.

Mas, antes disso, tenho uma ltima declarao a fazer. Algo simples,
para o caso de ainda no acreditarem quando lhes digo que minha esposa
a mulher mais espirituosa, inteligente e encantadora de Londres.
No! gritou uma voz vinda do fundo do salo, que Penelope soube
ser de Cressida.
Mas nem mesmo Cressida era preo para a multido, que no permitiu
que ela passasse nem deu ouvidos aos seus gritos angustiados.
possvel dizer que minha esposa tem dois nomes de solteira
comeou ele, pensativo. claro que todos vocs a conheciam por
Penelope Featherington, assim como eu. Mas o que ningum sabia, e nem
mesmo eu fui esperto o bastante para descobrir at ela mesma me contar...
Ele fez uma pausa, esperando que o silncio reinasse no salo.
... que ela tambm a brilhante, a espirituosa, a magn ica... Ora,
vocs todos sabem de quem estou falando... continuou ele, fazendo um
gesto abrangente com o brao em direo multido. Eu lhes apresento
minha esposa, Lady Whistledown! exclamou ele, com todo o seu amor e
orgulho.
Por um instante nenhum dos presentes emitiu qualquer som. Era quase
como se ningum nem ousasse respirar.
Ento, comeou. Clap. Clap. Clap. Devagar, mas de forma metdica, com
tanta fora e determinao que todos tiveram de se virar para ver quem
ousava romper o silncio escandalizado.
Era Lady Danbury.
Ela tinha dado a bengala para outra pessoa segurar e erguia os braos
no alto, aplaudindo sonora, radiante e orgulhosamente.
Em seguida, outra pessoa tambm comeou a aplaudir. Penelope virou a
cabea para ver quem era...
Anthony Bridgerton.
Depois, Simon Basset, o duque de Hastings.
Ento, as Bridgertons, e as Featheringtons, e outros, e outros, e cada vez
mais gente, at o salo inteiro dar vivas.
Penelope no conseguia acreditar.
No dia seguinte talvez se lembrassem de sentir raiva dela, de icar
irritados por terem sido enganados por tantos anos, mas naquela noite...
Naquela noite, a nica coisa a fazer era admir-la e dar vivas.

Para uma mulher que tivera de realizar o que ela realizara em segredo,
aquilo era tudo o que sonhara.
Bem, quase tudo.
Tudo com o que sonhara estava de p bem ao seu lado, com o brao em
torno de sua cintura. Quando ela ergueu os olhos para it-lo, para itar
aquele rosto to amado, Colin a encarou com tanto amor e orgulho que a
respirao ficou presa em sua garganta.
Meus parabns, Lady Whistledown murmurou ele.
Eu prefiro Sra. Bridgerton.
Ele sorriu.
Excelente escolha.
Podemos ir? pediu ela.
Agora?
Ela fez que sim.
claro que podemos respondeu ele, enfaticamente.
E ningum viu o casal por vrios dias.

EPLOGO

Praa Bedford, Bloomsbury
LONDRES, 1825

Chegou! Chegou!
Penelope ergueu os olhos dos papis espalhados sobre a sua
escrivaninha. Colin estava no vo da porta do seu pequeno escritrio,
saltando de um p para o outro como um menino.
O seu livro! exclamou ela, levantando-se com toda a rapidez que o
corpo desajeitado lhe permitiu. Ah, Colin, deixe-me ver! Deixe-me ver!
Estou ansiosa!
Ele no conseguia parar de sorrir enquanto lhe entregava a obra.
Ahhhh disse ela, com reverncia, segurando o fascculo ino e
encadernado em couro. Minha nossa... Levou o livro at a altura do
rosto e respirou fundo. Voc no adora esse cheiro de livro novo?
Olhe s para isto, olhe s para isto disse ele, impaciente, apontando
para o prprio nome na capa.
Penelope ficou radiante.
Olhe s. E to elegante, tambm. Correu o dedo pelas palavras
enquanto lia. Um ingls na Itlia, Colin Bridgerton.
Ele parecia prestes a explodir de orgulho.
Ficou bonito, no ficou?
Mais do que bonito. Ficou perfeito! Quando sai Um ingls no Chipre?
O editor disse que vo lanar um a cada seis meses. Querem publicar
Um ingls na Esccia depois.
Ah, Colin, estou to orgulhosa de voc...
Ele a tomou nos braos e descansou o queixo no topo da cabea dela.
Eu no poderia t-lo feito sem voc.
Poderia, sim respondeu ela, com convico.

Apenas fique quieta e aceite o elogio.


Muito bem, ento retrucou Penelope, sorrindo, embora ele no
pudesse ver o seu rosto , no poderia. claro que jamais teria sido
publicado sem uma editora to talentosa.
Quem sou eu para discordar? disse ele, beijando-lhe o topo da cabea
antes de solt-la. V se sentar. No devia passar tanto tempo de p.
Estou bem garantiu ela, mas obedeceu mesmo assim.
Colin vinha sendo excessivamente protetor desde o instante em que ela
dissera que estava grvida; agora, a apenas um ms da data prevista para
o nascimento do beb, ele andava insuportvel.
O que so esses papis? perguntou ele, olhando para os rabiscos
dela.
Isso? Ah, nada. Ela comeou a juntar as pginas em pilhas. S um
pequeno projeto no qual estou trabalhando.
mesmo? Ele se sentou diante dela. O que ?
Err... bem... na verdade...
O que , Penelope? insistiu ele, achando cada vez mais graa da
gagueira dela.
Tenho andado ansiosa desde que acabei de editar os seus dirios
explicou ela , e descobri que estava sentindo falta de escrever.
Ele sorria enquanto chegava o corpo para a frente.
O que est escrevendo?
Sem saber muito bem por qu, ela ruborizou.
Um romance.
Um romance? Ora, mas que sensacional, Penelope!
Acha mesmo?
Mas claro que acho. Como se chama?
Bem, s escrevi algumas pginas respondeu ela , e ainda h muito a
ser feito, mas acho que se eu no decidir mudar muita coisa, vai se chamar
A moa invisvel.
Os olhos dele se encheram de afeto, ficando quase embaados.
mesmo?
um pouquinho autobiogrfico admitiu ela.
S um pouquinho?
S um pouquinho.

Mas tem final feliz?


Ah, claro disse ela, fervorosamente. Tem que ter.
Tem que ter?
Ela estendeu a mo por cima da escrivaninha e a colocou sobre a dele.
Eu s escrevo inais felizes sussurrou. No saberia escrever
qualquer outra coisa.

CONHEA O PRXIMO LIVRO DA SRIE

PARA SIR PHILLIP, COM AMOR


(Ttulo provisrio)

PRLOGO
Fevereiro de 1823
G

Era realmente irnico que tivesse acontecido em um dia to ensolarado.


O primeiro dia de sol em quanto tempo mesmo? seis semanas
inteiras de cu nublado, acompanhado de ocasionais rajadas de chuva ou
neve fraca. At Phillip, que se achava imune aos caprichos do tempo, sentiu
seu esprito mais leve, seu sorriso mais aberto. Ele sara, tivera de sair.
Ningum poderia continuar dentro de casa durante um dia to esplndido
de sol.
Principalmente no meio de um inverno to cinzento.
Mesmo agora, mais de um ms depois do que aconteceu, ele ainda no
podia acreditar que o sol tivera a ousadia de provoc-lo.
E como pudera ser to cego de no esperar por isso? Vivia com Marina
desde o casamento deles. Tivera oito longos anos para conhecer a mulher.
Ele devia ter imaginado. E, para falar a verdade...
Bem, para falar a verdade, ele tinha imaginado. S no quisera admitir.
Talvez estivesse s tentando se iludir, at mesmo se proteger. Tentando se
esconder do bvio, esperando que, se no pensasse a respeito, aquilo
nunca aconteceria.

Mas aconteceu. E em um dia ensolarado, para piorar. Deus com certeza


tinha um senso de humor estranho.
Olhou para seu copo de usque, que estava, inexplicavelmente, vazio.
Devia ter tomado a maldita bebida, e ainda assim no lembrava. No se
sentia embriagado, pelo menos no tanto quanto devia estar. Ou tanto
quanto gostaria.
Pela janela olhou o sol, que j estava baixo no horizonte. Aquele tinha
sido mais um dia ensolarado, o que provavelmente explicava sua enorme
melancolia. Pelo menos, era o que ele esperava. Queria uma explicao...
precisava de uma... para aquele terrvel cansao que parecia tomar conta
dele.
A melancolia o apavorava.
Mais do que qualquer coisa. Mais do que o fogo, mais do que a guerra,
mais do que o prprio inferno. A ideia de se afundar na tristeza, de ser
como ela...
Marina era uma pessoa melanclica. Fora melanclica a vida inteira, ou
pelo menos durante todo o tempo em que a conhecera. Ele no conseguia
se lembrar do som da risada dela e, para ser sincero, no tinha nem
certeza se algum dia chegara a ouvi-lo.
Era um dia de sol e...
Ele fechou os olhos com fora, sem saber se aquilo instigaria a
lembrana ou a afastaria.
Era um dia de sol e...

Estava achando que nunca mais sentiria esse calor em sua pele de novo,
no mesmo, Sir Phillip?
Philip Crane virou o rosto para a luz, fechando os olhos e deixando que o
sol o aquecesse.
perfeito murmurou ele. Ou seria, se no fosse esse frio maldito.
Miles Carter, seu secretrio, riu.
No est to frio assim. O lago nem congelou este ano. S uns pedaos
aqui e ali.
Relutantemente, Philip se afastou do sol e abriu os olhos.

Mas no primavera.
Se estava esperando a primavera, senhor, talvez devesse ter
consultado o calendrio.
Philip olhou meio de lado para ele.
Eu, por acaso, lhe pago para tamanha impertinncia?
Sim. E generosamente.
Philip riu por dentro enquanto os dois homens aproveitavam um pouco
mais o sol.
Achei que no se importasse com os dias nublados disse Miles,
jogando conversa fora, quando voltaram a caminhar, em direo estufa
de Phillip.
No me importo disse Phillip, caminhando a passos largos com a
desenvoltura de um atleta natural. Mas no porque no me importo
com dias nublados que no pre iro o sol. Ele parou e pensou por um
instante. Lembre-se de falar com a bab Millsby para levar as crianas
para dar uma volta fora de casa hoje. Eles vo precisar de casacos, claro,
chapus e luvas e todas essas coisas, mas tm de pegar um pouco de sol no
rosto. J ficaram confinados por muito tempo.
Assim como todos ns murmurou Miles.
Phillip riu.
verdade. Olhou, ento, por cima do ombro para a estufa. Ele
provavelmente devia cuidar da correspondncia, mas tambm precisava
examinar algumas sementes, e, sinceramente, podia muito bem tratar de
seus assuntos com Miles dali a cerca de uma hora. V falar com a bab.
Ns dois podemos conversar mais tarde. A inal, voc detesta mesmo a
estufa.
No nesta poca do ano disse Miles. O calor muito bem-vindo.
Phillip arqueou a sobrancelha enquanto inclinava a cabea em direo a
Romney Hall.
Voc est dizendo que a casa que herdei dos meus ancestrais cheia
de correntes de ar?
Todas as casas antigas so cheias de correntes de ar.
Isso verdade disse Phillip, com um sorriso.
Gostava de Miles. Ele o contratara havia seis meses para ajud-lo com a
papelada e todos os detalhes sobre a administrao de sua pequena

propriedade que pareciam se acumular. Miles era muito bom. Jovem, mas
competente. E seu senso se humor sarcstico com certeza era bem-vindo
em uma casa onde nunca havia muita risada. Os criados nunca se
atreveriam a fazer piadas com Phillip, e Marina... bem, desnecessrio
dizer que Marina no ria muito nem brincava de provoc-lo.
As crianas s vezes faziam Phillip rir, mas era um tipo diferente de
humor e, alm disso, na maioria das ocasies ele no sabia o que dizer
para elas. At tentava, mas, perto delas, se sentia muito estranho, muito
grande, muito forte, como se isso izesse algum sentido. E acabava
enxotando-as, e lhes dizendo que voltassem para a bab.
Era mais fcil assim.
V logo resolver isso ento disse Phillip, mandando Miles cuidar de
uma tarefa que era ele provavelmente quem devia ter feito.
Ainda no tinha visto os ilhos naquele dia, e achava que devia procurlos, mas no queria estragar o dia dizendo-lhes algo severo, o que parecia
acontecer sempre.
Iria se encontrar com eles quando estivessem fazendo seu passeio ao ar
livre com a bab Millsby. Era uma boa ideia. E ento poderia apontar
alguma planta e falar com eles sobre ela, e tudo continuaria perfeitamente
simples e tranquilo.
Phillip entrou em sua estufa e fechou a porta, respirando fundo o ar
agradvel e mido. Tinha estudado botnica em Cambridge, e se formado
com louvor como um dos melhores da turma. Na verdade, provavelmente
teria seguido uma vida acadmica se seu irmo mais velho no tivesse
morrido em Waterloo, deixando para Phillip o papel de proprietrio de
terras e aristocrata rural.
Achava que podia ter sido pior. A inal, podia ser um proprietrio de
terras e aristocrata da cidade. Pelo menos ali tinha a chance de dar
prosseguimento s suas atividades botnicas com relativa tranquilidade.
Inclinou-se sobre a bancada de trabalho, examinando seu ltimo projeto
tentava criar uma variedade de ervilhas que se desenvolvesse ainda mais
dentro da vagem. S que no tinha tido sucesso at o momento. Aquele
ltimo lote, alm de ter murchado, tambm havia icado amarelo, o que, de
forma alguma, era o resultado esperado.
Phillip franziu a sobrancelha, depois abriu um sorriso discreto enquanto

seguia para os fundos da estufa para reunir seu material. Nunca sofria
muito quando seus experimentos no davam o resultado esperado. Na sua
opinio, a necessidade nunca fora a me da inveno.
Acidentes. Eram quase sempre acidentes. Nenhum cientista admitiria,
claro, mas a maioria das grandes invenes acontecia quando algum
estava tentando resolver um problema completamente diferente.
Deu uma risada enquanto tirava as ervilhas murchas dali. Naquele
ritmo, iria descobrir a cura para a gota at o final do ano.
De volta ao trabalho. De volta ao trabalho. Curvou-se sobre suas
amostras de sementes, examinando-as com cuidado. S precisava da
semente certa para...
Ele levantou a cabea e olhou para fora, atravs do vidro recm-lavado.
Uma movimentao pelo campo chamou sua ateno. Um vulto em
vermelho.
Vermelho. Phillip riu sozinho, balanando a cabea. Devia ser Marina.
Vermelho era sua cor preferida, algo que ele sempre achara estranho.
Qualquer um que passasse algum tempo com ela com certeza acharia que
ela preferiria algo mais escuro, mais sombrio.
Acompanhou a esposa com o olhar at ela desaparecer no bosque, ento
voltou ao trabalho. Era raro Marina se aventurar do lado de fora. Nos
ltimos dias, ela nem mesmo deixava o abrigo de seu quarto. Phillip icou
feliz por v-la do lado de fora, no sol. Talvez isso melhorasse seu nimo.
No por completo, claro. Phillip achava que nem o sol era capaz disso.
Mas talvez um dia quente e ensolarado fosse capaz de tir-la de casa por
algumas horas, de colocar um sorriso discreto em seu rosto.
Deus sabe que isso faria bem s crianas. Eles iam at o quarto da me
para v-la quase todas as noites, mas no era o suficiente.
E Phillip sabia que no podia compensar isso.
Suspirou e uma onda de culpa o invadiu. Sabia que no era o pai de que
seus ilhos precisavam. Tentava se convencer de que estava fazendo o
melhor que podia, de que estava se saindo bem na nica meta que tinha
como pai no se comportar como seu prprio pai.
Mas sabia bem que no era o bastante.
Afastou-se da bancada de trabalho com movimentos decididos. As
sementes podiam esperar. Seus filhos provavelmente tambm podiam, mas

isso no queria dizer que deveriam. Era ele quem devia passear com os
dois ao ar livre, e no a bab Millsby, que no sabia a diferena entre uma
rvore caduciflia e uma confera, e provavelmente lhes diria que uma
rosa era uma margarida e...
Olhou pela janela de novo, lembrando-se de que estavam em fevereiro. A
bab Millsby di icilmente encontraria alguma lor com aquele tempo, mas
ainda assim isso no era desculpa. Ele quem deveria levar os ilhos para
passear ao ar livre. Das atividades que podia fazer com as crianas, aquela
era a nica em que ele era realmente bom, e no devia se esquivar da
responsabilidade.
Saiu a passos largos da estufa, mas de repente parou, sem ter percorrido
nem um tero do caminho at Romney Hall. Se estava indo buscar as
crianas, devia lev-los para ver a me. Eles ansiavam pela companhia de
Marina, mesmo quando ela no fazia mais do que dar um tapinha na
cabea deles. Sim, eles deviam ir atrs de Marina. Isso seria ainda melhor
do que uma caminhada pela natureza.
Mas ele sabia por experincia prpria que no podia fazer suposies
sobre o estado de esprito da mulher. S porque ela havia se aventurado a
sair no signi icava que estava se sentindo bem. E ele detestava quando os
filhos a viam deprimida.
Phillip ento se virou e seguiu em direo ao bosque onde tinha visto
Marina desaparecer alguns minutos antes. Caminhava praticamente duas
vezes mais rpido do que ela, e no demoraria para alcan-la e checar
como ela estava. Podia voltar ao quarto das crianas antes que elas
sassem com a bab Millsby.
Andava pelo bosque, seguindo facilmente o rastro da esposa. O cho
estava mido, e ela devia estar com botas pesadas, porque suas pegadas
tinham icado nitidamente marcadas na terra, seguindo pelo declive suave
e para fora do bosque, e entrando depois em uma rea gramada.
Droga resmungou Phillip, a voz quase inaudvel em razo do vento
que aumentava sua volta.
Era impossvel ver as pegadas dela na grama. Ele usou a mo para
proteger os olhos do sol e se esforou para ver at onde a vista alcanava,
procurando algum sinal de vermelho.
Nada perto da cabana abandonada, nada no campo de gros

experimentais de Phillip, nem na imensa pedra que ele passara tantas


horas escalando quando era criana. Virou, ento, para o norte, estreitando
os olhos quando finalmente a viu. Ela seguia em direo ao lago.
O lago.
Os lbios de Phillip se entreabriram quando viu que ela caminhava
lentamente para a beira dgua. Ele no exatamente congelou, foi mais
como se tivesse icado... suspenso... enquanto sua mente absorvia a
estranha cena. Marina no nadava. Phillip nem tinha certeza se ela sabia.
Ele achava que ela j devia ter ouvido falar sobre o lago no terreno da
propriedade, mas, na verdade, nunca soube se ela j tinha ido at l, no
nos oito anos em que estavam casados. Comeou a andar em direo a ela,
os ps de alguma forma reconhecendo o que sua mente se recusava a
aceitar. Quando Marina entrou na parte rasa, ele acelerou o passo, ainda
muito distante para fazer qualquer outra coisa que no fosse gritar por ela.
Mas, se Marina o ouviu, no demonstrou, apenas continuou sua
caminhada lenta e decidida em direo parte mais funda.
Marina! gritou ele, saindo em disparada. Ainda estava um bom
minuto longe, mesmo correndo o mais rpido que podia. Marina!

FIM

SOBRE A AUTORA

Rex Rystedt/seattlephoto.com

Julia Quinn comeou a trabalhar em seu primeiro romance um


ms depois de terminar a faculdade e nunca mais parou de escrever. Seus
livros j atingiram a marca de 8 milhes de exemplares vendidos, sendo
3,5 milhes da srie Os Bridgertons. O visconde que me amava, segundo
ttulo da coleo, foi finalista do prmio RITA.
formada pelas universidades Harvard e Radcliffe. Seus romances j
entraram na lista de mais vendidos do The New York Times e foram
traduzidos para 26 idiomas.
Julia foi a autora mais jovem a entrar para o Romance Writers of
Americas Hall of Fame, a Galeria da Fama dos Escritores Romnticos dos
Estados Unidos, e atualmente mora com a famlia no Noroeste Pacfico.

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