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EL HOMBRE QUE NO PODIA MORIR

CLARK CARRADOS

Coleccin SELECCION TERROR n. 271


Publicacin semanal
EDITORIAL BRUGUERA. S. A.
BARCELONA BOGOTA BUENOS AIRES CARACAS MEXICO

ULTIMAS OBRAS PUBLICADAS EN ESTA COLECCION


266 Un lio de faldas en el infierno, Silver Kane.
267 Las viejas de Maylander, Burton Har.
268 La favorita de Satn, Adam Surray.
269 La mariposa de la muerte, Ralph Barby.
270 El terror acecha, Burton Hare.

ISBN 34-02 02506-4


Depsito legal: B. 10.011 1978
Impreso en Espaa Printed in Spain
1 edicin: mayo, 1978
Clark Carrados 1978 texto
Deslio 1978 cubierta
Concedidos derechos exclusivos a favor de
EDITORIAL BRUGUERA, S.A.
Mora la Mueva, 2. Barcelona (Espada)
Impreso en los Talleres Grficos de
Editorial Bruguera, S. A.
Parets del Valles (N-1S2. Km 21.650)
Barcelona 1978

CAPTULO PRIMERO
AUNQUE usted no me crea, caballero, yo soy un hombre que no puede morir.
Norman Baines asinti cortsmente. Cuando uno se encuentra con alguien que
hace semejante afirmacin, lo mejor es seguirle la corriente y decir que s a todo lo que diga
el tipo, pens.
Me parece estupendo dijo Norman. Y, si quiere la verdad, le dir que tiene
usted muy buena cara.
Usted lo toma a broma dijo el hombre tristementey lo que le he dicho es
rigurosamente cierto. No puedo morir, aunque, como debe comprender, deseo morir. Llevo
ya vivo demasiados aos y todo llega a cansar en este mundo.
Claro, claro, la vida, cuando es demasiado larga, cansa.
Norman maldijo entre dientes el inoportuno retraso de Polly Kruger. Haba quedado
citado con la damisela en aquel pub, a las cuatro de la tarde, eran las cuatro y treinta
minutos y la voluble y casquivana Polly no daba seales de vida.
Al llegar al lugar de la cita, Norman se haba sentado en un lugar discreto. El local
estaba bastante concurrido, pero se hallaba en una parte de la ciudad donde no era fcil que
les viesen. Polly era casada y haba insistido mucho en la discrecin que deba presidir el
encuentro. Norman empezaba ya a lamentarse de haber perseguido tanto tiempo una pieza
de caza, la que, en el ltimo momento, pareca ir a esquivar sus disparos.
Si Polly hubiera llegado a tiempo, l no se habra visto obligado a aceptar la
compaa de aquel desconocido, que sustentaba la sorprendente afirmacin de que no poda
morir.
Era un hombre todava joven, ya que no pareca haber cumplido los cuarenta aos.
Tena la tez muy plida y los ojos extraamente claros. Haba algunas canas en sus sienes,
lo que resultaba algo prematuro para la edad que aparentaba. La ropa era cara, elegante,
pero discreta. En la mano izquierda se divisaba un monumental anillo de sello, con un
extrao grabado, que Norman no poda ver por completo, dada la posicin que ocupaba.
Creo que soy un mal educado sonri el desconocido. Todava no me he
presentado Conde Wilhelm von Stahren, aunque siempre los conocidos me llamaron
Willy. De Viena, Austria aadi, como innecesaria aclaracin al nombre de su ciudad de
origen.
Norman alarg su mano a travs de la mesa.
Baines, Norman Baines dijo. Encantado de conocerle, conde.
Gracias, amigo mo. Dgame, usted podra ayudarme a morir?
Hombre, si le diese un buen martillazo o le echase veneno en su jarra de
cerveza o le pegase cuatro tiros, tal vez podra ayudarle a morir, pero tropezara con el
inconveniente de la inflexibilidad de los jueces britnicos. No quisiera enemistarme con
algn magistrado de Old Bailey, sabe?
Old Bailey? repiti Von Stahren. Ah, s, es el tribunal para los casos
criminales. Pero yo no le pido que me asesine, seor Baines.
Llmeme Norman, Willy dijo el joven bien humoradamente, dispuesto a
pasarlo lo mejor posible, para entretener la espera. Si no quiere que lo asesine, cmo
puedo ayudarle a morir? Porque no le voy a arrojar desde lo alto de un acantilado o ponerle
delante de las ruedas de mi coche o tirarlo a la va del tren. Vamos, digo yo.

Oh, no, no, en absoluto Mi historia es muy larga de contar Y usted est
aguardando a una encantadora pero casquivana mujer, que ya deba haber llegado aqu hace
ms de media hora, no es cierto?
Pues s, pero, como en toda empresa comercial, cuando uno se cita con una
mujer, es preciso contar con la partida de imprevistos. En el comercio son gastos que se
presentan inopinadamente y en una cita amorosa, hay que contar con el imprevisto del
retraso de la mujer. Por tanto, puede empezar a hablar, si gusta, Willy.
De todos modos, la historia es un tanto larga y debera relatrsela en un lugar
menos concurrido y sin tantas prisas. Sabe?, yo mor hace unos doscientos cincuenta aos.
Willy, antes me ha dicho que no puede morir. Si no puede morir, cmo dice que
muri?
Von Stahren sonri ligeramente.
Es una frase hecha, aplicada a mi caso particular contest. Ciertamente, se
suspendieron mis funciones vitales y me enterraron, pero no llegu a morir. No he muerto
todava y, crame, me siento muy fatigado de vivir
S, doscientos cincuenta aos cansan admiti Norman cortsmente. Pero
usted es austraco y vino a morir en Inglaterra?
Concretamente, en una aldea situada a unos ochenta kilmetros al norte de
Londres. Claro que yo no vine a residir en la aldea, sino en una posesin que se halla a cosa
de un par de kilmetros, y cuyo nombre es Squelleen Manor. Pero, naturalmente, me
enterraron en el cementerio de la aldea. Vaya, vaya y ver mi tumba all.
Bueno. Willy, si le tengo aqu, no necesito ir a Cmo ha dicho que se llama
esa aldea?
No se lo he dicho, pero se lo dir ahora. El nombre es Harthrop.
Ah, ya. Me suena minti Norman con todo descaro.
Von Stahren movi la cabeza con aire pesaroso.
Usted tampoco me cree dijo. He intentado contar mi historia a dos o tres
personas antes que usted, pero todos se mostraron escpticos. Uno, incluso, quiso
agredirme y me ech de su lado con las palabras ms soeces que imaginarse pueda. Pero yo
creo que usted es mucho ms sensato y me ayudar a conseguir mis deseos. Norman, es
hora ya de que ocupe mi sitio definitivamente en la tumba.
Vamos, Willy, no tenga tanta prisa y deje que Dios decida su hora. De todos
modos, si puedo ayudarle en algo Siempre que no me ponga en conflictos con los seores
de Old Bailey, claro.
No, no habra conflictos De todos modos, quiere que le d una prueba de mis
afirmaciones? Quiere que le demuestre prcticamente que no puedo morir?
Norman se alarm.
Willy, por el amor de Dios, no cometa una imprudencia
Von Stahren sonrea de una forma extraa. De repente, Norman vio brillar un
pequeo estilete en su mano derecha.
Antes de que pudiera hacer nada, Von Stahren se clav el estilete en el pecho, a la
altura del corazn.
***
Norman se agarr con ambas manos al borde de la mesa. No entenda gran cosa de
anatoma, pero estaba seguro de que el pual haba alcanzado el corazn. Ahora, Norman se

derrumbara al suelo
No ocurri nada de lo que esperaba. Willy sac el estilete y se lo mostr impoluto y
reluciente. Despus de guardarlo, se abri la camisa y ense la herida.
Norman vio una hendidura de unos dos centmetros y medio, con los bordes
completamente limpios, sin que de ella brotara la menor gota de sangre. Pero, de pronto,
ante sus ojos atnitos, la herida empez a cerrarse con gran rapidez.
Treinta segundos ms tarde, toda seal haba desaparecido del pecho de Willy,
quien, con la sonrisa en los labios, volvi a abrocharse la camisa.
Convencido, amigo mo?
Norman se pas una mano por la frente.
Creo que necesito un trago dijo roncamente.
Tmese mi jarra. Yo no bebo indic Willy.
Norman apur la cerveza casi de un trago. Luego mir a su interlocutor.
Willy
Ahora tengo que marcharme, Norman. Volveremos a vernos otro da. Y espero
que me ayudes a morir le tute de repente.
Willy se puso en pie.
Ah, y para que no dudes de que todo ha sido real y no un sueo, aqu tienes mi
anillo. Gurdalo hasta que te lo reclame. Adis, amigo mo.
De repente. Norman se encontr solo.
Examin el anillo. En el sello vio grabado un escudo de armas: un len rampante,
cuya garra derecha empuaba un pequeo tridente. El anillo era grande, pesado, de oro
puro, no caba la menor duda,
Maquinalmente, lo guard en el bolsillo. Reflexion unos minutos y no tard
demasiado en llegar a una conclusin. Willy era un chiflado. O tal vez miembro de un club
en el que se hacan extraas apuestas, para ganar una de las cuales haba conversado con l,
contndole la ms fantstica historia que su mente haba sido capaz de imaginar. El anillo,
probablemente, era de plomo, con un bao de metal dorado, hecho especialmente para dar
mayor verosimilitud al relato.
Pero quedaba la demostracin del estilete. Era fcil de explicar, un truco
cinematogrfico. Nada sobrenatural.
De pronto, se le acerc la camarera.
Seor Baines
Norman alz la cabeza.
Hola. Meg sonri.
Tengo un recado para usted. Ella no puede venir.
Gracias. Sin saber por qu, Norman no lamentaba en absoluto la ausencia de
Polly. Mir a Meg, una Joven de grandes pechos, rotundas caderas y fcil sonrisa. Por qu
no poda sustituir a Polly?
Meg?
S? dijo la camarera.
A qu hora terminas tu turno?
Si quisiera, ya habra terminado.
Entonces, puedes marcharte, sin que el dueo te diga nada.
Iba a marcharme, cuando son el telfono y tom el recado para usted.
Tienes algn compromiso?
Meg sonri.

Ninguno, seor Baines.


Meg, llmame Norman.
S, Norman. Voy a quitarme la cofia y el delantal. Cuestin de un minuto. Pguele
a mi compaera.
Desde luego! Ah, un momento, Meg
Ella le mir.
Dime, Norman.
Qu te ha parecido el caballero que estaba conmigo?
Cmo?
S, haba un hombre en mi mesa. Pidi otra jarra de cerveza
Norman, no he visto a nadie en tu mesa, durante el rato que has estado aqu. T
pediste otra jarra y yo cre que era para alguien que iba a venir muy pronto. Pero te has
bebido las dos No te habrn hecho dao, supongo? exclam Meg ansiosamente.
Norman tena la boca abierta. Meg no haba visto al conde Von Stahren.
Pero eso es imposible
Qu es imposible? pregunt ella. Oye, tengo unas pastillas que alivian
rpidamente el exceso de alcohol. Te dar una
No es necesario, me encuentro perfectamente. Norman quiso sonrer, pero le
sali una mueca. Era una broma minti. Anda, ve a cambiarte; estar en la puerta.
De acuerdo.
Norman dej unas monedas sobre la mesa y se levant, profundamente preocupado.
Meti la mano en el bolsillo y acarici el anillo. Aquella joya, fuese o no de oro, era la
prueba de que su conversacin con Wilhelm von Stahren, el hombre que no poda morir,
haba sido algo real, por fantstico que pareciese el tema tratado en la conversacin.
Pero no tard en olvidarse de aquel extrao encuentro. Los encantos de Meg eran
numerosos, bien distribuidos y ella era una mujer ardiente y voluptuosa, con una gran
experiencia y una notable sabidura en las cosas del amor. Norman no lleg a lamentar la
ausencia de la inconstante Polly Kruger.
Todo lo contrario: haba motivos de sobra para felicitarse de su falta de formalidad,
porque no pensaba verla ms en los das de su vida.
Al da siguiente, fue a visitar a un joyero conocido y le ense el anillo.
Quieres venderlo, Norman?
No, en absoluto. Me lo han regalado pero siento curiosidad por saber si est
hecho en oro puro o se trata de una aleacin baja.
El joyero hizo saltar el anillo en la palma de su mano. Era hombre de gran
experiencia y no necesit nacer la prueba del agua ruga.
Oro de veinticuatro kilates dictamin, tajante.
Gracias, amigo se despidi Norman.

Captulo II
CON paso lento, recorri los espacios que haba entre las tumbas del pequeo
cementerio. Algunas se vean bien cuidadas, lo que indicaba que los deudos de las personas
all sepultadas estaban todava vivos y las visitaban con cierta frecuencia. Otras, en cambio,
aparecan cubiertas de hierbajos y pequeos matorrales. En algunas, muy antiguas, casi no
se poda leer siquiera el nombre del difunto.
De pronto, en uno de los ngulos, Norman encontr una gran lpida, casi oculta por
las hierbas que haban crecido con gran profusin en aquel lugar al que nadie, supuso, se
haba acercado en muchsimo tiempo. Presinti que haba encontrado lo que buscaba y,
arrodillndose, empez a arrancar las hierbas con las manos.
Momentos despus, dejaba al descubierto una inscripcin, cuyas letras mostraban
claramente el paso de los tiempos:
Conde Wilhelm von Stahren
1688 1726
Las fechas tenan un significado inconfundible.
La segunda confirmaba las declaraciones de Willy: haba muerto, o le haban
llevado a la tumba, doscientos cincuenta aos antes. En cuanto a la primera, demostraba
claramente las apreciaciones de Norman sobre su edad. Haba calculado unos cuarenta
aos. En el momento de su muerte, Willy contaba treinta y ocho aos.
Profundamente desconcertado, se puso en pie.
Con Quin haba estado hablando la semana anterior en el pub?
Meg, la camarera, lo haba declarado rotundamente: le haba visto solo todo el
tiempo. Nadie le acompaaba mientras aguardaba a la mujer que, finalmente, no haba
acudido a la cita.
Haba sido una especie de sueo, en el que haba visto algo que slo l y nadie ms
poda ver?
De pronto, cuando ms desconcertado se hallaba, oy una voz a sus espaldas:
Usted tambin cree en la leyenda?
Profundamente sorprendido, Norman se volvi, encontrndose frente a una hermosa
muchacha, que le miraba con la sonrisa en los labios. Aquella sonrisa tena una expresin
un tanto burlona, que no poda pasar desapercibida a los ojos de un hombre perspicaz,
como Norman Baines.
De modo que se trata de una leyenda dijo.
Muy bonita, muy potica, si se quiere, a pesar de que es lgubre y siniestra, pero
leyenda, al fin y al cabo calific la joven.
Norman la contempl durante unos segundos. Ella era alta y, supuso, esbelta, ya que
el chaquetn forrado de piel impeda apreciar ms detalles de su figura. Por otra parte,
usaba pantalones y llevaba unas cmodas botas de paseo, pero en su rostro apareca la
frescura de la juventud, junto con la inteligencia y la expresin innegable de un carcter
tranquilo y reflexivo. El pelo era castao, corto, libre, y los ojos tenan un tono caf muy

claro, casi ambarino.


No conozco la leyenda por completo, aunque, desde luego, no le faltan notas
fnebres admiti Norman. Usted debe de conocerla bien, supongo.
En aquel momento, apareci un enorme perro, que se acerc a la pareja con grandes
saltos. Norman, instintivamente, retrocedi un paso.
No tema dijo la joven. Sharko no ataca a nadie, a menos que yo se lo
ordene.
El can olfate a Norman durante unos segundos y luego volvi junto a su ama. Ella
puso una mano sobre su cabeza, que estaba situada a casi un metro del suelo. Era un
doberman-pinscher de aspecto aterrador, pero, a la vez, dcil como un falderillo.
Lo cri yo, cuando ni siquiera abra los ojos explic ella. Su madre haba
muerto y le salv la vida.
En tal caso, se comprende la fidelidad Ah, perdneme por no haberme
presentado. Me llamo Norman Baines, seorita
Augusta Searles dijo ella. He salido a dar un poseo, con Sharko y le vi a
usted desde lejos. Me pic la curiosidad.
Y decidi acercarse a ver quin era el intruso que estaba en la tumba del conde
Von Stahren.
Augusta sonri.
Puede figurrselo contest. Sobre todo, cuando se conoce la leyenda, seor
Baines.
No hay leyenda que no tenga un mnimo de base real dijo l sentenciosamente.
Por supuesto, y ms si se tiene en cuenta el lugar donde se origin.
Squelleen Manor.
Que es, precisamente, donde yo vivo.
Norman no pudo contener un gesto de asombro.
El me habl del cementerio de Harthrop y de Squelleen Manor manifest.
El? Quin? se extra Augusta.
Quin va a ser? El conde Von Stahren en persona!
Augusta le mir con cierto recelo.
No me cree, eh? dijo Norman. De pronto, repar en el escudo que apareca
grabado en la cabecera de la lpida. Mire eso y alarg su mano, en la que luca el
anillo que le haba entregado Willy. Mire aqu tambin, en los dos sitios aparece el len
rampante con el tridente que, supongo, deben de ser las armas de los Von Stahren.
Augusta se senta atnita.
De dnde ha sacado usted ese anillo? pregunt.
Le propongo un trato, seorita Searles dijo Norman.
S?
Usted me cuenta la leyenda del conde Von Stahren y yo le cuento la forma en que
este anillo lleg a mi poder.
Una ligera sonrisa apareci en los rojos labios de la joven.
Acepto el trato pero conversaremos mejor en el Manor, junto a la chimenea y
delante de una taza de t contest.
Norman hizo una profunda inclinacin.
Ser un placer asegur.
***

El tiempo, aunque no lluvioso, era fro y desapacible. La estancia junco a la


chimenea resultaba agradable y ms si se contaba con la compaa de una hermosa mujer
como Augusta. Ella, despojada de su chaquetn, apareca sumamente esbelta, rebosante de
femineidad con su figura que aparentaba fragilidad, pero que, en realidad, era la de un
cuerpo delgado y de firmes contornos y en cuyas suaves curvas no se adverta una
desproporcin exagerada, que rompiera el rumo de la escultura viviente que era la
muchacha.
Sharko se haba tendido sobre una gran piel de oso, junto a la gran chimenea de
piedra, en la que ardan varios troncos. La casa tena una antigedad no inferior a los cuatro
siglos y, aunque era evidente que los muebles haban debido de ser renovados, no se haba
quebrantado el estilo original de los mismos, si bien se haban aadido algunos de mayor
comodidad y ms acordes con la poca actual, que no alteraban, sino que complementaban
la decoracin de la gran sala en que se hallaban.
Una mujer de mediana edad trajo el carrito con el servicio de t. Augusta dijo que se
encargara de atender al invitado y la sirvienta se retir, discreta y silenciosamente.
Augusta llen las tazas y luego se sent frente a Norman, en un silln de alto
respaldo.
Sara y yo vivimos solas en la casa sonri. Mi padre est fuera casi todo el
tiempo, fuera del pas, claro.
Negocios, supongo dijo Norman.
No, diplomacia.
Ah El Manor es muy atractivo. Son ustedes muy afortunadas al contar con esta
posesin, seorita Searles.
Mi abuelo la compr hace ms de cincuenta aos. Segn le explic el anterior
propietario, ste vendi porque se senta ms que harto del ambiente de Squelleen Manor. A
m, a pesar de todo, me gusta.
Pero alguna vez saldr de aqu
S, tengo un apartamento en Londres y viajo de vez en cuando, aunque no con
demasiada frecuencia. En el verano, por supuesto, me tomo un par de meses de vacaciones
en un pas clido.
Y no hace nada, porque es una mujer rica, pens Norman.
Ah se equivoca dijo Augusta, sonriendo. Le he adivinado el pensamiento,
seor Baines. Trabajo, aunque, por supuesto, en algo que me gusta, y como no lo hago mal
del todo, obtengo dinero suficiente para vivir con holgura.
Qu hace usted, seorita Searles?
Pinto. No se me da mal y suelo vender siempre los cuadros que expongo.
Augusta volvi a sonrer. Ya ve que no soy una chica ociosa, que vive del dinero de pap,
que ciertamente, no es rico, aunque si posee una situacin econmica relativamente
holgada. Y usted, qu hace? Porque ya sabe muchas cosas de m, pero yo an no s nada
de usted.
Norman hizo un gesto con la cabeza.
Algunos me llaman detective privado, pero no es cierto. Soy investigador de una
compaa de seguros y tengo cierta libertad de accin en mi trabajo. El sueldo es bueno y
Bien, pero no habamos quedado en que bamos a hablar de la leyenda del conde Von
Stahren?
Augusta dej su taza a un lado.

Es cierto admiti. La prometida del conde muri asesinada y l jur que no


morira hasta castigar a sus asesinos.
Pero hay una tumba
El conde muri tambin, pese a su juramento, y fue enterrado en el cementerio de
Harthrop. La leyenda cuenta que otro hombre fue enterrado en su lugar, pero eso no es
cierto. Yo he visto la inscripcin de la defuncin en los registros de la parroquia. Wilhelm
von Stahren no pudo cumplir su juramento.
Norman se reclin en el silln.
Por qu mataron a su prometida? inquiri.
El conde haba venido a Inglaterra, como enviado del emperador Carlos VI de
Alemania y, naturalmente, de Austria. Vio a Arabella Derwent y se enamor
instantneamente. Y Arabella correspondi al amor del conde. Una historia enternecedora,
verdad?
Bien, suele suceder El flechazo amoroso no es privativo de una poca
determinada. Pero por qu asesinaron a Arabella?
Segn tengo entendido, el conde haba trado una gran fortuna consigo, un cofre
lleno de monedas de oro. En aquella poca, los nobles en servicio diplomtico, sufragaban
gran parte de sus gastos y el conde no poda dejar en mal lugar a su emperador. Pero un
asesinato directo poda haber provocado un conflicto entre las dos naciones, por lo que los
asesinos decidieron golpear el punto ms dbil.
Arabella Derwent.
S. Conocan el inmenso amor que se profesaban los dos y supusieron que el
conde no querra vivir sin la mujer a quien amaba. Von Stahren no se suicid, pero
languideci despus del crimen y muri en pocas semanas.
Y los asesinos obtuvieron su botn
Augusta hizo un gesto negativo.
Fracasaron. Jams se pudo encontrar el arca con las monedas de oro.
En resumen, perdieron el tiempo.
Parece ser que s. Se supone, aunque no se pueda demostrar, que el conde
presinti algo de lo que iba a suceder, y tuvo tiempo de esconder su tesoro. Los asesinos,
por tanto, quedaron chasqueados.
En su opinin, fue escondido el tesoro en esta casa?
No dira yo que no, aunque tampoco, la verdad, me he molestado en buscarlo.
Creo en la leyenda hasta cierto punto; no la estimo como una historia absolutamente veraz
en tocios sus extremos. Ms bien opino que Arabella fue asesinada por un amante
desdeado, el cual, incluso, pudo pagar a unos sicarios para que cometieran el crimen, pero
el resto es pura fantasa.
Entonces, Willy est enterrado en el cementerio de Harthrop.
Para m, no existe la menor duda, seor Baines.
Entonces, quin es el hombre Que me entreg este anillo?
Norman se lo sac del dedo y se lo entreg a la muchacha, para que ella pudiera
examinarlo con todo detenimiento. Al cabo de unos momentos, Augusta alz la cabeza para
mirar a su invitado.
Las armas de este escudo son anlogas a las grabadas en la sepultura dijo.
Pero eso no prueba nada
Norman sonri
No prueba nada? Seorita, me permite que ahora, a mi vez, le relate mi

historia?
Estoy deseando oira respondi Augusta.
El joven habl durante unos minutos. Al terminar, Augusta se sinti llena de
perplejidad.
Parece que no hay motivos para dudar de su palabra pero todo lo que ha
dicho, es tan fantstico!
Seorita Searles dijo Norman con una mano sobre el pecho, le juro que todo
cuanto le he relatado es la pura verdad. Yo tambin pens que se trataba de un sueo, de
una ilusin ma pero el anillo es algo real y tangible. La camarera sostiene que estuve
solo todo el tiempo, pero yo habl con Willy. Crame, no me he inventado nada; soy
hombre poco dado a fantasas, precisamente por mi profesin, y vuelvo a jurarle que hasta
mi encuentro con Willy no haba odo hablar de Harthrop, ni de este Manor, ni de la
leyenda del hombre que dijo no morira hasta haber castigado a sus asesinos. Y si yo no
haba odo jams nada acerca de esta leyenda, cmo, entonces, he podido saber lo
sucedido? Dejando de lado, claro est, lo que usted me ha contado.
Augusta asinti pensativamente.
S, resulta fantstico pero tambin puede ser real murmur.
De repente, Sharko, hasta entonces apaciblemente dormido Junto al fuego, alz la
cabeza y emiti un gruido. Arabella mir hacia la puerta.
En la entrada, acababa de sonar la campanilla de llamada. Momentos despus, Sara
haca su aparicin en la sala.
Seorita, la seora Grock desea hablar con usted anunci.
Augusta hizo un gesto de extraeza.
Grock? repiti. No he odo nunca ese nombro
Dice que viene en representacin de un tal Ballytoe, seorita.
Augusta palideci de repente. Norman capt el cambio de expresin y se pregunt
qu poda haber en la mencin de aquel nombre, para causar tal sensacin en la muchacha.

Captulo III
FUERA, en el vestbulo, sonaron unos tacones que se movan con seguridad. Una
mujer apareci de pronto en el umbral. Era de mediana estatura, aunque pareca ms alta,
debido a los tacones de sus elegantes zapatos, y vesta con gran ostentosidad. El pelo, rubio,
era muy abundante y bien peinado. Los ojos eran de color claro y tenan una expresin de
cierta dureza, que desfiguraba un tanto la belleza de sus facciones.
Seorita Searles salud la recin llegada.
Norman se haba puesto en pie.
Creo que debo marcharme manifest, con sonrisa de circunstancias.
La recin llegada hizo un gesto con la mano.
No ser necesario afirm. Mi estancia aqu va a ser muy breve. Seorita
Searles, como ya le han anunciado, vengo en representacin de Barry Ballytoe. Supongo
que conoce usted ese nombre.
Es cierto, seora Grock
Bien, slo he venido para notificarle que dentro de sesenta das, el seor Ballytoe
vendr a tomar posesin de esta residencia. Usted conoce los motivos, supongo.
Si, los conozco respondi Augusta envaradamente.
En tal caso, no es necesario aadir ms dijo la mujer con glacial acento.
Poda habrselo dicho por telfono o mediante una carta, pero he tenido que salir por
asuntos de negocios y mi ruta pasaba muy cerca de Squelleen Manor. Espero, seorita
Searles, que dentro de sesenta das haya desocupado esta casa.
La seora Grock hizo una inclinacin de cabeza dirigida al husped. Luego gir
sobre sus talones y abandon la estancia, con el mismo vivo taconeo que a su llegada.
Norman mir a la joven y la vio plida, con las facciones contradas.
Si puedo ayudarla
Augusta hizo un gesto negativo.
Muchas gracias, usted no puede hacer nada en este caso respondi.
Me suena el nombre de Ballytoe dijo l.
Es un importante hombre de negocios. Augusta forz una sonrisa. Resulta
extrao una rara casualidad, pero Barry Ballytoe es descendiente directo del hombre que
asesin o hizo asesinar a Arabella Derwent.
Caramba, qu coincidencia! exclam Norman, sinceramente admirado. Y
ella, quin es?
Thea Grock, oficialmente su secretarla, pero, en realidad, la mano derecha de
Ballytoe. En fin, seor Baines, lamento que su estancia aqu haya tenido un final tan
desagradable
Norman entendi que la muchacha deseaba estar a solas. Le suceda algo
desagradable y no quera confiarse con el que, en realidad, resultaba un desconocido para
ella. Comprendi sus razones y se dispuso a retirarse, aunque antes, sac una tarjeta de
visita y la deposit sobre una mesa.
Si necesita algo de m, no dude en llamarme sonri.
Acarici la cabeza del perro y se march.
En su coche, atraves Harthrop. Cinco millas ms adelante, encontr un automvil
atravesado en el camino.

Pareca como si hubiese sufrido una avera y su conductor no supiese repararla.


Norman se ape, dispuesto a ayudar al automovilista y tambin por el egosmo de apartar el
otro coche y poder continuar su camino.
Hola salud amablemente. Puedo serle til?
El hombre estaba parado junto al coche. Era un sujeto de unos treinta y tantos aos,
de rostro agrio y ojos poco amistosos.
S, puede serme til, contndome lo que haca en la casa de esa chica declar
sorprendentemente.
***
Norman se qued parado al escuchar aquellas palabras. Despus de sentirse
asombrado, reaccion y procur dominar la furia que le causaba lo que estimaba una
intolerable intromisin en sus asuntos personales. Ordinariamente era un hombre pacfico y
corts, pero cuando le hacan algo que afectaba a lo que l estimaba como propio, responda
siempre adecuadamente.
Entonces, le dir una cosa contest en voz alta. Quite de ah ese maldito
cacharro o se lo har quitar a golpes.
El hombre sonri despectivamente.
Usted, mequetrefe dijo.
Y, de sbito, sac un revlver y apunt con l a Norman.
Hable o le dejo seco aadi perentoriamente.
Hubo un instante de silencio. Norman sinti que le herva la furia en su interior. De
sbito, movi el brazo y golpe con todas sus fuerzas la mano armada.
Al golpe, el sujeto dio media vuelta. El revlver se dispar ruidosamente hacia su
propio coche. Norman no le dej reponerse; cay sobre l y, agarrndolo por el cuello, lo
zarande brutalmente. El sujeto, perdida la iniciativa, no acertaba a reaccionar.
El arma cay al suelo. Norman hizo girar al individuo y le asest un tremendo
pueta20 en el estmago, hacindole doblarse sobre s mismo. Aquel golpe bast para que
el sujeto se olvidase de sus propsitos.
Norman se inclin, recogi el arma y le sac los cartuchos, que dispers entre la
vegetacin que haba al lado de la carretera. El revlver fue a parar entre unos arbustos, a
veinticinco pasos de distancia.
El hombre pareca muy abatido. Norman lo arrastr a un lado, arrojndole sin
consideracin a la cuneta. Luego subi a su coche, lo hizo arrancar y lo movi un poco, lo
justo para tener el paso libre.
Al terminar, regreso a su propio automvil y emprendi la marcha. Se pregunt qu
endiablados motivos poda tener aquel sujeto para querer enterarse de lo que haba hecho en
Squelleen Manor.
Un cuarto de hora ms adelante, oy el sonido de un claxon. Alguien le peda paso y
se apart prudentemente a un lado. El coche en que viajaba su atacante pas a enorme
velocidad junto al suyo.
Durante una fraccin de segundo, Norman divis un rostro deformado por la clera.
Un puo se agit en seal de amenaza. Norman contest, sacando la lengua en son de burla.
No estaba seguro de que el otro hubiese visto su respuesta, pero se senta
moralmente obligado a darla de aquella manera.
El otro coche se alej, rebasando holgadamente los lmites permitidos en aquella

carretera. Sbitamente, a unos doscientos metros de distancia, surgi un enorme camin de


una curva.
Norman presinti la tragedia. Grit, como si quisiera advertir al imprudente
conductor. Pero ya era tarde.
El automvil se estrell de frente contra l camin, con tremendo impacto. Norman
oy el horrible estruendo y el instinto le hizo frenar maquinalmente. Durante unos
segundos, el camin de carga arrastr al coche, convertido en un espantoso amasijo de
hierros. Luego, los dos vehculos se salieron de la carretera, detenindose a pocos metros,
en un campo cercano.
El camionero, aunque muy asustado, estaba ileso. Norman, una vez detenido su
coche, corri hacia l.
Usted lo vio, usted lo vio! exclam el hombre, terriblemente excitado. Ese
loco iba a ms de ciento veinte En esta carretera no se puede correr a ms de ochenta
Lo dir todo, amigo, no se preocupe manifest Norman, esforzndose por
tranquilizar a ese sujeto. Realmente, no se le puede culpar de nada.
Esos locos de la carretera Deberan encerrarlos a todos
Norman lanz una mirada hacia el coche destrozado. Junto al volante, se divisaba
una cabeza completamente cubierta de sangre.
Al menos, a se le encerrarn bien pronto en un sitio del que no podr salir jams
dijo sombramente.
***
Norman busc al da siguiente en los peridicos la noticia del accidente. Al fin la
encontr, perdida en las pginas interiores de un diario.
El muerto se llamaba Roy Elkins y, segn la polica, el accidente se haba producido
por exceso de velocidad y posible fallo de los frenos. El camionero, lgicamente, haba sido
exculpado, cosa que tranquiliz a Norman.
Pero, en cambio, se senta preocupado. Por qu le haba interpelado Elkins de
semejante manera? Haba obrado por propia iniciativa o se lo haba ordenado otra
persona?
Sintise curioso. Debo investigar, se propuso.
Y no solamente por s mismo, sino porque lo ocurrido haba atrado poderosamente
su afn de investigador. Adems, tena muy presente el hermoso rostro de Augusta Searles y
quera conocer cules eran los problemas que tanto parecan haberla afectado con la visita
de la seora Grock.
Veinticuatro horas ms tarde, ya estaba enterado de buena parte de la vida y
milagros de Barry Ballytoe. Haba dado un gran paso, pero estim que no era suficiente.
La empresa le deba unos das de vacaciones y decidi tomarlos, para estudiar el
caso con toda tranquilidad Durante cuatro das ms, practic una serie de pesquisas que, al
fin, estim, iban a dar el resultado apetecido.
Antes de iniciar la accin, llam por telfono a Augusta. La joven se alegr de
escucharle.
Quiero pedirle un favor solicit l.
Si est en mi mano
Creo que s. En caso de que alguien le pregunte por los motivos de mi estancia,
hace das, en el Manor, dgale, que fui a interrogarla acerca de un accidente de automvil,

del cual fue usted testigo.


Por qu, seor Baines? se extra Augusta.
Si le preguntan, dir que fui all atrado por la leyenda del conde Von Stahren?
Creo que tiene razn convino ella. Debo dar algn detalle en particular?
En todo caso, diga que el accidente se produjo en Chelsea, hace cuatro semanas.
Norman haba investigado un accidente sucedido autnticamente en el lugar sealado.
Pero no d ms detalles por ahora; diga que el caso est en los tribunales y que ya hablar
cuando la llamen a declarar. Ha comprendido?
S, desde luego. Seor Baines
Augusta se interrumpi bruscamente. Norman capt en el acto sus vacilaciones.
Tiene que decirme algo? pregunt.
Es Ha vuelto a ver a Willy?
Norman sonri.
Luego cree en lo que le dije contest.
Bien, no s qu decir Pero usted hablaba con tanta sinceridad
Todo sucedi M como se lo cont. Pero no, no he vuelto a verle. Y, a decir
verdad, me gustara hablar con l nuevamente. Gracias, Augusta perdn, seorita Searles.
No se preocupe contest ella. Vuelva a llamarme, Norman.
Quiz resulte mejor una visita personal. A menos que tenga inconveniente en ello.
Ninguno accedi la joven. Venga cuando guste.
Ir en cuanto me sea posible prometi Norman.
Aquel dilogo le infundi un agradable optimismo, que le hizo premiarse con un
buen trago de whisky. Pero antes de visitar a Augusta, quera hacer algo que entraba dentro
de sus planes.
***
La mujer se dispuso a abrir la puerta, pero se le anticip la galante mano de un
hombre. Thea Grock se volvi y agradeci el gesto con una corts sonrisa.
De pronto, arque las cejas.
Creo haberle visto antes en alguna parte dijo, sorprendida.
Yo no lo creo, lo afirmo, seora Grock respondi Norman, sin dejar de
mantener la puerta abierta. Pero, claro, el hombre que ve a una mujer hermosa conserva
su imagen fija en la memoria, mientras que la mujer hermosa ve a tantos hombres que la
admiran, que difcilmente puede recordarlos a todos.
Thea ri argentinamente.
Es usted muy amable, seor
Baines, Norman Baines se present l. Pero creo que tenemos la puerta
abierta y estamos enfriando a los clientes.
Es cierto admiti ella.
Cruz el umbral, seguida por Norman, quien se haba situado a su lado.
Si no tiene compromiso, me gustarla invitarla a una copa, seora Grock dijo.
Por el momento, ninguno accedi ella. Qu le parece esta mesa?
Un atildado camarero se acerc en el acto. Norman ayud a la mujer a quitarse el
costoso abrigo de pieles que envolva su bien formado cuerpo. Thea pidi jerez dulce y l
un whisky.
Sentado frente a la mujer, Norman la contempl en silencio durante unos segundos.

Debajo del abrigo, Thea vesta un traje negro, de escote recto, pero tan bajo que casi
permita ver por completo sus bellos y redondos senos. Dos delgados hilos del mismo color
sostenan el vestido, por otra parte muy ajustado al esplndido busto a partir del talle, de
singular delgadez. Deba de tener unos treinta y dos aos, calcul Norman, pero no caba la
menor duda de que era muy hermosa y que, adems lo saba. Y, sin duda, era muy experta
en las artes amatorias.
Mir sus manos. Haba un aro de oro, aparte de una sortija con un grueso zafiro.
Casada, divorciada o viuda? pregunt.
Tiene mucho inters mi estado civil? sonri Thea.
Un inters enorme. Si no resulta ser la primera de las tres cosas que acabo de
mencionar, intentar conquistarla.
El camarero trajo las bebidas. Thea le mir por encima de su copa.
Acabamos de conocernos y ya se lanza al ataque?
En primer lugar, nos conocimos hace das en Squelleen Manor y, en segundo,
cuando una mujer es hermosa y no tiene dueo legal, la obligacin de tocio hombre que se
precie de tal, es de intentar su conquista.
Yo no he dicho an si tengo o no dueo legal. Adems, en estos tiempos de
reivindicaciones femeninas, la frase es desafortunada.
Era un tpico, le ruego me dispense, seora Grock.
Est dispensado. Y Thea sonri extraamente, yo no tengo dueo legal.
Entonces, iniciar mis ataques
Perdn, seor Baines le interrumpi ella. Procede usted as siempre, cada
vez que se encuentra con una mujer medianamente atractiva?
Al menos, lo intento.
Y si falla?
Tengo espritu deportivo y s aceptar las derrotas. Pero una derrota es siempre el
resultado de un combate en el que se ha intentado la victoria. El neutral es el que nunca
pierde ni gana, seora.
Thea ri suavemente.
Una tesis muy atrevida, pero que me hace saber una cosa manifest.
Cul, por favor?
Si es derrotado, se encoge de hombros y, metafricamente o tal vez de una forma
real, se aleja, con las manos en los bolsillos y silbando alegremente. En busca de otra pieza,
claro.
Bueno, algo de eso hay, pero no me paso el da a la busca de piezas contest
Norman. A fin de cuentas, necesito trabajar y, por otra parte, tampoco soy un obseso.
Antes de encontrarme con usted, me he cruzado con infinidad de mujeres bonitas,
pero no he corrido detrs de ninguna de ellas. Lo que pasa es que ahora ha surgido la
ocasin y he tratado de aprovecharla.
No, si facultades oratorias no le faltan manifest ella jovialmente. Y, dgame,
por favor y si no es indiscrecin, en qu trabaja?
Soy investigador de una compaa de seguros. Por eso me encontr usted el otro
da en Squelleen Manor. La duea fue testigo de un accidente ocurrido har unas cuatro
semanas en Chelsea y yo fui a escuchar su versin del caso, en nombre de mi compaa.
Comprendo. Thea mir a un lado y otro. Perdn, seor Baines, pero creo que
he de irme.
Esperaba a alguien y no ha venido adivin l.

Cierto, pero no tema; era un encuentro de negocios.


Lo cual me da esperanzas para volver a verla otro da.
Ella le dirigi una larga mirada, a travs de sus pestaas.
Por qu no? contest.

Captulo IV
NORMAN regres a su casa sumamente satisfecho por el inesperado encuentro, que
le haba ahorrado enojosos trmites de bsqueda. Haba conseguido de Thea que aceptase
su llamada telefnica un par de das, ms tarde, a fin de concertar una cita, y esperaba,
entonces, que ella se mostrase ms comunicativa.
Abri la puerta. Dios dos pasos en el interior de su casa y, de sbito, se qued
inmvil, como si le hubiesen clavado los pies al suelo.
El conde Von Stahren estaba sentado en una butaca, con las piernas cruzadas y las
manos sobre los brazos del mueble, contemplndole con la sonrisa en los labios. Norman
trat de hacerse a la idea de que se hallaba ante una persona que, por lo menos, dispona de
poderes sobrenaturales.
Entre, entre, Norman, no se quede en la puerta dijo el conde.
Norman cerr.
No le esperaba, Willy confes.
Usted saba que volveramos a vernos.
Bien, no lo tena por seguro pero ya que est aqu
Podemos hablar, no le parece?
Lo estoy deseando. Willy, dgame, qu prefiere para beber? O dado su estado
le est prohibido comer y beber?
El conde solt una alegre carcajada que, ciertamente, no pareca proceder de
ultratumba.
Mi estado ahora es perfectamente normal respondi. Por tanto, aceptar una
copa, Norman.
Est bien, Willy, el otro da nos separamos sin que usted hubiese terminado el
relato de su vida. Por ejemplo, no me cont el detalle de sus amoros con Arabella Derwent.
Ah, se ha enterado
Estuve en Squelleen Manor. Y tambin en el cementerio de Harthrop. Vi su
tumba. O, por lo menos, la tumba del conde Von Stahren.
El conde soy yo, Norman.
Nacido har unos cuarenta aos
No, nacido en mil seiscientos ochenta y ocho.
Hubo un largo silencio. Norman haba preparado dos high-balls y entreg uno a su
visitante.
Willy, dgame de una vez, qu pretende de m? pregunt el dueo de la casa al
cabo de unos momentos.
Deseo morir definitivamente. Aunque entonces todos me tomaron por muerto, no
llegu a morir en el estricto sentido de la palabra. Sigo tan vivo como el da en que me
bajaron a la sepultura.
Porque languideci a causa de la pena y el dolor producidos por el asesinato de su
amada.
S admiti Willy.
Pudo haberse vengado entonces
La muerte de Arabella me dej sumido en una especie de estupor, que me impeda
reaccionar. Hoy da se le llama shock psquico, me parece.

Norman asinti.
As es dijo.
Estuve muchos das sin probar bocado, convertido poco menos que en una estatua
en la que apenas alentaba la vida. Al fin, debilitado, me mor.
Hoy se dira que fue enterrado en estado catalptico. Pero sin duda reaccion
aunque me imagino que debi de ser mucho despus.
Oh, no, a los pocos das volv a la vida.
Y no intent vengarse entonces?
Yo no poda ejecutar mi venganza. No s cmo explicrselo, Norman tena que
encontrar a alguien que me ayudase, pero nadie me crea. Si no es as, no puedo castigar
aquel horrible crimen
Bueno, bueno, fue un asesinato cometido hace doscientos cincuenta aos. Pero ya
ha prescrito, como puede comprender.
Para m, ese crimen no ha prescrito.
Las cejas de Norman se alzaron sbitamente.
Oiga, no ir a decirme que el asesino de Arabella tambin vive al cabo de dos
siglos y medio exclam.
Por supuesto que no, pero si vive su descendiente directo.
Y quiere vengarse en un hombre que no tiene la menor culpa de las atrocidades
que pudiera cometes uno de sus antepasados.
No ser venganza, sino justicia.
A veces, son trminos sinnimos filosof Norman. Pero si quiere vengarse
en el actual Ballytoe, tambin pudo hacerlo en alguno de sus antecesores
Todos, menos el primero, fueron buenas personas, aunque con sus defectos, claro
est. Pero el actual posee las mismas caractersticas que el primero. Y emplea tambin a
esbirros y sicarios sin escrpulos, y ha hecho matar a ms de una persona.
Lo cual viene a significar, ms o menos, que cuando ese Ballytoe haya sido
suprimido, usted podr morirse.
Willy asinti con una plida sonrisa.
Si es as aadi Norman, no cuente conmigo. Comprender que no voy a
buscar a Ballytoe y pegarle dos tiros lindamente Ya le dije algo sobre Old Bailey, creo
recordar.
Lo recuerdo perfectamente, Norman. Yo, lo nico que le pido es que me crea y
trate de ayudarme.
No veo cmo
Ya lo est haciendo. Impida las actividades de Ballytoe y tendr ms que
suficiente.
Es un hombre muy poderoso.
No hay hombre poderoso sin un punto dbil.
Norman entorn los ojos.
Tal vez el punto dbil de Ballytoe es Willy, dgame una cosa.
Si, Norman.
Es cierto que en alguna parte de Squelleen Manor hay un cofre lleno de tleros
austracos, de la poca del emperador Carlos VI?
Willy sonri imperceptiblemente. Era una respuesta silenciosa, que encerraba una
implcita afirmacin.
Y Ballytoe ambiciona poseer ese tesoro

De pronto, Willy se puso en pie.


A decir verdad, Norman, ya empez a ayudarme dijo de forma sorprendente.
Cmo? exclam el joven, muy intrigado.
Primero, quiso creer en mi historia y fue a Harthrop y luego a Squelleen Manor
Invitado por su duea, todo hay que decirlo.
Pero fue, y esto es lo importante. Y, en segundo lugar, asest un golpe a
Ballytoe
Norman solt una estentrea carcajada.
Willy, es usted un tipo magnfico. Cmo he podido asestar a Ballytoe un golpe,
si no le he visto en los das de mi vida ni he tenido la menor relacin con l?
Ya ha tenido esa relacin con Ballytoe, aunque no de una forma directa. Recuerde
a Elkins.
Ah, trabajaba para l
Y le asalt en plena carretera, para hacerle declarar los motivos de su estancia en
el Manor.
Es cierto. Incluso nos peleamos, pero yo lo derrot. Luego, Elkins, supongo que
furioso, condujo el coche a excesiva velocidad
Esto es cierto, pero lo que no sabe usted es que, a pesar de la velocidad, Elkins
poda haber evitado el choque contra el camin.
Norman se puso rgido.
Willy, si usted hizo algo con sus poderes sobrenaturales
No, fue usted, Norman. Recuerda el tiro que se escap? La bala fue a dar en el
coche y averi la direccin. Cuando Elkins quiso virar para eludir la colisin, slo pudo
hacer que girar el volante. Las ruedas continuaron la misma trayectoria la que acababa en
el camin de carga.
Norman se qued atnito. De repente, le pareci verso envuelto en una niebla muy
espesa. Remolinos de vapor se agitaron velozmente a su alrededor durante unos segundos.
Crey haberse convertido en una estatua, pero, en pocos momentos, volvi a la normalidad.
Willy haba desaparecido.
Inspir profundamente. Se trataba de un sueo o haba conversado realmente con
el hombre que no poda morir?
Sus ojos se fijaron en el vaso medio vaco, que estaba sobre la mesita que haba
junto al butacn. No, no haba sido una ilusin.
Willy haba estado all. Se pregunt cmo era posible que saliese de su tumba a
voluntad.
Con quin haba hecho un pacto para vivir durante doscientos cincuenta aos?
Al cabo de unos segundos, lleg a una conclusin. No haba que tener demasiada
prisa. Presenta que aquel encuentro con el conde Von Stahren no serla el ltimo.
***
Al da siguiente, por la tarde, llamaron a la puerta de su casa.
Norman abri. Habla dos hombres ante la entrada y su aspecto le disgust en el
acto.
Saltaba a la vista que se trataba de dos matones profesionales.
Es usted Norman Baines? pregunt uno de ellos.
S. En qu puedo servirles, caballeros?

Me llamo Clay Friars. Mi acompaante os Bengt Suppy. Deseamos hablar con


usted, seor Baines.
Norman se ech a un lado.
Entren invit secamente.
Friars y Suppy cruzaron el umbral. Suppy cerr y qued junto a la puerta, apoyado
en ella y con los brazos cruzados.
Seor Baines, hace cuatro semanas no hubo ningn accidente de automvil en
Chelsea dijo Friars sin ms prembulos.
Por lo tanto, ha mentido aadi Suppy desde su puesto.
Norman sonri. Aquellos estpidos sujetos, pens, no tenan la menor idea de su
magnfica memoria, en ocasiones fotogrfica, facultad que le haba prestado grandes
servicios en su tarea de Investigador y en ms de una ocasin.
No ocurri ningn accidente? contest. Temo, caballeros, que no estn
enterados de la verdad.
Hemos hecho pesquisas
Puesto que parecen saberlo todo, por qu no van a mi compaa de seguros y
solicitan les dejen ver los archivos? El da doce de marzo
Estamos a dieciocho de abril. Han pasado ms de cuatro semanas le
interrumpi Friars.
Cuando yo dije cuatro semanas, no mencion ningn plazo fijo ni una fecha
concreta dijo Norman sin perder la calma. Adems, lo dije hace ya algunos das, de
modo que ya han transcurrido cinco semanas desde entonces. Por tanto, mi afirmacin es
absolutamente verdica. Ese da doce de marzo y en el cruce de Flood Street y Kings Road,
lugar situado en Chelsea, como ustedes sin duda no ignoran, colisionaron los coches
matrcula WNR 075 S y KZE 344 I, con el resultado de un herido grave y dos menos
graves, ms una farola destrozada y un escaparate hecho polvo. El escaparate era de una
tienda destinada a artculos de regalo y bisutera de buena calidad. Quieren que les d,
adems, los nombres de los testigos que presenciaron el suceso?
Era un accidente autntico y l lo haba investigado. Aunque cuando fue interrogado
por primera vez, haba dicho una especie de mentira, luego haba recordado el suceso,
absolutamente real.
Friars y Suppy se quedaron pasmados.
Vaya memorin! dijo el primero.
En lugar de cerebro, tiene una computadora exclam Suppy.
Norman sonri.
Tener buena memoria es esencial en una profesin como la ma manifest.
Los dos esbirros reaccionaron.
En tal caso, no queremos seguir molestndole dijo Friars. Pero
comprobaremos su Historia.
Pregunten por el seor Torndaunt, jefe de archivos de mi compaa. Dganle que
van de mi parte y l les atender con muchsimo gusto dijo Norman.
S, iremos gru Friars. Vmonos, Bengt.
Suppy se despeg de la puerta. Norman alz una mano.
Por favor, no utilicen el ascensor recomend.
Qu le pasa? pregunt Friars speramente.
Est averiado.
Nosotros lo hemos utilizado. Adis.

Friars dio media vuelta y sali, precedido por su compinche. Norman se acerc a la
puerta.
El ascensor se hallaba casi frente a su departamento. Suppy camin oblicuamente y
puls el botn de apertura. Apenas la puerta se hubo deslizado a un lado, dio dos pasos y se
situ en la plataforma.
En el mismo instante, se oy un terrible chasquido. El ascensor se precipit hacia
abajo.
El grito de Suppy se interrumpi al producirse un terrible estruendo, que hizo vibrar
perceptiblemente el edificio. Norman se estremeci.
Doce pisos murmur.
Friars estaba terriblemente plido. Volvi la cara y mir al joven con ojos
extraviados.
Se lo haba advertido dijo Norman.

Captulo V
TOME papel y lpiz y anote, por favor dijo Norman una hora ms tarde, con el
telfono pegado a la oreja.
Est bien, pero, dgame, qu sucede? quiso saber Augusta Searles.
Norman se lo explic. Augusta anot los datos del accidente y luego manifest que
deseaba conocer ms detalles del caso.
Tambin a m me gustara conocerlos respondi Norman, que ya le haba
explicado todo lo sucedido, incluyendo su primer encuentro con Elkins. Pero no cabe la
menor duda de que estn sucediendo cosas que no tienen explicacin posible a menos
que se crea en la intervencin de fuerzas sobrenaturales.
Lo cree usted, seor Baines?
No s qu pensar. De torios modos, me gustara hablar con usted ms
detalladamente. Es decir, si no tiene inconveniente
Ninguno dijo Augusta. Pero mi casa est lejos de Londres.
Yo ir a verla, eso no es problema para m. El sbado prximo, si le parece bien.
S, desde luego acept ella.
Norman colg el telfono y se sirvi una copa. Todava se senta profundamente
impresionado por el accidente que haba causado la muerte de Suppy, cuyo cuerpo haba
aparecido horriblemente destrozado entre los restos del ascensor siniestrado. No acababa de
comprender cmo habla podido ocurrir aquella catstrofe.
Ciertamente, no era el nico ascensor del edificio, aunque s el que l utilizaba
regularmente. Pero al hallarse averiado, usaba los otros que haba en funcionamiento, cuyos
accesos se hallaban algo ms distantes. Friars y Suppy, sin embargo, haban utilizado el
ascensor averiado.
Recordaba la cara de Friars, en la que haba visto una expresin de horror
insuperable, un gesto de pavor indescriptible Qu le dira a Ballytoe cuando lo viese?
Porque no tena la menor duda de que Friars y Suppy haban sido enviados por
Ballytoe. Y slo por no dejar ver sus cartas antes de tiempo, no haba mencionado aquel
nombre durante la conversacin sostenida con los dos matones.
De sbito, se le ocurri una idea.
Dej el apartamento y baj al vestbulo. Haba un par de policas uniformados ante
la puerta del ascensor accidentado. El cadver de Suppy haba sido extrado ya haca rato.
En apariencia, todo haba vuelto a la normalidad, aunque Norman saba que los tcnicos
iniciaran a la maana siguiente las investigaciones, para hallar la causa del accidente. El
conserje, Rod Mullins, se hallaba en su puesto, tras el mostrador. Norman se le acerc y lo
vio todava muy afectado por el suceso.
Cmo est, Rod? pregunt, solcito.
Todava no se me ha pasado la impresin, seor Baines respondi el conserje
. Fue un susto horrible y la verdad es que no s cmo ese hombre pudo utilizar el
ascensor averiado.
A m tambin me extraa, Rod confes el joven. Pero, si mal no recuerdo,
haba un cartelito indicador sobre la puerta
S, seor, sobre todas las puertas que daban acceso a ese ascensor. Incluso en la
de su mismo piso Ninguno de los inquilinos cometi la imprudencia de usar ese ascensor

estropeado
Vio usted al muerto a su llegada?
Pues claro, seor Baines. Mullins saba que Norman era investigador de una
compaa de seguros y no le extra que el joven le hiciese preguntas. Vino l, con otro
tipo
Y se fueron directamente al ascensor averiado.
Pues eso es lo que ya no puedo decirle declar el conserje. En el mismo
instante, se me acerc la seora Roberts y yo me distraje
Norman contuvo una sonrisa. La distraccin de Mullins era comprensible. Pamela
Roberts sola usar unos escotes completamente reidos con la moderacin y en verdad que
hasta el ms puritano habra cedido a la tentacin de contemplar aquel fascinante panorama.
l lo haba hecho en ms de una ocasin.
Y ellos se fueron al ascensor averiado Pero el cartel deba de estar puesto.
Algn gracioso debi de quitarlo gru Mullins. Nunca faltan estpidos
capaces de las bromas ms pesadas. Seguramente, se qued escondido tras alguna columna,
para divertirse viendo cmo aquellos dos hombres volvan a salir de un ascensor que no
funcionaba.
Pero el caso es que funcion, al menos de subida.
Mullins se encogi de hombros.
Eso ya lo dirn los expertos rezong. El caso es que cuando el ascensor se
estrell contra el fondo del pozo, el cartel estaba puesto. Ya le he dicho que yo me distraje
unos momentos Claro que no puedo decirle si en aquellos instantes faltaba el cartel, pero
si no es as no se comprende que no usaran otro de los ascensores.
Indudablemente, as debi de suceder. Pero no vio usted a alguien sospechoso?
Observ a alguna persona que actuase de un modo poco regular?
Mullins pareci concentrarse en su memoria durante algunos segundos.
Bien respondi al cabo, ahora que lo dice S, me parece que vi a un
hombre merodeando por el vestbulo, cuando la seora Roberts sala del ascensor
Puede describirlo, Rod? solicit Norman.
Pues era un tipo bastante alto, de buena figura S, ahora que recuerdo ms
detalles Tena el pelo rubio, con algunos rizos, como si fuese un peinado algo antiguo
Los ojos eran muy claros, lo s porque me mir una vez, pero ya dije que la seora
Roberts
Me lo imagino dijo el joven con voz tensa. Siga, Rod, se lo suplico.
Ya no s qu ms decirle 'Ah, s, tena la cara completamente blanca, como si
hubiese estado mucho tiempo en la crcel o como la de un cadver Cuando termin de
atender a la seora Roberts, el tipo haba desaparecido ya y aquellos dos hombres estaban
subiendo a los pisos superiores, aunque yo me imagin que habran utilizado otro
ascensor
Norman procur dominarse. La descripcin que Mullins acababa de darle encajaba
perfectamente con la de una persona a la que l conoca muy bien.
Esta vez, se dijo, el conde Von Stahren haba actuado por s y no por su mediacin.
Sin embargo, las dudas surgan de inmediato. Por qu actuar contra los sicarios de
Ballytoe y no contra ste directamente?
Haciendo un esfuerzo, consigui sonrer.
Muchas gracias, Rod, ha sido usted muy amable se despidi.
Volvi a su departamento. Cuando abra la puerta, oy el timbre del telfono.

Corri hacia el aparato,


Baines dijo.
Cmo est usted, amigo mo? Reconoce mi voz?
Norman asinti maquinalmente.
Es una voz inolvidable, seora Grock manifest.
Gracias dijo ella. Le he llamado un par de veces, pero no contestaba
Haba salido unos momentos, seora; le ruego me disculpe.
Bien, ya no tiene ninguna importancia, puesto que estamos hablando
Solamente quera recordarle algo interesante.
Nuestro prximo encuentro sonri Norman.
Maana, a las siete. Le parece bien?
Me parece de perlas, seora Grock.
***
Norman envi por delante un pequeo ramo de flores, bonito, aunque no demasiado
ostentoso, ya que no quera dar sensacin de ser lo que no era en realidad. El empleo estaba
bien retribuido y disfrutaba de una cierta independencia, lo que le permita satisfacer ciertos
caprichos, aunque no era derrochador ni haca gastos disparatados. Pero con aquel obsequio
esperaba quedar bien delante de su anfitriona.
A las siete en punto llam a una puerta de brillante madera oscura, adornada con
herrajes dorados. Una mujer de mediana edad, ataviada con un abrigo de pao y un bolso
en la mano izquierda, abri a los pocos momentos.
El seor Baines, supongo dijo.
S, yo mismo.
Pase usted: la seora le recibir enseguida. Buenas noches, seor.
Buenas noches.
Deba de ser la sirviente personal de Thea, que ya se iba, supuso Norman. Cerr a
sus espaldas y se encontr en un pequeo vestbulo, separado del gran saln por un desnivel
de metro y medio, y al que se acceda por una escalera en voladizo, situada en el lado
izquierdo. Haba una barandilla protectora y en la estancia divis un enorme divn de color
fucsia, sobre el suelo de moqueta amarilla. El contraste era agradable, sobre todo por los
cuadros de estilos modernos y vivas tonalidades cromticas, que adornaban las paredes.
En otro lado divis una barra con el correspondiente servicio de licores. Una
cortina, del mismo color que el divn, separaba la pieza de las habitaciones interiores.
Thea surgi de pronto, apartando la cortina con una mano. Norman sonri al verla,
increblemente atractiva con un vestido de color verde muy oscuro, cuyo escote dejaba muy
poco a la imaginacin. Prcticamente, slo quedaban cubiertos los que Norman imagin
rosados vrtices de unos senos de perfecta curvatura.
Al caminar hacia l, Thea dej ver la pierna izquierda hasta la cadera, merced a la
abertura del vestido. Norman tom su mano y la bes galantemente. Luego sac una agenda
y, ante la extraeza de ella, escribi algunas lneas:
Voy a tener que aprender a hablar de nuevo. Me ha dejado sin habla.
Mostr la agenda a Thea. Ella, despus de leer, solt una cristalina carcajada.
Es usted encantador, amigo mo dijo, a la vez que se colgaba de su brazo
confianzudamente. Le apetece una copa?
Si no temiera repetir una tontera, que se dice en muchas ocasiones como sta, yo

le dira que de usted soy capaz de aceptar vidrio molido, con cido sulfrico. Por supuesto,
acepto esa copa encantado, seora Grock.
Ella le solt para pasar al otro lado de la barra.
No le quiero tan mal dijo maliciosamente. Pero cuntas veces ha repetido
usted ese mismo tpico?
Cuntas veces se lo han dicho a usted?
Ella volvi a rer.
Como esgrimista, sera usted temible dijo. No me extraa que tenga usted
tanto xito en sus conquistas
Esto es algo que nunca pregono. Discrecin ante todo.
S, que tu mano izquierda no sepa lo que hace la derecha, verdad?
En este caso, el dicho no sirve. La mano izquierda sabe lo que hace la derecha,
porque las dos suelen estar en la cintura de una mujer.
Thea le entreg un vaso alto, en donde tintineaban un par de cubitos de hielo.
Terrible calific. Empiezo a sentir miedo. Mc parece ser una pieza bajo el
infalible punto de mira del cazador, al que he cometido la imprudencia de invitar en mi
propia casa.
En todo caso, no me considere como la serpiente que alberg en su propio seno.
Norman baj la vista .
Desde luego, si yo fuese serpiente, no podra utilizar mi picadura mortal.
Nunca se sabe y prefiero que sea hombre. Thea abandon la barra, con su
vaso en la mano. Nos sentamos, seor Baines?
Por qu no me llama Norman?
La confianza demasiado prematura puede adelantar la derrota contest ella
intencionadamente.
Es que ya se siente derrotada?
Thea le mir por encima del hombro, mientras atravesaba la estancia.
Es usted increble dijo. Nunca me haba tropezado con un hombre como
usted.
Es que ninguno de los que conoce se llaman Norman Baines.
Se considera nico? pregunt ella, mientras se sentaba y cruzaba las piernas.
En este momento y a su lado, s. Dgame, es cierto que no tiene dueo legal?
No soy casada y eso es todo lo que debe interesarle Norman.
No necesito saber ms Thea.
Estaban muy juntos y se miraban fijamente a los ojos. Norman dej su vaso sobre
una mesita que tena al alcance de la mano y luego intent abrazarla. Pero Thea le rechaz
con gran suavidad.
No sea impulsivo, Norman dijo, sin mostrar enojo. Dgame, es cierto que
fue a Squelleen Manor para investigar un accidente de automvil?
Lo duda usted?
Senta cierta curiosidad Esa chica, quiero decir, Augusta Searles, no es mujer
que se mueva demasiado de su residencia.
S, pero a veces viene a Londres y el da del accidente un polica tom su nombre
y direccin, para declarar en caso necesario. Mis investigaciones me llevaron hasta all y
quise escuchar su versin, eso es todo. De todas formas, creo que pronto tendr que
abandonar el Manor. O me equivoco?
Thea hizo un gesto con la cabeza.

No, no se equivoca. El Manor est hipotecado contest.


Resulta extrao. Parece una chica en buena posicin.
La culpa no es suya, sino de su padre, que se dedic a hacer especulaciones
disparatadas. Pero, por supuesto, la culpa tampoco es del que hizo el prstamo con la
garanta de la propiedad.
Uh, si, desde luego. Dispense la pregunta, Thea, pero qu representa usted en
la empresa Ballytoe?
Bien, en ocasiones hago el papel de relaciones pblicas otras veces le
represento en determinados actos Digamos que soy una empleada distinguida. Pero mi
poder decisorio es muy pequeo. l toma siempre todas las decisiones importantes.
Es lgico convino Norman. Mir a su alrededor. Debe de pagarle bien
aadi.
No me quejo sonri ella. Le coment Augusta algo sobre mi visita, despus
de mi marcha?
No, en absoluto. Yo estaba all por un determinado asunto y no tena por qu
hacerle preguntas indiscretas ni ella tena por qu comentar algo que no estaba relacionado
con mi visita. Pero si le interesa, le dir que se senta bastante afectada.
Me lo imagino. Norman, ha odo hablar usted algo sobre un supuesto tesoro en
Squelleen Manor o en sus inmediaciones?
Un tesoro? Norman fingi sorpresa. No, en absoluto. Adems, yo no creo
en esas historias y en todo caso, el verdadero tesoro est aqu, ante mis ojos
Una vez ms, Norman intent el asalto. Ahora su tentativa tuvo pleno xito. Thea no
se resisti cuando el brazo masculino rode su esbelto talle. Un segundo despus, sinti el
contacto de unos labios en la piel de su cuello y se estremeci vivamente.
Los labios ascendieron gradualmente hasta encontrarse con los suyos. Entonces, las
dos bocas se confundieron en un volcnico beso. Thea alz los brazos y rode el cuello del
joven. Y para ambos, todo cuanto les rodeaba desapareci en el ardiente vrtigo de la
pasin.

Captulo VI
LA conquista haba tenido un xito pleno y Norman se senta satisfecho, no tanto
por el agradable resultado de la aventura, como por haber conseguido una cierta intimidad
con Thea. Ello le permitira, esperaba, conseguir mayores detalles de las actividades de
Ballytoe. Sin saber por qu, presenta que el financiero no jugaba limpio en el caso de
Squelleen Manor y quera ayudar a Augusta.
Augusta, se dijo, mientras su coche se acercaba al Manor, era una mujer bien
distinta a Thea. A pesar del ardor y la voluptuosidad que haba encontrado en Thea, no
poda dejar de advertir que, en otros aspectos, era fra y calculadora. La pasin, estim, no
le permitira cegarse ni abandonar una senda, seguramente trazada de antemano. Era algo
que deba tener muy en cuenta, se dijo finalmente, cuando ya refrenaba la marcha ante la
puerta principal de la residencia.
La muchacha se hizo visible casi en el acto en el umbral. Sharko corri hacia el
recin llegado y le puso las patas sobre los hombros.
Le aprecia dijo Augusta, complacida.
Ms vale as sonri Norman, a la vez que acariciaba la cabeza del enorme can
. No me gustara ser su enemigo y Alarg una mano, Cmo se encuentra?
No puedo quejarme respondi ella. Quiere pasar?
Gracias.
Entraron en la casa. Augusta le condujo inmediatamente hasta el saln, animado por
las llamas que ardan alegremente en la chimenea.
Quiere beber algo o prefiere t? consult la muchacha.
Jerez, si tiene
Claro.
Norman hizo una pregunta mientras ella llenaba la copa:
Vinieron a verla para interrogarla sobre el accidente?
S. Les dije todo como usted me haba indicado
Ah, eran ms de uno
Dos, y su aspecto no me gust nada. Parecan malos de pelcula.
Altos, fornidos y de rostro poco agradable, sin duda. Sin embargo, no se llamaban
Friars ni Suppy.
Augusta le mir extraada.
Cmo lo sabe? exclam.
Cuando la llam a usted, acababan de visitarme dos tipos llamados como he
dicho. Ya sabe lo que sucedi despus.
Augusta asinti. Norman se lo haba explicado todo detalladamente al da siguiente
del accidente del ascensor.
Dijeron llamarse Galton Calloway y Luth Anthrim, y estaban investigando el
caso, por encargo del abogado de uno de los perjudicados. Claro que despus de lo que
usted me haba dicho, resultaba fcil ver que mentan, pero no quise dar a entenderles que
conoca su impostura.
Le dijeron algo ms?
No. Vinieron solamente a comprobar su historia y se marcharon sin hacer
comentarios, muy corteses y amables, a pesar de su apariencia.

Norman se reclin en el silln situado junto al fuego.


Estuve hablando con Thea Grok manifest de pronto.
No me diga! se sorprendi Augusta. La conoca usted acaso? Porque aqu
no dieron muestras de conocerse
No, no nos conocamos, pero yo hice todos los posibles porque as sucediera. Me
intrig su relacin con Ballytoe.
Algunos hombres de negocios tienen bellas mujeres como relaciones pblicas
dijo Augusta pensativamente. Personalmente, pienso que Thea es algo ms para
Ballytoe.
Norman no quiso emitir su opinin sobre el particular, ya que tena la suya formada.
Claro que l haba podido representar una variacin para aquella hermosa mujer, pero,
como fuese, estimaba que lo ocurrido no iba a ser sino algo pasajero, nada definitivo.
De todos modos, opino que Ballytoe debi enviar a un hombre para visitarla a
usted. Al menos, para la misin tan poco agradable
Norman observ que el rostro de la muchacha adquira una inusitada expresin de
gravedad.
Sin duda he dicho algo poco agradable. Lo siento se disculp.
No se preocupe. Thea, a fin de cuentas, tena razn. Antes de dos meses, deber
abandonar esta casa declar la muchacha.
No hay otra solucin?
No contest. Ballytoe supo hacerlo bien.
Cmo? La hipoteca es garanta de un prstamo
S, pero hecho mediante trampas y engaos, por una cantidad muy inferior a la
que figura realmente en los documentos. Mi padre se encontr con esa sorpresa cuando ya
no haba remedio.
Hay abogados
Consult al suyo y le hizo perder todas las esperanzas. Ballytoe actu con gran
astucia y, como se dice corrientemente, amarrando hasta el cabo ms pequeo, para que no
se le pudiera escapar la presa.
En este caso, Squelleen Manor murmur Norman. Pero qu inters puede
tener Ballytoe en la propiedad?
No se lo imagina?
El tesoro del conde Von Stahren adivin el joven.
Exactamente confirm Augusta.
***
La tarde haba transcurrido con cierta rapidez y, para Norman, pese a algunos de los
temas tratados en la conversacin, haba resultado muy agradable. Por otra parte, haba
relatado a la muchacha todo lo que le haba sucedido desde el da en que se conocieron por
primera vez, sin omitir, por supuesto, el encuentro con el hombre que no poda morir.
De pronto, Norman consult su reloj.
Creo que se me hace tarde exclam.
Vuelve a landres? pregunt ella.
Claro, vivo all
Se est haciendo de noche. Yo tengo automvil, pero siempre que puedo, evito
los viajes nocturnos. No me gusta viajar en la oscuridad.

Yo estoy acostumbrado. Por mi profesin, tengo que moverme* mucho sonri


Norman.
Oe todos modos, y si no le importa, me gustara invitarle a cenar. Luego puede
quedarse aqu. La habitacin de mi padre est libre y a l no le importara saber que he
tenido un husped.
Augusta, no quisiera molestarla ms.
Por favor Ella le mir crticamente. Ya me doy cuenta de que no ha venido
prevenido para un fin de semana, pero arriba hay algunas prendas de ropa de mi padre. Ms
o menos, son de la misma figura y podr dejarle un pijama, unas zapatillas y una bata.
Incluso puede usar su maquinilla de afeitar, aunque no puedo prestarle un cepillo de
dientes.
Norman ri moderadamente.
No pasar nada por una noche sin lavarme la dentadura contest. Acepto
encantado y se lo agradezco muy sinceramente.
Para m ser un placer declar la joven. Y ya se pona en pie, a fin de encargar
un cubierto ms para la cena, cuando, de pronto, Norman le hizo una pregunta.
Augusta vacil primero y luego movi la cabeza negativamente.
Debo admitir que s, hubo un tiempo en que cre en la existencia del tesoro y
hasta lo busqu por todas partes, pero, al fin, llegu a la conclusin de que no era ms que
una leyenda contest.
Quiz otros no lo crean as dijo Norman.
Quines? pregunt ella, intrigada.
Ballytoe y Thea Grock.
Augusta call unos instantes. Luego, lentamente, dijo:
Es posible que tenga usted razn. Norman. O si no no se comprendera tanto
inters por esta propiedad.
***
Algo le impeda conciliar el sueo. Habase dormido casi de inmediato, apenas se
meti en la cama, pero al cabo de un par de horas y por alguna causa inexplicable, se haba
despertado sbitamente y estaba completamente desvelado.
Continuamente daba vueltas en el lecho, buscando una posicin ms cmoda que le
permitiera volverse a dormir. Al fin, aburrido y hasta enojado consigo mismo, apart a un
lado las ropas, meti los pies en las zapatillas y se puso la bata.
Encendi un cigarrillo. Luego, lentamente, se acerc a la ventana. Abri despacio,
en silencio, para no despertar a los moradores de la casa. Esperaba que el aire fresco de la
noche despejase su cabeza y relajase sus nervios. No era propicio al insomnio y jams haba
tomado un sedante, pero aquella noche no acababa de comprender por qu se haba
desvelado tanto.
De repente, le pareci ver una luz a lo lejos.
Harthrop, a unos dos kilmetros, estaba completamente a oscuras. La luz se mova
hacia la derecha, a unos quinientos metros de la aldea. Otra luz se encendi y se movi
oscilantemente. De pronto, se apag un instante, para encenderse de nuevo con gran
rapidez. Norman adivin que alguien haba pasado por delante del foco de luz.
Entonces, sbitamente, adivin el lugar en que se haban encendido aquellas luces.
Quin estaba en el cementerio?

Sintise acometido por una irrefrenable curiosidad. Aquellas horas, se dijo, no eran
las ms propicias para merodear por un cementerio, a menos que se hiciese algo que no
debiera trascender pblicamente. Movido por aquel irresistible impulso, cerr la ventana,
corri las cortinas y encendi la luz para vestirse sin dificultades.
Momentos despus, estaba en el corredor. Entonces, con enorme asombro, vio a
Augusta que sala tambin de su dormitorio.
Qu hace aqu, Norman? pregunt ella.
Apuesto a que estamos en las mismas circunstancias dijo el husped. Ha
visto luces en el cementerio?
S Me he sentido muy curiosa de pronto
Norman sonri.
Creo que yo tambin siento una enorme curiosidad dijo. Vamos?
Y Sharko se despert cuando llegaban a la planta baja. Norman aconsej a la
muchacha dejar al can en casa.
Puede protegernos, en efecto, pero si actuamos con discrecin, no nos vern
explic. En cambio, con Sharko podramos vernos en apuros, si le diese por sentir
hostilidad hacia alguien.
S, tiene usted razn.
Salieron de la casa. Augusta gui al joven por un sendero que se apartaba un tanto
de la carretera. La luna apareca y desapareca irregularmente entre las nubes que se movan
con cierta rapidez en el cielo. La temperatura, aunque baja, era soportable.
Antes de media hora, se hallaban en las inmediaciones del cementerio. Augusta
eligi un gran arbusto como escondite. El cementerio no era un recinto cerrado, de modo
que podan ver perfectamente los menores movimientos de las personas que se encontraban
en aquel lugar.
Entonces, Norman y Augusta presenciaron un increble espectculo.
***
Haba cuatro hombres y una mujer. Tres de los hombres se movan activamente,
ejecutando un inslito trabajo, cuya utilidad no tard Norman en comprender.
El cuarto hombre y la mujer permanecan Apartados a un lado, contemplando la
labor de los otros. Dos grandes faroles elctricos, en el suelo, prestaban suficiente
iluminacin a la escena.
Norman no haba visto nunca a Ballytoe, pero adivin de inmediato su personalidad.
Thea estaba a su lado, vestida con un chaquetn corto, de piel, y pantalones muy ajustados
y botas de media caa. Ballytoe sac del bolsillo de su abrigo un frasquito de metal, lo
abri y ofreci a la mujer, pero ella rechaz el ofrecimiento con un breve movimiento de
cabeza.
Los otros tres terminaban de colocar en aquel momento una especie de cabria, hecha
con tres largos maderos, unidos en la cspide, de la que penda un juego de poleas, con
cuatro cadenas, provistas de sendos ganchos al final. Uno de ellos se arrodill y, con una
barra de hierro, hizo un agujero debajo de la lpida que cubra la tumba del conde Von
Stahren.
Entonces, uno de los hombres se acerc a Ballytoe.
Creo que ya he terminado mi labor aqu dijo. Lo que suceda a continuacin
ya no me importa en absoluto.

Tiene usted razn, amigo mo contest Ballytoe. Meti la mano en el bolsillo y


sac algo. Aqu tiene su paga. Por supuesto, espero que sabr guardar silencio.
Son una risita.
Cuando es preciso, soy ms mudo que el que est ah abajo declar el
individuo.
Es Tubbs, el alguacil de Harthrop dijo Augusta, con los labios pegados a la
oreja del joven. Un tipo desaprensivo
Si, eso explica su presencia aqu. Ballytoe no tiene motivos legales para solicitar
un mandato de exhumacin y, adems, si lo hiciera, se divulgaran los motivos, cosa que no
le interesa en absoluto.
Acaso ha llegado a saber que el tesoro est en la tumba? murmur la joven
preocupadamente.
Pronto lo sabremos respondi Norman.
Los agujeros bajo la lpida estaban ya hechos. De pronto, uno de los operarios situ
su rostro de cara a una de las lmparas.
Es Friars dijo Norman, sorprendido.
El otro os Calloway anunci la muchacha.
Los ganchos fueron situados bajo la pesada losa. Luego, Friars y Calloway se
dispusieron a hacer funcionar el aparejo.
Despus de algunos esfuerzos, la lpida empez a separarse de su emplazamiento.
Norman se dio cuenta de que slo el empleo del motn permita alzar aquella pesada losa.
Al fin, despus de unos minutos que lo parecieron inacabable, vio al descubierto un negro
hueco de unos dos metros de largo por uno de ancho.
Bien, al fin vamos a poder comprobar mis teoras!
En el fondo de la sepultura se vea un atad negro, cuyo brillo haba desaparecido
con el paso de los aos. Friars se inclin, agarr una de las lmparas y la enfoc hacia
abajo, a fin de disponer de una mejor iluminacin.
Galton, anda, levanta la tapa del fretro orden Ballytoe.
Calloway salt al fondo de la tumba, en la que haba espacio suficiente para poner
los pies junto al fretro. Tante unos momentos y luego alz la cabeza.
Los herrajes estn muy oxidados inform.
Rompe las tablas, es la nica solucin dijo Friars, a la vez que le entregaba una
barra de hierro.
Calloway hizo un gesto de asentimiento y, agarrando la barra, introdujo uno de sus
extremos en un intersticio causado por el paso de los tiempos. La madera cruji casi en el
acto.
Una larga tabla fue apartada a los pocos momentos. Calloway continu su tarea,
hasta destrozar por completo la tapa del fretro.
Entonces, se oy una exclamacin unnime, que reflejaba el asombro de todos los
que se hallaban junto a la sepultura:
El atad est vaco!
Hubo un momento de desconcierto. Ballytoe emiti un gruido de clera.
Eso es imposible. Tendran que quedar algunos huesos, jirones de la ropa
Mrelo usted mismo indic Calloway. No hay nada, absolutamente nada,
seor.
Ballytoe se inclin un poco hacia adelanto. La luz de la linterna era ms que
suficiente para poder comprobar las afirmaciones de su esbirro.

A ver orden, pasados unos segundos, aparta el atad.


S, seor.
El suelo que haba inmediatamente bajo el fretro estaba completamente liso, sin la
menor seal de que all se hubiese practicado alguna excavacin para ocultar el cofre con el
oro del conde. Era un suelo duro, perfectamente apisonado, que no dejaba lugar a dudas.
Est bien dijo Ballytoe, tratando de ocultar la decepcin sufrida. Deja todo
como est, Galton. Se volvi hacia la mujer. Ser preciso esperar a que podamos
entrar sin compromisos en el Manor.
Thea hizo un gesto afirmativo.
S, ser lo mejor convino. La idea de examinar la tumba era buena, pero no
ha tenido xito.
No hubiese dormido tranquilo, si no lo hubiese comprobado con mis propios ojos
respondi Ballytoe.
Calloway acababa de dejar el fretro en su primitiva posicin y las tablas de la tapa
como estaban antes de arrancarlas a golpes. Terminada su labor se dispuso a salir fuera de
la tumba. Entonces, se oy un chasquido.
Thea lanz un grito, alarmada. Calloway alz la cabeza y un chillido de horror se
escap de sus labios. Pero fue un sonido que dur una cortsima fraccin de tiempo, el
empleado por la losa en su fulgurante e inesperado descenso. La enorme lpida de piedra
aplast el crneo de Calloway con tanta facilidad como si hubiera sido una cscara de nuez
y luego, con sordo estruendo, volvi a ocupar su puesto en la tumba.

Captulo VII
NORMAN agarr el brazo de Augusta, oprimindolo con fuerza, a fin de indicarle
que deba guardar un silencio absoluto. La joven se senta aterrorizada por lo que acababa
de presenciar, pero, al mismo tiempo, el instinto le deca que era preciso continuar
manteniendo la discrecin observada hasta aquellos momentos.
Ballytoe, Thea y Friars parecan atontados, paralizados por el estupor que les haba
producido la cada de la losa. Sorprendentemente, ella fue la primera en reaccionar.
Vamos exclam. Aqu ya no hacemos nada.
Pero, Galton
Est muerto. Para l ya no hay remedio dijo Thea framente. Puede que
parezca despiadado hablar de este modo, pero es la pura realidad.
S, tienes razn murmur Ballytoe, que apareca profundamente impresionado
por lo sucedido. He odo con toda claridad el golpe de la losa contra el crneo. Es
imposible que el pobre Galton haya podido sobrevivir.
Y vamos a dejar ah su cadver? pregunt Friars, todava no repuesto por
completo.
Qu mejor sitio? contest Thea, con cnica sonrisa. Eso nos ahorra
quebraderos de cabeza y gastos de entierro. No te parece, Barry?
Si. Clay, la seora Grok est en lo cierto. Ya no podemos hacer nada por el pobre
Galton.
El aparejo
Tubbs se encargar de retirarlo, no te preocupes.
Friars agarr las dos lmparas, una de las cuales haba apagado ya. Empez a andar,
pero, de sbito, detuvo su marcha y se volvi hacia la pareja.
Saben?, este asunto no me gusta en absoluto declar.
Por qu, Clay? quiso saber Ballytoe.
No lo s pero parece como si alguien nos hubiera echado una maldicin. Cada
vez que hacemos algo en este asunto, uno de nosotros muere de mala manera. Primero fue
Elkins Se qued para hablar con el investigador y acab debajo de un camin. Luego,
Suppy y yo usamos un ascensor averiado Cristo, todava se me ponen los pelos de punta
cada vez que pienso que aquel maldito ascensor pudo haberse cado con los dos dentro
Friars se pas una mano por la cara cubierta de sudor.
Y ahora, Galton Seor Ballytoe, est seguro de que en todo esto no
intervienen las brujas?
Ballytoe solt un bufido.
No seas estpido, Clay rezong. Ellos tuvieron mala suerte, eso es todo.
Pero llevbamos aos con usted y nunca nos haba pasado nada, hasta que se le
ocurri este desdichado asunto
Basta, Clay! cort Thea imperativamente. Si no te gusta, puedes dejarnos.
No moveremos un solo dedo para retenerte, entendido?
Friars suspir.
Sabe demasiado que tengo que seguir junto a los dos contest
melanclicamente.
Norman y Augusta continuaban en el mismo sitio. Al cabo de unos momentos,

oyeron el ruido de un automvil que se alejaba del cementerio, en busca de la carretera que
conduca a Londres.
Entonces, Norman se irgui y tendi una mano a la muchacha. Augusta se levant
tambin.
Horrible calific.
S admiti l, a la vez que echaba a andar hacia la tumba del conde.
Ella le sigui. Norman estudi el aparejo, que haba quedado abandonado en la
tumba. La cada de la lpida haba sido algo fortuito, debido, sin duda, a un defecto del
retn del Juego de poleas. Y tambin, estim, debido a la impericia de los hombres que lo
haban hecho funcionar.
De repente, agarr con ambas manos el cable y empez a tirar hacia arriba.
Norman, no empez a decir Augusta, pero l no le hizo caso y, haciendo
fuerzas, continu su tarea, hasta que la losa volvi a quedar fuera de su emplazamiento.
Ponga el retn, Augusta pidi. Si, esa palanquita As, muy bien. No mire,
por favor aconsej.
La lpida haba quedado ahora a medio metro de la sepultura. Norman se arrodill y
encendi un fsforo. La llama alumbr el rostro ensangrentado del hombre que yaca
atravesado oblicuamente sobre el atad.
Calloway no se mova. Resultaba indudable que el impacto de aquella pesada losa
de granito le haba roto el crneo instantneamente.
La sepultura tiene metro y medio de profundidad, un poco ms murmur, como
si hablase consigo mismo. La cabeza de Calloway sobresala lo justo para no poder evitar
el golpe de una cada desde no ms de otro metro. Pero no fue un simple palo o una piedra
de poco tamao, sino una losa que tal vez pese media tonelada.
Aprtese dijo Augusta, aprensiva. No quiero que a usted le suceda lo
mismo
Norman se enderez y se inclin un poco, para limpiarse maquinalmente las
rodilleras de los pantalones.
Hemos de volver a casadijo.
Y el cadver?
No podemos hacer otra cosa que dejarlo donde est. De qu servira informar a
las autoridades? En Harthrop, ese venal alguacil es la ley y podra ponemos en un
compromiso, para salvarse a s mismo. Y, bien mirado, ni siquiera a Ballytoe se le puede
culpar de nada. Ha sido un accidente, eso es todo.
Un accidente repiti Augusta pensativamente. Todos fueron accidentes:
Elkins, Suppy Calloway ahora Empiezo a pensar que Friars tena razn. Somos
vctimas de un maleficio
Ellos, no usted puntualiz Norman.
Yo tambin insisti la muchacha. O no recuerda ya que muy pronto deber
abandonar mi casa?
Norman guard silencio. La prdida del Manor no se deba a un maleficio, sino a
una desgraciada especulacin. All, la brujera o lo que fuese, no haba intervenido para
nada. Simplemente, se haban enfrentado un hombre nada ducho en los negocios y un
despiadado tiburn, que no haba tenido la menor dificultad para comerse a su vctima.
Pero la pregunta que aquella reflexin sugera llenaba de dudas su nimo, aparte de
surgir inevitablemente:
Si Ballytoe es un hombre de tanta posicin, inmensamente rico, por qu tiene

tanto empeo en encontrar un tesoro que, a lo sumo, puede reportarlo cien o doscientas mil
libras?
Haba hablado en voz alta, sin darse cuenta, y Augusta oy sus palabras.
Para ciertos hombres, el dinero no es suficiente. Necesitan algo ms que pueda
satisfacer plenamente su ego.
Qu, Augusta?
El poder que les proporciona el infinito placer de humillar a quienes no pueden
oponerse a sus designios contest la joven.
***
Cansado, con la mente llena todava de las escenas presenciadas, Norman entr en
su habitacin y encendi la luz. Ahora se tomara un par de buenas copas, lo que le
ayudara a conciliar el sueo, cosa de la que estaba muy necesitado.
De pronto, se detuvo en seco.
Willy estaba sentado en un silln, contemplndole con la sonrisa en los labios.
Sorprendido? pregunt.
Norman hizo un gesto negativo.
Nuestros encuentros empiezan a convertirse ya en algo corriente, casi rutinario,
dira yo. Sabes de dnde vengo? le tute.
S, claro. Tambin s lo que ha pasado all.
Oh, es cierto, lo olvidaba Eres un fantasma
Segn tu punto de vista, si, lo soy. Pero la definicin, de todos modos, es
incorrecta.
Como quieras. Me permites? Norman se acerc a una consola, en la que haba
un frasco de vidrio y un par de copas. Necesito un trago.
Lgico, despus de lo que ha pasado. Qu opinas, Norman?
El joven demor su respuesta unos segundos, lo necesario para vaciar la primera
copa. Volvi a llenarla y se enfrent de nuevo con su espectral visitante.
El fretro estaba vaco dijo.
Claro, yo no estoy all, sino aqu.
Pero te enterraron
Y sal de mi tumba.
Cmo? Me gustara saber
Algn da te lo contar le interrumpi Willy. Pero, aunque no lo creas, me
ests prestando una ayuda muy valiosa.
Norman le mir fijamente.
T quitaste los rtulos que indicaban la avera del ascensor dijo.
Willy sonri.
S admiti.
Pudieron haber muerto personas inocentes
No tena que morir nadie que no tuviese algo que ver con el asunto y de stos,
slo aquellos cuyas intenciones no tenan nada de honestas.
Willy, t dices que yo te estoy ayudando, pero la verdad es que no veo la ayuda
por ninguna parte. Todo te lo haces t y mi nico papel es el de espectador.
Te dir una cosa, Norman. Eres el nico que ha dado crdito a mis palabras He
hablado con ms de uno y a todos les hice la misma peticin, pero nadie crey en lo que le

contaba. Uno, incluso, me arroj encima un balde lleno de gasolina, gritando a voz en
cuello que el fuego era lo nico que ahuyentaba a los fantasmas. Pobrecillo, tuvo que
pasarse unos meses en una clnica Willy ri suavemente. Pero ahora s, creo que por
fin podr morirme y descansar tranquilamente en mi tumba.
S, sobre todo, teniendo en cuenta que fue excavada hace doscientos cincuenta
aos. Norman bebi otro largo trago. Me pregunto por qu has esperado tanto tiempo
para vengarte de un Ballytoe.
No te lo haba dicho? El hijo del que orden el asesinato de mi prometida result
ser una excelente persona, y lo mismo sus descendientes
S, algo me contaste sobre el particular. Tuvieron sus defectillos, pero no fueron
ralos.
En cambio, el actual Ballytoe es un demonio.
Eso me da la idea de un pacto con quin, Willy?
Hubo un instante de silencio. Norman estudiaba atentamente las reacciones de
Willy.
Hay una justicia que no es de este mundo dijo Willy al cabo con grave acento
. No es de este mundo repiti, y, sin embargo, acta terrenalmente. Lo entiendes
ahora?
Si, pero doscientos cincuenta aos, son muchos aos. Qu has hecho durante
todo este tiempo?
Oh, he viajado incansablemente He recorrido el mundo entero, bajo distintos
aspectos, cambiando de identidad cuando era preciso
Y siempre esperando que llegase el momento de tu venganza.
M venganza ser justicia y cuando eso ocurra, t lo comprenders a la
perfeccin.
Algo oscura es esa respuesta se quej Norman.
Es la adecuada afirm Willy.
Pero, no comprendo Qu ayuda puedo prestarte yo? Qu he hecho hasta
ahora para ayudarte?
Has credo en m, y aunque no lo has pensado siquiera todava, ests tratando de
ayudar a una persona inocente respondi Willy.
Norman dio un paso hacia su visitante. De pronto, se encontr envuelto en una
espesa niebla. Torbellinos de vapor giraron vertiginosamente a su alrededor y un sueo
invencible le hizo flaquear. Apenas se dio cuenta de que, tambalendose, caa sobre la
cama.

Captulo VIII
NORMAN permaneci en Squelleen Manor durante la mayor parte del da
siguiente. Despus del almuerzo, se despidi de la muchacha y regres nuevamente a
Londres.
Voy a investigar sobre su problema dijo.
No lo haga, perdera el tiempo asegur Augusta.
S, ya me dijo que su abogado afirma se trata de un caso inatacable, pero tambin
entiendo un poco de estos asuntos. Aunque parezca lo contrario, mi profesin me obliga a
meter la nariz en cosas generalmente poco agradables. A fin de cuentas, tengo que defender
los intereses de mi compaa, que pueden verse perjudicados si no se acta diligentemente.
Pero cmo?
No se preocupe, ya encontrar alguna solucin se despidi Norman con una
sonrisa de nimo dirigida a la preocupada muchacha.
Apenas llegado a Londres, inici sus investigaciones. En un par de das, adquiri
una enorme cantidad de datos sobre Ballytoe. Las informaciones conseguidas al respecto le
hicieron ver al sujeto desde una nueva perspectiva.
Veinticuatro horas ms tarde, localiz a Friars.
El sujeto estaba en una taberna, conversando con unos amigos, en torno a unas
jarras de cerveza. Los amigos de Friars no parecan tener mejor catadura. Ciertamente,
pens Norman, era lgico esperar semejantes amistades en un tipo como el esbirro de
Calloway.
Paciente, aguard unos minutos, sentado ante una mesa. De pronto, Friars pareci
sentir una mirada fija en l y volvi la cabeza.
Un estremecimiento sacudi su cuerpo. Norman sonri amablemente, a la vez que le
haca una sea disimulada.
Friars se levant.
Usted me busca dijo.
Lo ha adivinado admiti Norman, a la vez que le enseaba una silla.
Sintese y pida lo que quiera.
La nuez de Friars subi y baj un par de veces, con visibles espasmos. Norman
capt su turbacin y llam al camarero.
Trigale un doble, por favor pidi.
Friars despach el contenido del vaso en un par de rpidos tragos. Luego junt sus
manos nerviosamente.
Est bien dijo. Qu quiere de m?
Informacin, Clay.
Sobre Ballytoe, supongo.
S.
Trabajo para l. Me paga bien. Cree que voy a traicionarle?
Es cuestin de puntos de vista. Si usted es discreto, Ballytoe no tendr por qu
saber nada.
Friars frot los labios con fuerza.
Eso costara algn dinero apunt.
Ni un penique. Norman se ech hacia atrs en su silla, a la vez que pona un

cigarrillo en sus labios. Recuerdo una cabria, una losa que cay inesperadamente,
aplastando un crneo
La cara de Friars adquiri sbitamente el color de la ceniza.
Usted lo vio
S, lo vi.
Hubo una pausa. Las manos de Friars temblaban convulsivamente.
Es usted un brujo murmur. Cada vez que uno de nosotros fue a verle,
muri
Esas muertes no se me pueden achacar, Clay. Fueron accidentes.
S, pero no tenan que haber sucedido.
No habran sucedido, si Ballytoe se hubiese estado quieto.
Ese hombre A veces pienso que est loco
Y sigue trabajando para l?
Friars hizo un gesto de mal humor.
Paga bien se disculp.
Algunas veces pag, hizo pagar, mejor dicho, con una bala.
Yo nunca hice nada de eso protest el sujeto.
Eso significa que Ballytoe tiene sus ejecutores personales.
No he dicho nada. Lo negar todo
Norman sonri.
No quiero comprometerle, Clay dijo. Slo quiero su ayuda.
Usted me da miedo Parece como si tuviera poderes sobrenaturales
murmur Friars con voz temblorosa.
Soy un hombre como usted, Clay. Dgame: cmo puedo llegar hasta la caja
fuerte de Ballytoe?
Friars le dirigi una larga mirada.
Conque era eso murmur.
S admiti el joven sin pestaear.
Friars guard silencio durante unos segundos. Al fin, dijo:
Mire, yo soy solamente un hombre que hace a veces cosas que no le gustan
demasiado, pero la vida Usted me comprende, no?
Desde luego, Clay. Siga.
La nica persona que podra decirle algo es Olga Nevers. Es todo cuanto puedo
hacer por usted.
Quin es Olga Nevers? pregunt Norman.
La secretaria personal de Ballytoe. Ella conoce la combinacin. Ya la he visto
abrir la caja fuerte en ms de una ocasin. Ballytoe confa mucho en esa mujer.
Cre que Thea
La seora Grock? Oh, tambin debe de conocer la combinacin, pero ella se
dedica a otros trabajos. Hable con Olga. Si no lo consigue de ella, no lo conseguir de la
seora Grock. Es demasiado astuta y taimada y an ms despiadada que mi jefe.
Norman sonri al escuchar aquellas palabras. Estuvo a punto de hacer un
comentario custico, pero prefiri callar.
Gracias, Clay.
Oiga, quiero pedirle un favor dijo el sujeto tmidamente.
Por supuesto. Hable sin temor.
Recuerde que yo yo le he ayudado No no me haga nada

Si me ayudas, te dejar en paz dijo Norman, magnnimo. Sac un papel,


escribi unas cifras y se lo entreg a su interlocutor. Llmame por telfono s tienes
alguna noticia interesante.
S, le llamar
Norman sali a la calle, satisfecho de la entrevista. Habla podido darse cuenta de
que su sola presencia impresionaba profundamente a Friars, hasta el extremo de llenarle de
terror. Por tanto, estim lgico que deba aprovechar aquella circunstancia para abrir la
primera brecha en las que estimaba recias defensas de Ballytoe.
Ahora, se dijo, era cosa de localizar a Olga Nevers y conquistar sus favores. En la
caja fuerte de Ballytoe deba de haber, sin duda, documentos de mucho inters, que quiz
podran solucionar el problema de Squelleen Manor.
***
El hombre sali del despacho en el que haba permanecido durante unos minutos y
mir con inters el escote de la secretaria, que apareca sentada detrs de su mesa.
Me gusta el panorama dijo.
Oiga Nevers le sac la lengua.
No se hizo la miel para la boca del asno contest.
Entonces, es que lo que estoy viendo no es miel, sino basura: relleno artificial y
mucha trampa dijo el sujeto despectivamente.
Cruz el antedespacho. En la estancia siguiente, haba otro hombre.
El jefe te ha dado un encargo, Grant murmur Friars.
Ocpate de tus asuntos, zoquete, y deja que yo me encargue de los mos.
Oh, s, claro Pero por nada del mundo consentira yo en echarte una mano.
Tampoco te necesito dijo Grant Cutt despectivamente.
Quiz ms de lo que te piensas, aunque no te acompae. Apostara algo a que vas
a visitar a un tipo llamado Norman Baines.
Cutt se puso rgido en el acto.
No he mencionado ningn nombre declar en varadamente.
Es que yo soy adivino dijo Friars con plcida sonrisa. De todos modos, si
quieres un buen consejo, no vayas a ver a Baines.
Ests loco Quieres que vuelva y se lo diga al jefe?
Friars se encogi de hombros.
Como gustes. Yo saba que t ibas a venir y se lo he advertido, pero l no me ha
hecho caso. Por cierto, te acompaa Sammy Egan, no?
Clay, s no dejas de meterte en mis asuntos, te aplastar la nariz
No lo intentes siquiera, te costara caro. Pero recuerda que te lo he advertido.
Baines es un brujo.
Cutt solt una fuerte risotada.
Ests loco dijo. Ya no hay brujos
Te recuerdo a Elkins y a Suppy. Friars no quiso mencionar a Calloway, ya que
era un asunto que poda ponerle en un compromiso. Los dos hablaron con Baines y ahora
estn muertos. Pinsatelo bien, Grant.
Cutt lanz un bufido y se march. Friars le mir casi con pena.
Pobre, no sabe dnde se ha metido
Abandon el cuarto y pas al antedespacho, sentndose displicentemente en un

ngulo de la mesa ocupada por la secretaria.


Te invito a cenar, Olga dijo.
Ella hizo una mueca.
Llegas tarde, buen mozo. Ya tengo compaa con test.
De veras?
S. Es un muchacho muy agradable y bien educado.
Vamos, un encanto de hombre ri Friars.
No lo dudes, Clay.
Le conozco?
No lo creo. Se llama Baines pero eso, qu puede importarte a ti, estpido?
Friars contempl con ojos crticos el profundo escote de la mujer y sonri
ladinamente. No, no me importa nada convino.
***
Norman se dispona a salir de su casa, cuando son el telfono. Inmediatamente, lo
levant y dijo:
Habla Baines.
Soy Friars. Tengo noticias para usted, seor Baines.
Interesantes?
Mucho. Pronto van a visitarle dos tipos.
Sabes de qu se trata?
No, pero cada vez que Grant Cutt ha estado en el despacho de Ballytoe, alguien
ha muerto.
Gracias, Clay, lo tendr en cuenta. Procurar cuidarme
Friars solt una risita.
Son ellos los que deben cuidarse dijo antes de colgar.
Norman se qued profundamente preocupado. Por qu quera Ballytoe quitarle de
en medio?
De pronto, se le ocurri pensar que un hombre como Ballytoe deba de contar con
buenas fuentes de informacin. Indudablemente, haba visto en l un peligro para sus
planes de apoderarse de Squelleen Manor y quera evitarlo a toda costa.
Sali de casa, lleno de aprensiones. Haba quedado de acuerdo en cenar con Olga
Nevers y tema que la velada, fin en la que tantas esperanzas haba puesto, fracasase.
Le haba costado unos cuantos das ganarse la confianza de la joven, recurriendo a
una tctica parecida a la empleada con Thea Grock. Pero, al fin, sus esfuerzos estaban a
punto de dar los frutos apetecidos.
Haciendo de tripas corazn, procur mantener una actitud alegre y ocurrente. Olga
era una mujer con muchos atractivos y con una notable experiencia en todos los aspectos de
la vida. Pero tambin era sensible a los halagos y cuando Norman, al final de la velada, le
pidi que ella le invitase a tomar una copa en su casa. Oiga accedi sin demasiados
remilgos.
Hacia las once de la noche, entraban en el apartamento de Olga. Ella prepar las
copas. Norman tom unos sorbos y luego, de sbito, la abraz apasionadamente.
Vaya, parece que te has tomado las cosas en serio dijo Olga.
Norman sonri, sin romper el contacto.
Eres una mujer que me ha hechizado desde el primer momento manifest

ardorosamente.
Pero cuando ya buscaba sus labios, Olga puso una mano ante la boca.
Slo me pediste una copa le record.
Bueno, es lo que se suele pedir en estos casos
Es que has tenido muchos casos en tu vida?
Algunos, claro. No voy a presumir ahora de puritano
Entonces, me consideras uno de esos casos.
Olga, no divaguemos, por favor.
Ella sonri maliciosamente y acab por rechazarle, ponindole ambas manos sobre
los hombros.
Vas demasiado aprisa dijo. Ya has tomado tu copa. Otro da veremos lo
que sucede.
Cundo? pregunt Norman vidamente.
Olga hizo un gesto ambiguo.
Llmame maana por telfono indic.
Lo har, descuida.
Norman se apoder de la mano de la joven y deposit en su palma un ardiente beso.
Con gran satisfaccin, not el leve estremecimiento que recorra el cuerpo de Olga. No
tardara en rendirse, pens.

Captulo IX
CUANDO lleg a su casa, haba pasado ya la media noche. Abri la puerta y tard
un par de segundos en darse cuenta de que la luz, que l haba dejado apagada, estaba
encendida. Entonces fue cuando vio a los dos sujetos que le aguardaban.
Grant Cutt le apuntaba con un revlver de can corto. Era un hombre de mediana
estatura, que en cualquier parte habra podido pasar por un oficinista sin relieve. El otro era
ms voluminoso, de labios gruesos y crneo casi completamente mondo.
Pase, Baines, pase dijo Cutt, amablemente.
Si buscan dinero, no tengo manifest el joven con seco acento.
No queremos dinero declar el otro sujeto.
Ya nos pagan bien aadi Cutt.
Por asesinar a la gente, me imagino.
Cutt se encogi de hombros.
Tambin hacemos otras cosas respondi. Sammy, quieres empezar?
Con mucho gusto accedi el interpelado.
Meti la mano en el bolsillo y sac unos nudillos de metal. Norman palideci.
Oigan, qu es lo que pretenden?
El gordo le puso la mano izquierda en el hombro, a la vez que acercaba a su cara los
temibles nudillos de acero.
Qu inters tiene usted en Augusta Searles? pregunt.
Yo? Bueno, es una chica guapsima Me gusta mucho, eso es todo.
Augusta Searles no presenci jams un accidente en Chelsea dijo Cutt desde su
sitio.
Baines guard silencio un instante. S, ya no caba la menor duda. Ballytoe haba
hecho investigaciones. Era hombre que no dejaba un solo cabo suelto.
Baines, conteste a la pregunta que le ha hecho mi amigo aadi Cutt framente.
Est bien, se lo contar todo, pero dgale a este pedazo de mulo que me suelte. No
me gusta la violencia.
Djale, Sammy.
S, Grant.
Norman respir aliviado.
No les apetece una copa? sugiri.
Baines, no estamos aqu para una visita de sociedad. Queremos que nos diga cul
es su inters por Augusta Searles. Hable de una vez o tendr que lamentarlo dijo Cutt
amenazadoramente.
Bien, Ballytoe quiere la propiedad de Augusta y yo deseo evitarlo, eso es todo.
Ballytoe tiene todos los derechos
Obtenidos mediante trampas legales.
Eso ya no nos importa a nosotros. Qu ha conseguido averiguar?
Desgraciadamente, nada hasta ahora respondi Norman.
Cutt pareci meditar sobre la respuesta que acababa de recibir. Al cabo de unos
segundos, hizo un gesto de asentimiento.
Por su bien, espero que nos haya dicho la verdad habl secamente.
Norman se encogi de hombros.

Si estuviera en mi puesto, podra comprender mejor mi posicin dijo.


Eso es algo que no me interesa. Vmonos, Sammy.
Los dos sicarios se marcharon, con no poco alivio por parte de Norman, quien,
curioso, se asom a la ventana para verlos salir del edificio. Momentos despus, Cutt y
Sammy cruzaban la acera.
En aquel instante, se oy el ruido de un motor al mximo de revoluciones. Norman
vio un automvil lanzado a toda velocidad. A lo lejos oy el campanilleo de un coche de
patrulla. La polica, sin duda, persegua a unos delincuentes.
La calle estaba mojada debido a una fina llovizna que haba cado durante casi todo
el da. Las ruedas del coche perseguido patinaron en el asfalto y su conductor perdi el
dominio del volante.
Cutt lanz un chillido de pnico al ver el coche que se les echaba encima Ms
gil que su compaero, consigui eludir la mole que se les echaba encima, pero Sammy,
algo torpe, apenas si pudo dar un par de pasos.
El impacto del vehculo lo arroj a gran distancia. El coche, a toda velocidad, sigui
sobre la acera y sus ruedas pasaron por encima de aquel bulto que yaca hecho un ovillo en
el suelo. Finalmente, y con enorme estrpito, el coche acab estrellndose contra una
fachada.
Durante unos segundos, Cutt, helado de terror, contempl el yacente cuerpo de su
compinche. En aquellos momentos, recordaba las advertencias de Friars.
La comprensin de lo ocurrido tuvo ms fuerza que su capacidad fsica. Crey que
algo estallaba dentro de su cabeza y perdi el conocimiento.
***
Empiezo a pensar que soy un hombre que causa mal de ojo a las personas dijo
Norman al da siguiente, sentado ante la chimenea, en casa de Augusta.
La joven le mir con simpata.
No sea pesimista le reproch. Usted no tiene nada de qu acusarse. Sera
diferente si se hubiese peleado fsicamente con esos sujetos pero todos ellos eran gente
detestable, hampones, maleantes Cierto que eran personas, seres humanos y que tal vez
no merecan morir, pero, si alguien tiene la culpa es Ballytoe.
Norman se senta abrumado por lo ocurrido y, deseando aliviar su nimo del peso
que lo oprima, haba ido a visitar a Augusta, esperando encontrar en ella comprensin y
simpata, como as haba sucedido.
Y si hay que creer en una intervencin sobrenatural, achaquemos lo sucedido al
conde Von Stahren y a nadie ms agreg ella.
Sin dejar de sonrer, se levant, llen una copa y la entreg a su visitante.
Vamos, anmese dijo persuasivamente. Que yo sepa, sus actividades no han
daado hasta ahora a las personas decentes.
Norman suspir.
S, quiz tenga usted razn, pero es que tampoco resulta agradable encontrarse en
ciertas situaciones. A veces, tengo la sensacin de que Willy est jugando conmigo.
Por qu dice eso, Norman?
No lo s bien Hay ocasiones en que pienso que Willy es un autntico ser vivo,
que, por supuesto, no naci en el siglo XVII Un bromista, en suma, si usted se esfuerza
en comprender lo que quiero decirle. Pero otras voces, pienso que, ciertamente, es el

hombre que no puede morir hasta que haya consumado su venganza. Y yo soy el
instrumento elegido para conseguirlo.
De veras lo cree as?
Norman se pas una mano por la frente.
Estoy viviendo una pesadilla confes. Y lo peor de todo es que no s cundo
va a tener fin
Sharko le interrumpi de repente con un ronco gruido. El can estaba tendido
sobre la piel, cuan largo era, y se enderez en parte sobre las patas delanteras, a la vez que
sus orejas se atiesaban y enseaba los colmillos.
Alguien viene adivin Augusta. Y como el visitante no parece gozar de las
simpatas de Sharko, lo mejor ser atarlo, para evitarnos compromisos.
Augusta se llev al perro fuera de la sala, justo cuando se oa en el exterior el
rechinar de los frenos de un automvil. Norman se puso en pie y mir a travs de la
ventana.
Ballytoe se ape del coche, conducido por un sujeto de aire estlido. Norman
respir aliviado al ver que Thea no haba venido con el hombre que iba a quedarse con la
propiedad. Habra resultado embarazoso, se dijo.
Augusta regres al saln y le mir con sonrisa cmplice.
No se vaya indic. Diga lo que diga Ballytoe, qudese.
Est bien.
Ballytoe entr en el saln momentos despus. Norman contempl al sujeto a la luz
del da. El aspecto de Ballytoe era el de un hombre duro, despiadado, capaz de cualquier
cosa por conseguir lo que deseaba, sin importarle las consecuencias.
Ah, est aqu el investigador de la compaa de seguros dijo, despectivamente.
El seor Baines es un excelente amigo mo y su compaa me agrada contest
Augusta. Diga lo que tiene que decir y djenos solos cuanto antes, seor Ballytoe.
Quiero que se vaya cuanto antes de su casa. Estoy dispuesto a pagar dos mil
libras de ms, pero la casa ha de quedar desalojada en cuarenta y ocho horas.
Augusta le mir sorprendida.
Por qu tantas prisas? An quedan ms de cinco semanas
Eso no le importa a usted contest Ballytoe speramente. Diga slo si acepta
o no mi proposicin.
An no se ha cumplido el plazo dijo ella. Por tanto, tengo pleno derecho a
permanecer aqu. Es ms, incluso puedo ordenarle que se vaya.
Tres mil libras. Le ofrezco tres mil
Tan mal van sus negocios? intervino Norman, sbitamente. Porque de otro
modo no se entiende su insistencia en conseguir el Manor antes del tiempo especificado en
el contrato de hipoteca.
No se meta en lo que no le llaman, Baines rezong Ballytoe y usted, seorita
Searles, debe saber que es mi ltima oferta.
Lo que significa que no puede dar ms, Augusta.
La muchacha sonri.
Es cierto lo que dice mi amigo? pregunt.
Haba en los ojos de Ballytoe un brillo de furia difcilmente contenida. Norman vio
que sus manos se abran y cerraban espasmdicamente y lleg a temer una reaccin
violenta. Por fortuna, Ballytoe logr dominarse.
Mis asuntos personales no interesan a ninguno de los dos dijo. Le doy

veinticuatro horas para que reflexione sobre m propuesta, seorita Searles.


Para qu? He decidido no aceptarla, de modo que bien pudo haberse ahorrado el
viaje. Adems, s de sobra por qu quiere el Manor.
Ah, s? sonri el visitante.
Usted busca un tesoro supuestamente existente en esta propiedad. Cree que yo
no lo busqu tambin? He tenido aos enteros para realizar esa tarea y, crame, Siempre
fracasaron todos mis esfuerzos.
De modo que si quiere rehacer su maltrecha economa con el tesoro del conde
Von Stohren, pierde el tiempo. Tendr que pensar en otro mtodo aadi Norman.
No me engaarn exclam Ballytoe. Golpe el suelo con el pieEse tesoro
est aqu y ser para m.
Inspir con fuerza, porque pareca haberse quedado sin aliento, y agreg:
Lo que sucede es que usted no ha sabido buscar. Yo s encontrar el tesoro,
porque har lo que usted no se ha atrevido a hacer: demoler esta casa piedra por piedra.
Entonces, aparecer el tesoro. Buenas tardes!
Ballytoe gir en redondo y se dirigi a grandes zancadas hacia la puerta. Norman se
acerc a la ventana. Desde all vio al visitante que suba al automvil, cuyo conductor lo
puso en marcha inmediatamente.
El coche vir despacio en la explanada que haba frente a la casa. Do pronto.
Norman vio algo que le llam la atencin poderosamente.
Sin poder contenerse, abri la ventana y agit los brazos.
Eh, pare! Oiga, detngase!
Sus gestos llamaron la atencin del chfer, quien, sin detener el vehculo, asom la
cabeza por la ventanilla.
Qu pasa? grit.
Est perdiendo lquido de frenos avis el joven.
Ballytoe, en el asiento posterior, lanz un rugido:
Sigue! No hagas caso de lo que te dice ese estpido.
El coche aceler. Norman contempl con ojos fascinados el delgado reguero de
lquido oscuro que dejaba el vehculo en su trayectoria.
Se va a estrellar! exclam.
El camino que conduca al Manor doblaba en ngulo recto a unos sesenta o setenta
metros de la casa, por lo que era preciso salir a velocidad moderada. El chfer haba
acelerado ligeramente al or la voz de Ballytoe y quiso corregir el error, mediante un toque
final al pedal del freno. Pero el pedal se hundi hasta el suelo y el coche, luego de dar un
bandazo, acab yndose de coscado contra un rbol.
El golpe no era demasiado fuerte ni los ocupantes sufrieron dao alguno. Norman y
Augusta, que lo haban visto todo desde la ventana, corrieron hacia el lugar del accidente.
Ballytoe se haba apeado del vehculo, lo mismo que el conductor, y ambos contemplaban
con ojos de asombro el reguero que haba dejado el coche durante el breve espacio que
haba estado en funcionamiento.
Se lo advert y usted no me hizo caso dijo NormanHa tenido suerte; de haber
ocurrido esto un poco ms adelante, ahora estaran los dos muertos o gravemente heridos.
Ballytoe permaneca silencioso, sin saber qu decir. Norman aadi
Y no ir a decir que hemos sido nosotros los causantes de esa perforacin,
verdad? Porque su chfer puede jurar que en ningn momento nos hemos acercado a su
coche ni tampoco somos como usted.

El chfer retrocedi de pronto.


Clay tiene razn! exclam. Este hombre es un brujo!
Lleno de un repentino terror, dio media vuelta y ech a correr en direccin a
Harthrop. Ballytoe tena la boca abierta y no saba qu decir.
Al cabo de unos momentos, consigui reaccionar.
Seorita Searles, le ruego me permita telefonear, para que me enven un taxi
Ni lo suee contest ella enrgicamente. Harthrop est a dos kilmetros tan
slo. Haga un poco de ejercicio y vaya all a conseguir ese taxi, pero usted no entrar ya en
mi casa sino hasta el da en que se cumpla el plazo de vencimiento de la hipoteca.
Ballytoe la mir venenosamente.
Ese da llegar, tngalo por seguro, y entonces yo tendr el infinito placer de
verla abandonar su propiedad dijo. Gir sobre sus talones y, con paso firme, ech a andar
en direccin a la aldea.

Captulo X
SE queda, Norman? pregunt la muchacha poco rato despus, una vez que
hubieron vuelto a la casa.
Bien, si no le representa demasiada molestia
Al contrario, es un placer sonri Augusta.
Quiz no le resulte agradable la compaa de un hombre que acarrea desgracias
por dondequiera que va.
No vuelva a mencionar ese tema en mi presencia le recrimin ella
afectuosamente. Ya le dije m opinin sobre el particular y no ha variado en absoluto.
Qu le apetece beber? Jerez, whisky o t?
A estas horas, un jerez rae sentar bien, gracias. Augusta, de pronto me he dado
cuenta de un detalle que se me ha pasado desapercibido hasta ahora exclam Norman.
Tanto es as, que ni siquiera se lo he preguntado al conde en ninguna de las ocasiones en
que nos hemos visto.
De qu se trata? pregunt la muchacha, mientras llenaba la copa para su
invitado.
Arabella Derwent. Muri asesinada pero dnde est su sepultura?
Augusta le entreg la copa.
Ah, es que no lo sabe? Hay una capilla al otro lado. El conde la mand erigir en
memoria de su amada, pero l mismo muri antes de ver su obra concluida. Sin embargo,
haba tomado la precaucin de dejar un albacea, que result ser una persona honesta y que
fue quien se encarg de completar la obra. Le gustara verla?
Por supuesto.
Est bien, vamos antes de que se haga de noche.
Augusta se puso el chaquetn y salieron por la puerta posterior, acompaados por
Sharko. Al otro lado haba un espeso grupo de robles, que tapaban casi por completo la
visin de un pequeo edificio de color grisceo oscuro, debido al paso de los tiempos.
Momentos despus, se detenan ante la pequea capilla, de estilo gtico, cuya puerta estaba
cerrada por una reja ce hierro artsticamente forjada.
Aqu descansa para siempre Arabella Derwent dijo la muchacha.
Durante unos segundos no hubo ms que silencio en aquel lugar. Luego, de pronto,
Norman vio al conde parado junto a una de las esquinas de la capilla.
Willy sonrea de un modo particular. Norman casi se sinti furioso al verlo.
Empiezo a pensar que te ests burlando de m dijo.
Por favor, no pienses mal. Me ests ayudando mucho ms de lo que te imaginas.
Sigue as y al fin podr volver a mi tumba.
Algunos me creen un brujo o algo por el estilo y piensan que soy capaz de matar
a la gente. No niego que los sujetos que han muerto eran tipos poco agradables, alguno,
quiz, hasta asesino, pero me fastidia mucho ser el instrumento de tu venganza.
Creo que ests equivocado. T no tienes que ejecutar mi venganza, sino
ayudarme a morir. Te lo dije el da en que nos conocimos, si mal no recuerdo.
Norman asinti:
Bueno, pero como no puedo matarme ni t puedes morir por medios digamos
normales, qu puedo hacer para complacer tus deseos?

Sigue como hasta ahora, ser suficiente. Y cuando yo haya muerto, tendrs tu
recompensa.
Ya, el tesoro dijo el joven sarcsticamente.
Tendrs algo que vale ms que todos los tesoros de este mundo asegur el
conde. Y ahora, permteme que me retire
Aguarda un momento! pidi Norman, Tienes que explicarme cmo
conseguiste salir de tu tumba. Te dieron por muerto y te enterraron, pero no es tan fcil salir
de una sepultura.
Willy sonri.
T piensas en una pesada lpida, pero olvidas el hecho sustancial de que una losa
semejante no se labra en unas horas, ni se coloca inmediatamente despus de la muerte de
la persona que va a ocupar esa sepultura. Cuando la colocaron, haban pasado algunas
semanas de mi muerte.
Haba un atad, una capa de tierra
Slo el atad y la tapa no estaba cerrada. Sobre el hueco, haban colocado algunas
tablas. Eso fue todo.
Y entonces, saliste y Por qu no buscaste entonces al asesino de Arabella?
Para conseguir mi venganza, tengo que actuar con los mtodos propios de una
persona viva. Me fue imposible acercarme a Ballytoe, eso es todo.
Willy volvi a sonrer.
Volveremos a vemos se despidi. Adis.
Una rfaga de nieve envolvi de pronto la capilla, Norman sinti un escalofro.
Cuando los vapores se disiparon, vio que el conde haba desaparecido.
Le ha gustado? pregunt Augusta.
Norman se volvi hacia la muchacha. Ella, dedujo, no se haba enterado de su
dilogo con Willy. Quiz, pens, haba estado sometida a un estado de hipnosis, provocado
por el mismo hombre que no poda morir aquel hombre que dispona de poderes
sobrenaturales y, sin embargo, no tena el suficiente para conseguir su propia muerte.
S, me ha gustado muchsimo contest, haciendo un verdadero esfuerzo sobre
s mismo para no dejar traslucir lo que pasaba en su interior en aquellos momentos.
***
Clay Friars le llam el mismo da de su regreso a Londres.
He hablado con Jerry Chalmers. Est lleno de pnico dijo.
Quin es Chalmers? pregunt Norman, que no tenis la menor idea de la
identidad del sujeto mencionado.
El chfer de Ballytoe, claro. Me ha contado lo que le pas el da en que fueron a
Squelleen Manor. Todava se le ponen los pelos de punta
Les avis de que perdan lquido de frenos, pero no me hicieron caso. Y aunque
no tuve nada que ver en el asunto, tampoco ocurri nada irreparable.
S, pero imagnese que la cosa ocurre slo a mil metros del Manor
Pas donde tena que pasar, Clay, no le d ms vueltas.
Claro, como tambin ocurri lo de Sammy Horran. Lo recuerda?
Lo recuerdo, Clay. Pero Sammy muri atropellado por un coche, que haba sido
robado, y cuyos ocupantes escapaban de la persecucin de la polica.
Bien, de todos modos, y si le sirve de consuelo, le dir que Ballytoe se ha

quedado solo.
Cmo?
Lo que oye. Yo tambin lo he dejado. Algunos dicen que es usted, otros le acusan
a l, pero el caso es que lleva una racha impresionante de mala suerte. Y uno quiere seguir
viviendo, comprende?
Norman se qued atnito al escuchar aquella inesperada revelacin.
Clay, quiere decir que Olga tambin le ha dejado?
Son una risita.
No, hombre, yo me refera a otra clase de empleadas. Olga y el personal de la
oficina continan en sus puestos. Ellas no tienen nada que ver con las trapaceras del jefe.
Bueno, divirtase con Olga; es toda una hembra y sabe lo que se hace, cuando un tipo le cae
simptico.
Friars se despidi. Norman, pensativo, encendi un cigarrillo. Era cierto que Willy
estaba a punto de conseguir su venganza?
Aquella misma noche, concert una cita con Olga Nevers. Ella le recibi de muy
buena gana en su apartamento.
Fue una velada realmente agradable y Norman no tuvo que esforzarse demasiado en
conseguir el asalto de una fortaleza que estaba rendida de antemano. Friars tena razn;
Olga era mujer que saba lo que se haca, aunque le pareci que traicionaba a Augusta al
tener a aquella hermosa mujer en sus brazos.
Cerca de la madrugada, abandon la cama y pas a la sala, en donde haba visto el
bolso que Olga usaba habitualmente para acudir al trabajo. Ella dorma profundamente, lo
que le permiti registrar el bolso a conciencia. Haba una agenda y no tard mucho en
encontrar unas cifras de significado inequvoco.
Silenciosamente, copi la clave y guard el papel en uno de los bolsillos de su
chaqueta. A las siete en punto, se levant y fue a la cocina.
Olga apareci minutos ms tarde.
Sabes preparar el desayuno sonri.
Tienes que ir a trabajar contest l por encima del hombro.
Y t no necesitas ganarte el pan de cada da
Soy investigador de seguros y dispongo de cierta libertad para mi tarea.
A Norman no le importaba declarar su identidad. Olga, estaba seguro, no
mencionara a Ballytoe lo sucedido.
Poco despus, se despidieron. Olga le bes cariosamente en una mejilla.
Qudate todo el tiempo que desees dijo, a la vez que le entregaba la llave del
apartamento.
Norman asinti.
Dormir un rato todava manifest.
***
Como investigador, Norman conoca algunos trucos, aunque no los haba usado
nunca en su trabajo, por considerarse hombre fundamentalmente honesto. Pero en esta
ocasin, la cosa cambiaba, se dijo, mientras naca funcionar la ganza que le permitira el
acceso al despacho de Ballytoe.
El silencio, a media noche, era lgico en una oficina vaca. Norman, precavido,
emple una diminuta linterna para alumbrarse hasta su objetivo. Usaba unos guantes de

cirujano, con lo que as evitaba dejar huellas dactilares que pudieran comprometerle.
La clave le result muy til. Un cuarto de hora ms tarde, haba abierto la caja
fuerte. Con la ayuda de una lmpara de sobremesa, empez a revisar todos los documentos
all almacenados.
Veinte minutos despus, encontr un sobre con el indicativo de Squelleen Manor.
Extrajo los papeles que haba en su interior y los examin con toda atencin. Al terminar la
lectura, se sinti tentado de lanzar una exclamacin de clera. Lo que Ballytoe haba hecho
era, simplemente una estafa. El Manor le perteneca tanto como la estatua del almirante
Nelson.
Los documentos volvieron al sobre, que fue a parar al interior de su camisa. Se
dispona a abandonar el despacho, cuando, de pronto, oy ruido en la entrada.
Rpidamente, busc con la mirada. Haba un gran butacn en uno de los ngulos de
la estancia. Apag la luz y, corriendo en silencio, fue a refugiarse en aquel improvisado
escondite.
Segundos despus, alguien encendi las luces del techo. Norman tuvo que hacer un
poderoso esfuerzo de voluntad para no lanzar una exclamacin de asombro.
A qu haba venido Thea al despacho?
Lo ms curioso de todo era que no estaba sola. El hombre que se hallaba junto a ella
era joven, bien parecido, con todo el aspecto de un galn de cine. Norman le calcul que no
haba cumplido an los veintiocho aos.
Thea le pasaba cuatro o cinco por lo menos, pero pareca evidente que estaba
locamente enamorada de l. Apenas estuvieron en el despacho, el joven rode la cintura de
Thea con sus brazos y la bes apasionadamente.
Ella correspondi con un clido beso, pero deshizo muy pronto el contacto.
Hemos venido a trabajar, Cheffy dijo, con la sonrisa en los labios. Tiempo
habr para efusiones, querido.
S, mucho tiempo convino l. Y puso los labios en la palma de la mano de Thea
durante un segundo.
Luego se enderez.
Querida, cmo se hace? pregunt.
Ahora te dictar los nmeros de la clave respondi ella.
Norman se senta estupefacto. Resultaba evidente que Thea iba a traicionar a
Ballytoe. La presencia del galn pareca abonar sus sospechas. Adems, ambos vestan
como si fuesen a emprender un largo viaje.
Las ratas abandonan el barco, pens. Lo que haba sucedido entre l y Thea era,
para la mujer, una simple cuestin de trabajo. Haba querido sonsacarle y, concluida su
tarea, no se haba vuelto a acordar de l, cosa que Norman, por otra parte, no lamentaba en
absoluto.
El joven termin de abrir la caja e hizo girar la puerta a un lado. Norman oy la
exclamacin de jbilo que brotaba de sus labios.
Oye, pues no est mal del todo
Ya te dije que haba pasta sonri Thea. Vamos, coge el dinero: hemos de
irnos antes de que sea demasiado tarde.
La mano del joven se adentr en el interior de la caja fuerte. En el mismo instante,
se oy un seco chasquido. Un vivsimo fogonazo azulado brot del interior. El joven salt
hacia atrs ms de dos metros, despedido por la potencia de la descarga elctrica, cay al
suelo y se qued completamente inmvil.

Los ojos de Thea se desorbitaron. Norman vio que el rostro de su acompaante


haba adquirido de pronto un horripilante color rojo. Tena los ojos casi saltados y toda su
piel se haba cubierto de un hediondo sudor.
Thea le contempl todava unos instantes. Luego, de pronto, reaccionando, dio
media vuelta y ech a correr.
Norman se senta pasmado de asombro. Pero, de pronto, not que los pelos se le
ponan de punta. l tambin haba abierto la caja fuerte y hurgado en su interior y, sin
embargo, no le haba pasado nada. Por qu?
En aquellos momentos, resultaba imposible obtener una explicacin congruente de
lo sucedido. Lo nico que importaba era abandonar la oficina con la misma discrecin que
a su llegada. Haba all un cadver y no iba a ser l quien diese aviso a la polica.
Era un procedimiento irregular y no le gustaba, pero dadas las circunstancias, no
tena otra salida.

Captulo XI
LA noticia, lgicamente, se public en los diarios de la tarde. Los empleados haban
descubierto el cadver de un tal Jeremy Rand, muerto por electrocucin al intentar robar la
caja fuerte de la oficina. Ballytoe haba declarado que ya hara tiempo mand instalar la
trampa, conectada a la corriente elctrica, a fin de evitar posibles robos. En cuanto al ladrn
muerto, no le conoca, nunca le haba visto ni tena la menor noticia de su personalidad. S
haba algunos miles de libras en la caja fuerte; siempre le gustaba disponer de efectivo para
pagos imprevistos Haba personas a las que no les gustaban los cheques y queran su
dinero en billetes de Banco No, no tena la menor idea de quin poda ser la persona que
haba informado a Rand de la existencia de aquella suma, pero era harto sabido que l era
un hombre de negocios muy importante
Si no lo fuera, no habra mandado instalar la trampa en la caja fuerte haba
finalizado as sus declaraciones.
Norman ley el peridico preocupadamente. Por qu Rand haba muerto y no l?
Al llegar la noche, llam a Olga.
He ledo los peridicos dijo.
No me lo recuerdes contest la mujer. Yo fui la que se encontr el fiambre
en el suelo Todava me tiemblan las piernas, cada vez que lo recuerdo
T tenas la clave, me parece.
S, pero ignoraba la existencia de la trampa. Por otra parte, no utilizaba la caja,
sino en circunstancias excepcionales y siempre delante de Ballytoe. l nunca me dijo que
hubiera hecho instalar una trampa Pero estoy por pensar que la conectaba al marcharse
As tena que ser, y si l te hubiese mandado a buscar algo a deshoras, te habra
avisado, supongo.
Eso creo yo tambin. De todas formas, le he dicho unas cuantas lindezas. Confa
en m lo suficiente para hacerme conocer la clave y luego no me avisa de la trampa Le he
dicho que cambie la combinacin y que no me la diga ms.
Bien hecho! aprob Norman con fingido entusiasmo. Oye, puedo hacerte
una pregunta?
S, claro
Se trata de la seora Grock. Es la amante del jefe?
Esa zorra? No lo creo. En los ltimos tiempos estn como el perro y el gato
Antes se llevaban muy "bien, pero no s qu diablos les habr pasado de unas semanas a
esta parte. Hace unos das, les o discutir cmo fieras. Cuando se march ella y entr en el
despacho, me sorprendi ver a mi jefe con la cara limpia. Pens que le habra marcado las
diez uas
Norman se ech a rer.
Eres un poco exagerada dijo. Te llamar otro da.
Cuando quieras siempre que no tardes mucho pidi Olga, apasionadamente.
Despus de colgar. Norman reflexion durante algunos minutos. No tard mucho en
tomar una decisin. Augusta deba conocer lo sucedido.
***

Mientras Augusta lea los documentos, Norman, sentado a poca distancia, acariciaba
la cabeza de Sharko. El perro pareca sentirse muy complacido de tenerlo a su lado.
Norman espiaba las reacciones de la muchacha, que se reflejaban gradualmente en su
rostro.
Al fin, Augusta levant la mirada de los documentos.
No entiendo mucho, pero esto me parece un robo dijo.
Lo es confirm l. Sospecho que su padre no se hizo asesorar bien cuando
firm el pacto.
Era la primera vez que haca una cosa semejante y no quera que se divulgase.
Por eso busc a un abogado poco conocido mejor dicho, completamente desconocido. Se
llama Jeremy Rand
Norman salt en su asiento.
Ha dicho Rand!
S contest ella, sorprendida. Le conoce?
Slo lo he visto una vez en mi vida dijo Norman, pensativamente, porque
empezaba a entender algunas cosas que hasta entonces le haban resultado incomprensibles.
Fij la vista en la muchacha. Pero Rand ha muerto.
Cmo?
Y Ballytoe minti al declarar a la polica que no conoca a Rand.
Norman, por favor, explquese rog Augusta.
El joven hizo un relato circunstanciado de lo sucedido en el despacho de Ballytoe.
Augusta se sinti enormemente asombrada.
Pero, entonces, estos documentos proceden de un robo
Ballytoe no ha denunciado su falta, porque sabe que no puede hacerlo. Si lo
hiciera, se descubrira la estafa que estaba a punto de consumar, cuando hubiera conseguido
la propiedad del Manor. Esto era algo que no deba tener la menor publicidad. Ustedes se
habran marchado de aqu y todo el mundo hubiera supuesto que la falta de pago del
prstamo les obligaba a hacerlo. Pero nadie hubiese metido la nariz en los documentos,
comprende?
Augusta asinti lentamente.
S, tiene usted razn. Son documentos que no deben hacerse pblicos Los
arrojar al fuego afirm repentinamente.
Norman extendi una mano.
No, an no es el momento! dijo. Aguarde un poco.
Aguardar?
Ballytoe tiene que saberlo. Debe enterarse que sus 84 pretensiones sobre el
Manor son una pura entelequia. De otro modo, no tendra el menor mrito.
Si, quiz tenga usted razn convino la muchacha. Pero, en tal caso, qu
debemos hacer?
Norman se lo explic y Augusta, tras una ligera vacilacin, acab aceptando su
plan.
***
Transcurri una semana. De pronto. Norman recibi una llamada de Augusta.
Ya tengo todo listo inform.
Muy bien, maana me tendr usted all asegur Norman.

Friars le llam a los pocos momentos.


Consigui de Olga lo que quera? pregunt el sujeto.
Clay, hay preguntas que no se deben hacer repuso Norman.
Son una fuerte risotada.
Considrela como hecha dijo. Sabe? Usted me ha dado buena suerte. Ahora
tengo un magnifico empleo y duermo ocho horas de un tirn
Vaya, le felicito, Clay.
Le los peridicos. El abogado no saba dnde se meta cuando fue a robar la caja.
A usted no le pas nada, verdad?
Clay, no sea curioso
No, s usted es invulnerable. Todo le tiene que pasar a los dems, pero usted
No sabe cunto me alegro de no volver a verle ms en los das de mi vida.
S se lo toma as
Es lo mejor. Suerte y adis.
Adis, Clay.
Norman sinti cierta aprensin despus de su dilogo con el sujeto. Ciertamente, a
l no le haba sucedido nada, pero haba sido portador de la mala suerte para todos los que
haban intentado atacarle de un modo u otro por mandato de Ballytoe. Esperaba, se dijo,
que las cosas cambiasen en lo sucesivo y que su vida volviese a la normalidad.
Cambiarn, te lo aseguro.
Norman se volvi. Willy estaba delante de l, apoyado en una consola, con su
habitual sonrisa.
Cre que te habras olvidado de m dijo el joven.
Pronto ocurrir contest Willy. Mis deseos estn a punto de cumplirse.
Y entonces podrs morir tranquilo.
S.
Volvers a tu tumba
Esto es lo que ms deseo fervientemente. Pero tengo que pedirte un ltimo favor,
a cambio del cual recibirs la adecuada recompensa.
Espero que hacerte ese favor no me traiga ms complicaciones dijo Norman,
receloso.
Por supuesto que no. Simplemente quiero que me lleves a descansar eternamente
junto a Arabella. Entonces, no quisieron enterrarme a su lado. Hazlo t ahora.
Bien, no costar mucho Algo ms, Willy?
Cuando lo hayas hecho, tendrs la recompensa. Y ahora, adis; ya no vamos a
vernos ms
Espera un momento pidi Norman con gran vehemencia. Quiero hacerte
todava una ltima pregunta
Bien, te escucho.
Tuviste algo que ver con la muerte de Jeremy Rand?
Una indefinible sonrisa apareci en el rostro de Willy.
T viste el dinero y no se te ocurri tocarlo dijo.
Norman asinti. S, haba visto el dinero en la parte ms baja del cofre fuerte, en un
departamento aislado en donde no haba un solo documento. Por tanto, no lo haba tocado
siquiera y all era donde estaba instalada la trampa precisamente.
Adis, Norman se despidi Willy. Recuerda mi peticin.
La cumplir asegur el joven.

***

Trasladar los restos de Willy a la capilla? se sorprendi Augusta al da


siguiente. Pero si no est enterrado all!
El me lo pidi contest Norman, Creo que debemos cumplir su ltima
voluntad. Augusta se qued pensativa unos instantes.
Bien, no costar demasiado accedi al cabo. Pero antes
Antes es preciso solucionar el problema que ms interesa. Tiene todo preparado?
S, mi padre envi la autorizacin por cable. No hubo dificultades de ninguna clase.
Norman consult su reloj de pulsera.
Ya no puede tardar en venir dijo. Mir a la muchacha y sonri. Augusta,
creo que conocerla a usted ha sido lo ms positivo de todo este asunto.
Ella se sonroj ligeramente.
Nos conocimos porque usted sinti la curiosidad de visitar la tumba del conde
Von Stahren respondi.
Bien, cuando le vi por primera vez, pens que tal vez haba sufrido una
alucinacin. Pero el hecho era que recordaba todos los detalles con absoluta claridad. Lo
corriente, despus de una alucinacin o una pesadilla, es que se produzcan lagunas en la
memoria. Pero yo recordaba la conversacin en todos sus extremos. Eso provoc m
curiosidad y
Un gruido de Sharko le interrumpi de sbito. Fuera de la casa se oy el chirrido
de unos frenos de automvil.
Ah viene! exclam Norman. Preparada, Augusta?
Ella estaba ahora plida, pero haba firmeza en la expresin de su rostro.
Si, Norman, estoy preparada contest.

Captulo XII
CON gran sorpresa de los dos jvenes, Ballytoe lleg acompaado de la seora
Grock. Norman pens que Thea, fracasado su intento de escapar con el dinero y con su
amante, haba decidido seguir junto a Ballytoe, en espera de una ocasin mejor. Fracasado
el plan acordado con Rand, Thea esperaba sacar una buena tajada de su visita al Manor.
Ballytoe dirigi una fra mirada al joven. Luego se encar con la duea de la casa.
Espero que no me haya llamado para una tontera, seorita Searles dijo. Mi
tiempo es precioso y no puedo perderlo as como as.
Impasible, Augusta puso sobre la mesa un rectngulo de papel.
Podra negarme a pagar, pero no quiero situarme a su altura dijo. Ah tiene el
importe de la deuda que mi padre contrajo con usted.
Ballytoe se qued con la boca abierta.
Qu est diciendo? exclam.
Mi padre me autoriz para concertar un nuevo prstamo, en condiciones
infinitamente superiores a las acordadas con usted. Ese cheque est respaldado por un
Banco de toda solvencia. Tmelo y vyase de aqu, de esta casa a la que no debe volver
jams.
La casa es ma! aull Ballytoe.
Se equivoca dijo Augusta, framente.
Gir un poco a su izquierda y levant el asiento de un silln, debajo del cual
apareci un grueso sobre, repleto de papeles.
An le hago un favor, quemando estos documentos aadi, a la vez que
arrojaba el sobre a las llamas de la chimenea. Cualquier abogado dira que son la prueba
escrita de una estafa, realizada de acuerdo con un joven abogado llamado Jeremy Band.
O, de otra forma ms cariosa, Cheffy dijo Norman intencionadamente.
Al hablar, miraba a Thea. El rostro de la seora Grock apareca tenso y casi sin
color.
Band muri empezaba a decir Ballytoe.
A causa de la trampa que usted haba hecho instalar en su caja fuerte. Pero
dgame, cmo poda conocer la combinacin? pregunt el joven.
Sus ojos continuaban fijos en Thea. Ella comprendi que Norman saba la verdad.
Ballytoe prosigui Norman, usted, pese a su presuntuosidad, est arruinado.
Bien, no dir que su ruina le convierta en un hombre tan pobre como yo, pero, segn sus
mdulos, es ahora un mendigo. Por tanto, cuando se dio cuenta de que no poda evitar la
ruina, dedic todos sus esfuerzos a conseguir la propiedad del Manor, en donde esperaba
encontrar un tesoro, compuesto por centenares de monedas de oro, concretamente, tleros
del emperador Carlos VI de Austria. Conoca la leyenda del conde Von Stahren y pens que
poda ser una realidad. A fin de cuentas, en tiempos pretritos, alguien de su familia tuvo
mucho que ver con el conde, no es as?
Ballytoe tena la boca desmesuradamente abierta. Era evidente que no encontraba
palabras con las que responder a las acusaciones de que era objeto.
Llvese su dinero terci Augusta. Y, repito, no quiero verle ms por aqu.
Ballytoe reaccion de pronto:
Habr un pleito

Claro dijo Norman con expresin bienhumorada. Cuando quiera, Ballytoe.


Acuda a los tribunales, pida que le otorguen la propiedad del Manor. Diga que es suyo y
prubelo.
Ests derrotado, Barry afirm Thea.
Ballytoe examin la cifra escrita en el cheque.
Cinco mil libras dijo, despectivamente. Esto es una porquera
No tena usted tanto en su caja fuerte, verdad, Thea?
La seora Grock se aties repentinamente.
Yo no s la cantidad que haba en la caja contest.
Pero saba que haba dinero y tambin conoce la ruina de Ballytoe. Por eso
acudi all con su nuevo enamorado, Jeremy Rand, el autor de los documentos que
justificaban la estafa. Pero cuando vio que Rand mora electrocutado escap de all
aterrada, ya que no le interesaba que se supiera su presencia en el lugar del suceso.
Ballytoe, se explica ahora cmo lleg Rand a conocer la combinacin de la caja fuerte?
Hubo un instante de silencio. De sbito, Thea abri su bolso y sac una pequea
pistola, con la que apunt a Ballytoe.
Barry, no intentes nada contra m dijo, amenazadoramente.
Augusta se asust y dio un par de pasos hacia atrs. Norman se situ a su lado para
protegerla.
S, ests arruinado aadi Thea. Por eso queras el Manor, para conseguir l
tesoro. Pero te crees que no estaba enterada de tus proyectos? Ibas a darme de lado y
Sbitamente, Ballytoe dio un manotazo a la pistola, que sali despedida con gran
violencia. Casi sin solucin de continuidad, golpe el rostro de la mujer con todas sus
fuerzas.
Thea grit agudamente, trastabill y acab por caer de espaldas. Ballytoe corri
hacia la pistola, de la que se apoder antes de que Norman tuviese tiempo de reaccionar.
La seora Grock se sent en el suelo, con los ojos llenos 'de lgrimas a
consecuencia de la terrible bofetada recibida. En el mismo instante, Ballytoe se haca con el
arma y giraba hacia ella.
Quieto! chill Norman.
Pero ya era tarde. El arma escupi un plido fogonazo. Thea recibi el impacto justo
entre los senos y cay de espaldas, con los ojos abiertos por la sorpresa. Ni siquiera haba
tenido tiempo de sentir temor; tan rpido haba sido todo.
Augusta se volvi. Norman la acogi en sus brazos, mientras fijaba la vista en el
asesino. En los ojos de Ballytoe haba un brillo de locura homicida, que puso fro en la
espalda del joven.
De pronto, Ballytoe movi la mano.
Vamos orden roncamente.
Adnde? quiso saber Norman.
A la capilla, claro. Ah est el tesoro.
Norman arque las cejas. Lo que menos se le haba ocurrido era que la fortuna del
conde Von Stahren estuviese escondida en la capilla en que se hallaba enterrada Arabella
Derwent.
Cmo lo ha sabido usted? pregunt.
Es el nico sitio posible. He estado reflexionando mucho. Ella, quiero decir,
Augusta, dijo que haba estado buscando por toda la casa, sin resultado. Por tanto, el nico
sitio donde puede estar el oro es la capilla.

Lo crees as, Augusta? inquiri Norman.


No lo s, nunca se me ocurri
A m, s dijo Ballytoe orgullosamente.
S, sobre todo, porque lo busc en la tumba del conde y no pudo encontrarlo.
Ballytoe se estremeci.
Quin le ha dicho?
Norman se dio cuenta de que haba cometido una imprudencia. Nunca debiera haber
mencionado que haba sido testigo de la apertura de la tumba del conde. Pero ya era tarde
para rectificar.
Usted nos espi dijo Ballytoe.
Les vi de lejos y no quise acercarme ms, sabiendo lo que estaban haciendo all
contest Norman, tratando de reparar en parte su desliz. Pero de haber encontrado el
tesoro, estara aqu? Hubiera ofrecido tres mil libras para conseguir que Augusta
abandonase el Manor?
Le pareci que Ballytoe se senta muy aliviado al ver que no mencionaba la muerte
de su esbirro. En medio de todo, se dijo Norman, haba salido bien del paso.
Sigamos dijo el sujeto con voz ronca. No quiero ya perder ms tiempo
Echaron a andar hacia la puerta posterior. Por encima del hombro, Norman volvi a
dirigirse a Ballytoe:
Qu har con nosotros, despus de que haya encontrado el oro? pregunt.
Se quedarn encerrados en la capilla. Eso me dar tiempo suficiente para escapar.
Ballytoe, usted conoce, sin duda, la historia de su antepasado.
S, me la cont mi padre muchas veces y yo he hecho averiguaciones por mi
cuenta. Pero qu tiene eso que ver con lo que pasa ahora?
A su antepasado, le ayudaron algunos esbirros en el horrible crimen cometido
contra Arabella. Esos hombres murieron de mala manera. Lo mismo que los que le
ayudaron a usted ahora. Elkins, Suppy Sigo la relacin?
Tuvieron mala suerte contest Ballytoe roncamente.
Tan mala suerte, que los que quedaron con vida le dejaron plantado. No queran
seguir al lado de un hombre, cuyas rdenes eran la muerte segura.
Ballytoe se encogi de hombros.
As no tendr que repartir el dinero con ninguno de ellos contest cnicamente.
Tampoco con la seora Grock, naturalmente.
Slo ha recibido su merecido. Y basta ya de hablar
Un momento intervino Augusta. Seor Ballytoe, cmo piensa abrir la reja
de la capilla?
Son una leve carcajada.
He venido preparado para ello. Alguien me hizo un duplicado de la llave.
Sharko habra ladrado, de sentir la presencia de un intruso
Ese hombre lo hizo mientras usted daba un paseo.
Seguramente, fue el alguacil de Harthrop, verdad?
No quiero seguir hablando cort Ballytoe de mal humor. Vamos a ver si
terminamos de una vez.
Salieron de la casa y caminaron una veintena de pasos. Sbitamente, se oy un
estremecedor aullido.
Norman se volvi instintivamente, lo mismo que Augusta. Ballytoe gir en redondo.
Sharko haba conseguido escapar de la habitacin en que haba sido encerrado,

como suceda cada vez que Ballytoe estaba en el Manor. El enorme dogo, dando enormes
saltos, se acerc al asesino con increble rapidez.
Ballytoe le apunt con su pistola. Pero el can, inexplicablemente, se detuvo a pocos
pasos de distancia, a la vez que emita amenazadores gruidos.
Entonces ocurri algo extraordinario. Norman vio que el perro se transformaba en
una persona a la que l conoca muy bien. Ballytoe emiti un seco chillido y el arma escap
de sus dedos repentinamente sin fuerza.
<No gimi.
Puso una mano ante sus ojos y se tambale. Dio varios pasos inseguros, oscilando
de un lado para otro y, por fin, se derrumb de bruces al suelo.
Sharko apoy su vientre en la tierra. Norman le mir estupefacto.
La visin haba durado unos segundos tan slo. Ahora ni siquiera estaba seguro de
lo que haba pasado. Era una ilusin de su mente?
Augusta, qu has visto? pregunt.
El perro se detuvo de pronto
Norman comprendi que ella no haba tenido la misma visin. Slo l y el asesino
haban visto al conde durante unos instantes.
Para Ballytoe, sin embargo, haba sido suficiente. Norman se arrodill a su lado y
busc su pulso. Al cabo de unos momentos, volvi a incorporarse y mir a la muchacha.
El forense dir que fue un paro cardaco, pero, en realidad, muri de miedo
murmur.
Augusta se senta muy impresionada.
Pero no comprendo dijo. Sharko estaba muy bien encerrado
Norman fij la vista en el can. Alguien le haba abierto la puerta muy
oportunamente. O quiz Augusta no la haba cerrado tan bien como crea.
La explicacin result mucho ms sencilla.
Lo hice yo, cuando vi que se los llevaba hacia la capilla explic la seora
Coleman, ama de llaves del Manor y nica, sirvienta que haba en la residencia Ya se haba
cometido un asesinato y quera evitar que ese criminal continuara matando a la gente.
Habr avisado a la polica, Sara dijo la muchacha.
S, seorita; la he avisado.
***
Algunas semanas ms tarde, Norman y Augusta se dispusieron a cumplir la ltima
voluntad del conde.
El mismo alguacil instal el aparejo que ya haba sido utilizado en una ocasin.
Harry Tubbs observaba una actitud servicial, que no dej de llamar la atencin de Norman.
La pesada lpida empez a subir centmetro a centmetro. Ahora, la operacin se
haca en pleno da, de modo que no era necesario el empleo de lmparas. Tubbs, adems,
era ayudado por dos robustos operarios, contratados expresamente para el trabajo.
El atad se hizo visible a los pocos minutos. Con erran asombro, Norman se dio
cuenta de dos cosas: una, faltaba el cuerpo de Calloway.
Mir a Tubbs. El alguacil enrojeci y desvi la mirada. Norman comprendi que
Tubbs se haba llevado el cadver de Calloway. No le import; a fin de cuentas, se trataba
de un accidente y a Tubbs no se le poda culpar de la muerte de Calloway. Adems, ello
evitaba ciertos problemas que habran resultado difciles de resolver.

El segundo detalle que llam la atencin del joven fue el aparente buen estado del
fretro. Cuando salt al fondo de la tumba, Norman apreci que las tablas haban sido
vueltas a situar en su primitiva posicin. Tambin deba de ser obra de Tubbs, pens.
De pronto, repar en un detalle que le haba pasado desapercibido desde el exterior.
Inclinndose un poco, rasc uno de los herrajes con la ua del pulgar. Augusta le
contemplaba extraada, pero no le formul ninguna pregunta.
Pero haba algo por lo que Norman senta una viva curiosidad. Despus de algunos
esfuerzos, consigui levantar la tapa del fretro.
Augusta lanz un pequeo grito de sorpresa. Norman contempl fijamente la
calavera y los huesos que yacan en el atad, parcialmente envueltos en sedas que no eran
ya ms que jirones de tela sin brillo.
Al cabo de unos momentos, cerr la tapa, apoy las manos en el borde de la tumba
y salt fuera.
Pueden subirlo indic a los operarios.
Haba una furgoneta dispuesta en las inmediaciones del cementerio. Mientras se
efectuaba el traslado del fretro, Norman se encar con la muchacha.
Al fin, Willy ha conseguido lo que quera dijo.
S, ha podido morir murmur ella.
Lo bueno del caso es que Ballytoe tuvo el tesoro al alcance de su mano y no supo
encontrarlo aadi el joven.
Augusta lanz una exclamacin de sorpresa.
Qu quieres decir, Norman?
Los herrajes y adornos del fretro. Son de oro puro.
Elia abri la boca, estupefacta.
quieres decir
S. Willy, sin duda, hizo fundir las monedas y, con el oro resultante, un hbil
artesano, elabor los herrajes. Ahora, de ti depende que sigan en el atad o aprovechar ese
oro en tu beneficio.
Norman, qu me aconsejas t? pregunt la muchacha. Har lo que me
digas.
La mano del joven se cerr en torno al brazo de Augusta. Ella entendi claramente
el significado de aquel gesto.
Willy me dijo que yo encontrara un tesoro, aunque no mencion explcitamente
qu clase de tesoro. Pero yo s que lo he encontrado contest Norman. Y no creo que
necesitemos despojar al atad de sus adornos. Augusta sonri dulcemente.
Pienso igual que t dijo.
FIN

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