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n
Pe en

ladridos
Foto: cortesa Chris Bott/E-Training for Dogs

Por Laura V. Cuaya y Ral Hernndez

El Dr. John W. Piley (der.), y el Dr. Alliston Reid (izq.) le ensearon ms de mil palabras a Chaser.

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cmoves?
Prohibida la reproduccin parcial o total del contenido, por cualquier medio, sin la autorizacin expresa de los editores.

Muchos creemos que nuestro perro


realmente no comprende lo que le decimos; hay una idea muy difundida de que
los perros slo son capaces de entender
nuestra entonacin y no el signicado de
las palabras. El etlogo Konrad Lorenz,
ganador del Premio Nobel en 1973 por sus
estudios del comportamiento animal, pensaba sin embargo que el perro es superior
a los simios en la comprensin del lenguaje
humano e investigaciones recientes corroboran esta idea.
John Pilley y Alliston Reid, de la
Universidad Wofford, en Carolina del
Sur, Estados Unidos, estudiaron las habilidades lingsticas de una border collie
llamada Chaser. La eligieron porque en
otras investigaciones con border collies se
haba encontrado que estos perros podan
desarrollar mucho estas capacidades. Lo
primero que los investigadores queran
saber era el lmite de palabras que Chaser
era capaz de aprender; para ello le ensearon diariamente el nombre de uno o dos
juguetes. La forma de hacerlo era mostrarle
un juguete y repetir el nombre de ste unas
40 veces; despus se esconda el juguete y
se le peda a Chaser que lo encontrara, y al
mismo tiempo se volva a repetir el nombre.
Para probar si recordaba los nombres
especcos de los juguetes le ponan 20
cada vez y su entrenador le peda que llevara uno en particular. A n de evitar que
el entrenador sealara a Chaser de manera

Daniel Zupanc/Vetmeduni Vienna

Los concursos del


perro ms parecido
a su dueo son muy
comunes y ver a los
ganadores es muy
divertido. Pero varios
grupos de cientficos
han mostrado que
tales parecidos tienen
implicaciones mucho
ms profundas.

La Dra. Friederike Range, del Instituto de Investigacin Messerli en Viena, es especialista en conducta, cooperacin y cognicin animal; trabaja con perros y lobos (y lobatos, como vemos aqu).

no intencionada la respuesta correcta, l no


estaba presente cuando ella elega el juguete. Despus de tres aos Chaser continuaba
aprendiendo los nombres de los juguetes y
no pareca estar al lmite de su memoria;
sorprendidos y agotados, los investigadores decidieron terminar el estudio. En ese
momento Chaser conoca el nombre de
1 022 juguetes! Los resultados de estos
experimentos se publicaron en la revista
Behavioural Processes en enero de 2011.
Pero el lenguaje es ms que etiquetar
objetos por su nombre. Lo que se denomina
sentido referencial del lenguaje nos permite usar las palabras de diferentes formas;
por ejemplo entendemos que traer la caja
y tirar la caja son cosas diferentes, aunque ambas frases se reeran a la caja. Para
probar que Chaser entenda este sentido
referencial de las palabras, los investigadores idearon dos experimentos. En el
primero ensearon a Chaser tres formas
de tocar objetos: con el hocico, con la pata
o con la nariz. Despus se le mostraban al
mismo tiempo tres objetos distintos y se le
peda que tocara alguno de una de esas tres
formas. Esto se repiti con distintas combinaciones entre forma de tocar y objeto,
combinaciones que Chaser no conoca de
antemano. Y nunca se equivoc; entenda
que los nombres se referan a objetos
con los que se podan realizar diferentes
acciones. En el segundo experimento le
pidieron a Chaser que distinguiera entre

tres categoras de objetos: pelotas, discos y


juguetes. Por ejemplo, ponan estos ltimos
con pelotas y le pedan que las trajera para
ver si entenda la diferencia entre ellas y el
resto de los objetos. Tras un breve entrenamiento Chaser fue capaz de llevar los
objetos correspondientes a cada categora,
mostrando que era capaz de entender que
un objeto tena su nombre propio y a qu
gnero de objetos perteneca. Adems de
haber desarrollado la capacidad de abstraccin para formar las categoras, la mente de
Chaser estaba resolviendo preguntas, por
ejemplo qu tienen en comn las pelotas.
Los experimentos realizados con
Chaser no se han replicado con otros
animales, quiz porque requieren de una
gran inversin de tiempo. John Pilley dedic un promedio de cuatro horas diarias
durante tres aos para ensearle a la perra
el nombre de los juguetes.
En 2013, otra investigacin de John
Pilley volvi a sorprender porque mostr
que Chaser entenda la sintaxis, es decir el
orden de las palabras en una oracin. Chaser entiende la diferencia entre oraciones
como: llevar la abeja a la caja y llevar la
caja a la abeja, y ejecuta la accin correcta
en cada caso.

ste s porque el otro no


El principal antecedente de los experimentos con Chaser es la investigacin de Juliane Kaminski, Josep Call
cmoves?

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Investigaciones en el Instituto Max Planck muestran que los perros no slo traen los objetos que se les indica por nombre, tambin pueden hacerlo con objetos que se les muestran en foto o en miniaturas. Asimismo pueden interpretar
miradas y gestos humanos, como sealar. (Foto: MPI for Evolutionary Anthropology, cortesa Dra. Juliane Bruer).

y Julia Fisher, del Instituto Max Planck


de Antropologa Evolutiva, en Leipzig,
Alemania. En 2004 ellos publicaron en la
revista Science el caso de Rico, tambin
un border collie. Lo que ms sorprendi
a la comunidad cientca fue la habilidad
de razonamiento que mostr Rico en uno
de los experimentos: en un cuarto pusieron
ocho juguetes, Rico conoca siete por su
nombre y haba uno nuevo. En otro cuarto
estaba el propio Rico, a quien le pedan
una o dos veces que llevara uno de los
juguetes que ya conoca. Despus le pedan
el juguete nuevo usando la palabra nueva
para l. Repitieron esta prueba 10 veces,
cada una con juguetes nuevos diferentes.
En siete ocasiones Rico llev el juguete
nuevo cuando escuchaba la palabra nueva.
Estos resultados son contundentes porque
si Rico hubiera elegido al azar slo habra
acertado mximo dos veces.
Cmo explicar la conducta de Rico?
Adems del azar, podemos descartar que
haya una simple asociacin entre la palabra
y el juguete nuevo, pues ambos eran novedad para el perro. Al escuchar la nueva
palabra Rico tena que decidir cul juguete
llevar. Por los nombres que conoca poda
ir excluyendo los juguetes conocidos hasta
que slo quedara el nuevo, que deba ser el
correcto; este razonamiento se conoce como mapeo rpido. Antes de la publicacin
de este experimento se crea que el mapeo
rpido era exclusivo de los primates; los
nios aprenden tambin as las palabras
nuevas, pero esto adems indicaba que
Rico usaba procesos lgicos para resolver
problemas.

Hazlo como yo
La imitacin nos permite aprender de los
otros, pero no imitamos automticamente
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cualquier conducta. Estudios con nios de


14 meses muestran que ellos slo imitan
conductas consideradas no eficientes
cuando stas son gratuitas. Un estudio
consisti en mostrarles a los nios a un
adulto encendiendo la luz con la frente
(conducta no eciente) en vez de con la
mano (conducta preferida). Cuando el
adulto que haca esto tena las manos
libres y poda haber encendido con ellas
la luz, 69% de los nios imitaron el uso
de la cabeza. Pero cuando el adulto tena
las manos ocupadas, slo 21% de los
nios lo imitaron. La interpretacin de los
investigadores es que si bien pudiera parecerles razonable a los nios que el adulto
usara la frente cuando tena las manos
ocupadas, la mayora no lo imit porque
ellos s las tenan libres (no era racional
hacerlo); cuando el modelo no utiliz las
manos a pesar de tenerlas libres pueden
haber concluido que usar la frente ofreca
alguna ventaja para encender la luz. Estos
resultados sugieren que la imitacin que
hacen los nios de esa edad es un proceso
selectivo, interpretativo.
Se crea que esta habilidad era propia del ser humano, sin embargo se ha
encontrado que los perros domsticos
tienen una capacidad similar. En 2007,
un equipo de investigadores austracos
dirigidos por Friederike Range hicieron
con perros un experimento parecido al
de los nios. La tarea consista en jalar
un columpio para conseguir un premio.
En la primera parte del experimento, ms
del 80% de los perros jalaron el columpio
con el hocico (conducta eciente) en vez
de hacerlo con la pata. En la segunda parte,
tenan dos grupos de perros que antes de
hacer la tarea observaban a un perro jalar
el columpio con su pata. La diferencia

entre los dos grupos fue que en uno el


perro modelo llevaba una pelota en la
boca y en el otro no. Los resultados fueron
similares a los observados en nios: los
perros solamente imitaron la conducta no
eciente (jalar con la pata) cuando el perro
demostrador no tena buenas razones para
hacerlo (tena el hocico libre). Esto indica
que la imitacin en los nios de 14 meses
y en los perros domsticos va ms all de
la mera emulacin.
Otra pregunta que ha interesado a
quienes investigan las capacidades de los
perros es si es posible que stos imiten la
conducta de un ser humano. En un trabajo
conjunto realizado en 2006 por grupos de
investigacin ingleses y hngaros dirigidos por Jzsef Topl, se encontr que la
respuesta es armativa. Los investigadores
ensearon a un perro llamado Philip a imitar la conducta de una persona que ladraba
o miraba el interior de una caja. Despus
de un entrenamiento de poco ms de un
mes, Philip imitaba lo que le ensearon.
Pero no slo eso, tambin haba aprendido
a imitar conductas que no eran parte del
entrenamiento, lo que mostr que haba
entendido el signicado de imitar.
Claudia Fugazza y dm Miklsi de la
Universidad Lornd Etvs, en Hungra,
encontraron en 2013 que los perros muestran imitacin diferida; es decir, imitan
una conducta despus de un tiempo de
haberla observado. En el experimento que
llevaron a cabo participaron ocho perros
que aprendieron a imitar con el mismo
mtodo utilizado con Philip. Los perros
podan imitar una conducta que haban
observado hasta 10 minutos antes, incluso si en ese tiempo se les haba distrado
con juegos. Este tipo de imitacin slo se
presenta en los nios hasta que tienen casi

cmoves?
Prohibida la reproduccin parcial o total del contenido, por cualquier medio, sin la autorizacin expresa de los editores.

Foto: cortesa dm Miklsi/Family Dog Project

dos aos de edad. Encontrar que los perros


tienen la capacidad de imitar a otros perros
y humanos, adems de imitar selectiva y
diferidamente, ha sido inesperado, pues
por mucho tiempo se crey que estas
capacidades eran exclusivas de especies
superiores. Fugazza y Miklsi publicaron sus resultados en la revista Applied
Animal Behavior Science.

T lo ves, yo lo veo

Foto: cortesa Claudia Fugazza

Sealar dnde estn las galletas parece


fcil, pero llegar a entender o hacer entender el gesto es difcil. Los nios aprenden
a hacerlo hasta despus del ao y medio
de edad. Supongamos que un chimpanc
quiere un trozo de fruta que est escondido
en uno de dos contenedores y su tarea consiste en elegir slo uno de ellos. En 2002
un grupo de investigadores encabezado
por Michael Tomasello del Instituto Max
Planck de Antropologa Evolutiva report
en la revista Science que los chimpancs
son capaces de encontrar la fruta escondida si el experimentador agita el contenedor vaco, pues al hacerlo no se oye nada y
esto indica que el otro contenedor esconde
la fruta. Pero los chimpancs fracasaron
rotundamente cuando el experimentador
en vez de agitar les sealaba el contenedor correcto. En comparacin, los perros
fueron excepcionalmente ecientes en un
experimento equivalente, realizado por los
mismos investigadores. Los cachorros de
tan slo seis semanas elegan lo que se les
sealaba y los adultos elegan la opcin
sealada aunque tuvieran informacin
olfativa o visual que la contradijera. Los
lobos no hacen esto, ni siquiera los que

Actualmente dm Miklsi, del Departamento de Etologa de la Universidad Etvs en Hungra,


encabeza un proyecto dedicado a investigar las bases evolutivas y etolgicas de la relacin perrohombre, por lo cual su investigacin se centra en los perros, los lobos y los nios.

han pasado por un entrenamiento de


socializacin.
ste y otros comportamientos apuntan
a que los perros adquirieron la habilidad
de entender gestos comunicativos humanos durante la domesticacin (ver Cmo
ves? Nm. 57). Tal vez en ningn otro
caso se apliquen mejor las palabras del
zorro en la clebre novela de Antoine de
Saint-Exupry, El principito: Domesticar
es formar lazos.

Mrame!

En 2003 un equipo de investigadores


encabezados por el ya mencionado dm
Miklsi publicaron un artculo en la revista
Current Biology con
el ttulo Un simple
motivo para una gran
diferencia: los lobos
no miran a los humanos, los perros s.
Ah reeren que para
descartar que la experiencia con humanos
provocara diferencias entre perros y
lobos, utilizaron lobos
socializados. Estudiantes de doctorado
de est e g r up o de
investigacin cuidaClaudia Fugazza y dm Miklsi encontraron que los perros muestran
imitacin diferida (es decir, imitar una conducta despus de al menos un ron a los lobos desde
que tenan cuatro das
minuto de haberla observado).

de nacidos hasta que cumplieron tres meses


para socializarlos y se encargaron de que
los lobos tuvieran contacto con humanos
todo el tiempo, incluso los llevaban a la
Universidad en transporte pblico. Los
investigadores compararon la conducta de
siete perros con la de siete lobos socializados en una tarea sin solucin: abrir una caja
trabada por dentro. En esta situacin los
perros miraron antes y por ms tiempo a los
humanos que los lobos. De hecho slo dos
lobos miraron a los humanos. De acuerdo
con los autores, esto podra signicar que
los perros son los nicos con una predisposicin gentica a mirar a los humanos.
Que los perros nos miren cuando tienen un
problema signica adems que consideran
que podemos cooperar con ellos.
En otro trabajo, el mismo grupo de
investigacin encontr que los perros
informan a los humanos sobre dnde hay
comida escondida alternando la mirada
entre el lugar y el humano. Es decir, usan
la alternancia de la mirada como una clave
comunicativa para conseguir la atencin
humana. Para los investigadores este tipo
de seales comunicativas pueden ser el
punto de partida para interacciones comunicativas complejas como la del pastoreo.

Cmo nos ven?


Con slo mirar una cara conseguimos
informacin de su dueo: edad, gnero,
humor, incluso saber si nos est poniendo
cmoves?

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Foto: cortesa Ludwig Huber/Clever Dog Lab

los estamos viendo. Por ejemplo, qu


pasara si le dices a tu perro que no se
coma la salchicha que tiene enfrente y te
vas a dormir? Investigadores alemanes
realizaron un experimento similar y encontraron que cuando los perros creen que
no los vemos ya sea porque no estemos
presentes o por traer un antifaz o simplemente cerrar los ojos es ms probable
que se roben la comida que cuando saben
que los observamos. Esto concuerda con
la idea de que los perros son capaces de
extraer informacin relevante de nuestras
caras y utilizarla en su benecio.

Ms nios que lobos

Ludwig Huber, del Instituto de Investigacin


Messerli en Viena, se ha dedicado a la biologa
cognitiva. Estudia el aprendizaje, la imitacin y la
empata en los perros, as como la tica animal
y la interaccin animal-humana.

atencin. En un artculo publicado en 2013


en la revista Learning and Motivation,
un grupo de investigadores encabezados
por Ludwig Huber, de la Universidad de
Viena, report un experimento donde
encontraron que los perros podan distinguir entre la cara del dueo y la de
una persona que lo visitaba al menos una
hora por semana. Formaron dos grupos de
perros y a cada uno le ensearon a ir slo
con una de esas dos personas; cuando los
perros elegan correctamente reciban un
premio. Para eliminar la posibilidad de
que los perros al elegir la cara pudieran
estar usando otras pistas como el olor, en
otra fase del experimento remplazaron a
las personas por fotografas. Has odo
que los perros tienen mala vista?, pues no
tanto: con una fotografa a una distancia
de metro y medio, la mayora de los perros
eligi correctamente. En otros estudios
se ha encontrado que los perros tambin
pueden diferenciar los estados de nimo
en fotografas de personas. Este tipo de
experimentos muestra que los perros pueden utilizar nuestras caras como fuente de
informacin.
Tambin es ilustrativo preguntarse
qu hacen los perros si piensan que no
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Muchas de las capacidades de los perros


recuerdan a las observadas en nios
pequeos y se ha encontrado que ambos
cometen errores similares. Los errores
que cometemos ensean mucho acerca
de cmo funciona nuestra mente. El error
A-no-B lo suelen cometer los nios cercanos al ao de edad y se muestra con un
procedimiento comn con dos contenedores A y B y un juguete que le interesa al
nio. Se esconde el juguete frente al nio
en el A, se le deja que lo busque y normalmente lo encuentra sin problemas. Se
repite lo mismo al menos una vez. Despus
se esconde el juguete en el contenedor B
frente al nio y lo que suele ocurrir es que
ste lo busca en el contenedor A aunque
haya visto que lo escondieron en el B. En
2009, un equipo de investigadores dirigido
por Jzsef Topl public un artculo en
la revista Science donde muestra que el
error A-no-B tambin poda encontrarse
en perros. Los autores creen que este error
se produce porque la primera fase se toma
como un aprendizaje; es decir, tanto los
nios como los perros interpretan que el
humano les est enseando cmo buscar
el juguete escondido y no slo dnde
hallarlo, lo que indica lo mucho que ambos
toman a los humanos como fuente de
informacin. Cuando los investigadores
hicieron el mismo experimento con lobos,
encontraron que stos no cometen el error
A-no-B y que siempre encuentran lo que
buscan. Por este tipo de resultados se ha
propuesto que los perros son ms parecidos a los nios que a los lobos.

Evolucin convergente
La pregunta que surge a la luz de todas
las investigaciones aqu presentadas es

MS INFORMACIN
Konrad, Lorenz, Cuando el

hombre encontr al perro,


Tusquets Editores, Espaa,
1999
Correa, Julio et al., La
compaa del perro y sus
beneficios para el ser humano:
www.aces.edu/pubs/docs/U/
UNP-0058/UNP-0058.pdf

por qu en ciertos aspectos los humanos


y los perros somos tan parecidos si evolutivamente somos tan distantes. Los perros
usan, por ejemplo, el sealamiento, pero
no los chimpancs, nuestros parientes ms
cercanos, ni los lobos, los parientes ms
cercanos de los perros. Que dos especies
distanciadas evolutivamente muestren una
conducta similar se debe a una evolucin
convergente donde hay adaptacin al
ambiente. En este caso el ambiente fueron
las comunidades humanas donde se llev
a cabo el proceso de domesticacin de los
perros y en las que no vivieron ni otros
primates ni los lobos. Esto tambin nos
dice algo sobre la inuencia del ambiente
en la conformacin de nuestra mente.
La mayora de las investigaciones
sobre la cognicin en los perros se basan
en juegos con premios. Los participantes
suelen ser perros de la comunidad que
viven con sus familias humanas, que a
diferencia de otras especies utilizadas en
los laboratorios siempre tienen la opcin
de dejar de participar (ver Cmo ves?
Nm. 179). Algunos como Chaser y Rico
se han convertido en celebridades y grandes referentes en el estudio de la cognicin
animal. Adems de la oportunidad de
estudiar una especie sin lastimarla, este
tipo de investigaciones podran fomentar
el respeto por los perros.
Los cientcos seguirn encontrado
maneras ingeniosas e incluso divertidas
de ir descubriendo la mente de los perros.
Lo cierto es que en la ciencia canina an
no se ha dado el ltimo ladrido.
Laura V. Cuaya y Ral Hernndez son psiclogos y
Maestros en Ciencias (neurobiologa); actualmente
estudian el doctorado en Ciencias Biomdicas en el
Instituto de Neurobiologa de la UNAM. Las lneas de
investigacin que ms les interesan son la cognicin
animal, la toma de decisiones y la interaccin entre
humanos e inteligencia artificial.

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