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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando por
dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo nvel."

Sumrio
Capa
Folha de Rosto
Crditos
Dedicatria
Citao
Introduo
Parte 1 - Est vivo!
1 - O gene dos Simpsons
2 - Voc diz tomate, eu digo tomaco
3 - Blinky, o peixe de trs olhos
4 - O brilho radiante de Burns
5 - Todos ns vivemos em um submarino do tamanho de uma clula
6 - A receita de Lisa para a vida
7 - O lar, doce lar, dos anjos
Parte dois - Tramas mecnicas
8 - Dohs ex machina
9 - Comoo perptua
10 - Cara, sou um andride
11 - Regras para robs
12 - Caos na Cartunlndia
13 - Mosca na sopa
Parte trs - Sem tempo para dohs
14 - Parando o relgio
15 - Um brinde ao passado
16 - Frinkando sobre o futuro
Parte quatro - Springfield, o universo e alm

17 - As habilidades de percepo de Lisa


18 - Raios defletidos
19 - Mergulho terra abaixo
20 - Se os astrolbios pudessem falar
21 - Cometrio Cowabunga
22 - A odissia espacial de Homer
23 - Isso poderia realmente ser o fim?
24 - Tolos terrqueos
25 - O universo uma rosquinha?
26 - A terceira dimenso de Homer
Inconcluso A jornada continua
Agradecimentos
Os Simpsons, o filme: um prtico checklist cientfico
Episdios cientificamente relevantes discutidos neste livro

Paul Halpern

Os Simpsons
e a cincia
O que eles podem nos ensinar sobre
fsica, robtica, vida e universo
Traduo
Samuel Dirceu

Copyright 2007 by Paul Halpern


Copyright 2008 Editora Novo Conceito
Todos os direitos reservados
Publicado pela John Wiley & Sons, Inc., Hoboken, New Jersey.
Este livro no foi aprovado, licenciado ou patrocinado por qualquer empresa ou pessoa envolvida na criao ou na produo da
srie de tev ou do filme The Simpsons. The Simpsons uma marca registrada da Twientieth Century Fox Film
Corporation.
editora: Bete Abreu
assistentes editoriais: Marilia Mendes e Sonnini Ruiz
produtor grfico: Samuel Leal
traduo: Samuel Dirceu
Revisor Tcnico: Otvio Cesar Castellani
preparao de texto: Veridiana Maenaka
reviso de texto: Henrique Zanardi de S e Beatriz Simes Arajo
design da capa e ilustrao: Paul McCarthy
diagramao e editorao: Megaart Design
diagramao ePUB: Brendon Wiermann
reviso ePUB: Ludson Aiello
Verso Digital - 2012
Dados Internacionais de Catalogao na Publicao (CIP)
(Cmara Brasileira do Livro, SP, Brasil)
Halpern, Paul, 1961Os Simpsons e cincia : o que eles podem nos ensinar sobre fsica, robtica, a vida e o universo / Paul Halpern ; traduo
Samuel Dirceu. So Paulo : Novo Conceito Editora, 2008.
Ttulo original: Whats science ever done for us?.
ISBN 978-85-99560-31-0
eISBN 978-85-8163-182-0
1. Cincia - Obras de divulgao 2. Simpsons (Programa de televiso) 3. Tecnologia - Obras de divulgao I. Ttulo.
08-05371 CDD-500
ndices para catlogo sistemtico:
1. Cincias : Obras de divulgao 500

Rua Dr. Hugo Fortes, 1.885 Parque Industrial Lagoinha


14095-260 Ribeiro Preto SP
www.editoranovoconceito.com.br

Para meus filhos, Eli e Aden.

Cincia? O que a cincia j fez por ns?


Moe Szyslak, garom, Lisa the Skeptic

Introduo
Aprendendo cincia com a famlia nuclear de Springfield
E no h nada mais excitante que a cincia. Voc se
diverte muito s ficando sentado, quieto, anotando nmeros, prestando ateno. A cincia
tem tudo.
Diretor Seymour Skinner, em O Cometa Bart
Um viva para a cincia! Uau!
Bart Simpson, em O Cometa Bart

As nuvens de cmulos se juntam e se separam, revelando um cu azul sem fim sobre a cidade
de Springfield. Tudo est ensolarado e brilhando, da fileira de casas reluzentes at
cintilantes lojas e tavernas. Assomando acima de todas, esto as torres de resfriamento
usina nuclear de Springfield, competentemente administrada o prottipo do modelo
eficincia, pelo menos de acordo com seus relatrios e informativos. Os residentes
beneficiam do calor da caldeira, uma fonte permanente de energia e de empregos.

as
da
de
se

Se voc mora em Springfield ou em qualquer outra cidade, no que diz respeito a este
tema , no deixar de ser afetado pela cincia. Se sua casa no for iluminada por energia
nuclear, ento o combustvel que ela utiliza carvo, querosene, fora do vento, energia
hidreltrica, energia solar, ou qualquer outra. Mesmo que voc viva em uma tenda em uma
praia, h o Sol, a Lua, e as estrelas e talvez uma fogueira crepitante ao ar livre fornecendo
a voc luz e calor. Para aqueles que residem em cavernas bem profundas, h os vaga-lumes.
Cada fonte de energia existe por causa de um mecanismo fsico nico. Voc simplesmente no
pode fugir da cincia.
O benfeitor por trs da genuna utopia de Springfield a figura paternal da qual a
preciosa energia escorre ningum menos que o empresrio mais importante da cidade, C.
Montgomery Burns. Ele no liga a mnima se as pessoas ficam no escuro quanto cincia,
bem entendido. Enquanto as moedinhas para pagar cada quilowatt-hora continuarem a fazer

sua caixa registradora tilintar, ele estar muito satisfeito. Exxxcelente, ele sempre cacareja
para seu leal assistente, Wayland Smithers.
Manter a usina e a cidade seguras tarefa de algum que deveria saber um bocado sobre
cincia Homer Jay Simpson, um americano comum. Por ocupao, se no por experincia,
ele est bem ligado cincia houve at quem especulasse que ele o elo perdido de
Darwin. Seu trabalho como inspetor de segurana da usina requer o mais alto conhecimento
tecnolgico: determinar qual boto deve pressionar em seu monitor, para liberar qual
mensagem de alerta, o que d a ele tempo para comer uma rosquinha ou tirar uma soneca.
Embora no seja um intelectual clssico, Homer exibe seu ar pensativo e reflexivo diante de
qualquer assunto desafiador. Faa-lhe a mais difcil das perguntas e conte sempre com sua
resposta. Voc quase ver as engrenagens girando, atrs dele, no maquinrio, enquanto ele fita
o espao. Avesso a responder rapidamente, ele faz uma pausa, e hesita. E aps um longo
silncio cheio de significado, como se voc estivesse assistindo a um filme de Ingmar
Bergman, ele faz outra pausa. E hesita mais uma vez, temeroso de que as palavras erradas
saiam de sua boca. Zzzzzz. Algumas vezes, mesmo os problemas mais prementes tm um jeito
de se resolver por si mesmos.
Quando a hora do almoo na usina, Homer compartilha momentos agradveis com os
amigos Lenny Leonard e Carl Carlson. Embora Carl tenha ps-graduao em fsica nuclear,
ele e Lenny so apenas bebedores contumazes de cerveja. Lenny tem um problema crnico no
olho, por isso precisa segurar o copo de bebida da maneira mais correta. Lenny e Carlson,
muitas vezes, se juntam a Homer depois do trabalho na taverna dirigida pelo cnico, e s vezes
portador de idias suicidas, Moe Szyslak. Moe no tem exatamente gosto pela cincia; uma
vez ele fez pouco caso da cincia depois de ver uma televiso ativada pela voz (veja a citao
que o ttulo deste livro). Dirigir uma taverna no chega a ser um trabalho que exija
inteligncia e habilidade, de modo que ele nunca tentou se qualificar.
Springfield, em poucas palavras, apresenta ntidos contrastes em sua atitude quanto
cincia. Ter uma usina nuclear no corao da cidade, a qual gera a maioria de seus empregos,
fora seus habitantes a se confrontarem com temas tecnolgicos todos os dias. Alm disso, a
cidade estranhamente acometida por uma parcela de calamidades maior que o razovel
desde coliso de cometas e invaso de aliengenas, passando pela materializao de buracos
negros em lojas e supermercados, at o apago do Sol esta ltima, uma artimanha diablica
arquitetada por Burns. Vocs poderiam pensar que o pessoal da cidade estaria clamando por
um slido conhecimento cientfico. Contudo, qualquer especialista sempre menosprezado ou

ignorado. O gnio residente na cidade, John Frink, um verdadeiro professor aloprado (como
no filme de Jerry Lewis, no na continuao), tratado como um pria. Talvez sua falta de
traquejo social e seu modo incoerente de falar com um amplo uso de palavras sem sentido
como glaven* o isolem de seus pares. Contudo, dada sua extraordinria inventividade, voc
pensaria que os residentes o procurariam e talvez at o elegessem prefeito, em vez do
alcoviteiro e mulherengo Joe Quimby, que atualmente exerce aquele cargo.
Tambm na medicina, muitas vezes, a mediocridade vence a capacidade. Embora a
cidade tenha um mdico perfeitamente competente, o dr. Julius Hibbert, pacientes costumam
preferir a charlatanice do dr. Nick Rivera. Talvez seja pelo fato de o dr. Hibbert cobrar uma
fortuna e dar risadinhas em momentos inoportunos, como na hora de fazer diagnsticos
sombrios. Ele entende que dar conforto ao lado da cama no algo coberto pela maioria dos
planos de sade. O dr. Nick, ao contrrio, tem a competncia mdica de um toco de rvore,
mas amigvel, no ri quando voc lhe pede que faa procedimentos mdicos
constrangedores e relativamente barato.
Muitos residentes de Springfield freqentam a igreja do reverendo Timohty Lovejoy, que
parece ser completamente hostil cincia. Entre os maiores devotos do rebanho de Lovejoy
est Ned Flanders, o afvel e pudico vizinho de Homer, que muitas vezes encolhe-se de
vergonha quando Flanders grita Ol, vizinho, ou outras variaes de sua saudao,
preparando-se para uma severa reprimenda moral. O idiota, como Homer o chama, parece
no saber como relaxar e gozar a vida pelo menos da perspectiva de um viciado em
televiso, devorador de rosquinhas e bebedor de cerveja. Ainda assim, Flanders parece feliz
em sua f, encontrando prazeres simples ao ajudar os oprimidos. quando a f e a cincia
divergem que a ansiedade de Flanders aflora e ele se prepara para a batalha, geralmente com
o apoio de Lovejoy. Por exemplo, juntos lutaram para eliminar toda meno evoluo nos
livros escolares de Springfield.
E onde fica o diretor da escola elementar de Springfield, Seymour Skinner? Ele
claramente ama a cincia, como demonstrado em suas pesquisas astronmicas amadoras, com
as quais ele espera descobrir um cometa e dar seu nome a ele. Ele descobriu um, uma vez, mas
foi passado para trs por um certo diretor Kohoutek.** Contudo, com a coluna vertebral de
uma gua-viva, Skinner muitas vezes perde o controle sobre os cursos da escola. Sua mulher,
Agnes, seus alunos e at sua outrora namorada/noiva, a professora Edna Krabappel ningum
parece respeit-lo. O superintendente distrital Chalmers constantemente o repreende aos

gritos, deixando-lhe pouco espao para manobra. Ele s tem o jardineiro Willie, um orgulhoso
escocs que faz trabalhos pouco qualificados, com quem passa o tempo. A no ser, isto ,
quando ele temporariamente rebaixado a assistente de Willie, como quando ele brevemente
substitudo como diretor por ter feito comentrios inapropriados sobre as alunas e a
matemtica.
Outros personagens da srie so muito envolvidos com seus hobbies para se
preocuparem com a cincia. A nica ligao do motorista do nibus escolar Otto Mann com a
qumica so as substncias que ele ingere ou a msica heavy metal. O comediante Krusty, o
Palhao, nascido Herschel Krustofski, est muito ocupado preparando seu hilrio programa de
televiso, administrando seu imprio de fast-food e tentando se reconciliar com o pai, um
rabino. O antigo assistente de Krusty, Robert Sideshow Bob Terwilliger III, vive obcecado
em matar um garoto que ele detesta. Seu amigo, e criminoso, Snake Jailbird est determinado a
ganhar uma fortuna com roubos mo armada. Seu principal alvo, Apu Nahasapeemapetilon,
gerente da loja de convenincia Kwik-E-Mart, s encontra tempo, entre os assaltos, para
vender a saborosa bebida Squishee e proteger seu armrio de revistas, que ele muito
enfaticamente explica no ser uma biblioteca que empresta publicaes. uma pena, pois ele
tem um doutorado em cincia da computao que nunca foi de muita utilidade, a no ser para
impressionar as mulheres em seus tempos de solteiro. Outro dono de loja, Jeff Albertson, mais
conhecido como o Cara dos Quadrinhos, pelo menos tem uma paixo por fico cientfica. Em
sua loja, a Masmorra do Andride, ele vende mais revistas informativas, como as aventuras
do famoso Homem Radioativo e seu companheiro, Caidao Boy, que as que podem ser
encontradas em minimercados.
O verdadeiro florescimento da cincia em Springfield pareceria quase impossvel, no
fossem seus diversos ilustres (mas raramente vistos) residentes. O falecido e aclamado
paleontlogo Stephen Jay Gould aparece em um dos melhores episdios da srie, como ele
prprio, trabalhando no Museu de Histria Natural. Gould examina estranhos restos de
esqueletos encontrados sob um edifcio.
Um outro cientista famoso, o fsico de Cambridge, Stephen Hawking, d as caras em dois
episdios. Consta que Hawking um grande f da srie, e que ficou enormemente orgulhoso
com sua apario. Parece que ele se divertiu muito com suas participaes especialmente
a segunda, em que ele trabalha na pizzaria Little Caesars local. Diferentemente do que
acontece com Frink, o pessoal da cidade parece ter mais respeito pelas opinies de Hawking;
uma pena que ele no esteja l mais vezes para corrigir as concepes erradas dos

moradores.
Um terceiro renomado cientista que tambm apareceu no seriado Dudley Herschbach, o
coganhador do Prmio Nobel de Qumica de 1986, cuja pequena participao em um episdio
envolve a entrega de um Prmio Nobel a Frink.
Outro notvel que fez aparies o arredio autor Thomas Pynchon; seu personagem
mostrado sempre com um saco de papel na cabea. Embora no seja um cientista, Pynchon
estudou engenharia fsica durante dois anos em Cornell. Muitos de seus escritos contm
amplas aluses cincia, desde Entropy [Entropia], um de seus contos, at o aclamado
romance O Arco-ris da Gravidade, e seu recente Against the Day, romance que inclui o
fsico Nikola Tesla. Para grande surpresa e prazer de seus fs, embora Pynchon tenha evitado
dar entrevistas, deixar-se fotografar ou gravar depoimentos, ele emprestou sua voz e agilidade
verbal srie.
Qualquer cidade que tenha Gould, Hawking, Herschbach e Pynchon como residentes (ou
pelo menos como visitantes) pareceria muito propensa a uma atitude salutar em relao
cincia, particularmente se a gerao mais jovem pudesse ser persuadida a seguir os passos
desses ilustres pensadores. Ser que a indiferena ou a hostilidade em relao cincia,
expressa por certos adultos de Springfield, poderia ser derrotada pela inteligncia dos
jovens? Nesse caso, a esperana reside em uma jovem e extraordinria estudante, Lisa, a
precoce filha de 8 anos de Homer.
Intelectualmente, Lisa est acima dos colegas da escola, exceto talvez do inteligentssimo
Martin Prince. Toda vez que o diretor Skinner quer impressionar os visitantes com uma
estudante tpica que demonstra o elevado grau do ensino da escola, Lisa apresentada.
Outros alunos vo desde o infantil e limtrofe Ralph Wiggum cujo pai, Clancy, chefe de
polcia , passando por Millhouse Van Houten, o pretendente de Lisa, desajeitado e de culos,
at os valentes da escola, que adoram agredir estudantes indefesos: Jimbo Jones, Dolph,
Kearney e seu lder Nelson Muntz, um delinqente juvenil. O bordo de Nelson, Ha-ha!,
repetido cada vez que ele presencia uma desgraa ou descobre um ponto fraco em algum, no
preo para a eloqncia tranqila de Lisa. Da mesma forma, outros alunos, como as gmeas
Sherri e Terri ou o estudante de intercmbio alemo tter, no oferecem nenhuma competio.
Na famlia de Lisa, embora ela seja a irm do meio, ela claramente o gigante
intelectual. A despeito do trabalho tecnolgico e da ativa imaginao de Homer evidenciada
por seus sonhos bizarros falta-lhe um giz de cera para ter a caixa completa. De fato, o giz

que falta est localizado em seu crebro, como revelado no episdio Homr, livremente
baseado na obra Flores para Algernon,*** do norte-americano Daniel Keyes. Quando o giz de
cera cirurgicamente retirado, o QI de Homer sobe 50 pontos. O crescimento do intelecto
tem, contudo, suas desvantagens. Homer, percebendo todas as violaes das disposies de
segurana da usina, faz um relatrio para a Comisso Reguladora Nuclear, o que provoca o
fechamento temporrio da usina. Lenny e Carl, ento sem emprego, ficam ressentidos, para
dizer o mnimo. Descobrindo que a inteligncia no pode comprar a felicidade, Homer pede a
Moe, que faz procedimentos cirrgicos secretamente, que recoloque o giz de cera em seu
crebro. A partir da, Homer parece ainda ter menos capacidade mental, se isso possvel.
Mas a despeito das bvias falhas de Homer, Lisa ama o pai com todo o corao.
Marge, nascida Marjorie Bouvier, a mulher de Homer e a matrona da famlia, parece ser
a segunda mais inteligente da turma (ou pelo menos da turma que fala), ao menos por seu
notvel senso comum e seus muitos talentos prticos, incluindo uma aptido para a mecnica.
No colgio, ela gostava de clculo, at que Homer a convenceu a desistir. Considerando suas
importantes habilidades, ela poderia ser mais assertiva. tolerante e se recusa a tomar
partido por temor de ofender algum. Sua omisso, s vezes, exaspera Lisa, que gostaria que a
me pesasse os fatos e assumisse uma posio. Contudo, muitas vezes Lisa tambm tem
opinies conflitantes que ela receia expressar, por isso aparenta no ser, de fato, uma
pensadora cientfica. Nesses momentos de dvida, ela capaz de entender melhor os pontos
de vista da me.
Maggie, o beb da famlia, um grande ponto de interrogao, pois nunca pudemos ouvila expressar-se apenas alguns rudos e balbucios, umas poucas primeiras palavras (como
papai) e principalmente os sons da sempre presente chupeta sendo sugada. Mesmo nos
episdios que especulam sobre o futuro da famlia, ela continua sem oportunidade de falar.
Apenas em alguns dos especiais sobre Halloween (A Casa da rvore dos Horrores) que
tratam de pesadelos ou realidades alternativas, e no da histria real da famlia Maggie fala
sentenas completas. Ento ela pode se transformar na mais inteligente dos Simpsons, o que
sugerido em vrios episdios. Por exemplo, durante um jogo de Scrabble**** com a famlia,
ela escreve EMCSQU (E=mc) com suas pedras.
Finalmente chegamos ao enfant terrible da srie, o garoto de 10 anos que transformou
expresses como Vai te catar! e Dont have a cow! em bordes internacionais,
imortalizados em camisetas e em livros de histrias em quadrinhos. Ele o garoto do skate

cuja cano de estrondoso sucesso Do the Bartman! resgatou o rdio comercial do completo
esquecimento. (Claro que aqui estou exagerando, mas era uma cano nova e engraada.)
Estou falando, naturalmente, de ningum menos do que Bartholomew Simpson, mais conhecido
como Bart ou, como Homer o chama, enquanto torce seu pescoo, Ora, seu ... !.
Embora Bart tenha uma aguda curiosidade, ele acha a escola um desafio completo, e
muito mais feliz pregando peas nos outros. Quando se trata de descoberta cientfica, ele tende
a ser um observador mais passivo tropeando acidentalmente em novas descobertas que
um pensador original. Por exemplo, quando Skinner pune Bart obrigando-o a se interessar por
astronomia, Bart acaba descobrindo um cometa. Ele fica feliz quando joga um videogame que
tem um contedo cientfico, at que percebe seu carter educativo, o que faz Bart desistir. Ele
se interessa por misturar produtos qumicos, desde que seja para produzir lindas exploses, e
no por causa de uma tarefa escolar. Com uma notvel antipatia pelo aprendizado formal, ele,
contudo, pode ser facilmente fisgado pelo desejo de conhecimento.
Algum como Bart poderia aprender cincia por uma fonte informal, como um livro, uma
revista de histrias em quadrinhos ou um desenho? Sem dvida nenhuma. Se O Homem
Radioativo, sua histria em quadrinhos favorita, ou Comicho e Coadinha, seu adorado
desenho exibido pela televiso, estimulam os aficionados a realizar projetos de qumica e
fsica para ajudar os personagens, e at a pesquisar a histria e os antecedentes dessas
experincias, voc pode apostar que Bart estaria altura dessas tarefas. Muitos garotos
aprendem rapidamente a diferena entre cincia divertida e aquilo em que eles acredite!
se graduam. Naturalmente eles tendem a gravitar em torno da primeira, exceto talvez para
amealhar informao antes de um exame.
Neste aspecto, Os Simpsons oferecem um campo perfeito para a educao cientfica.
um dos poucos programas de televiso sem trilha sonora de risadas e cheio de inteligncia. Na
falta de uma autoridade lhe dizendo quando rir ou aprender, voc obrigado a vasculhar por
entre o cortante sarcasmo, as opinies conflitantes e, ocasionalmente, as representaes
enganosas para reconhecer a verdade.
Muitos redatores da srie tm ligaes cientficas e adoram deixar transparecer isso nos
personagens. Entre os redatores esto David X. Cohen, bacharel em fsica por Harvard e
mestre em cincia da computao pela Universidade da Califrnia em Berkeley; Ken Keeler,
doutor em matemtica aplicada por Harvard; Bill Odenkirk, doutor em qumica inorgnica
pela Universidade de Chicago; e Al Jean, o produtor-executivo e redator principal, formado
em matemtica por Harvard. Outro redator, Jeff Westbrook, doutor em cincia da

computao por Princeton e foi professor associado de cincia da computao em Yale


durante anos antes de se juntar srie. Ele participou do episdio Girls Just Want do Have
Sums, de 2006, relacionado recente controvrsia surgida em Harvard por causa dos
comentrios do reitor da escola sobre a presena das mulheres na matemtica.
Dado o grau de especializao acadmica da equipe de redatores da srie, no surpresa
que grandes doses de cincia, matemtica e tecnologia sejam polvilhadas em muitos dos
episdios. Os temas incluem tudo, desde astronomia at zoologia, gentica e robtica; voc
ter de cavar fundo, algumas vezes, para perceber. Como Kent Brockman, o ncora do
noticirio de TV na srie, voc precisa ser um reprter investigativo isto parte do
divertimento que a descoberta cientfica. Em vez de revelar os mexericos por trs do verniz
superficial dos personagens srios, voc estar descobrindo os verdadeiros fatos cientficos
ocultos pela contagiante estupidez da srie. Como Krusty poderia dizer em uma de suas
reflexes, h sempre uma histria sria por trs da risada. Hehe!
Os acadmicos j tinham descoberto inesperadamente essa tendncia oculta do desenho.
raro um desenho da televiso desencadear uma discusso intelectual ou gerar artigos
publicados. Contudo, Os Simpsons inspiraram publicaes sobre cuidados mdicos,
psicologia, evoluo e outros temas. uma srie vista por muitos cientistas e, portanto,
escrutinada quanto a sua veracidade e implicaes de uma maneira sem precedentes. Cada
risada, cada manifestao de espanto, cada gargalhada, foi testada em laboratrio quanto a sua
integridade; portanto, garotos, prestem muita ateno!
Este livro pretende ser um guia para a cincia da srie. Mesmo quando voc estiver
rolando de rir no cho, poder aprender com as abundantes referncias a biologia, fsica,
astronomia, matemtica e outras reas. Impressione os amigos e deixe os inimigos perplexos
com seu detalhado conhecimento do pano de fundo de cada episdio. Satisfaa sua
curiosidade intelectual enquanto aquece a casa com o brilho da tela da televiso. Responda a
questes candentes com a revigorante Buzz Cola do fato cientfico, disponvel na mquina de
vender pelas ondas eletromagnticas, que a TV. Recline-se na poltrona e deixe as lies
comearem.
Ao longo de mais de duas dcadas de exibio (incluindo diversas temporadas como
parte de The Tracy Ulman Show), vrios segmentos de Os Simpsons levantaram intrigantes
questes sobre o funcionamento da cincia contempornea. A amplitude dessas questes
surpreendente. Por exemplo, de que maneira, paleontlogos como Gould determinam a idade
de restos de esqueletos como os que Lisa descobre e leva para ele? Quais fatores provocam

mutaes, como Blinky, o peixe com trs olhos e que nada nas guas poludas de Springfield?
Por que as estrelas e os planetas sobre Springfield no podem ser vistos com clareza noite?
Os andrides, como o rob que substituiu Bart em um dos episdios de Halloween, podem ter
conscincia? As descargas das bacias sanitrias dos hemisfrios norte e sul giram em direes
opostas, como Lisa constatou no episdio em que a famlia viaja para a Austrlia? De que os
cometas so feitos, como o que Bart descobre, e como eles podem ameaar a Terra? Se
existem extraterrestres, por que eles no visitaram a terra, ou fizeram contato conosco,
maneira de Kang e Kodos, os residentes aliengenas na srie? O tempo pode ser invertido ou
parado, como Homer e Bart fizeram em vrias ocasies?
Antes de atacar esses temas cientficos de grande amplitude, vamos considerar um dos
maiores mistrios da srie, e que eu chamo de Enigma de Marilyn Monstro.***** Trata-se da
incomum diversidade entre os membros da famlia, que pode ser discutida luz dos debates
contemporneos sobre natureza versus educao. Se Lisa uma Simpson, por que ela to
inteligente?

* Substantivo. Na verdade, qualquer substantivo usado sempre que parecer adequado (fonte: Urban Dictionary
[Dicionrio Urbano, um dicionrio de grias do ingls norte-americano em que qualquer pessoa pode colaborar com um
verbete ou definio]) (N. do T.).
** Referncia ao cometa Kohouteck (C/1973 E1), descoberto pelo astrnomo tcheco Lubos Kohoutek em maro de
1973 (N. do E.).
*** Um homem com baixo QI submete-se a uma experincia para aumentar sua inteligncia. O experimento bemsucedido e o transforma em um gnio (N. do E.).
**** Jogo de tabuleiro em que os participantes tentam formar palavras que se interligam (N. do E.).
***** Marilyn Munster: referncia personagem Marilyn do seriado norte-americano Os Monstros, da dcada de 1960:
Marilyn era a nica pessoa normal de uma famlia de monstros (N. do E.).

Parte um

Est vivo!
Acho que voc est presa a seus genes.
Dr. Julius Hibbert, Lisa, a Simpson
No h nada de errado com os genes dos Simpsons.
Homer Simpson, Lisa, a Simpson

1
O gene dos Simpsons

Famlias comuns so todas iguais; mas cada famlia incomum incomum de seu prprio jeito.
Os Simpsons so, sem sombra de dvida, uma espcie prpria. Comecemos com os fanticos
desejos de Homer, suas bizarras afirmaes ilgicas, seus sonhos nada convencionais, seus
pensamentos infantis nicos e seu completo alheamento. Acrescente as histrias tortuosas e
extravagantes de Vov, cheias de recordaes implausveis e inconsistentes sobre a Segunda
Guerra Mundial, e sua inexplicvel antipatia pelo Estado do Missouri. Misture a propenso de
Bart para as mais completas travessuras e seu absoluto desrespeito pela autoridade. Observeos insultar-se, gritar e at estrangular um ao outro. Nem mesmo Tolstoi, que escreveu bastante
sobre famlias anormais, seria capaz de manter-se atualizado sobre todas as reviravoltas e
loucas maquinaes da srie, para no mencionar o pobre pescoo de Bart.
Pode-se colocar toda a culpa nos homens da famlia. No tempestuoso caldeiro que eles
carinhosamente chamam de lar, as mulheres normalmente conseguem manter a calma.
Envolvidas em situaes que confundiriam at quem tem nervos de ao, elas oferecem a calma
voz da razo. At o contnuo suga-suga da chupeta de Maggie soa como um mantra calmante
que parece colocar as coisas em perspectiva.
O que poderia explicar as profundas diferenas entre os sexos na famlia Simpson? Seria
puramente uma diferena de expectativas e de condies ambientais no caso de Bart, por
exemplo, um reduzido fornecimento de oxignio atravs de sua traquia que ocorre a
intervalos regulares ou poderia haver um componente gentico? No episdio Lisa, a
Simpson, esta questo vem tona quando Lisa se pergunta se est condenada idiotice por
simplesmente fazer parte da famlia, e sente um grande alvio quando fica sabendo que seu
gnero pode t-la poupado.
O episdio comea com Lisa temerosa de estar perdendo seus dotes intelectuais, como
resolver problemas matemticos ou arrancar notas de jazz de seu saxofone. Ela tem muito
orgulho de seu intelecto o que demonstrado, por exemplo, no episdio em que ela se veste
como Albert Einstein num concurso de fantasias de uma festa de Halloween. Ela claramente

no quer crescer e ficar como o resto da famlia. Homer e Bart, muitas vezes, a constrangem
com suas brincadeiras infantis, Marge no completamente realizada e Lisa sinceramente
espera que sua mente perspicaz lhe propicie uma vida melhor. Mas e se seu intelecto ficar
confuso antes disso e ela terminar como os outros membros da famlia?
As aflies de Lisa atingiram o pice quando Vov lhe fala sobre o gene dos Simpsons,
uma predisposio gentica para o declnio mental que se ativa na metade da infncia. Como
crianas, Vov explica, os Simpsons agem de forma perfeitamente normal. Aos poucos,
contudo, o gene dos Simpsons dispara a deteriorao do crebro, levando a vidas
completamente medocres, ou at piores. Naturalmente, Lisa fica aterrorizada com a
possibilidade de que isso acontea com ela.
Tentando dissipar os temores provocados pela teoria de Vov e animar Lisa, Homer
convida vrios parentes para uma visita. Ele lhes pede que descrevam o que fazem na vida, na
esperana de que os relatos impressionem a menina. Alguns dos homens falam primeiro e,
para horror de Lisa, se revelam completos fracassados. Seu tio-av Chet saiu-se muito mal
administrando uma empresa de venda de camares. Seu primo de segundo grau Stanley
perambula por aeroportos e atira em passarinhos. Outro se joga na frente dos carros para
receber dinheiro de seguros. Nenhum deles d a Lisa muita esperana.
Felizmente, diversas mulheres Simpson apresentam vvidos relatos de carreiras de
sucesso. Uma delas, a muito fluente dra. Simpson, explica que o gene defeituoso est alojado
no cromossomo Y e transmitido apenas de homem para homem. Lisa percebe que s os
homens Simpson que esto condenados; as mulheres no tm problemas.
Essa revelao no apenas significa que Lisa vai crescer como uma pessoa normal, ela
tambm implica que seus filhos estaro a salvo. Mas para Bart e outros homens da famlia, ter
filhos seria arriscado. Essa roleta gentica o exato oposto do beisebol se voc for
eliminado, voc ganha um Homer.
uma teoria interessante, mas ser que um nico gene poderia criar tamanha disparidade
intelectual entre as mulheres e os homens de uma famlia? A inteligncia um tema complexo;
a vivacidade intelectual e o sucesso dependem de uma variedade de fatores, tanto ambientais
quanto genticos, muitos dos quais ainda no so completamente compreendidos. Na verdade,
essa complexidade apresentada em outros episdios da srie, em que as diferenas entre
mulheres e homens da famlia Simpson no so to evidentes. Por exemplo, no episdio
Irmo, Onde Estars?, Homer se encontra com Herb, seu meio-irmo h muito

desaparecido, que se revela rico e extremamente bem-sucedido. Em Os Monlogos da


Rainha, Homer viaja para a Inglaterra e encontra Abbie, sua meia-irm tambm h muito
desaparecida, que espantosamente semelhante a ele na voz, no aspecto e na inteligncia.
Ento, diante disso, as caractersticas de Homer no devem ser exclusivas dos homens; deve
haver outros fatores.
Alm disso, como mencionado na introduo, pelo menos parte das dificuldades de
Homer deriva de um giz de cera alojado em seu crebro desde que ele era criana. Traumas
da infncia em alguns casos geram deficincias que se estendem at a idade adulta. Mesmo
sem um incidente especfico, um ambiente totalmente hostil ao aprendizado poderia ter
repercusses profundamente negativas por toda a vida de uma pessoa.
As crianas tm uma extraordinria capacidade de se adaptar a qualquer ambiente em
que nasam. A criana que se desenvolve em um lar cuidadoso e estimulante poderia ter
deficincias se nascesse em uma situao de tristeza e falta de amor. Ao imitar os membros de
sua famlia e seus amigos, as crianas, muitas vezes, assumem atitudes e normas culturais
daqueles que as cercam. Se uma sociedade altera radicalmente seus valores por exemplo,
renunciando violncia depois de um perodo de militarismo ou se tornando aberta e
democrtica depois de uma era de totalitarismo , surpreendente como a maior parte de sua
juventude comea a ecoar as novas disposies. Dessa forma, o ambiente e a cultura
desempenham papis muito importantes na formao do indivduo.
Em virtude dessa profunda influncia dos fatores ambientais, tentador pensar que toda
criana tem um potencial ilimitado de sucesso em qualquer rea. Contudo, devemos
reconhecer que a herana gentica influencia o ritmo de desenvolvimento humano, afetando as
limitaes fsicas e mentais dos indivduos. Nenhum garoto tpico de 10 anos, por mais bem
treinado, pode levantar um peso de 200 quilos ou memorizar todos os nomes de uma lista
telefnica. Seria ridculo esperar que uma criana que praticasse um instrumento 10 horas por
dia pudesse repetir os feitos de Mozart ou ter suficiente habilidade para integrar uma
orquestra profissional. Atletas olmpicos potenciais devem ser identificados bem cedo, no
apenas pelas habilidades demonstradas na poca, mas tambm por seu possvel potencial
herdado.
O genoma, ou o conjunto completo dos genes, constitui o cdigo segundo o qual o corpo
se desenvolve e funciona. Cada gene codifica uma protena particular que serve para um
determinado papel biolgico, desde o colgeno da pele at as fibras musculares do corao.
Duas cpias dos aproximadamente 33 mil genes do corpo humano esto dispostas em 23 pares

de cromossomos. Uma cpia de cada gene vem da me, e a outra vem do pai, garantindo que
todo mundo tenha uma mistura dos atributos de ambos.
Os genes assumem diferentes variaes de sequncias, chamadas de alelos. Cada alelo
cria uma diferena na constituio da protena que dado gene codifica. Por exemplo,
diferentes alelos para os genes ligados cor dos olhos correspondem a protenas de
pigmentao distintas que, em dupla, podem levar a variaes nesse trao. O padro
especfico dos genes chamado de gentipo diferente de fentipo, o conjunto de
caractersticas que exprimem as reaes do gentipo diante das circunstncias particulares do
desenvolvimento do indivduo, isto , de seu meio. Muitos padres genticos diferentes
poderiam acabar produzindo o mesmo trao, ou seja, uma gama de gentipos poderia levar ao
mesmo fentipo. Enquanto os fentipos so qualidades muitas vezes observveis, como a
textura do cabelo ou a capacidade de enrolar a lngua, determinar um gentipo geralmente
exige um sequenciamento gentico (o mapeamento do padro de genes).
Se os cromossomos so os captulos do cdigo do corpo, e os genes so as importantes
pginas com as receitas para cada protena, a sequncia especfica de bases na cadeia dupla
em espiral de molculas, chamada de cido desoxirribonuclico (DNA, na sigla em ingls),
constitui a linguagem detalhada para essas instrues. Existem quatro letras diferentes no
alfabeto do DNA: as bases adenina, timina, citosina e guanina, conhecidas por A, T, C e G.
Cada base liga-se a um par na fita oposta do DNA: A com T, e C com G. O arranjo particular
dessas bases produz as instrues para a fabricao de um grande nmero de protenas
diferentes.
Os genes, contudo, no podem sintetizar diretamente as protenas. Por um processo
denominado transcrio, a dupla fita em espiral de DNA cria molculas de cadeia simples,
chamadas de cido ribonuclico (RNA, na sigla em ingls), que carregam informaes
semelhantes, mas servem a um propsito diferente. O RNA difere do DNA de vrias maneiras,
incluindo seu nmero de cadeias e a presena da base uracil no lugar da timina. Um tipo de
RNA, denominado de RNA mensageiro (mRNA), forma um tipo de fbrica de montagem de
protena. Cada conjunto de trs bases, denominado de cdon, produz um tipo especfico de
aminocido. A cadeia de aminocidos criada nesse processo produz um certo tipo de protena.
As clulas do corpo humano carregam (exceto no caso de erros) verses idnticas de
DNA, mas quando os embries se desenvolvem no tero, as clulas se dividem e se
diferenciam, expressando seu contedo gentico de formas diferentes. Consequentemente, logo
depois da concepo, depois que um nmero suficiente de divises tenha ocorrido, as clulas

comeam a se especializar em clulas de pele, clulas nervosas, clulas musculares e assim


por diante. A posio relativa da clula no embrio em desenvolvimento parece desempenhar
um papel importante. O processo de diferenciao tem sido um dos maiores mistrios da
biologia, e atualmente um tema essencial de estudos.
O fator fundamental da hereditariedade o fato de que os cromossomos vm em pares
um conjunto de contribuio gentica de cada um dos pais. Dado gene poderia aparecer sob a
forma de alelos, diferentes ou semelhantes isto , poderia haver uma ou duas cpias de cada
alelo. Os alelos podem ser dominantes ou recessivos, dependendo de suas propriedades
bioqumicas. Se um alelo dominante, ento mesmo que haja s uma cpia, a caracterstica
associada quele alelo se manifesta e se torna parte do fentipo. No caso do alelo recessivo,
porm, so necessrias duas cpias para aquela caracterstica aparecer. Essas regras foram
descobertas no sculo XIX pelo botnico tcheco Gregor Mendel, que desenvolveu extensos
estudos das caractersticas da ervilha. Ele descobriu, por exemplo, que alelos altos sempre
eram dominantes em relao aos pequenos, significando que as plantas altas cruzadas com
plantas altas ou pequenas sempre produziam plantas altas.
Algumas caractersticas herdadas so especficas do sexo e se manifestam diferentemente
nos descendentes masculinos ou femininos. O 23o par de cromossomos, conhecidos como os
cromossomos do sexo, composto de duas variedades, X e Y. As mulheres quase sempre tm
um par XX, e os homens quase sempre tm um XY. (H condies raras com outras
combinaes.) O cromossomo X muito maior e tem muito mais genes que o Y. Com
aproximadamente 1.100 genes, consistindo mais de 150 milhes de pares bsicos, o
cromossomo X forma mais de 5% do total dos genes humanos. Compare isto com o
cromossomo Y, que tem s 78 genes. Em anos recentes, esses genes foram completamente
mapeados pelos pesquisadores Richard Wilson e David Page, da Universidade de Washington,
em Saint Louis, Missouri. Wilson e Page notaram que os genes do cromossomo Y esto
principalmente ligados ao funcionamento da reproduo humana formao dos testculos,
esperma para a reproduo e assim por diante. Como esses poucos genes so to importantes
para a propagao da espcie, o cromossomo Y evoluiu com vrias cpias sobressalentes do
conjunto. Essa duplicao garante que mesmo que um grupo de genes reprodutivos masculinos
seja defeituoso, outro conjunto pode tomar seu lugar.
Da, pelo menos em termos do cromossomo Y, a redundncia parece ser um trao
masculino essencial. Isto , em gentica, a repetio um importante aspecto da
masculinidade. Em outras palavras, os homens, pelo menos no que diz respeito aos genes do

cromossomo Y, muitas vezes se repetem. Vejamos, de que outra forma eu poderia repetir isto?
Agora que o perfil gentico do cromossomo Y est bem conhecido, no parece que ele
contenha nenhum gene que afete diretamente a inteligncia e o senso comum (a no ser que
voc esteja falando da distrao tpica dos adolescentes em virtude dos hormnios da
puberdade). Ento os genes dos Simpsons no poderiam ser encontrados no cromossomo Y e
no poderiam ser ligados apenas aos homens. Infelizmente, se um tal gene existisse, ele no
poderia ser transmitido exclusivamente de homem para homem, e, portanto, Lisa no teria
nenhum garantia de escapar de seus efeitos.
possvel, contudo, que esse gene estivesse no cromossomo X, uma situao chamada de
ligada ao sexo. Ironicamente, um trao ligado ao sexo, embora associado a um gene de
cromossomo X, poderia aparecer mais comumente em homens, se o alelo causal fosse
recessivo. por isso que para as mulheres h uma escolha entre dois diferentes cromossomos
X, mas para os homens s h uma possibilidade. Da, alelos recessivos em um cromossomo X
masculino geralmente se manifestam.
Um filho recebe seu cromossomo X exclusivamente da me. Portanto, se ele herda um
trao ligado ao sexo, ele deve ter vindo do lado materno. Qualquer trao ligado ao sexo que
Bart tenha adquirido, por exemplo, dever ter sido uma contribuio gentica de Marge, e no
de Homer. Da mesma forma, a calvcie de Homer, uma caracterstica ligada ao sexo, pode ser
creditada a um gene recessivo passado mais provavelmente por sua me, Mona, que por seu
pai, Abe.
H uma conhecida caracterstica ligada ao sexo relacionada a aspectos da inteligncia
uma condio hereditria denominada sndrome do cromossomo X frgil, chamada assim por
causa de uma perceptvel falha ou regio frgil no cromossomo X. Essa sndrome se deve a
alteraes em um gene denominado FMR1, as quais o impedem de produzir uma protena
chamada FMRP,* ou protena frgil de retardo mental. Uma determinada sequncia tripla de
bases no gene FMR1 citosina-guanina-guanina (CGG) normalmente repetida 30 vezes.
Para alguns indivduos, ocorre uma alterao denominada pr-mutao que aumenta
significativamente o nmero de repeties triplas at 200 vezes. Alguns pesquisadores
acreditam que uma pr-mutao do FMR1 poderia levar a sutis dficits nas reas do intelecto
ou do comportamento. Se algum com uma verso pr-mutada do FMR1 tem um filho, sua
descendncia tem uma chance aumentada de herdar aquele gene na forma completamente
alterada. Naquela verso, a sequncia CGG repetida mais de 200 vezes, normalmente
deflagrando o processo que impede a produo do FMRP e conduz sndrome do

cromossomo X frgil. A sndrome tem sido associada a uma srie de efeitos, incluindo
dificuldades cognitivas e de aprendizado, bem como alteraes na aparncia fsica que
emergem durante a idade adulta. parte a sndrome de Down, uma perturbao no
relacionada a uma desordem cromossmica, os cientistas acreditam que a sndrome do
cromossomo X frgil a causa mais importante da deficincia mental. E como ligada ao
sexo, a sndrome do cromossomo X frgil afeta muito mais os homens que as mulheres.
Nem todas as caractersticas herdadas que afetam homens e mulheres de forma diferente
so ligadas ao sexo. Algumas vezes, os genes localizados em autossomos (cromossomos no
sexuais) respondem diferentemente bioqumica masculina ou feminina e produzem traos
distintos. Nessa situao, os traos so chamados de influenciados pelo sexo. Da possvel
que um gene dos Simpsons pudesse ser influenciado pelo sexo, mais que ligado ao sexo.
Nesse caso, tanto Bart quanto Lisa podem t-lo herdado de Homer, e talvez suas bioqumicas
dessemelhantes provocassem diferentes respostas de cada um.
A inteligncia representa um conjunto muito complexo de habilidades que se diferenciam
de indivduo para indivduo. Os pesquisadores no concordam sobre todos os componentes da
inteligncia, para no mencionar qual gene exatamente a controla. Tambm no claro o
quanto ela depende da natureza ou da criao. Certas condies que se relacionam a
habilidades cognitivas, como o cromossomo X frgil, j foram mapeadas, contudo a pesquisa
gentica ainda tem um longo caminho pela frente antes de ser capaz de explicar por que
membros de uma famlia, como os Simpsons, agem de maneira to divergente.
A vida tem muitos mistrios, e o conjunto preciso de fatores que influenciam o
comportamento errtico de Homer parece ser um deles. Ele um enigma envolto em calas
azuis com stretch. Mesmo o Projeto Genoma Humano no consegue revelar por que o Homer
sapiens (como talvez ele pudesse ser classificado) muitas vezes age por motivaes to
bizarras. Como poderamos explicar, por exemplo, a ocasio em que Homer tentou
comercializar um hbrido de tomate e tabaco produzido por radiao?

* Sigla em ingls para Fragile X Mental Retardation Protein (N. do T.).

2
Voc diz tomate,
eu digo tomaco

Alguns conceitos necessitam de tempo para amadurecer, at que floresam com resultados
deliciosos. Outras noes simplesmente apodrecem nos galhos. difcil dizer onde se encaixa
a idia de combinar tomates com tabaco um provocante desafio ao campo da botnica ou
apenas uma bobagem gritante?
Tomates frescos so alimentos extremamente nutritivos, plenos de vitamina C e
antioxidantes. Alguns estudos mostram que eles podem diminuir o risco de certos tipos de
cncer. O tabaco, ao contrrio, cheio de substncias carcinognicas conhecidas. Ler as
advertncias nas embalagens de cigarro suficiente para provocar traumas. Com relao
sade, as duas plantas no poderiam ser mais distintas.
Contudo, no episdio Homer, o Fazendeiro,* Homer consegue encontrar um terreno
comum entre as duas espcies. um caso curioso de solo frtil transformado em cinzas,
poeira transformada em rap, quando os Simpsons se mudam para a velha fazenda de Vov e
tentam estabelecer-se como agricultores. De incio, Homer no demonstra ter uma boa mo
nada que ele semeia brota , at que decide utilizar a substncia que fez o Amazing Colossal
Man** atingir alturas recordes. Seu ingrediente secreto no faz apenas seu dedo ficar verde,
mas tambm brilhar o plutnio despachado para ele por Lenny. Logo a fazenda agraciada
com uma produo vigorosa do que parecem ser tomates. Bem, talvez vigorosa*** no seja a
palavra adequada, j que ao ser fatiado o tomate revela um interior marrom, amargo e provoca
dependncia por causa de perigosas doses de nicotina.
Percebendo que a dependncia gerada pela planta tem um certo potencial comercial,
Homer nomeia a planta de tomaco e instala um quiosque na beira da estrada. Servidos
rapidamente, alqueires do produto nuclear so vendidos como panquecas ou talvez
devssemos dizer yellowcake.**** Todo mundo que passa pelo quiosque quer provar uma
amostra, at mesmo Ralph Wiggum, o estudante limtrofe, que afirma que o sabor de comida
da vov. Assim que os clientes provam uma amostra, a nicotina entra em cena, e eles pedem

mais e mais.
Logo a companhia de tabaco Laramie (uma empresa fictcia mencionada em vrios
episdios) interessa-se em promover a venda do produto de Homer, principalmente porque
permitido por lei vender tomacos s crianas, mas no tabaco. A companhia tenta negociar um
contrato de US$ 150 milhes, mas Homer exige absurdos US$ 150 bilhes. A Laramie recua e
depois tenta sem sucesso roubar uma das plantas. No final, toda a lavoura de tomaco
devorada pelos animais da fazenda, viciados em nicotina, deixando Homer sem nada para
comprovar seus esforos na rea agrcola.
Embora o tomaco tenha, desde ento, desaparecido da srie, ele surpreendentemente
invadiu o mundo real, um caso de vida imitando a arte. Inspirado pelo episdio, Rob Baur, um
analista de operaes de uma estao de tratamento de gua do Estado do Oregon, plantou e
colheu tomates com algumas das caractersticas do tabaco, incluindo um trao de nicotina. A
enxertia, o mtodo que ele usou, uma maneira bastante testada para produzir hbridos e que
no tem nada a ver com a abordagem de Homer.
Como qualquer bilogo reconheceria, fertilizar plantas com plutnio no as faria assumir
as caractersticas de outras. O plutnio uma substncia radioativa perigosa, txica mesmo
em quantidades mnimas. Ele no existe de forma natural, e produzido e armazenado em
condies extremamente rigorosas.
A exposio radiao nuclear pode destruir clulas e provocar cncer, alm de gerar
mutaes alteraes no material gentico de uma clula ou grupo de clulas. Se essas
alteraes ocorrem nas clulas reprodutivas, podem passar para os descendentes e se
manifestar como alteraes nas funes ou na aparncia.
A maior parte das mutaes causada pela cpia gentica de erros durante o processo da
diviso celular. Algumas mutaes derivam da radiao (normalmente de fontes radioativas
naturais), de agentes qumicos (chamados de mutagnicos), de vrus e de outras fontes. A
natureza construiu vrias barragens para bloquear os resultados de mutaes no favorveis; o
corpo tem mecanismos de conserto muito efetivos para reparar danos genticos. Alm disso,
como os cromossomos so em pares, o organismo tem duas cpias de cada gene. Como j
vimos, o prprio cromossomo Y tem diversas cpias sobressalentes de seus genes principais.
Presumindo-se que uma mutao seja recessiva, um organismo vai favorecer a verso mais
saudvel do gene durante a reproduo. Se, ao contrrio, a mutao dominante e perigosa,
em geral ela eliminada rapidamente do conjunto de genes. Algumas mutaes no fazem

absolutamente nenhuma diferena. Em ocasies extremamente raras, uma mutao acaba sendo
benfica, dando aos descendentes caractersticas que favorecem a sobrevivncia e,
consequentemente, a reproduo. Por exemplo, uma mutao poderia oferecer grande
resistncia a uma doena fatal. Pelo processo de seleo natural de Darwin, as alteraes
teis predominam com o passar do tempo e levam evoluo de novas espcies.
Expor sementes de tomate ao plutnio seria uma maneira extremamente improvvel de
criar uma safra de hbridos. A chance de o material gentico de muitas sementes diferentes se
alterar sempre da forma certa para gerar caractersticas do tabaco, como a nicotina, seria
nfima. E a radiao no pode tirar genes de uma planta para inseri-los em outra. Essa
modificao gentica precisaria ser desenvolvida em uma situao muito mais controlada.
A modificao gentica de safras tornou-se, nos ltimos anos, um tema controverso, ao
migrar das fazendas para o laboratrio. Os fazendeiros utilizaram tcnicas de polinizao
cruzada durante mais de um sculo para desenvolver plantas com mais resistncia a pragas ou
com propriedades mais favorveis por exemplo, transferindo genes do centeio para
cromossomos do trigo. Com a introduo de mtodos da gentica molecular, a modificao
ficou muito mais precisa e, portanto, diminuiu o temor da criao de novas variaes danosas.
Alimentos com ingredientes geneticamente modificados passaram a ser conhecidos
informalmente como Frankenfoods.
A enxertia, tcnica que Baur usou para produzir o tomaco, outro mtodo tradicional da
horticultura para misturar propriedades de plantas, que antecede muito a gentica molecular.
Envolve cortar e unir a parte inferior de uma planta, incluindo suas razes, com o caule, flores,
folhas ou frutos de uma outra. Depois que os cortes so feitos, as duas plantas so
cuidadosamente unidas de maneira que permita a livre passagem de gua e nutrientes. Elas
so, ento, mantidas no lugar at que o crescimento ocorra e se transformem em uma nica
planta. O resultado a combinao conhecida como enxerto quimera ou enxerto hbrido.
Para que a enxertia tenha sucesso, as duas espcies originais precisam fazer um bom
casamento. Baur percebeu que tomate e tabaco, pertencentes mesma famlia de plantas,
tinham compatibilidade suficiente. Ele se lembrou de um estudo feito em 1959, no qual os
pesquisadores relataram o cruzamento com sucesso de duas espcies, e imaginou se os
roteiristas de Os Simpsons no tinham lido o mesmo trabalho. Ento, enxertou um tomateiro
nas razes de uma planta de fumo.
A experincia de Baur gerou fruto um s, de incio. Quando o fruto foi testado, ele no

tinha nenhuma nicotina que pudesse ser detectada. As folhas tambm foram testadas e
revelaram conter alguma nicotina. Ento, a planta de tomaco preencheu os requisitos de um
verdadeiro hbrido por enxertia; tinha algumas caractersticas das duas espcies. Baur no ps
o produto venda, portanto no espere encontrar adesivos de ketchup com sabor de nicotina
na farmcia mais prxima.
Como anos de experincias demonstraram, a engenharia gentica, a enxertia e outras
tcnicas hortcolas parecem ser imensamente mais efetivas que a radiao para a produo de
plantas hbridas. E quanto ao reino animal? A radiao poderia produzir anomalias zoolgicas
como o peixe de trs olhos? Vamos dar um mergulho nas guas puras de Springfield e ver o
que descobrimos.

* No original, E-I-E-I-(Annoyed Grunt). A expresso annoyed grunt usada para designar o som familiar de
exasperao de Homer, doh, nos ttulos de episdios de Os Simpsons (N. do T.).
** Referncia ao protagonista do filme norte-americano de mesmo nome, de 1957 (dirigido por Bert I.Gordon). O
Amazing Colossal Man um mutante, resultado de um acidente nuclear que o tornou gigante (N. do E.).
*** O autor faz um trocadilho com o adjetivo healthy, saudvel (N. do T.).
**** Trocadilho entre hotcakes, panquecas, e yellowcake, nome do xido de urnio processado (N. do T.).

3
Blinky, o peixe
de trs olhos

Desde o incio da civilizao a gua tem mltiplos usos, desde aplacar nossa sede at lavar
nossa sujeira. A Revoluo Industrial acrescentou aplicaes como fornecer vapor a mquinas
e impedir seu superaquecimento. Tambm gerou novas formas de poluio que devastaram
muitos regatos e rios durante sculos, inspirando a lrica descrio do compositor Tom Lehrer,
de 1960, sobre escovar os dentes e enxagu-los com resduos industriais.*
Em 1969, o rio Cuyahoga, que atravessa Cleveland, no Estado de Ohio, pegou fogo,
possivelmente por causa da ignio de uma trilha de leo em sua superfcie. O fogo ardeu por
30 minutos, at ser apagado. O incidente despertou a indignao da populao contra a
poluio da gua. Um artigo publicado na revista Time descreveu as horripilantes condies
do Cuyahoga: Nenhuma vida visvel. Que rio! Da cor de chocolate escuro, oleoso,
borbulhando com gases abaixo da superfcie, ele mais escorre do que corre.**
A indignao pblica provocada pelo fogo no Cuyahoga e por outros exemplos da
poluio industrial se transformou em manifestaes a favor de reformas ambientais,
inspirando a criao da Agncia de Proteo Ambiental dos Estados Unidos, em 1970, e a
aprovao do Clean Water Act [Lei da gua Limpa], em 1972, bem como outras medidas
relacionadas ao longo dos anos. Em muitos lugares, isso resultou em uma representativa
melhoria da qualidade da gua. Embora em nenhuma rea urbana seja aconselhvel beber gua
diretamente do rio, pelo menos muitos peixes (ou, como Homer os chama, espetos de peixe
no processados) voltaram a nadar e a se divertir.
Por causa do sucesso do Clean Water Act, chocante constatar que h ainda industriais
mopes que tentam burlar as regulamentaes. Trancados em luxuosas manses, bem servidos
de gua pura de fontes remotas nas montanhas, com ces ferozes para proteg-los de invasores
sedentos, eles cacarejam maldosamente ao ler nos jornais notcias sobre ambientalistas
insatisfeitos. Para eles, o tilintar das moedas mais melodioso que as risadas das crianas

brincando em borbulhantes guas puras.


C. Montgomery Burns, o chefe de Homer, seria um tipo desses? Pergunte a seu intimidado
assistente, Wayland Smithers, e voc no vai ouvir nada que sugira isso. Escrutine-o com
olhos bisbilhoteiros. Em vo. Contudo, episdios como O Peixe de Trs Olhos pintam uma
histria mais sinistra.
No comeo daquele episdio, Lisa e Bart esto pescando no rio abaixo da usina nuclear
de Springfield e conseguem fisgar um peixe de aspecto bizarro, com trs olhos. Observando o
animal, Dave Sutton, um reprter investigativo em busca de uma boa histria, descobre, como
os britnicos, que peixe e jornal fazem uma combinao vencedora, e no s quando o peixe
est embrulhado no jornal. Sutton denuncia a poluio provocada pela usina, o que leva os
inspetores nucleares at Springfield pela primeira vez em dcadas. Eles descobrem prticas
abominveis, como o uso de cola para fechar uma rachadura em uma torre de resfriamento e
uma vareta de plutnio utilizada como peso de papel. Burns tenta subornar os inspetores, mas
eles so honestos. Ento, ele decide que a melhor coisa a fazer concorrer ao cargo de
governador.
Candidatos a cargos pblicos precisam evitar chamar a ateno para suas fraquezas,
muitas vezes fazendo incidir sobre elas a melhor luz. Para Burns, sua principal desvantagem
tem cheiro de peixe e trs olhos brilhantes. Ele precisa desesperadamente retir-lo das
pginas dos tablides e mostr-lo como um trofu. Ento, lana uma astuta campanha,
protagonizada por um ator que personifica Charles Darwin, um peixe de trs olhos chamado
Blinky em um aqurio e ele prprio. Na TV, Burns pergunta a Darwin sobre sua teoria da
seleo natural. Baseado na explicao, Burns garante que Blinky tem uma vantagem evolutiva
sobre os outros peixes; na verdade, ele um superpeixe. A campanha d resultado e coloca
Burns na dianteira da disputa.
Darwin e Burns falham em ressaltar para sua vida audincia que a seleo natural exige
que as variedades de sucesso mantenham uma vantagem sobre as outras em termos de
sobrevivncia e reproduo. Essa vantagem normalmente leva vrias geraes para se
estabelecer. Se Burns fosse escrupuloso, teria examinado os peixes de trs olhos durante um
tempo, para ver se sua caracterstica ocular lhe permitiria evitar os predadores, identificar
mais rapidamente fontes de alimento, proteger seus ovos (o que somente alguns tipos de peixe
fazem) e assim por diante. Se eles no fazem isso, ento os exemplares com essa variao
tero sua populao reduzida com o tempo e sero ultrapassados por peixes mais
convencionais.

Burns afirma no comercial que os peixes de trs olhos so mais saborosos. Se esse fosse
o caso, os humanos poderiam aumentar a populao dessa variedade criando-a em cativeiro,
dando-lhe uma vantagem artificial sobre tipos menos apetitosos. Contudo, a afirmao de
Burns colocada em xeque quando ele convidado para jantar na residncia dos Simpsons;
Marge lhe serve um peixe de trs olhos e ele o cospe. A mdia publica fotos do bvio nojo de
Burns e faz sua campanha ir por gua abaixo.
No mundo alm de Springfield, peixes de trs olhos raramente aparecem nos jornais.
Talvez alguns se lembrem do hadoque de trs olhos, de 1927, mostrado no suplemento em
rotogravura do New York Times no dia 16 de outubro daquele ano. A foto tinha a seguinte
legenda: O mais estranho peixe do mar (...) um hadoque pescado na costa de Boston, que se
verificou ter trs olhos, o terceiro no meio da cabea.***
O dr. E. W. Gudger, do Museu Americano de Histria Natural, viu a foto, leu um anncio
anterior no New York Herald Tribune e achou que aquilo era histria de pescador.
Aprofundando sua investigao, ele pediu outras fotos ao Times que as forneceu. As imagens
adicionais mostraram um hadoque com um terceiro olho semelhante aos outros dois, embora
um pouco mais atrs na cabea. Quando Gudger tentou ver o peixe, contudo, no teve sucesso.
Aparentemente ele tinha sido comprado por um colecionador.
Gudger se lembrava de pouqussimos casos de peixes de trs olhos. Os que tinham sido
examinados por cientistas se revelaram embries malformados ou embustes muito bem-feitos.
No primeiro caso, eles eram monstros de duas cabeas, essencialmente gmeos ligados em
que o terceiro olho era compartilhado pelas duas cabeas. Ele no conseguiu encontrar
nenhum caso de embries de trs olhos que sobreviveram at a idade adulta.
Quanto s fraudes, em 1910, o professor Alexander Meek desmascarou uma em
Northumberland, Inglaterra. Tratava-se de um peixe de trs olhos encontrado no mercado de
North Shields. Meek descobriu a fraude quando um exemplar foi encaminhado a ele para
exame e, aps a dissecao, ele verificou que o terceiro olho estava completamente separado
dos outros dois, como se tivesse sido inserido na cabea. Ele afirmou em seu relatrio:

Percebi um pequeno corte transversal, no completamente visvel, atrs do terceiro olho,


e mesmo assim fiquei surpreso ao descobrir que o terceiro olho em questo estava muito solto
na cavidade atrs do olho direito normal. Ele no estava ligado a nada dentro da cabea.****

Estranhamente, vrios dias depois da dissecao de Meek, um homem o procurou para


saber se algum j tinha pescado um peixe de trs olhos. Quando Meek lhe contou sobre a
fraude, o homem perdeu o controle e confessou que havia planejado tudo. Ele tinha aprendido
como abrir um peixe, inserir um olho extra e fechar tudo to cuidadosamente que nem um
experiente pescador perceberia algo errado. Havia espalhado algumas dessas fraudes no
mercado de North Shields, aparentemente com a inteno de ver se algum perceberia.
De maneira curiosa, tudo isso aconteceu apenas dois anos antes de uma fraude muito mais
famosa, a escavao de um falso Homem de Piltdown. Da mesma forma que o peixe de trs
olhos de Northumberland, o Homem de Piltdown foi planejado com o objetivo de fazer os
cientistas pensarem que tinham encontrado um novo tipo de criatura. A fraude aconteceu em
uma poca em que os paleontlogos estavam envolvidos em uma intensa procura pelo elo
perdido: o imediato precursor do Homo sapiens, mas com algumas caractersticas dos
smios. Imaginavam que variaes desse ser, por mutao ou outro meio, foram prevalentes
atravs dos anos e evoluram para os seres humanos modernos, de crebro grande e
completamente eretos. (Veja o comportamento de Homer no tribunal no episdio The Monkey
Suit para uma vaga idia sobre como este elo perdido poderia ter sido.)
Em 1912, Charles Dawson descobriu o primeiro de dois crnios de Piltdown em uma
pedreira em Sussex, Inglaterra. Com uma testa semelhante humana, mas uma mandbula
rudimentar como a de um macaco, o achado parecia feito sob medida para completar o
registro da evoluo humana. Todavia, especialistas descobriram, no final dos anos 1940 e
depois, que o crnio tinha, na verdade, menos de 150 anos de idade na poca do achado, e
claramente havia sido colocado l por algum. Historiadores apontaram vrios possveis
responsveis, sendo Dawson (que morreu em 1916) o mais forte suspeito. Felizmente, o
mutilador de peixes de Northumberland confessou, do contrrio os especialistas poderiam
estar especulando sobre o caso at hoje.
O sujeito que suturou o hadoque de trs olhos examinado por Gudger, porm, nunca se
identificou. Contudo, em 1928, Gudger encontrou um relato feito por um pescador experiente
(de algum modo lembrando o personagem nutico de Os Simpsons, o Sea Captain) que
pareceu confirmar suas suspeitas. O pescador contou sobre

um velho companheiro (que) era extremamente hbil em fazer incises realmente muito

capaz com uma faca. Bem, ele estava trabalhando na cabea de um hadoque, com muito
cuidado, tirou um olho de peixe do bolso e o enfiou no buraco, com maestria e percia. Sem
dizer uma palavra, colocou o peixe de trs olhos de volta junto dos outros peixes e, no dia
seguinte, as pessoas vinham de grandes distncias para ver a ltima maravilha do mundo: o
hadoque de trs olhos.*****

Desde a poca de Meek e Gudger no existem muitos escritos sobre peixes de trs olhos,
exceto por referncias culturais a Blinky e especulaes sobre deformidades provocadas por
radiao nuclear. Como a dra. Anne Marie Todd, da San Jose State University, apontou, Blinky
serve como uma lembrana visual do choque entre a polmica oficial e os fatos ambientais,
mesmo que peixes de trs olhos realmente no nadem nos rios perto de usinas. Todd observou:

Esse episdio condena a manipulao do poder poltico e econmico para esquivar-se da


responsabilidade ecolgica e transferir a culpa por problemas ambientais. A srie comenta a
falta de comprometimento com os padres de segurana e critica a aceitao indiferente de
inspees ambientais no obrigatrias. Enfim, esse episdio critica explicitamente os
manipuladores da informao que distorcem os impactos da degradao ecolgica provocada
por empresas ricas como a usina nuclear.******

Na verdade, quando o pblico se depara com temas referentes energia nuclear, o debate
geralmente se volta para a possibilidade de mutaes que provocam deformidades. Imagens
de animais com trs olhos e cabeas mltiplas so impressionantes. H evidncias, contudo,
que parecem indicar que esse foco erra o alvo. Embora haja muitas questes srias sobre a
energia nuclear incluindo os custos envolvidos na construo e na desativao das usinas, o
problema do descarte dos dejetos nucleares e o perigo de materiais passveis de fisso carem
em mos de grupos terroristas , no tem havido nenhum aumento estatstico de anomalias
herdadas nas proximidades de usinas nucleares em funcionamento. O desastre de Chernobyl,
na Ucrnia, em 1986, o pior da histria da indstria nuclear em todo o mundo, um caso
diferente, por ter provocado prejuzos incalculveis sade das pessoas e ao meio ambiente
da regio. Ele teve maior impacto que o incndio de Winscale, na Inglaterra, e o acidente em
Three Mile Island, nos Estados Unidos os dois acidentes nucleares anteriores mais

conhecidos.
O projeto de Chernobyl era particularmente ruim, com o ncleo de cada um de seus
quatro reatores composto de grafita, um material inflamvel, e com um sistema de backup
inadequado no caso de incndio. Cada estrutura de grafita era cheia de fendas que abrigavam
os elementos nucleares de combustvel que acionavam os reatores. Como acontece em todos
os reatores comerciais, esses elementos produziam energia pelo processo de fisso, que deve
ser cuidadosamente controlado em uma usina nuclear. Contudo, em Chernobyl, a falta de
salvaguardas adequadas levou a um incndio e liberao de materiais radioativos danosos.
Fisso a diviso de um ncleo atmico pesado: os conjuntos de prtons (partculas
carregadas positivamente) e de nutrons (partculas neutras) que constituem os ncleos dos
tomos. Quando um material fssil como o urnio 235 bombardeado com nutrons
relativamente lentos, cada ncleo se divide em vrios fragmentos, produzindo energia e mais
nutrons no processo. Esses nutrons, por sua vez, produzem mais materiais fsseis que se
dividem, provocando uma reao em cadeia. Os subprodutos so vrios istopos (variaes
de elementos com diferentes nmeros de nutrons), alguns dos quais so radioativos. Enquanto
o reator est funcionando, uma parte do calor produzido gera vapor, que aciona uma turbina
para a gerao de eletricidade. Essa eletricidade pode suprir comunidades com uma fonte
estvel de energia.
Normalmente, hastes de controle colocadas entre as hastes de combustvel modulam o
processo absorvendo os nutrons. Abaixar e levantar essas hastes conforme a necessidade,
garante que o reator funcione eficientemente e no saia dos limites. Um resfriador (gua fria)
banha as hastes, evitando que elas fiquem muito quentes. No caso do desastre de Chernobyl,
contudo, demasiadas hastes de controle foram removidas do ncleo de um dos reatores em
uma hora em que havia muito pouco resfriador. A gua que havia virou vapor, e a temperatura
do ncleo comeou a subir, fora de controle. Enorme presso estabeleceu-se do lado de
dentro, e a parte superior do reator se deslocou, permitindo que o ar entrasse na cmara.
Diferentemente de reatores em outras partes do mundo, ele no era equipado com um vaso de
presso de conteno. A grafita quente, misturada ao oxignio, gerou monxido de carbono e
pegou fogo. Rolos de fumaa radioativa, contendo produtos fsseis e dejetos, espalharam-se
pela comunidade, contaminando fazendas e cidades por centenas de quilmetros. Embora o
reator tivesse sido desligado, enchido de nitrognio lquido para ser resfriado, coberto com
areia para apagar o fogo e mais tarde envolvido por grossas paredes de concreto, um dano
horrendo j havia ocorrido.

Quando material radiativo espalhado por uma ampla regio, ele pode aumentar o
nmero de casos de cncer e provocar morte de clulas e mutaes muito alm do esperado
em virtude dos nveis de radiao natural e outras causas. Especialistas estimam que
Chernobyl provocou milhares de mortes por cncer, envenenamento por radiao e outros
efeitos. O Guardian noticiou em 2001 que a taxa de mutao para os filhos dos trabalhadores
que ajudaram a limpar o local era 600% o maior que a normal. Esse nmero foi determinado
por testes genticos, no pelo levantamento dos sintomas, porque as alteraes no DNA no
foram suficientes para produzir deformidades, pelo menos por uma gerao. Ento, mesmo
uma tragdia da magnitude de Chernobyl, que causou tantas mortes, no criou anomalias como
malformaes nas pessoas ou peixes de trs olhos.
O temor da repetio de uma tal calamidade uma razo pela qual a segurana nuclear
continuou a ser uma grande preocupao pblica. O meio ambiente mundial no pode agentar
um outro Chernobyl. Portanto, ainda que casos semelhantes a Blinky no sejam vistos na
natureza, mesmo nas guas perto dos reatores, sua imagem grotesca capta muito bem nosso
mais profundo temor dos perigos nucleares.
As preocupaes atuais quanto aos perigos da radiao mostram como mudou nossa
atitude: um sculo atrs, ela era vista como uma panacia. Quando Burns apregoa os
benefcios da radiao, sua mensagem uma volta queles dias em que o rdio, um elemento
naturalmente radiativo, era mal manuseado em virtude da ignorncia sobre seus perigos. Ele
chegava a ser considerado um tnico para a sade, que supostamente dava a seus usurios
mais vitalidade e um brilho saudvel. Realmente Burns tem esse brilho, mas se ele
saudvel ou no outra histria.

* Lehrer, Tom. Pollution, 700 Many Songs por Tom Lehrer. Nova York: Pantheon, 1981.
** The cities: the price of optimism, Time, 1o de ago. 1969, p. 1.
*** New York Times, 16 de outubro de 1927, em Gudger, E. W. A three-eyed haddock, with notes on other three-eyed
fishes, American Naturalist 62, n. 683, nov.-dec., 1928, p. 559-570.
**** Meek, Alexander. A three-eyed dab [hippoglossoides limandoides]. Report of the Scientific Investigations
Northumberland Sea Fisheries Commission for 19091910,1910, p. 44.
***** Ruminations of a codfish forker, em The Fishermens Own Book, v. 8, Gloucester, MA: Procter Brothers,
1928, p. 28. Em: Gudger, E. W. The three-eyed haddock, melanogrammus aeglefinus, a fake, Annals and Magazine
of Natural History, v. 6, 1930, p. 48.
****** Todd, Anne Marie. Prime-time rhetoric: the environmental subversion of the Simpsons, Enviropop: Studies in
Environmental Rhetoric and Popular Culture, Westport, CT: Praeger, 2002, p. 72.

4
O brilho radiante
de Burns

Toda grande cidade tem estabelecimentos famosos com iguarias e bebidas, para onde os
intelectuais mais proeminentes convergem. Nova York tem o legendrio Algonquin, com sua
lendria Round Table. Viena tem seus Caf Central, Caf Sacher e inmeros outros cafs, onde
filsofos argumentam, discutem, replicam e comem tortas. Paris tem uma gama que vai do grfino Maxims a pequenos bistrs. Embora no se inclua na mesma turma de Nova York, Viena
e Paris (e, de acordo com seus residentes mais esnobes, nem na da vizinha Shelbyville),
Springfield pode ostentar sua Taverna do Moe, espartana, mas confortvel, que serve a gelada
e refrescante cerveja Duff.
Da mesma forma que nos dias de George Bernard Shaw e Oscar Wilde, a brincadeira
espirituosa na Taverna (bons mots, talvez) sempre precedida por alguns drinques. E quanto
mais inspirado o indivduo, mais incomum o drinque. No episdio Arquivo S, Homer
decide ser bem criativo e tentar uma nova formulao chamada Red Thick Beer [Cerveja
Espessa e Vermelha]. Logo seu nvel de embriaguez, se no de criatividade, atinge as
propores de um Ernest Hemingway. Um teste com um bafmetro confirma isso, e Moe
insiste que Homer v para casa.
Pelo menos um dos caminhos da Taverna do Moe at a residncia dos Simpsons
serpenteia por uma floresta fechada e escura. Homer, em seu estado de embriaguez, decide
tomar esse caminho. No meio da mata, ele v a distncia o que parece ser um aliengena
verde, de formato estranho e olhos brilhantes arregalados. Naturalmente, Homer fica
aterrorizado. Quando o ser tenta tranquiliz-lo com uma voz suave, Homer grita e sai
correndo. Em casa, fica aborrecido porque ningum acredita que ele encontrou um aliengena.
Sua embriaguez na hora da viso torna a histria ainda menos crvel. Quem em Springfield
confiaria nele o suficiente para ajud-lo a fazer uma investigao? Ou a ajuda de que ele
necessita poderia vir de algum lugar alm?
Esse episdio o que no jargo televisivo chamado de crossover. O termo tem vrios

significados. Em biologia, o crossover ocorre durante o processo de diviso celular, quando


cada um de dois pares de cromossomos, um de cada pai, se divide em um ponto determinado e
troca pedaos de material gentico. Isso estimula o conjunto de alelos (formas diferentes do
mesmo gene), criando a possibilidade de uma nova combinao de traos. Ao lado da
mutao, essa uma das principais formas de variao biolgica alteraes que podem ser
neutras, negativas ou positivas. No melhor cenrio, a mistura produz novas caractersticas que
aumentam a adequao ambiental do indivduo. Variaes favorveis, em longo prazo,
promovem o processo de evoluo. Na televiso, porm, o crossover ocorre quando
personagens de uma srie aparecem em outra, normalmente dentro da mesma rede. Muitas
vezes, essa estratgia produz novas tramas que aumentam a audincia da srie.
O crossover, neste caso, envolve Mulder e Scully, os brilhantes investigadores
paranormais e agentes do FBI de Arquivo X, a popular srie dos anos 1990, interpretados por
David Duchovny e Gillian Anderson. Sabendo do ocorrido com Homer, eles visitam sua casa
e tentam desvendar o mistrio. Homer os conduz at a mata onde viu o ser resplandecente. De
repente, algum emerge das moitas. Vov, que estava perdido por l havia dias. Irritada,
Scully vai embora; Mulder tambm vai, depois de fazer um longo discurso sobre os mistrios
do universo.
S depois de uma nova visita floresta, dessa vez sem a ajuda dos agentes do FBI,
Homer e os habitantes de Springfield descobrem a verdade. Eles tm a companhia de Leonard
Nimoy, ator que interpretava o vulcano Spock na srie Jornada nas Estrelas ( ele mesmo
quem dubla). Nimoy tambm est ansioso para explicar o inexplicvel. Quando a criatura
reaparece, transmitindo uma mensagem de amor, Lisa a ilumina com uma lanterna. Eles
descobrem que o aliengena , na verdade, sr. Burns, o qual vinha recebendo um tratamento
mdico que afetou sua aparncia e seu comportamento. Gotas de colrio dilataram suas
pupilas, tratamentos quiroprticos alteraram sua postura, um procedimento nas cordas vocais
modificou sua voz, e analgsicos aumentaram artificialmente sua disposio. A razo pela
qual o tratamento parece to bizarro que seu mdico o consumado charlato dr. Nick
Rivera.
E a sinistra luminescncia? Burns explica que trabalhar toda a vida em uma usina nuclear
lhe deu um um brilho verde saudvel. Por uma razo no explicada na srie, o brilho
aparece apenas nas excurses noturnas na mata depois do tratamento mdico.
Na histria do charlatanismo, tem havido muitas relaes como essa entre Burns e o dr.
Nick. A riqueza atrai os charlates como a carne fresca atrai os lobos. Um dos mais notrios

exemplos de um charlato que explorou um empresrio diz respeito a um tnico para a


sade com uma infuso de rdio. O nico benefcio do incidente foi uma divulgao pblica
maior sobre os perigosos efeitos da radiao.
O rdio, elemento de nmero 88 na tabela peridica, foi quimicamente identificado no
final dos anos 1890 por Marie e Pierre Curie, em um laboratrio de Paris. Sua identificao
parte de uma srie de importantes descobertas da poca, relacionadas s propriedades da
radioatividade. Em 1895, o fsico alemo Wilhelm Roentgen descobriu emisses invisveis,
chamadas raios X, achado que desempenhou um papel essencial na obteno de imagens da
estrutura ssea do corpo humano. No ano seguinte, o fsico francs Antoine Henri Becquerel
descobriu que sais de urnio emitiam raios invisveis que podiam imprimir painis
fotogrficos recobertos. Assim, o urnio se tornou a primeira substncia radiativa conhecida.
Hoje sabemos que materiais radiativos emitem principalmente trs diferentes tipos de
radiao: partculas alfa, tambm conhecidas como os tomos do ncleo do hlio; partculas
beta, ou eltrons; e raios gama, luz invisvel com alta energia. Para entender a causa das
emisses pelos sais de urnio, Marie e Pierre Curie fizeram uma intensa pesquisa, que
culminou com o isolamento de dois elementos em 1898: o polnio (em homenagem Polnia,
pas de Marie) e o rdio. Eles descobriram que ambos os elementos so extremamente
radiativos.
Estimulada pelas propriedades da radiao invisvel, uma espcie de radiomania
varreu o mundo. Marie Curie tomou como misso pessoal encontrar uma utilidade para o rdio
no diagnstico e tratamento de doenas. Pacientes com tumores ficaram muito satisfeitos ao
ver que uma aplicao de rdio poderia ajudar a encolher os tumores. Hoje, a terapia com
radiao, sob condies muito mais controladas, ainda usada para reduzir tumores
cancergenos, especialmente quando a remoo cirrgica e outras formas de tratamento so
impossveis.
No comeo do sculo XX, contudo, ningum tinha idia dos enormes perigos do
envenenamento pelo rdio. Na esperana de rejuvenescimento, pessoas ingnuas se banhavam
em rdio nos spas especializados e bebiam tnicos com esse elemento qumico. Minrios
radioativos eram extrados com pouqussima precauo. Tudo isso chegou a um fim, porm,
com a publicidade que cercou a horrvel morte de uma proeminente figura, vtima de um
remdio fraudulento.
Eben Byers era uma usina de fora fsica e um gigante industrial. Atleta excepcional com
uma forte constituio, aos 26 anos venceu o campeonato de golfe amador dos Estados Unidos

de 1906. Durante os anos 1910 e 1920, foi um socialite muito conhecido e um magnata da
indstria do ferro, presidente da AM Byers Iron Foundry e dono de manses em Nova York,
Pittsburgh, Carolina do Sul e Rhode Island. Quando os jornais noticiaram, em maro de 1932,
seu falecimento prematuro provocado por envenenamento com rdio e revelaram a horrvel
condio de sua morte, no apenas os amigos e membros da famlia ficaram chocados, mas
tambm o pblico em geral. Roger Macklis, um especialista em cncer causado por radiao e
por remdios fraudulentos, descreveu:

Quando Byers morreu, seu corpo encolhido era quase irreconhecvel para os amigos
que o conheceram quando era um robusto atleta que atraa as mulheres. Ele pesava
apenas 50 quilos. Seu rosto, outrora jovem e escancaradamente bonito, emoldurado
por cabelos negros sempre com brilhantina e de olhos profundos, tinha sido
desfigurado por uma srie de cirurgias feitas como ltimo recurso e que tinham
retirado a maior parte do maxilar e do crnio, em uma v tentativa de impedir a
destruio dos ossos. A medula e os rins tinham parado de funcionar, dando a sua
pele um aspecto horripilante. Embora um abscesso cerebral o tivesse feito ficar
quase mudo, ele permaneceu lcido at o fim.
Quem foi o inescrupuloso Nick Rivera que enganou esse homem infeliz com uma falsa
cura mortal? A culpa foi toda do mdico charlato William Bailey e sua poo venenosa
chamada Radithor. Bailey tinha um histrico de medicaes fraudulentas, incluindo um
tratamento para a impotncia que inclua a estricnina como agente ativo. Em 1918, foi multado
por anunciar sua droga perigosa como uma panaceia, mas isso no o deteve. Ento, em 1921,
depois que Marie Curie completou uma viagem pelos Estados Unidos divulgando as
possibilidades do rdio, Bailey ficou extremamente interessado em seu trabalho. Ele comeou
a investigar e a desenvolver diferentes tipos de tratamentos com rdio, incluindo pingentes
radiativos que podiam ser usados em vrias partes do corpo para promover um metabolismo
saudvel. Finalmente, fabricou seu produto lder de vendas: uma soluo de extrato de rdio
em gua destilada. Anunciado como um tnico revigorante para os mdicos de todo o pas
(aliado a um desconto promocional), Radithor foi um tremendo sucesso, extremamente
lucrativo para seu inventor. Embora crescentes evidncias indicassem que mesmo a ingesto
de doses mnimas de rdio podia ser letal, Bailey insistia que seu produto era inofensivo.
Byers comeou a usar Radithor em 1927, quando um mdico o recomendou como

tratamento para ferimentos que ele havia sofrido durante uma queda. De incio, o elixir de
rdio o fez sentir-se animado e vigoroso. Entusiasmado com o remdio, Byers comeou a
beb-lo cada vez mais. O rdio foi absorvido por seus ossos e comeou a destru-los. Quando
ele parou de usar a droga, j era tarde; o dano era irreversvel.
Pouco antes de Byers morrer, um radiologista experiente o examinou e diagnosticou
envenenamento por rdio. A Federal Trade Commission [Comisso Federal de Comrcio],
que j investigava Bailey por prticas fraudulentas, fechou seu negcio. Surpreendentemente,
Bailey conseguiu achar caminho para novas falcatruas e sofreu apenas repercusses muito
pequenas diante do grande mal que havia provocado. Contudo, o escndalo levou a exigncias
maiores para a regulamentao das drogas, particularmente restries venda de remdios
radiativos.
Atualmente, os mdicos tomam grande cuidado para minimizar a exposio dos pacientes
a formas de radiao potencialmente danosas, a menos que sejam um componente de um
tratamento essencial para a sade deles. Mesmo a radiao em nveis pequenos passou a ser
cada vez mais controlada. Embora na mdia a exposio radiao tenha sido associada ou a
horrveis deformaes (peixes de trs olhos) ou a impressionantes superpoderes (como na
histria em quadrinhos favorita de Bart, O Homem Radioativo, cujo protagonista adquiriu
enorme fora aps uma exploso nuclear), a realidade envolve alteraes internas invisveis
que em casos infelizes se tornam letais com o tempo.
Da mesma forma, entre todos os riscos da exposio radiao, no podemos mencionar
uma pele resplandecente. A despeito do relato de Burns, sua longa exposio a emisses
nucleares no poderiam t-lo feito brilhar como ponteiros fosforescentes de relgio no escuro,
a menos que ele se pintasse da cabea aos ps com a tinta radioativa usada pelos pintores
desses relgios no incio do sculo XX. Mas quem sabe quais outras molstias a radiao
infligiu ao empresrio mais importante de Springfield, dados os terrveis padres de
segurana de sua usina?
Inquestionavelmente, Burns no est bem. Mesmo com toda sua riqueza, ele no pode
adiar a decadncia de seu corpo indefinidamente. Clulas humanas diferenciadas
(especializadas) no podem se dividir para sempre; bilogos descobriram que replicaes
fiis ocorrem em um nmero finito de vezes antes que cpias imperfeitas sejam feitas. De
maneira intrigante, clulas-tronco (clulas no especializadas antes da diferenciao) e
clulas tumorais podem se dividir indefinidamente, pelos menos em laboratrio.
Pesquisadores de clulas-tronco esto tentando entender a diferena de comportamento dessas

clulas, e talvez aprendam a reverter o envelhecimento. At que essa descoberta


importantssima seja feita, o nmero limitado de vezes que uma clula pode produzir cpias
saudveis de si mesma mostra que a vida no infinitamente renovvel.
Algum dia, talvez, como Eric Drexler sugeriu em seu original livro Engines of Creation
[Motores da Criao], os cientistas vo usar a nanotecnologia para projetar agentes robticos
de tamanho molecular (da ordem de um nanmetro, ou um milionsimo de milmetro) capazes
de vagar pelo corpo e consertar defeitos celulares. Isso poderia levar a uma dramtica
extenso da durao da vida.
Estes nanoagentes precisariam ser hbeis, capazes de navegar por estreitos canais e fazer
julgamentos instantneos. At certo ponto, eles precisariam ser como verses em miniatura de
fiis operrios no sindicalizados desenvolvendo tarefas rduas sob circunstncias difceis.
Se eles pudessem ser injetados no corpo de Burns, talvez eles pudessem rejuvenesc-lo.
Algum voluntrio? Exxxcelente.

5
Todos ns vivemos em um
submarino do tamanho de uma clula

O nvel perturbador de disfuncionalidade dos Simpsons sugere que seus problemas poderiam
ser reduzidos se a famlia passasse por um encolhimento.* Quando eles foram encolhidos,
contudo, seus problemas s aumentaram.
Em A Casa da rvore dos Horrores XV, no episdio In the Belly of the Boss, o mais
importante cientista da cidade, o professor Frink, constri uma mquina de raios de
encolher a fim de reduzir uma gigantesca cpsula de vitamina (cheia de nutrientes para toda
uma vida) ao tamanho convencional, de modo que o sr. Burns possa engoli-la. Mas, momentos
antes de a cpsula ser miniaturizada, Maggie entra nela e reduzida e engolida com a cpsula.
Sem dvida uma plula amarga para Marge e Homer ver a filha pequena dentro do estmago
do patro de Homer.
Protegida pela cpsula, Maggie tem um pouco de tempo antes de os sucos digestivos a
destrurem. Portanto, Homer, Marge, Bart e Lisa decidem tentar um resgate. Ao estilo do filme
Viagem Fantstica, de 1966, eles entram em um submarino e so reduzidos milsima parte
de um milmetro, ento so injetados no corpo de Burns por Frink, e partem em busca de
Maggie.
Frink passa instrues detalhadas tripulao pelo rdio, as quais Homer, em seu estilo
tpico, ignora completamente. Depois que Homer pressiona insensatamente todos os botes no
painel de controle do submarino, este fica preso, e os Simpsons precisam ir para fora para
remov-lo. Enquanto eles esto na corrente sangunea, clulas brancas atacam as roupas de
Maggie, mas espantosamente elas sabem exatamente quando parar antes de revelar demais. A
operao para desencalhar o submarino d resultado, e os Simpsons so capazes de
encontrar e resgatar Maggie. Infelizmente, com a presena de Maggie, o submarino fica com
excesso de peso e um dos membros da tripulao precisa ser deixado para trs. Homer o
escolhido, e os outros conseguem escapar. Quando o efeito do raio de encolher cessa, os

Simpsons retornam ao tamanho normal. Homer readquire sua circunferncia abdominal quando
ainda dentro de Burns, transformando o par em uma espcie de hidra de duas cabeas. O
episdio termina com os dois ainda unidos, cantando e danando ao som do grande sucesso de
Frank Sinatra, Ive got you under my skin. A duplicidade suficiente para fazer arrepiar a
pele.
Dos clssicos picos de fantasia como As Viagens de Gulliver e Alice no Pas das
Maravilhas, at comdias do cinema como Querida, Encolhi as Crianas, a miniaturizao
sempre foi um dos tpicos favoritos para especulao. A natural variao da raa humana
quanto estatura inspirou relatos ficcionais sobre gigantes colossais ou pequenos elfos. Ser
que as pessoas poderiam crescer tanto quanto um campanrio ou se tornarem minsculas como
um dedal? Poderia haver terras desconhecidas onde Golias apanhassem reses com as mos em
concha e mastigassem 12 de cada vez? Ou, ao contrrio, lugares onde seres liliputianos
corressem como formigas diante da viso de uma aranha comum?
Embora seja um conceito maravilhoso, a miniaturizao de pessoas seria uma tarefa
extremamente difcil para a cincia. Encolher algum ao tamanho de um minsculo gro de
poeira exigiria reduzir sua quantidade de clulas, tornando-as consideravelmente menores, ou
comprimir o espao dentro das molculas e tomos que formam as clulas. Cada um desses
passos quase certamente destruiria o indivduo.
Por exemplo, a eliminao das clulas necessrias do corpo de algum para torn-lo
menor tornaria quase todos seus rgos inoperantes. O corao precisa de uma certa
quantidade de tecido muscular para funcionar adequadamente, e o crebro requer um nmero
mnimo de neurnios. Em doenas nas quais o crebro diminui de tamanho, como os estgios
mais avanados do Alzheimer, a pessoa perde uma grande parte de suas funes cognitivas.
Mesmo essa diminuio muito inferior que seria necessria para miniaturizar uma pessoa.
Ento podemos excluir a possibilidade da eliminao de clulas.
Uma segunda opo seria preservar o nmero de clulas de um indivduo, mas encolhlas. Contudo, isso tambm no poderia funcionar. Encolher algum de 1,5 metro para alguns
milsimos de centmetro exigiria que cada clula humana, que normalmente tem centenas de
bilhes de tomos, ficasse to pequena que no poderia conter um nico tomo. Isso porque a
reduo no dimetro por um certo fator implicaria uma diminuio em volume por esse mesmo
fator elevado ao cubo. Se a Terra fosse encolhida tanto assim, ela ficaria menor que uma casa,
e claramente no poderia conter a mesma quantidade de material. O mesmo se aplica a clulas
reduzidas a uma escala subatmica: elas certamente no poderiam abrigar as macromolculas

(cadeias moleculares maiores) protenas, material gentico, carboidratos (acares e amido


para combustvel), e assim por diante de que necessitariam para funcionar.
Em 1998, a National Academy of Sciences [Academia Nacional de Cincias] organizou
uma conferncia para examinar a crtica questo: Qual o menor tamanho de um organismo
livre vivo?.1 Os participantes do encontro discutiram os ingredientes mnimos para clulas
primitivas viveis. Quais seriam os requisitos indispensveis para que elas se reproduzissem,
mantivessem sua forma e contedo e realizassem os processos bioqumicos bsicos que
associamos vida? O consenso foi que a menor clula vivel exigiria aproximadamente de
250 a 450 genes e 100 a 300 tipos de protena. Se a clula tivesse mil cpias de cada tipo de
protena, ento seu dimetro mnimo ficaria entre 200 e 300 nanmetros, ou milionsimos de
milmetro. Note que esses parmetros se referem mais simples das clulas; as clulas de
organismos avanados como os humanos so muito mais complexas.
Os bilogos classificam as clulas em trs tipos bsicos, baseados em seu grau de
complexidade. A mais simples das clulas, chamada de procaritica, inclui organismos
unicelulares como as bactrias e as cianobactrias (tambm chamadas de algas azuis). De
longe o tipo mais comum, as clulas procariticas so organizadas de maneira bsica:
primeiro, elas tm uma nica molcula de DNA sob a forma de uma cadeia longa e espiralada
de genes, envolvida pela densa regio central da clula, chamada de nuclolo. Nada separa o
nuclolo do resto da clula, permitindo um contato prximo entre a fita de DNA e os centros
espalhados, chamados de ribossomos, nos quais o RNA, ou cido ribonuclico, sintetiza
aminocidos e protenas. Outros contedos essenciais incluem as prprias protenas, os
carboidratos e as gorduras. Envolvendo o interior da clula, existe uma fina camada, chamada
de membrana da clula, que a protege, permitindo que seja penetrada apenas por material
selecionado. Em geral, mas nem sempre, a procaritica est alojada dentro de uma rgida
parede celular, um tipo de fortaleza que a ajuda a manter sua forma e ainda a protege contra
invasores.
Outro tipo bsico de clula, uma nova categoria descoberta somente nos anos 1970, a
archaea. Como as procariticas, elas so organizadas de maneira simples e no tm uma
estrutura interna complexa. Contudo, sua composio e as camadas externas so diferentes,
permitindo-lhes a prosperar em condies extremamente difceis, como fontes de gua quente,
produtos qumicos corrosivos e fissuras termais (rachaduras no assoalho do oceano por onde
o magma borbulha, vindo do interior gneo da Terra). Se Burns quisesse criar animais de
estimao nos condutores de calor e no quisesse pagar a tarifa de manuteno, a archaea

seria uma escolha promissora.


As eucariticas, a terceira categoria de clulas, so consideravelmente maiores e mais
complexas que os dois outros tipos. Em geral mais de mil vezes maior em volume que as
procariticas, as eucariticas so organizadas em subestruturas especializadas, chamadas de
organelas, as quais desempenham uma variedade de tarefas. Se as procariticas so como
pequenos Kwik-E-Marts, onde um mix de itens imediatamente acessvel, as eucariticas so
semelhantes a grandes hipermercados, onde os itens so agrupados em departamentos
especficos, cada um com uma destinao. Por exemplo, o ncleo da clula, semelhante ao
escritrio central, abriga o principal material gentico da clula. (Ateno para o fato de que
o ncleo da clula no deve ser confundido com o ncleo atmico; so coisas completamente
diferentes, tanto no tamanho quanto na funo.) As mitocndrias, agindo como fornalhas,
produzem a energia da clula por processos bioqumicos, alm de abrigarem seus prprios
grupos de material gentico, o que as faz parecer clulas dentro de clulas. Os lisossomos
digerem os resduos, os retculos endoplasmticos sintetizam e armazenam as protenas em
formatos funcionais, e o complexo de Golgi termina o processo de armazenar as protenas,
sintetiza acares em amido e liga protenas com acar para formar glicoprotenas. Alm
disso, elas incluem uma estrutura bsica de protena denominada citoesqueleto, uma
substncia gelatinosa chamada citoplasma, numerosos ribossomos, uma membrana celular e
diversos outros componentes. Seres mais complexos, incluindo os humanos, so feitos de
vrios tipos de clulas eucariticas, o que permite um nvel de funcionamento muito mais
sofisticado que o dos organismos unicelulares, como as bactrias.
Por causa de suas estruturas incrivelmente detalhadas, as menores clulas eucariticas,
como as dos glbulos vermelhos dos mamferos, possivelmente no poderiam ficar mais
compactas que seu tamanho normal de oito micrmetros (oito milsimos de milmetro) de
dimetro. Por isso, a estatura de um ser humano adulto apresenta variaes pequenas, no
apenas por causa do nmero mnimo necessrio de clulas, mas tambm pelas exigncias
estruturais mnimas das clulas eucariticas.
Finalmente, consideremos um terceiro meio potencial de miniaturizao: a reduo do
tamanho dos prprios tomos. Se os raios de encolhimento devem tornar todas as coisas
menores, incluindo os objetos inanimados, eles precisam encolher os tijolos atmicos de
construo que constituem todos os tipos de materiais sobre a Terra. tomos estveis,
contudo, tm um espectro restrito de tamanhos, limitados, por sua vez, pelos princpios da
mecnica quntica, e no poderiam ser comprimidos sem alterar significativamente suas

propriedades.
A mecnica quntica foi desenvolvida nas primeiras dcadas do sculo XX para explicar
certos mistrios da relao entre a matria e a radiao. No sculo XIX, o brilhante fsico
escocs James Clerk Maxwell mostrou que a luz um amlgama de campos eltricos e
magnticos, conhecidos como radiao eletromagntica. Um campo a medida de potncia e
direo de foras em vrias partes do espao. Quando uma carga eltrica oscila, ela gera
campos eltricos e magnticos que esto em ngulos retos em relao uns aos outros, e se
movem atravs do espao como uma onda. Percebemos esse fenmeno como luz. O ndice
dessas oscilaes determina o que denominado frequncia da luz.
A descoberta dos raios X provou que a luz assume formas tanto visveis quanto
invisveis. No caso visvel, a frequncia da luz se manifesta como cor. A frequncia mais alta
da luz visvel o violeta, e a mais baixa, o vermelho, com as outras cores formando no meio o
arco-ris, e tudo isso chamado de espectro visvel. O espectro eletromagntico completo,
contudo, inclui uma ampla faixa de formas invisveis de radiao, desde as frequncias baixas
das ondas de rdio, as micro-ondas e a radiao infravermelha at a alta frequncia de
radiao violeta, os raios X e os raios gama a frequncia mais alta de todas.
fcil observar o espectro visvel expondo um prisma ou uma rede de difrao (um
dispositivo plano com finos sulcos) contra uma fonte de luz e conferindo o resultado em uma
tela. Cada um desses dispositivos ticos quebra a luz em seus componentes dentro do espectro
em um ngulo diferente. Para uma fonte comum de iluminao, como uma lmpada, a imagem
na tela representaria uma completa paleta de cores. Contudo, para uma lmpada que contenha
um elemento puro em forma gasosa, como o hidrognio, o hlio ou o neon, apenas algumas
cores, relativas a certas frequncias, seriam vistas, como linhas finas separadas por sulcos.
A existncia desses padres fixos de espectro representou um grande mistrio para a
comunidade de fsicos na virada do sculo XX, particularmente porque os valores dessas
frequncias seguiam frmulas matemticas previsveis. Por exemplo, a frmula desenvolvida
pelo matemtico suo Johann Balmer, e generalizada pelo fsico sueco Johannes Rydberg,
previa exatamente onde certas linhas do espectro do hidrognio cairiam. Os fsicos ficaram
perplexos com o fato de o arco-ris do hidrognio ter espaos previsveis.
Em 1900, o fsico alemo Max Planck fez uma grande contribuio ao propor que a
energia quantizada ou encontrada apenas em minsculos pacotes. Examinando um
fenmeno chamado radiao de corpo negro (energia emitida por um perfeito absorvedor de

luz), ele observou que a distribuio da frequncia em uma dada temperatura poderia ser bem
modelada por uma frmula que assume valores de energia mltiplos da frequncia da luz e
uma constante fsica agora conhecida como constante de Planck. (Uma constante fsica uma
quantidade natural fundamental que se acredita mantenha sempre o mesmo valor. Outros
exemplos incluem a velocidade da luz no vcuo e a menor quantidade de carga eltrica para
uma partcula livre.)
O clculo de Planck era semelhante a determinar o nmero de moedas em um cofrinho,
sabendo-se o valor do dinheiro contido e os valores das moedas. como dizer a um grupo de
pessoas que no cofre h US$ 5 em moedas e pedir-lhes que digam quantas moedas existem ali.
Algum que ache que as moedas so todas de 1 centavo far uma estimativa diferente de
algum que acredite serem as moedas uma mistura equilibrada de moedas de 1, 5, 10 e 25
centavos. Se uma terceira pessoa achar, erroneamente, que as moedas americanas existam em
quaisquer valores, incluindo as de 2 ou 3 centavos, provavelmente far uma outra estimativa.
Da mesma forma, afirmar que ftons (partculas de luz) podem ter apenas valores de energia
determinados produz uma estimativa para a distribuio das frequncias do corpo negro
diferente da suposio de que eles podem ter qualquer valor. Planck demonstrou que a
primeira hiptese produzia a distribuio correta um marco para a fsica moderna.
Em 1905, a hiptese de Planck fortaleceu-se quando Albert Einstein props o efeito
fotoeltrico. A descoberta de Einstein, que lhe rendeu o Prmio Nobel, previu o que
aconteceria se feixes de luz em vrias frequncias fossem dirigidos a uma pea de metal e
liberassem eltrons dessa superfcie. A teoria tradicional de ondas sugeria que quanto mais
intenso (brilhante) o feixe, mais energia ele transmitiria aos eltrons e, uma vez liberados da
superfcie, mais rapidamente eles se moveriam. Como Einstein previu, contudo, no isso o
que ocorre. Ao contrrio, a energia transferida da luz aos eltrons transmitida em
quantidades fixas ou mltiplas, ou seja, a constante de Planck multiplicada pela frequncia.
Isso provou, definitivamente, que a luz quantizvel; ela vem em pequenos pacotes de
ftons, e no em ondas contnuas.
Com o conceito quntico de Planck bem estabelecido, em 1913, o fsico dinamarqus
Niels Bohr o aplicou ao mistrio do tomo e descobriu uma engenhosa maneira de reproduzir
os padres das linhas do espectro. As contribuies pioneiras de Bohr renderam-lhe no
apenas um Prmio Nobel (em 1922, um ano depois Einstein recebeu o seu), mas tambm uma
rpida meno em Os Simpsons. No episdio O Ataque do Papai Furioso, um dos
programas favoritos de Homer na televiso substitudo pelo programa The Boring World of

Niels Bohr [O Mundo Tedioso de Niels Bohr]. Homer fica to contrariado que agarra um
sanduche de sorvete, mira-o contra a tela como um controle remoto, espreme o contedo e
borra a imagem de Bohr. Em contraste com a reao de Homer, a maioria dos fsicos s tem
elogios para Bohr, cujas idias revolucionrias deram forma ao conceito moderno do tomo.
O modelo atmico de Bohr tem diversos postulados-chave. Primeiro, conforme
experincias do fsico e qumico neozelands Ernest Rutherford, o modelo prega que os
tomos consistem em um ncleo carregado de carga positiva, em redor do qual orbitam
eltrons carregados negativamente. J vimos como grandes ncleos atmicos se dividem no
processo da fisso nuclear; o tipo que Bohr levava em considerao era muito mais simples.
O ncleo mais bsico o do hidrognio apenas um nico prton.
O segundo postulado de Bohr que a fora que faz os eltrons orbitarem apenas a fora
eltrica, obedecendo lei de Coulomb, segundo a qual sua fora varia inversamente com o
quadrado das distncias entre as cargas. Em outras palavras, quando os eltrons se aproximam
do ncleo, a fora de atrao do ncleo fica cada vez mais forte. Portanto, os eltrons gostam
de ficar cada vez mais perto, sempre que podem.
O que, ento, evita que os eltrons mergulhem em centros atmicos, tornando toda a
matria instvel? Bohr sups que o momento angular de um eltron (essencialmente sua massa
multiplicada por sua velocidade multiplicada por seu raio) pode assumir apenas pequenos
valores nmeros inteiros mltiplos da constante de Planck divididos por 2 . O mltiplo
especfico do nmero inteiro 1, 2, 3, 4, e assim por diante chamado de nmero quntico
principal. Admitindo que o momento angular, como a energia, quantizvel, os eltrons so
forados a seguir rbitas fixas de raios especficos.
Um outro postulado de Bohr permitiu-lhe reproduzir as frmulas de Balmer, Rydberg e
outros para prever a frequncia do espectro do hidrognio. Ele sups que os eltrons
pudessem saltar de uma rbita para outra, emitindo ou absorvendo um fton durante o
processo. Se um eltron salta para uma rbita inferior, ele libera um fton que carrega a
diferena de energia entre os nveis. Como a energia proporcional frequncia, a cor da luz
depende de quanta energia o eltron perde. Um salto maior pode gerar uma cor violeta, por
exemplo, e um menor, o vermelho. Inversamente, se um eltron absorve um fton com a
energia certa, ele pode mover-se para uma rbita mais alta.
E at que ponto se pode ir? Essa indagao irrespondvel se aplicada s eleies para
prefeito de Springfield; contudo, ela tem aplicaes precisas para os eltrons atmicos. A

rbita de eltrons mais interna, chamada de estado fundamental e com um nmero quntico
principal igual a 1, o mnimo absoluto. Os eltrons simplesmente no podem chegar mais
perto. Para o hidrognio, o estado fundamental tem um raio de aproximadamente 5,3 x 10
metros (um bilionsimo de centmetro), conhecido como raio de Bohr.
A teoria rudimentar de Bohr foi mais tarde suplantada por uma abordagem mais completa
da mecnica quntica, desenvolvida no final dos anos 1920 pelos fsicos Louis de Broglie,
Werner Heisenberg, Max Born, Erwin Schrdinger, e outros. Em sua forma mais abrangente, a
mecnica quntica estabelece que os eltrons podem ser representados por funes de onda,
entidades sem localizao exata, mas distribudas como nuvens em certas posies mdias.
Mesmo na teoria revista, contudo, a previso bsica de Bohr de estados de eltrons
quantizveis permaneceu verdadeira. Ento, procurando o mais que puder, voc nunca vai
encontrar um tomo de hidrognio com um eltron em estado fundamental centrado em uma
regio menor que o seu raio de Bohr.
A presena de um raio atmico mnimo um obstculo para a nossa esperana final de
miniaturizao: encolher os tomos. Os tomos simplesmente no podem ser reduzidos de
tamanho arbitrariamente. Em todo o universo, elementos naturais parecem ter espectrospadro, indicando que no existe uma coisa como hidrognio, oxignio ou carbono encolhidos,
e assim por diante algumas das molculas essenciais para a formao da vida. Ento, nessa
democracia csmica, os eleitores atmicos do prefeito Quimby teriam a mesma amplitude,
profundidade e alcance de todo mundo. A igualdade universal, pelo menos em escala
microscpica, uma firme lei da natureza.
Assim, da prxima vez que os Simpsons forem solicitados a buscar um encolhimento,
eles poderiam perceber que os tomos em seu sangue so os mesmos de todas as formas de
vida baseadas em carbono, e que, portanto, de acordo com princpios fsicos, no podem ser
reduzidos. Fundamentalmente, a mensagem Dont tread on me [No me pise]** parece estar
escrita em nossas clulas como em uma bandeira. Dos vrios cenrios fantsticos, a
miniaturizao no parece estar includa no reino da possibilidade cientfica, pelo menos de
acordo com o nosso atual entendimento da fsica quntica.

* Trocadilho intraduzvel com a palavra shrink, que significa tanto o verbo encolher quanto o substantivo
psiclogo, em linguagem coloquial (N. do E.).
** Inscrio em uma histrica bandeira dos Estados Unidos, antes da independncia, de fundo amarelo com o desenho
de uma cascavel pronta para o bote (N. do T.).

6
A receita de Lisa
para a vida

De Golem a Frinkenstein (monstros apresentados em A Casa da rvore dos Horrores XVII


e XIV), uma das especialidades de Os Simpsons soprar vida nos inanimados. Talvez isto
seja uma lembrana do que os prprios roteiristas e artistas das sries fazem quando colocam
seus personagens em movimento na tela. Criar a iluso de vida uma forma antiga de
expresso artstica, de Punch e Judy* realidade virtual. Mas e se fosse possvel criar vida
verdadeira, e modelar seres vivos genunos a partir de material sem vida? Ser que a
humanidade vai ser capaz um dia de desvendar os segredos da gnese?
De todas as personagens da famlia Simpson, aquela que mais se preocupa com temas
ligados vida e morte a Lisa. Como vegetariana e budista, seu voto solene tratar todos
os seres vivos como sagrados. A ltima coisa que ela deseja bancar Deus e decidir quais
criaturas devem sobreviver e quais devem morrer.
Quando Lisa, no especial de Halloween The genesis tube, assume o papel de criadora
e mantenedora de uma inteira civilizao em miniatura, ela se v em uma posio incmoda.
Embora geralmente seja incentivadora da ideia de trazer novos conhecimentos cientficos ao
mundo e receba com entusiasmo descobertas que iro ampliar nosso entendimento, ela
percebe que ser criador um peso colossal, da mesma forma que uma fonte de realizao.
O episdio comea com Lisa desenvolvendo um projeto cientfico. Uma de suas bonecas
acabou de perder um dente, ento ela o coloca em uma vasilha e derrama sobre ele Buzz Cola,
para examinar os efeitos corrosivos do refrigerante. Bart, como de hbito, no muito
solidrio. Maldosamente, ele toca Lisa e lhe d um choque eltrico esttico, que ela transmite
para o dente. Miraculosamente, o choque faz o dente imerso no refrigerante comear a criar
formas minsculas de vida em seu redor. Por um processo aceleradssimo de evoluo, uma
prspera cidade cheia de minsculas pessoas surge. Lisa acabou de criar seu prprio mundo.
Ao ouvir a voz de Lisa, os microcidados aprendem ingls e adotam o desdm de Lisa

pelas brincadeiras de Bart. Eles desenvolvem uma religio que associa Lisa e Bart a papis
divinos e diablicos, respectivamente. Um professor Frink em miniatura inventa uma mquina
que ele usa para reduzir Lisa ao tamanho deles. Adorada por todos os pequenos seres, Lisa
colocada em um trono e instada a solucionar as mais profundas questes teolgicas. Enquanto
isso, Bart, em tamanho normal, assume o crdito pela experincia de Lisa. Frustrada por sua
incapacidade de retomar o tamanho normal e por fracassos em suas tentativas de comunicar-se
com o mundo externo, Lisa aceita, com relutncia, seu papel de lder da civilizao. Ao criar
uma raa minscula, ela se v forada a compartilhar seu destino e a guiar seu futuro.
A ideia de pessoas em miniatura deve ser abordada com extrema cautela. Os crebros
humanos so extraordinariamente complexos, com cerca de 100 milhes de neurnios, cada
um com uma clula extremamente intrincada. Como, ento, seres microscpicos, do tamanho
de esporos de mofo, poderiam possuir algo semelhante ao know-how humano? Alm disso, se
a evoluo terrestre se repetisse e produzisse algum ser similar a uma pessoa, ser que esse
processo no levaria uma escala de tempo comparvel e geraria seres humanos de tamanhos
similares aos dos atuais?
A cincia aprendeu nos ltimos anos que as escalas de tamanho geralmente no so
acidentais. Das galxias aos tomos, cada um dos agentes da natureza tem propores
determinadas pelas leis fundamentais e condies do universo. Portanto, no espere criar uma
galxia, uma estrela, um planeta ou mesmo um ser mais avanado na pia de sua cozinha
apenas, talvez, se voc se esforar, uma impressionante corrida de fungos.
Vamos deixar de lado o tema da criao de pessoas minsculas e retornar questo mais
realista da possibilidade de se gerar vida a partir de materiais inanimados. Esse antigo enigma
toca fortemente em outra questo: a vida uma ocorrncia comum no universo? Quanto mais
facilmente a vida tenha surgido na Terra, maiores as chances de ela ter florescido em outros
lugares.
Um dos primeiros e mais citados projetos de pesquisa dedicados a essa questo foi a
experincia Miller-Urey, estabelecida em 1953 pelo estudante de graduao Stanley Miller,
sob a superviso do ganhador do Prmio Nobel Harold Urey, na Universidade de Chicago. A
experincia tentou recriar as condies primitivas da Terra para verificar se surgiriam
materiais orgnicos necessrios para a vida. Dentro de um labirinto de tubos de vidro e
frascos esfricos, Miller combinou quatro diferentes substncias que existiam na atmosfera da
Terra h bilhes de anos: metano, amnia, gua e hidrognio. Em uma srie de ciclos, ele
aqueceu a gua at que ela evaporasse, aplicou descargas eltricas na mistura (para simular as

tempestades eltricas primitivas) e depois esfriou a gua at que ela se condensasse. Depois
de uma semana de experincia, ele testou a mistura usando a tcnica de papel cromatogrfico
para determinar sua composio. Surpreendentemente, identificou um certo nmero de
substncias orgnicas comuns, incluindo vrios aminocidos (como a glicina), que servem
como elemento constitutivo das protenas.
Desde a poca da experincia Miller-Urey, o campo da biologia sofreu uma
extraordinria revoluo na habilidade dos pesquisadores de produzir e manipular os
requisitos para a vida. Uma das maiores descobertas foi o desenvolvimento de mtodos para
cortar e fatiar cadeias de DNA, para formar o que chamado de DNA recombinante (rDNA).
Esses modelos genticos feitos sob medida so inseridos em clulas hospedeiras bactrias
ou clulas eucariticas , que podem ser induzidas a produzir protenas recombinantes. Uma
ampla gama de protenas sintticas tem sido produzida dessa forma, desde a insulina sinttica
humana at o hormnio sinttico do crescimento humano. Graas a novas biotecnologias, a
cincia mdica tem sido capaz de desenvolver novos tratamentos para a preservao da vida,
e pode at corrigir um certo nmero de molstias genticas.
Mesmo que nosso entendimento da gentica se torne cada vez mais sofisticado, a cincia
ainda est insegura sobre como, exatamente, clulas simples emergiram do primitivo caldo
orgnico h bilhes de anos. Um pesquisador que devotou muitos anos a esse assunto Jack
Szostak (no confundir com Moe Szyslak), bilogo molecular de Harvard. Como parte do
programa Origens da vida no universo, de iniciativa da universidade, Szostak investigou a
teoria de que os cidos graxos e o RNA, quando suplementados com certos tipos de barro,
poderiam ter se reunido em clulas primitivas com membranas. Como Szostak uma vez
descreveu sua pesquisa, as membranas da clula se renem sob as condies certas. Se voc
borrifa um pouco de barro nessas reaes, o barro as acelera.**
Como um proeminente especialista em biotecnologia, Szostak foi um dos pioneiros da
pesquisa sobre o DNA recombinante e tem estudado o papel da telomerase, uma enzima
importante que evita que as cadeias de DNA se tornem menores a cada diviso da clula. Sem
essa enzima, o DNA se deteriora com o tempo. Szostak est examinando ligaes entre a
telomerase, o processo do envelhecimento e o cncer.
Muitos pesquisadores esperam que nosso crescente entendimento sobre o processo da
replicao gentica e sobre a diviso da clula eventualmente mostre maneiras de retardar ou
mesmo reverter as manifestaes fsicas do envelhecimento, tais como o declnio da fora e
da flexibilidade, a morosidade nos processos de cura e a perda de memria. Por meio de um

regime especial com medicamentos ou da engenharia gentica, no futuro, as pessoas de 100


anos tero o mesmo nvel de vigor fsico que os trintes de hoje. Centenrios magnatas do
setor nuclear, por exemplo, poderiam se revitalizar e manter suas empresas tanto quanto
quisessem, para o grande deleite de seus assistentes pessoais (isto , se seus assistentes forem
como Smithers).
Inevitavelmente, com novas tecnologias radicais, vm perturbadores dilemas ticos. Por
exemplo, e se clulas humanas embrionrias pudessem ser manipuladas no apenas para
eliminar terrveis doenas genticas, mas tambm para alterar caractersticas estticas como a
cor e a textura do cabelo, a cor dos olhos, a pigmentao da pele, a esperada estatura adulta, e
assim por diante? Ser que os pais se empenhariam em ter filhos sob medida? Ser que
tentariam encomendar um filho com a precocidade de Lisa e no com a impertinncia de Bart?
Ai, caramba!
Enquanto isso, a cincia est chegando cada vez mais perto de produzir formas de vida
em laboratrio. Como muitas tecnologias, essa poderia ser usada em benefcio da humanidade,
por meio de impressionantes novas curas, ou para seu declnio, com devastadoras armas
qumicas. Como Lisa experimentou no decurso de seu experimento cientfico, ao agir sobre o
ambiente e manipular os aspectos bsicos da vida, nossa responsabilidade perante a natureza
aumenta na mesma medida de nossas habilidades de criar e destruir.
The genesis tube no o nico episdio da srie a apresentar um processo
evolucionrio extraordinariamente rpido. O episdio Homerazzi apresenta uma sequncia
introdutria inteligente mostrando a evoluo de Homer desde um organismo unicelular at
sua forma atual. Ele comea com as clulas do rosto de Homer se dividindo rapidamente,
gritando Doh! cada vez que se dividem. Esses organismos primitivos evoluem em vrias
criaturas aquticas, incluindo anfbios semelhantes a Homer que rastejam at a terra.
Prontamente, um macaco similar a Homer emerge da selva e se transforma em diversos e
diferentes humanos parecidos com ele. Quando o moderno Homer finalmente assume seu lugar
no sof da famlia, Marge ralha com ele perguntando: Por que voc demorou tanto?.
Se Marge estudasse o registro dos fsseis, talvez fosse mais paciente. O terreno debaixo
de Springfield e inmeros locais pelo mundo contm evidncias inconfundveis de que a vida
evoluiu ao longo de bilhes de anos. Vamos escavar o sagrado solo de Springfield e ver o que
as relquias contam.

* Punch e sua mulher, Judy, so personagens de um show de marionetes extremamente popular na Inglaterra, com razes
na commedia dellarte da Itlia no sculo XVI, gnero de comdia com elementos circenses em que uma trupe de
menestris, poetas e artistas se apresentava de forma itinerante (N. do T.).
** National Academy of Sciences, Commission on Physical Sciences, Mathematics, and Applications, Size limits of very
small microorganisms: proceedings of a workshop. Washington: National Academies Press, 1999.

7
O lar, doce lar, dos anjos

Springfield uma cidade que valoriza sua histria. Os turistas visitam a Olde Springfield
Towne para aprender como era a vida nos dias de Jebediah Springfield, seu fundador.
Contudo, para conhecer a histria completa de Springfield, no suficiente visitar a imitao
de uma instalao colonial ou coletar histricos Squishees. Os edifcios e as pessoas de
Springfield (como Barney Gumble, o residente permanentemente bbado), que encenam
imitaes do passado, so apenas parte do retrato completo. Debaixo da superfcie da cidade
existem restos de uma pr-histria geolgica, evidncias fsseis das eras anteriores
ocupao humana. Ento, se voc acha que alguns dos residentes de Springfield so
trogloditas, escave um pouco mais para achar a verdade.
O centro da herana pr-histrica de Springfield um campo chamado Saber Tooth
Meadow [Prado do dente-de-sabre], do qual muitos fsseis foram levados para museus.
Tigres dentes-de-sabre do gnero smilodon perambulavam pelas pradarias da Amrica do
Norte e do Sul durante a ltima Era Glacial, at que foram extintos h mais ou menos 11.500
anos. Do tamanho dos atuais lees africanos, eles tinham dentes caninos superiores
proeminentes e corpos musculosos. De pernas curtas, provavelmente no corriam muito
rapidamente, mas se esgueiravam at a presa. Restos de esqueletos desses grandes felinos
foram encontrados em toda a regio do Meio-Oeste dos Estados Unidos. O nome do stio de
fsseis de Springfield, portanto, provavelmente indica que esses ossos foram localizados em
seu solo.
Como uma promissora cientista e ativista ambiental, Lisa est absolutamente convencida
de que a pr-histria de Springfield deve ser preservada. Portanto, fica horrorizada quando,
no episdio Lisa, a Ctica, descobre que Saber Tooth Meadow ser aterrado e pavimentado
para receber um grande shopping center. E se l houver fsseis ainda no descobertos, eles
sero perdidos com a utilizao do terreno? Irritada pela recusa dos empreendedores do
shopping center em permitir escavaes arqueolgicas, ela contrata um advogado, o
desajeitado Lionel Hutz. A despeito da incompetncia de Hutz, Lisa obtm dos

empreendedores (depois de uma suspeita conversa entre eles e os construtores) a promessa de


que ser permitida a escavao.
Para conseguir escavadores, Lisa se vale de um favor que o diretor Skinner lhe deve e
consegue que ele lhe empreste alguns estudantes. Depois de um dia inteiro de escavao em
companhia de Jimbo, Dolph, Kearney, Ralph e outros, Lisa encontra um esqueleto enterrado.
Removendo-o cuidadosamente, a equipe o examina e descobre que se parece extremamente
com o esqueleto de um anjo de duas asas. Muitos dos espectadores, como Ned e Moe,
imediatamente concluem que o esqueleto comprova a existncia dos anjos bblicos.
Estarrecida, Lisa vasculha o crebro em busca de uma explicao cientfica coerente, como
restos de um mutante, mas no consegue achar nada razovel.
Homer, com seu empreendedorismo, arrasta o esqueleto para sua garagem, coloca-o em
exposio e cobra ingresso. Peregrinos acorrem em quantidade at o anjo, na esperana de
que, ao orar para ele, ficaro curados de suas doenas. Enquanto isso, Lisa remove um osso e
o leva ao Museu de Histria Natural de Springfield, na esperana de que um dos cientistas
possa fazer uma identificao usando anlise de DNA ou outros meios.
O museu deveria ser extremamente bem financiado na poca, porque seu especialista
residente era ningum menos que o renomado paleontlogo e clebre autor Stephen Jay Gould.
Gould, que passou a maior parte de sua carreira em Harvard, desenvolveu com Niles
Eldredge a teoria evolucionista do equilbrio interrompido, uma alternativa mais
amplamente aceita viso gradualista. Resumidamente, a diferena entre equilbrio
interrompido e gradualismo que o primeiro prope que a evoluo ocorre a intervalos
irregulares, com espasmos de rpido crescimento (induzidos, talvez, por sbitas alteraes
ambientais) separados por longos intervalos nos quais pouco acontece, enquanto a segunda
prope um contnuo registro de passos evolutivos. Essa distino , algumas vezes, nomeada
evoluo por saltos versus evoluo gradual. Alm dessa estrepitosa contribuio para
tal debate, Gould deixou sua marca como historiador da cincia, escreveu uma coluna regular
na revista Natural History [Histria Natural] e publicou sua volumosa obra-prima, The
Structure of Evolutionary Theory [A Estrutura da Teoria Evolucionria] pouco antes de
morrer de cncer, em 2002.
Gould era muito respeitado, mas ao mesmo tempo uma figura controversa, por ser um f
declarado do darwinismo com uma viso no tradicional. Assim, ironicamente, ele precisava
defender sua posio tanto contra os darwinistas puristas quanto contra os opositores da teoria
evolucionista, tais como os criacionistas. Isso se tornou uma espcie de pingue-pongue: Gould

atacava o gradualismo, e adversrios do evolucionismo rebatiam alegando que essa era uma
evidncia das falhas intransponveis da teoria evolucionista, a qual, diziam, deveria ser
suplantada (ou pelo menos suplementada) por uma abordagem literal dos relatos bblicos.
Assim, aparecer em uma srie de TV envolvido com uma controvrsia evolutiva no era um
incmodo para Gould.
Embora no fosse surpresa para ele aparecer como convidado na srie, seu papel foi
inesperadamente constrangedor, dada sua estatura cientfica. Quando Lisa lhe d o pedao de
osso, ele promete analis-lo. Mais tarde, Gould corre at Lisa, aparentemente com pressa de
contar alguma coisa. Quando ela lhe pede uma declarao, ele responde simplesmente
inconclusivo e se desculpa. Gould acaba admitindo que no tinha se dado o trabalho de
fazer um teste. Na falta de resultados abalizados, Lisa perde a oportunidade de defender os
mtodos cientficos, e agora tem de enfrentar seus crticos de mos vazias.
Na verdade, parece que a cidade inteira se uniu em oposio a Lisa e cincia. O ncora
do jornal de televiso, Kent Brockman, zomba de Lisa por sua inabalvel crena de que o
esqueleto no de um anjo. Comentando a necessidade de mistrios na vida, Ned diz: A
cincia como um falastro que estraga um filme contando seu desfecho. Depois que Agnes
Skinner inflama a multido contra as instituies cientficas, um grupo se dirige ao Museu de
Histria Natural e comea a destruir esqueletos de dinossauros e outras peas. um dos dias
mais sombrios para a razo desde a poca da Inquisio. Quem poderia ter esperado isso?
A essa altura, os acontecimentos tomam uma direo bizarra. O anjo desaparece
misteriosamente da garagem de Homer e aparece no alto de uma colina com vista para
Springfield. Lisa e outros se dirigem colina e percebem que na base do anjo est inscrita
uma mensagem agourenta afirmando que o fim vai chegar ao anoitecer. O reverendo Lovejoy
proclama que o dia do juzo final est s portas.
O pr do sol chega, e os residentes de Springfield se renem na colina. Quando o sol
mergulha na linha do horizonte, as pessoas se preparam para o destino final. Segundos depois,
o anjo comea a falar e a se erguer da colina. At Lisa, embora tente racionalizar o que est
acontecendo, parece genuinamente amedrontada e agarra a mo de Marge. O anjo comea a
mover-se na direo do novo shopping center e anuncia sua festiva inaugurao. Em vez do
juzo final, contudo, o fim a que o anjo se referia o fim dos preos altos. Lisa percebe que
sua descoberta foi uma vergonhosa manobra publicitria desde o incio. Assim, como o
Homem de Piltdown, o Anjo de Springfield revela-se apenas uma fraude imaginosa.

Como essa foi uma das ltimas aparies de Gould na mdia, o episdio tornou-se foco
de muito comentrio, discutido por um grande e ecltico grupo de revistas, desde Science and
Spirit [Cincia e Esprito] a Socialism Today [Socialismo Hoje]. Nesta ltima, Pete Mason
escreveu:

Gould ficaria muito feliz de ter esse [episdio] como seu obiturio. Suas referncias
cultura popular (particularmente ao beisebol) so uma marca de todos os seus
ensaios, que apareceram a cada ms na revista Natural History durante quase trinta
anos.*

William Dembski, um dos lderes do movimento do desenho inteligente (a crena de que


a complexidade da vida requer um designer), expressou uma viso diferente da performance
de Gould. Ele observou:

Gould sai muito mal do episdio. Na verdade, estou surpreso de ele ter se deixado
usar dessa forma. E, para ser sincero, os fanticos religiosos e o povo simples da
cidade se saram ainda pior. a lei do consumismo que emerge como a clara
vencedora.**

Gould certamente no foi o primeiro advogado da teoria evolucionista a se meter em uma


controvrsia. Com a publicao de seus textos clssicos como A Origem das Espcies e a
Seleo Natural, em 1859, e A Origem do Homem e a Seleo Sexual, em 1871, o prprio
Darwin atraiu tanto elogios quanto crticas. Sua teoria baseada na mudana gradual das
espcies indicava uma Terra muito mais antiga que seus contemporneos estavam preparados
para aceitar. Alm disso, a ento radical proposta de que a humanidade era uma espcie
animal ofendeu certas sensibilidades religiosas e morais. Na verdade, prevendo a
controvrsia que suas teorias iriam provocar, Darwin retardou a divulgao de sua pesquisa
durante duas dcadas, at que veio a pblico o trabalho sobre evoluo de outro cientista
britnico, Alfred Russel Wallace. Quando Wallace falou com Darwin sobre suas pesquisas,
Darwin ficou perplexo e decidiu fazer a publicao. Apesar da codescoberta de Wallace, a

teoria evolucionista passou a ser conhecida como darwinismo.


Tanto Darwin quanto Wallace foram influenciados pelas terrveis teorias do reverendo
Thomas Malthus, que previu, em 1798, que o crescimento da populao acabaria suplantando
o estoque de alimentos, levando a uma crescente luta pela sobrevivncia. A populao
humana, Malthus defendeu, tende a crescer em uma progresso geomtrica (dobrando
continuamente), enquanto a produo de alimentos pode aumentar apenas em uma progresso
aritmtica (somando-se), muito mais lenta. Portanto, muitas pessoas buscariam poucos bens e
haveria fome em larga escala. Isso poderia provocar conflitos generalizados e,
presumivelmente, apenas os mais fortes sobreviveriam. Pense na briga que Homer teria com
Lenny e Carl pela ltima rosquinha disponvel e multiplique isso por bilhes.
As ideias de Malthus mostraram-se mais aplicveis s populaes de animais e plantas
que aos humanos. Atravs dos sculos, desde que Malthus fez suas previses, nossa espcie
desenvolveu tcnicas agrcolas cada vez mais avanadas, suplantando o rpido crescimento da
populao. Escassez e fome tendem mais a ser o resultado da desigual distribuio que da
falta de alimento. Outras espcies, porm, obviamente no podem ampliar seu suprimento de
alimentos por meio da agricultura ou da importao. Portanto, nas regies com recursos
insuficientes, elas devem competir com outras para sobreviver. Na teoria evolucionista, essa
luta chamada de sobrevivncia do mais apto, expresso cunhada pelo filsofo ingls
Herbert Spencer.
Por meio de extensos estudos das variaes entre animais e plantas, Darwin percebeu
como a competio poderia levar introduo de novas espcies com o tempo. Ele coletou
exemplos e manteve um detalhado dirio durante uma pica viagem ao redor do mundo a
bordo do navio HSM Beagle. A viagem, que durou cinco anos, comeou em Plymouth,
Inglaterra, em dezembro de 1831, e incluiu paradas nas Ilhas Canrias, em toda a costa da
Amrica do Sul, na Austrlia, na Nova Zelndia e na frica do Sul. Um dos pontos altos da
viagem foi um minucioso estudo da flora e da fauna do arquiplago de Galpagos, que Darwin
considerou quase um mundo em si prprio. L ele encontrou as famosas tartarugas gigantes,
mais 12 espcies de tentilhes e numerosas outras criaturas exticas. Nas anotaes do dirio,
ele observou o magnfico mosaico de caractersticas variadas que os animais e as plantas
possuam, como as diferenas de bico entre os tentilhes. Percebeu que essas variedades
representavam galhos de uma rvore genealgica que partiam de ancestrais comuns e comeou
a afirmar que isso valia para todos os seres vivos. Cada variao, ele defendeu, apresentava
foras e fraquezas prprias na luta pela sobrevivncia, e floresciam ou se extinguiam

dependendo de como essas caractersticas se comportavam em relao aos competidores.


Na tentativa de mapear toda a cadeia das criaturas terrestres ligadas por uma
ancestralidade compartilhada, Darwin procurou fsseis e outras evidncias que provassem a
gradual transformao ao longo do tempo. Fsseis geralmente resultam da mineralizao de
restos de um organismo incrustados em material sedimentar (como o que se acumula no canal
de rios) e oferecem uma viso de como era a estrutura daquele ser quando o material estava
vivo. Coletando e examinando esses restos, Darwin percebeu que havia muitas lacunas no
registro fssil, em que nenhuma transio era evidente. Gould e outros advogados do
equilbrio interrompido tinham apontado essas lacunas como uma evidncia da rpida
alterao que ocorre em intervalos espordicos. Para Darwin, contudo, as lacunas pareciam
resultar dos limites da prpria paleontologia, como evidenciava a pobreza das colees
paleontolgicas. Ele escreveu em A Origem das Espcies:

Agora, voltemo-nos para os nossos mais ricos museus geolgicos que irrisria
coleo possumos! Que as nossas colees so imperfeitas admitido por todo
mundo [...] muitas espcies fsseis so conhecidas e nomeadas apenas com
espcime nico, e muitas vezes quebrado, ou com poucos espcimes coletados em
um nico stio. Apenas uma pequena poro da superfcie da Terra foi explorada
geologicamente. [...] Nenhum organismo realmente macio pode ser preservado.
Conchas e ossos se destroem e desaparecem quando deixados no fundo do mar, onde
o sedimento no se acumula.***

A publicao de A Origem do Homem motivou uma intensa busca pelo elo perdido da
humanidade e dos macacos com seus ancestrais comuns. A esperana de preencher esse lapso
turbou a viso dos que foram enganados pela fraude do Homem de Piltdown. Hoje, a
radiometria (anlise do percentual de certas substncias radioativas para determinar a idade
de um material) e outras modernas tcnicas de datao tornaram essas fraudes cada vez mais
improvveis. Esses mtodos estabeleceram que a vida na Terra data de pelo menos quatro
bilhes de anos. Tais tcnicas poderiam ter sido utilizadas no esqueleto do anjo de Lisa
para determinar se todos os ossos eram do mesmo indivduo. Se no fossem, teria ficado claro
que o achado era um embuste.

Tcnicas de datao foram uma ddiva para a teoria evolucionista, porque mostraram
que houve tempo suficiente para que variaes ocasionais combinadas com a presso da
seleo natural levassem gama completa das espcies naturais. O brilho do darwinismo
que oportunidade, seleo e passagem do tempo trabalham em conjunto para produzir espcies
bem adaptadas aos seus habitats.
Oportunidade uma coisa curiosa. J foi dito que se muitos macacos batucassem nas
teclas de uma mquina de escrever durante um tempo suficientemente longo, eles
reproduziriam os trabalhos de Shakespeare. Isso porque os macacos, no tempo devido, iriam
pressionar cada possvel combinao de letras. Assim, mesmo que levassem bilhes de anos,
eles eventualmente iriam reproduzir qualquer coisa que Shakespeare ou outro escritor tivesse
produzido.
E Homer, fuando em sua garagem? Se ele passasse tempo suficiente com uma caixa de
peas tentando junt-las em vrias combinaes , seria possvel o surgimento de uma
fantstica nova inveno? Com suficiente dedicao ele seria capaz de reproduzir os feitos de
Edison?

* MASON, Pete. Stephen Jay Gould, Socialism Today, n.


<www.socialismtoday.org/67/gould.html>. ltimo acesso em 25 fev. 2007.

67,

jul.-ago.

2002.

Disponvel

em:

** Dembski, William A. An analysis of Homer Simpson and Stephen Jay Gould, Access Research Network.
Disponvel em: <www.arn.org/docs/dembski1129.htm>. ltimo acesso em 25 fev. 2007.
*** Darwin, Charles. On the origin of the species by means of natural selection, or the preservation of pavoured
races in the struggle for life. London: John Murray, 1859, p. 287.

Parte dois

Tramas mecnicas
Lisa, nesta casa ns obedecemos s leis da termodinmica!
Homer Simpson, A Associao de Pais e
Mestres de Banda
Por que no posso mexer no tecido da existncia?
Lisa Simpson, A casa da rvore
dos Horrores XIV

8
Dohs ex machina

De que feito um gnio da mecnica? Por que Thomas Edison foi to brilhante? Embora o
prprio Edison alegasse que gnio era uma mistura de inspirao e transpirao, isso foi
claramente antes do advento dos modelos contemporneos de aprendizado e do arcondicionado. Hoje, pesquisadores tm proposto uma variedade de teorias sobre a natureza da
inteligncia excepcional. Algumas delas afirmam que h uma correlao entre inteligncia e
dficits sociais.
Alguns pensam em Homer Simpson como uma inteligncia apagada e, portanto,
rejeitariam qualquer conexo entre ele e Edison. Contudo, h similaridades entre ambos
irrompendo to gritantemente como os primeiros fongrafos. Como no caso de Edison, Homer
parece ter dificuldades em lidar com as pessoas. Seria um sinal de que mexer com mquinas
sua vocao verdadeira? Ser que uma inteligncia inexplorada se esconde debaixo do verniz
da mais completa incompetncia? Ser que o olhar lustroso de Homer, como o lustro das
rosquinhas, recobre os deliciosos e saborosos insights que existem l dentro? Como o famoso
inventor, Homer conhecido por passar muito tempo fitando tubos brilhantes no caso de
Edison, prottipos experimentais de fontes de luz incandescente; no de Homer, jogos de
futebol pela televiso, mas de qualquer forma o conceito geral o mesmo: eltrons gerando
suas energias e iluminando vidro. Ambos tm um forte vnculo com a indstria da energia.
Enquanto a Con Edison, a corporao sucessora da empresa original de Edison, costumava
administrar usinas nucleares geradoras de energia, assim tambm faz Homer, mais ou menos.
Bem, estamos exagerando, mas vamos verificar o que acontece quando Homer tenta ser
inventivo.
Em O Mgico de Springfield (episdio cujo ttulo brinca com o apelido de Edison, O
Mgico de Menlo Park),* Homer aspira ser um inventor ainda maior que Edison. Como
motivao, o permanente temor de que desperdiou sua vida e no tem nenhuma realizao
pela qual um dia vai ser lembrado. Essa inquietao comea quando Homer ouve no rdio que
a expectativa mdia de vida de 76,2 anos exatamente o dobro de sua idade (pelo menos a

que ele pensa que tem) , o que significa que, do ponto de vista estatstico, metade de sua vida
j transcorreu. Aborrecido, ele fica ruminando que metade de seu tempo na terra j passou e
ele no fez nada que valesse a pena.
Homer fica vagando pela casa, deprimido, e a famlia lhe faz uma festa-surpresa em uma
tentativa de anim-lo. Eles exibem filmes em um antigo projetor, mostrando suas realizaes.
Depois de ver algumas cenas de sua vida, Homer fica desapontado quando o filme comea a
queimar com o calor do projetor. Irritado com quem inventou filmes estpidos, Homer
informado por Lisa que foi Edison. Ela lhe fala sobre Edison e suas muitas outras invenes,
incluindo as lmpadas incandescentes, o microfone e o fongrafo. No acreditando nela,
Homer vai at a biblioteca da escola de ensino fundamental (foi proibido de frequentar a
biblioteca pblica) e l vrios livros infantis sobre a vida e as realizaes de Edison. Logo
Homer tem um novo modelo de vida.
As tentativas de Homer de emular e suplantar o mgico inspiram-no a tambm se tornar
um inventor. De incio, parece que lhe falta a centelha. Ele visita o professor Frink, que o
aconselha a pensar em coisas de que as pessoas precisem, mas que ainda no existam, ou em
usos novos para coisas existentes. A primeira idia de Homer so protetores de orelhas feitos
de hambrguer. Frink parece rejeitar a ideia, mas na verdade ele prprio j os tinha inventado.
Homer volta para casa, enfurna-se por um tempo e consegue desenvolver diversas novas
invenes, que mostra famlia. O processo foi rduo, de modo que ele espera que todos
aplaudam suas criaes. Contudo, todos ficam frustrados com a inutilidade dos quatro projetos
que Homer apresenta. O primeiro um martelo eltrico que martela automaticamente, mas
difcil de controlar e acaba abrindo buracos na parede. O seguinte alguma coisa que parece
um alarme de emergncia ou um detector de fumaa, chamado de alarme tudo est ok, que
bipa continuamente quando no h nada errado. Ele faz um som repetitivo extremamente
irritante e no pode ser desligado. Felizmente para os ouvidos e nervos da famlia, logo
quebra. O terceiro um revlver de maquiagem, que parece um rifle e cobre Marge com
uma mancha de cores. O ltimo uma cadeira de banheiro, um sof que tambm uma
privada.
Quando Marge fala francamente da inutilidade das invenes de Homer, ele fica
desapontado e taciturno. Pensando sobre seus fracassos, ele se recosta em uma cadeira que
tinha adaptado. A cadeira tem um terceiro par de ps flexveis, presos por dobradias, que se
movimentam para trs e impedem que ela revire. Marge e Lisa ficam maravilhadas com a
engenhosidade da construo de Homer, e ele fica extasiado ao ver que finalmente tinha criado

alguma coisa til e nica. Exultante diante de um pster de Edison que ele tem no poro,
Homer olha atentamente e percebe que o inventor est sentado em uma cadeira idntica.
Edison j tinha feito a tal cadeira, mas por alguma razo nunca a comercializou.
Em um acesso de desespero, Homer decide ir de carro at o Museu sobre Edison e
destruir a cadeira original, de modo que ele possa continuar a reivindicar a inveno. Com
Bart a tiracolo, Homer se desvia sorrateiro da excurso que visita o museu, pega seu martelo
eltrico e est prestes a destruir a cadeira rival quando percebe um pster na parede. Ele
compara o progresso inventivo de Edison com o do renomado artista do Renascimento
italiano, Leonardo da Vinci. Homer se conscientiza de que Edison era to invejoso de Da
Vinci quanto ele de Edison. Tomado de simpatia em relao a Edison, Homer decide no
destruir a cadeira. Sem perceber, deixa para trs o martelo eltrico, que encontrado pelos
funcionrios do museu e anunciado nos noticirios como uma grande inveno desconhecida
de Edison. O episdio se encerra com Homer consternado com o fato de que nem sequer
obteve crdito por sua inveno, um artefato que provavelmente vai render milhes para o
esplio de Edison.
O museu, nesse episdio, baseado no lugar real onde Edison outrora trabalhou. Situado
na cidade de West Orange, aninhada nos extensos subrbios ao norte de Nova Jersey, o Edison
National Historic Site [Espao Histrico Nacional de Edison] um monumento ao gnio
inventivo de Edison. Seu museu de invenes est situado em um complexo de edifcios de
tijolos vermelhos, de formato estranho, e intricadamente ligados, os quais j haviam sido os
amplos laboratrios do inventor. Os visitantes do museu maravilham-se com as fileiras de
prateleiras empilhadas com diagramas esboados, as centenas de caixas de vidro cheias de
lmpadas rudimentares e de engenhocas eltricas, bem como as fileiras de dispositivos
mecnicos pendurados em quase todos os tetos, ligados a estranhas mquinas nos assoalhos.
Nesses cmodos apinhados, Edison costumava ficar dias seguidos, trabalhando arduamente
quase no dormindo, a no ser por breves cochilos , at que tivesse descoberto solues para
seus problemas tcnicos.
Uma das invenes de Edison que lhe deu um orgulho especial foi a do fongrafo
(palavra derivada do grego e que significa instrumento que escreve som), tambm
conhecido como a mquina que fala. Edison foi o primeiro homem a gravar e a reproduzir a
voz humana. Os acontecimentos fundamentais no desenvolvimento do fongrafo, e que
exemplificam o processo inventivo geral de Edison, ocorreram no vero de 1877. Edison
tentava construir um instrumento que fosse capaz de transcrever os pontos e travesses de uma

mensagem telegrfica em uma fita de papel para arquivamento. Para ajudar a manter a fita no
ajuste correto, ps uma pequena mola de ao. Edison percebeu, surpreso, que quando a fita
passava pela mola, um som quase inaudvel, mas distinto, similar voz humana, era
produzido. Como era imensamente inventivo, ele inspirou-se nesse som para desenvolver um
meio mecnico de gravar o som, usando marcas em materiais que tambm podiam receber
essa impresso. Movendo um estilete sobre esses materiais marcados, Edison concluiu que
tons reconhecveis, entre eles a voz humana, poderiam ser reproduzidos.
Edison logo desenhou um projeto operacional para o primeiro fongrafo e o enviou a um
de seus mecnicos de confiana. A mquina que desenvolveu e que o mecnico construiu
constitua-se em um cilindro de metal envolvido por uma folha de estanho provido de um eixo
em espiral com uma ponta fina, uma base sobre a qual o cilindro girava, uma manivela para
fazer girar o cilindro e uma agulha de gravao que rasparia o lado externo do cilindro,
seguindo o padro da espiral. A outra extremidade da agulha era conectada a um diafragma,
semelhante ao que era usado em telefones. Assim, falando para o diafragma e girando a
manivela, ele faria a agulha de gravao vibrar, criando uma marca na camada de estanho e ao
mesmo tempo fazendo o cilindro girar, distribuindo a marca feita pela agulha na extenso total
da espiral. O resultado era uma sequncia de marcas sob a forma de montes e vales
espalhados por todo o cilindro. Para reproduzir a mensagem, ele simplesmente colocaria o
cilindro em um mecanismo similar, mas com uma agulha de reproduo (um estilete) e um
diafragma, em vez de um dispositivo de gravao. Girando a manivela e ouvindo os sons
emitidos pelo diafragma enquanto a agulha se movia sobre os sulcos da folha de estanho, ele
poderia ouvir uma reproduo mais ou menos exata da mensagem original. As vibraes da
membrana simulariam a reverberao das cordas vocais humanas e criariam vozes realistas
simuladas.
Depois que seu assistente, seguindo cuidadosas instrues, construiu o modelo
operacional do fongrafo, Edison decidiu fazer um teste. Preparando o cilindro de gravao
com uma folha nova de estanho, ele falou alto e claro no diafragma enquanto girava a
manivela. As palavras que ele emitiu no tinham nada de profundo: Mary... tinha... um
carneirinho. O diafragma vibrou, a agulha moveu-se, o cilindro girou, e a mensagem foi
gravada. Ento veio a hora da verdade. Edison substituiu o dispositivo de gravar pelo de
reproduzir, girou a manivela mais uma vez e ouviu cuidadosamente os sons produzidos pelo
cilindro que girava. E, maravilha, repetiram-se as exatas palavras que ele tinha dito,
reproduzidas em seu prprio tom de voz. Embora tivesse antevisto que aquilo aconteceria,

Edison ficou verdadeiramente surpreso com os resultados de sua criao. Estava pasmo com o
fato de se ouvir falar. O fongrafo se transformaria em um dos maiores sucessos comerciais de
Edison.
Em outra sala do museu, os visitantes podem ver onde Edison desenvolveu uma cmera
de cinema primitiva para suas primeiras experincias em cinematografia. A ideia dessa
inveno pode ter sido uma sugesto de Eadweard Muybridge, inventor do zoopraxiscpio
(um sistema de mltiplas cmeras para captar o movimento), de que seu aparelho fosse
combinado com o fongrafo para gravar tanto a imagem quanto o som. Em vez disso, Edison
decidiu criar seu prprio sistema usando uma cmera simples, e acabou desenvolvendo o
cinetoscpio (palavra de origem grega que significa ver o movimento). A maior parte do
trabalho de construo da primeira cmera cinematogrfica foi feita por um dos assistentes de
Edison, o fotgrafo William Dickson. O projeto original era semelhante ao dos primeiros
fongrafos, com o filme preso ao cilindro giratrio. Mais tarde, com o advento de bandas
grandes e flexveis de celulide, o cilindro foi substitudo por carretis de filmes.
No terreno em volta de seu laboratrio, em um edifcio atulhado e escuro, chamado de
Black Maria, Edison estabeleceu o primeiro estdio de cinema. Para l, ele chamou vrios
tipos de artistas, como malabaristas, com o objetivo de film-los. Embora os filmes fossem
curtos e simples, eles anunciaram uma revoluo na maneira como imagens em movimento
podiam ser registradas e estabeleceram os Estados Unidos como o maior centro da indstria
do cinema e do entretenimento em geral. Assim podemos agradecer a Edison pela tecnologia
que abriu o caminho para O Mgico de Oz, Casablanca, Cidado Kane e Os Simpsons, o
filme.
A lmpada incandescente, o fongrafo, a cmera de cinema, a indstria do cinema e
muitas coisas mais afinal, o que foi que Edison no inventou? Para comear, ele no
inventou o martelo eltrico. Uma patente para esse invento foi concedida pelo governo dos
Estados Unidos a Hiroki Ikuta, em 2005. Edison tambm no inventou ou reinventou a roda.
Como Carl esclarece no episdio, foi o engenheiro escocs James Watt que desenvolveu o
motor a vapor, umas das principais inovaes que deram fora revoluo industrial.
Uma lio que esse episdio nos ensina que para ser um inventor no necessrio
apenas um extraordinrio talento, mas tambm uma correta mistura de habilidades para
solucionar problemas e atacar quebra-cabeas espinhosos. Para deixar uma marca na histria,
um pensador brilhante deve estar no lugar certo na hora certa. No h dois gnios iguais, nem
duas situaes iguais, por isso preciso uma certa dose de sorte para deparar com as

circunstncias adequadas. A persistncia obstinada de Edison e sua habilidade de produzir


solues criativas permitiram-lhe aplicar as leis da eletricidade e dos princpios da mecnica
s necessidades industriais e domsticas de sua poca.
Se Edison um dos heris-cientistas de Homer, Einstein certamente o de Lisa. Em A
rvore dos horrores XVI, quando uma bruxa transforma os habitantes da cidade em
personagens de suas fantasias de Halloween, Lisa acaba virando Einstein. Ela at imita sua
maneira de falar enquanto tenta descobrir um meio de quebrar o encanto. muito razovel que
Lisa se identifique com um pensador conhecido por seus insights tericos e por seu
humanitarismo, enquanto Homer admira um homem mais pragmtico em busca de sucesso nos
negcios.
No que Einstein no tivesse um lado prtico. Durante seus estudos universitrios em
Zurique, ele passou a gravitar em torno do laboratrio e deixou de assistir s aulas de
matemtica abstrata. Mais tarde, ele descobriria que algumas das aulas a que ele no tinha
assistido eram necessrias para suas pesquisas. Como era de esperar, ele no recebeu notas
boas dos professores e teve dificuldade, a princpio, de encontrar um trabalho acadmico
depois de se formar.
Felizmente, Einstein tinha um amigo bem relacionado que o ajudou a achar uma posio
no Swiss Patent Office [Escritrio Suo de Patentes], em Berna. Esse perodo acabou sendo
muito recompensador e produtivo, oferecendo a Einstein um equilbrio entre o tempo
necessrio para desenvolver seus clculos tericos e a oportunidade de ganhar um bom
dinheiro ao desempenhar uma tarefa importante. Como oficial de patente, o trabalho de
Einstein era verificar os planos e as especificaes de novas invenes para avaliar se elas
eram inditas, teis e viveis.
Como o exemplo de Homer demonstra, nem tudo o que a mente de um inventor
desenvolve representa uma magnfica inveno. Nem todo mundo pode ser to original quanto
Edison. Um produto que vai parar na mesa de um oficial de patente pode ser igual a alguma
inveno j patenteada e pouco conhecida. Mesmo que o produto seja original, ele pode ser
intil, como o alarme tudo est ok. Finalmente, ele pode parecer uma ideia magistral, mas
ser impraticvel. Se ele viola as leis conhecidas da fsica, eis um sinal seguro de que no vai
funcionar.
Mesmo os maiores inventores, incluindo Edison, no puderam desenvolver uma mquina
que funcione indefinidamente. Um experiente oficial de patente como Einstein, sem dvida

nenhuma, rejeitaria qualquer esquema de um moto-perptuo que casse em suas mos. O motoperptuo viola as leis da termodinmica, um componente-chave da teoria fsica. Quem teria
pensado que o negcio de invenes seria to complicado?

* Referncia cidade californiana onde Edison desenvolveu boa parte de seus projetos (N. do E.).

9
Comoo perptua*

Os desenhos de televiso podem ser o mais perto que conseguiremos chegar de dispositivos
de moto-perptuo. Embora a cada semana os personagens possam imergir em situaes
extremas, fazendo coisas perigosas com risco de sair feridos, em um novo episdio, na
maioria dos desenhos, tudo reverte ao estado original. At a morte perpetuamente reversvel.
Um exemplo o desenho favorito de Bart e Lisa, As Aventuras de Comicho e
Coadinha, uma histria de gato e rato com um novo enfoque e muito sangue. Possivelmente,
o desenho infantil mais violento j produzido. Ele pode ter feito aumentar o preo da tinta
vermelha.
Comicho o rato sem corao que dedica todo momento que passa acordado a torturar
o pobre gato Coadinha, que j foi vivissecado, eletrocutado, retalhado, imerso em cido, e
isso apenas o comeo. Em um episdio, Comicho enrola a lngua de Coadinha ao redor de
um foguete que parte para a Lua, fazendo o satlite da Terra cair sobre o gato. O mais
impressionante que, a despeito de todo esse drama, no episdio seguinte Coadinha est
sempre de volta e bem-disposto. Nove vidas no so nada para esse gato. Ele pode ser
reconstitudo mais rapidamente que sopa instantnea.
Na vida real, contudo, h muita coisa que no reversvel. Deixe cair uma bandeja com
pratos de porcelana no cho e os observe quebrando-se em milhares de pedaos. Eles no
podero ser usados em seu prximo jantar. Exploses geralmente no podem ser revertidas.
Mergulhar cubos de gelo em uma bebida quente uma boa maneira de esfri-la, mas voc no
vai ter esses cubos de volta quando tiver terminado o drinque. Esses sistemas so
irreversivelmente provocados por profundos princpios fsicos chamados de leis da
termodinmica que determinam como a energia se transforma e como o calor passa entre
objetos de temperatura diferente.
Os desenhos, porm, so notoriamente imunes aos preceitos da fsica. Eles no precisam
responder fora da gravidade, flutuabilidade da gua ou ao poder do vento. Em vez disso,

eles se aproximam das leis da natureza ou no conforme os desenhistas estejam buscando


o real ou o bizarro. Em 1980, um artigo do humorista Mark ODonnel na revista Esquire
tentou codificar as leis fsicas dos desenhos. Com o ttulo de The Laws of Cartoon Motion
[As Leis dos Desenhos Animados], ele inclua princpios como: Todo indivduo suspenso no
espao vai continuar suspenso at que tome conscincia de sua situao, Certos corpos
podem atravessar paredes pintando a entrada de tneis, e outros no podem, Para cada
vingana h uma revingana igual e oposta, e, sem dvida a favorita de Coadinha,
Qualquer violenta rearrumao de material felino no-permanente.**
Dado seu habitual menosprezo pelas regras ordinrias, certamente no incomum para os
desenhos apresentar mquinas que funcionam indefinidamente. Lisa cria um dispositivo desses
no episdio A Associao de Pais e Mestres de Banda. A motivao para sua inveno
uma longa greve na escola que a fez ficar completamente agitada e ansiosa. A falta de aulas e
de trabalhos escolares simplesmente a transtorna. Ela obsessivamente pede a todo mundo que
lhe d uma nota, avalie, tenha uma opinio sobre ela, a recompense com notas altas e elogios,
e assim por diante, at que Marge e Homer tambm ficam abilolados.
Lisa passa a desenvolver seus projetos cientficos em casa, o que poderia parecer uma
boa coisa. Contudo, seus pais no aprovam a ideia. Marge ficou irritada por Lisa ter cortado
sua capa de chuva como se fosse um projeto de dissecao. O que enerva Homer um
aparelho que Lisa colocou em funcionamento e que fica girando cada vez mais rapidamente.
De alguma forma, o aparelho no precisa de alimentao, pois retira energia do ar. Como
qualquer pai preocupado, Homer decide tomar uma atitude. A obsesso de Lisa deve cessar.
Homer busca palavras sbias para colocar Lisa novamente na linha e informa-lhe que
enquanto estiver em casa ela deve obedecer s leis da termodinmica.
A greve finalmente termina. At Bart, que tinha ficado irritado com o desfile de
professores substitutos, incluindo sua me, fica feliz de voltar escola. Lisa, filha obediente
que , segue as instrues de Homer. E nem mais uma palavra ouvida sobre seu aparelho de
moto-perptuo.
Ordenar uma pessoa real a obedecer s leis da termodinmica, lei da gravidade ou a
qualquer outro princpio fsico naturalmente um absurdo. Nossos corpos automaticamente
acatam os princpios inerentes realidade fsica. Se qualquer um deles pudesse ser violado,
no seria uma lei.
Ainda assim, mesmo os fsicos, algumas vezes, no conhecem a arena apropriada nas

quais certas leis se aplicam. As leis da termodinmica so um excelente exemplo. Embora


seja claro que elas se aplicam a todas as coisas observadas (e no s casa dos Simpsons,
como Homer sugeriu), os fsicos no podem dizer com certeza se elas englobam o universo
inteiro. Isso porque elas so aplicveis especificamente a sistemas fechados (no qual a
matria ou a energia no entra nem sai), e incerto se o cosmos todo pode ser caracterizado
dessa forma.
Vamos examinar as leis da termodinmica e entender por que mquinas que funcionam
indefinidamente no so viveis. Essas leis foram descobertas no sculo XIX como uma
reao ao desenvolvimento da mquina a vapor. Fsicos como Sadi Carnot, Rudolf Clausius e
William Thomson (Lorde Kelvin) examinaram a questo sobre quais tipos de motores e
processos poderiam transformar as diferenas de temperatura em trabalho e desenvolveram o
que ficou codificado como quatro princpios distintos. Vamos consider-los na ordem em que
vieram a ser classificados e no na sequncia em que foram originalmente formulados.
A lei bsica da termodinmica nos ajuda a definir o conceito de temperatura. Definir a
temperatura no parece ser uma tarefa formidvel; afinal de contas, os meteorologistas se
referem a ela o tempo todo, e todos parecemos entender o que eles esto falando. Devemos
essa clareza consistncia dos termmetros, que operam com base na lei zero. Ela foi
numerada como zero, a propsito, porque as outras trs leis foram enumeradas primeiro, mas a
lei zero parecia ainda mais fundamental.
Os termmetros operam por um processo chamado de equilbrio trmico. Se duas coisas
esto em contato uma quente e outra fria , o objeto mais quente transfere energia para o
mais frio, at que os dois atinjam o estado de equilbrio trmico. A energia trocada chamada
de calor. Quando dois corpos esto em equilbrio trmico, o calor no passa mais de um para
o outro, e dizemos que os dois tm a mesma temperatura.
Agora vamos ver onde entra a lei zero. Suponha que voc tenha duas provetas com gua.
Voc coloca o termmetro na primeira e aguarda at que ele fique estvel. Depois de anotar a
temperatura indicada, voc o sacode e o coloca na segunda proveta. O termmetro fica estvel
novamente, e voc tambm registra a temperatura daquela proveta. Se as duas temperaturas
indicadas so exatamente iguais, ento voc pode fazer uma previso sem medo de errar: no
preciso ser um Einstein para afirmar que as duas provetas com gua, se colocadas em
contato, estaro precisamente em equilbrio trmico e no faro troca de calor. Isso porque, de
acordo com a lei zero, se dois sistemas esto cada um em equilbrio trmico com um terceiro
(o termmetro), eles estaro em equilbrio trmico um com o outro.

As duas leis seguintes so as mais substanciais e foram formuladas primeiro. A primeira


lei da termodinmica tambm conhecida como lei da conservao da energia: ela afirma que
a energia no pode ser criada ou destruda, mas simplesmente transferida. O famoso adendo
de Einstein a essa lei, expresso na famosa equao E = mc, que a massa outra forma de
energia.
Na natureza, a energia se apresenta de formas diferentes. O calor apenas um de seus
disfarces. Outro tipo, chamado de energia cintica, associado a um objeto em movimento.
Quanto mais rapidamente um objeto se move, maior a energia cintica. Um copo dgua, por
exemplo, contm uma colossal quantidade de molculas de gua, cada uma delas em
movimento. Portanto, ele contm uma certa quantidade de energia cintica. Para sistemas com
um enorme nmero de componentes, designamos a temperatura como uma medida da
quantidade mdia de energia cintica por molcula. Quanto mais quente uma coisa, mais alta
sua temperatura, maior a quantidade de energia cintica por partcula e mais rapidamente, na
mdia, suas molculas esto se movendo.
Consequentemente, uma aplicao da primeira lei que o calor transferido a uma
substncia pode aumentar a energia cintica mdia de suas molculas, resultando em um
aumento de temperatura. por isso que pais como Marge e Homer deveriam ser sensatos e
afastar crianas como Maggie de fontes de muito calor, como aquecedores a todo vapor ou
ncleos dos reatores nucleares. Homer deveria ter essa precauo principalmente no dia de
levar os filhos ao trabalho.***
Falando da ocupao de Homer, outra forma de transferncia de energia o trabalho.
Trabalho no apenas aquilo que Homer faz ocasionalmente. Na fsica, ele tem, tambm, um
significado tcnico. quando a fora (ou presso) aplicada para mover alguma coisa, como
apertar um boto. Se Homer est simplesmente sentado, tecnicamente ele no est trabalhando,
mas assim que ele ergue o dedo, aperta-o contra o boto e faz o boto comprimir-se, a ocorre
o trabalho.
De acordo com o que chamado de teorema energia-trabalho, a aplicao de trabalho
pode provocar uma mudana na energia cintica. Se Marge empurra o carrinho de beb de
Maggie, por exemplo, ela est aplicando trabalho nele e, portanto, fazendo com ele se mova
mais depressa. Consequentemente, o trabalho de Marge se transformou em energia cintica.
O trabalho tambm pode alterar a energia potencial de um objeto, a energia de posio.
Se voc suspende alguma coisa no ar, seu trabalho aumenta a energia potencial dela energia

esta que se transforma novamente em trabalho se voc a solta e a deixa cair. Ento, se Homer
est sentado distante do painel de controle, no meio do almoo, e o alarme soa indicando uma
emergncia, ele pode executar seu trabalho indiretamente graas s maravilhas da energia
potencial. Ele pode lanar uma xcara para cima, transformando o trabalho de seu brao em
energia potencial. Quando a xcara cai, sua energia potencial vai se transformar no trabalho de
pressionar o boto que libera a gua para baixar a temperatura do ncleo da usina nuclear.
Legal! A energia potencial verdadeiramente nossa amiga!
Parece que Homer tem uma certa resistncia tica a despender energia extra. Da seu
desapontamento ao ver o moto-perptuo de Lisa, que suga a energia necessria para aumentar
cada vez mais sua velocidade aparentemente do nada. Um aparelho como esse claramente
violaria a primeira lei, pois no conserva energia, mas a fabrica do nada.
Um aparelho poderia conservar energia e funcionar com 100% de eficincia (isto , zero
de perda)? De acordo com a segunda lei da termodinmica essa situao seria impossvel. Os
fsicos exprimem a segunda lei de vrias formas diferentes. Uma maneira estabelecer um
limite mximo para a eficincia de um sistema fechado que sempre seja inferior a 100%. Isso
significa que aparelhos que no recebam energia do mundo externo acabaro se desgastando.
Para um motor a vapor, que converte um pouco da energia trmica do vapor no trabalho
que aciona um pisto ou uma turbina, a mxima eficincia terica estabelecida pela
diferena de temperatura entre o vapor e a atmosfera. A segunda lei determina que a eficincia
aumenta com diferena de temperatura. Assim, nenhum motor poderia extrair o considervel
contedo trmico dos mares do mundo a menos que fosse possvel expelir uma parte da
energia trmica dos oceanos para um reservatrio ainda mais frio.
Uma outra maneira de expressar a segunda lei envolve o conceito de entropia ou
desordem. Entropia uma medida da falta de unicidade de um sistema fsico. Com o tempo,
um sistema fechado tende a progredir de um estado nico, ordenado, para arranjos
desordenados mais comuns mantendo ou aumentando sua entropia total, nunca diminuindo.
Tomemos, por exemplo, uma caixa de peas de damas divididas em pilhas de peas
vermelhas e pretas. Coloque as peas vermelhas de um lado de um tabuleiro, e as pretas, do
outro lado. Com sua bem dividida organizao, o conjunto de peas est em um estado de
entropia relativamente baixa. Agora suponha que voc d uma batida no tabuleiro. Na melhor
hiptese, as peas vo manter sua separao, mas elas podem tambm se misturar. Se voc
continuar batendo no tabuleiro, e as peas se misturarem cada vez mais, o sistema

provavelmente ficar cada vez menos organizado e cada vez mais nico. Portanto, sua
entropia vai aumentar.
Se voc filmasse as peas se misturando e passasse o filme em um vdeo, primeiro para a
frente e depois para trs, voc veria as peas se misturando no primeiro caso e se separando
no segundo. Voc poderia dizer de pronto a diferena entre aumentar e diminuir a entropia,
pois a primeira situao pareceria muito mais normal que a segunda, e, mesmo sem olhar os
controles do vdeo, voc saberia se o filme est correndo para frente ou para trs. Assim, a
direo do aumento de entropia estabelece uma seta natural para o tempo.
Outra aplicao da lei da entropia envolve objetos de diferentes temperaturas colocados
em contato. Suponha que uma pia dupla seja enchida de modo que de um lado ela tenha gua
quente e do outro, gua fria. Ento, o tampo que divide as duas removido. Antes de o
tampo ser puxado, quando a gua quente e a gua fria esto separadas, o sistema est mais
organizado do que quando a temperatura comea a se igualar e o sistema est misturado. Da,
o sistema se move naturalmente em direo a uma entropia maior e com menos ordem. Voc
poderia artificialmente reverter o processo aquecendo um dos lados, mas isso o tornaria um
sistema aberto, no um sistema fechado.
Vamos supor que Lisa queira projetar um moto-perptuo que funcione para sempre na
mesma velocidade, e no um que v cada vez mais depressa. Ela usa uma bateria para aquecer
um frasco de gua, que vira vapor, e ento usa sua presso para girar uma turbina. A turbina
faz funcionar um gerador que recarrega a bateria que, por sua vez, aquece a gua, e assim por
diante. Como a energia total conservada, o aparelho no violaria a primeira lei. Contudo, ao
reciclar perfeitamente energia utilizvel e no tendo perda, ele violaria a segunda. De modo
realista, cada vez que o ciclo se completasse, a lei da entropia asseguraria que nem toda a
energia do vapor pudesse ser utilizada alguma teria de ser liberada como excesso. Em outras
palavras, o sistema no poderia girar com 100% de eficincia e nunca poderia fornecer fora
prpria suficiente para se recarregar. Em geral, por causa da segunda lei, nenhuma mquina
poderia funcionar totalmente por meio da diferena de temperatura que ela mesma cria.
Finalmente, chegamos terceira lei, que diz respeito impossibilidade de a temperatura
atingir o zero absoluto. O zero absoluto, uma temperatura de -273,15 graus Celsius, ou
-459,67 graus Fahrenheit, corresponde ao estado em que cessam todos os movimentos das
molculas. Embora cientistas tenham resfriado substncias a temperaturas baixssimas,
prximas do zero absoluto, princpios fsicos garantem que eles nunca vo poder remover toda
a energia trmica de um material. Se voc pudesse fazer funcionar um gerador de calor de

modo que sua produo fosse canalizada para um reservatrio resfriado ao zero absoluto, ele
funcionaria com 100% de eficincia. Contudo, a impossibilidade do zero absoluto outra
razo pela qual os 100% de eficincia esto igualmente fora de questo.
Em resumo, as leis da termodinmica garantem que aparelhos perfeitamente eficientes
so impossveis de criar. O moto-perptuo, embora seja uma ideia fabulosa para mirabolantes
projetos cientficos e conversas curiosas, simplesmente no pode ocorrer em nosso mundo de
energia preservada e entropia acumulada. Ento, se voc receber e-mails anunciando
mquinas que funcionam indefinidamente, poder delet-los com convico.
Toda essa conversa sobre eficincia cansativa. Nesta poca de estresse, chega um
tempo na vida em que desejamos alguma ajuda para com nossas responsabilidades. Homer,
por exemplo, certamente precisa de ajuda seja ela de homem ou de mquina, ou talvez at de
um hbrido dos dois.

* No original, perpetual comotion, trocadilho com perpetual motion (moto-contnuo)


(N. do T.).
** ODonnell, Mark. The laws of cartoon motion, Esquire, jun. 1980. Reimpresso em ODonnell, Mark. Elementary
education: an easy alternative to actual learning. Nova York: Alfred A. Knopf, 1985.
*** No original, Bring your daughter to work day, evento anual institudo nos Estados Unidos que estimula pais a
levarem seus filhos a seus locais de trabalho durante uma jornada (N. do T.).

10
Cara, sou um andride

Vamos falar de trabalho. Melhor ainda, sobre fugir do trabalho. Como j discutimos, de
acordo com a primeira lei da termodinmica, trabalho e energia esto sujeitos ao princpio da
conservao; ento, se voc no quiser fazer o trabalho, ser preciso encontrar algum que o
faa. Algum precisa ser treinado para fazer todas as coisas pelas quais voc est sendo pago,
a fim de que voc possa obter os bnus, a glria e o profundo amor de sua famlia sem
levantar um dedo.
Dizem que no possvel ensinar novos truques a um cachorro velho. Portanto, seria
muito difcil atribuir novas responsabilidades a um cachorro como o de Bart, o Ajudante de
Papai Noel, por mais tentador que isso possa soar. Mas seria possvel ensinar novos truques a
robs? Se os novos truques no combinam com quem antiquado, ser que eles poderiam ser
ensinados a se tornarem reluzentes mquinas com brilhantes e eficientes partes mveis?
Talvez. Outra opo seria passar os afazeres para as crianas, j que os crebros dos garotos
so muito mais adaptveis e treinveis que o mais inteligente crebro mecnico. A linha de
raciocnio segue o adgio Robs bobos, truques so para as crianas.*
Graas s maravilhas da tecnologia, algum dia talvez nem tenhamos de escolher. Que tal
combinar a animao dos jovens com a obedincia dos robs? Robs-crianas legalmente
obrigados a ficar em casa at a maioridade e programados para no discutir poderiam se
mostrar muitos teis em pequenos trabalhos, como varrer o cho, retirar o lixo ou construir
anexos necessrios nas casas. Afinal de contas, crianas-andrides nunca ficam cansadas,
mostrando-se fortes e vigorosas at serem desligadas noite.
Em BI Bartifical Intelligence, da rvore dos Horrores XVI (uma pardia do filme
AI- Inteligncia Artifical, de Steven Spielberg), a cegonha da moderna tecnologia deixa um
rob-garoto na casa dos Simpsons, e eles experimentam, em primeira mo, o convvio com um
beb-andride. Mas por que eles quereriam um rob-garoto? A histria comea como
tragdia. Em um acesso de bravata, Bart que, embora de carne e osso, parece ter um

parafuso a menos tenta se atirar da janela de um edifcio em uma piscina, mas cai no cho e
termina em coma profundo. Ele fica em uma cama de hospital, completamente inconsciente. O
dr. Hibbert informa aos arrasados Marge e Homer que Bart provavelmente nunca vai se
recuperar e os aconselha procurar uma companhia que produz substitutos mecnicos
semelhantes aos humanos. Eles compram um rob-criana chamado David visualmente
indistinguvel de uma criana humana, mas com a vantagem de ter partes durveis e vir com
um manual de instrues.
David rapidamente se integra famlia e se faz indispensvel. Marge fica impressionada
com sua alegre contribuio na cozinha, no jardim e por toda a casa. Maggie gosta de ganhar
um ursinho que seu irmo produz. Qualquer reserva tica que Lisa tenha contornada por
um amigvel agrado no pescoo.
Ento ocorre um milagre: Bart acorda do coma. Voltando para casa e vendo seu substituto
em ao, ele naturalmente sente muito cime. Qualquer coisa que Bart pode fazer, David
parece fazer melhor. Quando Bart d flores a Marge, David produz sinais eltricos luminosos
com mensagens de amor. Bart simplesmente no consegue competir com os circuitos de David,
que so programados para agradar aos pais.
No fim, Homer decide que a casa s tem espao para um dos dois, e deixa Bart no meio
de lugar nenhum. Vagando pelos campos, Bart encontra uma colnia de andrides com defeito,
que lhe pedem para ensinar-lhes o significado do amor. Em vez disso, Bart rouba algumas de
suas partes e transforma-se em uma fortaleza mecnica. Ele volta para casa e destri David
(no processo, corta Homer ao meio).
O amor dos pais um lao poderoso. Por instinto, mes e pais amam seus descendentes
completamente. Ser que poderiam sentir a mesma afeio por um substituto mecnico? Ser
que pais humanos criariam uma criana-andride do mesmo modo que um filho biolgico? E
ser que esse filho artificial poderia oferecer-lhes um nvel de satisfao emocional
comparvel ao de uma criana humana?
Um extenso estudo do Massachusetts Institute of Technology Media Lab [Laboratrio
de Mdia do Instituto de Tecnologia de Massachusetts], chamado projeto Sociable Robots
[Robs Sociveis], explora as relaes emocionais entre humanos e robs. O projeto
atualmente centra-se em dois seres mecnicos altamente expressivos: Kismet, um rosto de
beb com traos que reagem e se alteram, e Leonardo, uma criatura fantstica como um
duende com longas orelhas cadas. Quem supervisiona o projeto a professora de robtica

Cynthia Breazeal, que criou um pioneiro e inovador hbrido entre a inteligncia artificial e a
psicologia social.
Kismet, o primeiro dos dois a ser desenvolvido, comeou sua vida nos anos 1990, como
tese e projeto de doutorado de Breazeal. Seus traos faciais incluindo olhos, sobrancelhas,
lbios, ouvidos so altamente mveis, permitindo-lhe imitar uma considervel gama de
expresses humanas. Pessoas que observam Kismet geralmente so capazes de perceber qual
emoo ele est tentando transmitir, bem como em que direo ele est olhando. Portanto, ele
capaz de olhar para algum e sorrir, ou ficar amuado, dependendo de sua disposio.
Kismet tambm pode emitir vrios sons infantis para exprimir a profundidade de seus
sentimentos. Se David, o andride, comparvel a Bart, pelo menos em termos de idade,
Kismet mais como Maggie.
Estudar e repetir as interaes sociais uma via de duas mos, e Kismet est bem
equipado tambm para observar as pessoas. Montadas na parte superior de seu rosto esto
quatro cmeras eletrnicas do tipo dispositivo de carga acoplado (CCD, na sigla em
ingls). Duas delas, foradas a mover-se com a cabea, tm grande alcance angular e so
usadas para estimar distncias e captar o campo inteiro de viso. As outras duas cmeras,
localizadas logo atrs das pupilas, podem mover-se mais independentemente e focar objetos
prximos. Dependendo do que Kismet est fazendo, ele pode ajustar a direo de seu olhar.
Para ouvir, Kismet vale-se de microfones sem fio e softwares de reconhecimento de voz.
Esse software semelhante aos sistemas de resposta ativados por voz que algumas vezes
pedem informao pelo telefone (quando uma gravao de uma empresa area lhe pede para
dizer janela, corredor ou asa, por exemplo, para indicar sua preferncia de assento). Os
que interagem com Kismet falam diretamente nos microfones. Seus sinais de voz so
transmitidos a computadores, em que so traduzidos para instrues que Kismet pode
entender.
Os algoritmos de aprendizagem de Kismet analisam o input audiovisual, combinam-no
com outros inputs sensrios e usam os dados completos para decidir o que ele deve fazer em
seguida. Ele pode, por exemplo, virar a cabea, redirecionar o olhar, alterar seu estado
emocional ou emitir uma resposta. A ideia aprender a se socializar com os humanos pela
imitao e pela experincia. Observando Kismet desfiar o tecido do comportamento
interativo, os cientistas podem comear a entender as nuances do aprendizado social.
Uma das limitaes de Kismet que ele no tem corpo. Se voc mencionar esse fato, ele

pode comear a fazer beicinho, de modo que se voc ficar face a face com ele, melhor
manter essa observao s para voc. Como alguns tipos de expresses emocionais no
implicam alterar a expresso facial, Kismet no pode transmitir a gama completa de
interaes.
Para sofisticar os robs interativos, o grupo de Breazeal contratou o Stan Winston Studio
para construir Leonardo. Com 75 cm de altura e com 61 maneiras independentes de mover o
rosto e o corpo, Leonardo um dos robs mais expressivos construdos at hoje. Seus
movimentos faciais so to complexos quanto os possveis modos da expresso humana.
O Stan Winston Studio tem tido considervel experincia na construo de robs,
especialmente para os filmes de Hollywood. Ele construiu o ursinho Teddy do filme AI, os
dinossauros dos filmes da srie Parque dos Dinossauros, os andrides da trilogia
Exterminador do Futuro e inmeras outras criaturas, vestimentas e efeitos especiais. Assim, o
estdio foi uma escolha natural para dar vida a Leonardo.
Encontrar-se com Leonardo como se deparar com uma criatura de floresta encantada de
um livro infantil. Embora ele no se parea com nenhum animal conhecido, suas grandes
orelhas peludas, olhinhos de filhote de cachorro e propores reduzidas parecem calculadas
para transmitir a amizade e o calor que um animal de estimao pode provocar. Alm dessa
impressionante aparncia, Leonardo conta com uma coleo de pequenos, mas poderosos,
motores, que permitem movimentos refinados equivalentes aos sutis gestos humanos. A
observao de como as pessoas interagem com Leonardo e como ele responde tem fornecido
insights sobre os passos necessrios para dominar a comunicao social.
Em 2003, David Hanson, da Universidade do Texas, em Dallas, apresentou uma cabea
robtica, chamada K-bot, com uma pele de aspecto real feita com polmeros, e uma
completa gama de expresses faciais semelhantes s humanas. Como Kismet e Leonardo, ela
tem cmeras eletrnicas nos olhos e minsculos motores para alterar o olhar e transformar sua
aparncia. Como sua pele feita de um material flexvel, composto de 24 msculos artificiais,
seus movimentos faciais so ainda mais refinados. Em menos de um segundo, o rosto pode
passar de um cenho franzido a um sorriso, de um sorriso afetado a um olhar terno. O K-bot
pode ser o prenncio de uma nova gerao de rostos robticos como os reais.
Contudo, mesmo que uma face robtica possa se mover como uma face humana, isso no
quer dizer que sejam indistinguveis. As expresses erradas, como sorrir repetidamente em
momentos inoportunos, so uma pista clara. Como Breazeal j observou, construir andrides

com aspecto humano no apenas um problema de engenharia e deve levar em conta fatores
sociais e psicolgicos.**
Estamos no limiar de uma nova era de mquinas com aparncia humana, projetadas para
nos imitar fsica e psicologicamente. A primeira utilizao desses robs quase reais, j vistos
de forma rudimentar em parques temticos e lojas de brinquedos, sem dvida, ser como
dispositivos de entretenimento. agradvel ver e ouvir seres mecnicos imitando as
expresses humanas e respondendo as nossas palavras. Algumas empresas j esto fabricando
robs humanides que andam, gesticulam, falam com um vocabulrio limitado e respondem a
comandos de voz.
Quando ser que garotas como Lisa e Maggie podero ter irmos robticos e garotos
como aquele pelo qual Bart temia ser substitudo? Se os irmos e irms mecnicos precisam
apenas parecer humanos e imitar nossos gestos, ento a espera no deve ser longa. Os
progressos na construo de faces e corpos como os humanos esto ocorrendo em ritmo
aceleradssimo. Se, porm, as crianas querem conversas realistas com companheiros
inteligentes que paream e pensem como outras crianas, ento a espera poder ser muito, mas
muito demorada. Ningum sabe se ser possvel projetar um rob que passe no teste de
Turing, a olmpica associao das mquinas inteligentes.
O teste de Turing foi proposto pelo matemtico e renomado decifrador de cdigos
britnico Alan Turing em sua famosa dissertao de 1950, Mquinas de Computao e
Inteligncia. O teste envolve a crtica questo: Mquinas podem pensar?.*** Turing props
responder a essa indagao com uma experincia chamada jogo da imitao. Nesse jogo, um
interrogador humano ficaria em uma sala e dois respondedores em outra: uma pessoa e uma
mquina. O interrogador datilografaria perguntas e as transmitiria para a outra sala. Sem
revelar quem e o que est dizendo, um dos respondedores responderia. Ento caberia ao
interrogador descobrir se a resposta veio de uma pessoa ou de uma mquina.
Se o teste de Turing revelaria a verdadeira inteligncia controvertido. Em 1980, o
filsofo John Searle, da Universidade da Califrnia, em Berkeley, props o que conhecido
como o argumento da Sala Chinesa contra as alegaes de que os computadores que
passassem pelo teste de Turing realmente pensariam com uma pessoa. Searle imaginou uma
sala fechada em que trabalhadores que no entendem uma nica palavra de chins receberiam
pginas com instrues naquela lngua. Para responder s instrues, eles teriam de consultar
um livro de regras que lista as respostas apropriadas para cada pergunta. Os trabalhadores

escreveriam as respostas sem ter a menor ideia sobre o que as palavras significavam
realmente. Do lado de fora da sala, aqueles que transmitiam e recebiam as mensagens
poderiam pensar que estavam mantendo uma conversao com pessoas fluentes em chins. No
entanto, os trabalhadores seriam como autmatos sem nenhum entendimento daquele idioma.
Da mesma forma, um sistema computacional que simulasse respostas humanas, Searle
argumentou, no seria necessariamente capaz de raciocinar.
Quase seis dcadas depois de ter sido proposto, o teste de Turing permanece um padro
difcil de ser atingido. Os computadores de hoje podem prever jogadas para derrotar os
grandes mestres do xadrez mundial. No entanto, nenhum computador tem a criatividade, a
flexibilidade, o entendimento coloquial e a intuio necessria para passar no teste de Turing.
Nenhum nem mesmo chega perto como se pode ver examinando as transcries da disputa
pelo Prmio Loebner de inteligncia artificial, uma competio do teste de Turing da vida real
que acontece anualmente desde 1990.
Os candidatos ao Prmio Loebner so os programadores; vencem os criadores do
software de conversao mais inteligente. Seus programas so avaliados como o teste de
Turing seria: com juzes, computadores e parceiros. Para cada rodada, tanto o computador
quanto os parceiros alegam ser pessoas reais, e tarefa dos juzes descobrir quem quem.
Para chegar isso, cada juiz tenta estabelecer uma conversao a distncia com cada
participante (pessoa ou computador) e decide quem se sai melhor e oferece respostas
razoveis.
Os juzes da competio de 2005 foram trs professores da Universidade de Nova York e
um jornalista: Ned Block, Lila Davachi, Dennis Shasha e John Sundman, respectivamente. O
programa vencedor, desenvolvido por Rollo Carpenter, chamado Jabberwacky.
Estranhamente, sua personalidade tem uma semelhana superficial com a de Nelson Muntz, o
principal valento de Springfield.
Por exemplo, quando Ned Block perguntou: Quem fica mais distante de ns, Queens ou
a Monglia Central?, Jabberwacky respondeu: Haha! Esta foi estpida. Conte uma boa
piada desta vez.
Quando John Sundman contou: Eu moro em Marthas Vinneyard,**** Jabberwacky
retrucou Eu vou para Marte e vou arrebentar sua cara com um basto de beisebol!*****
Hummm. Talvez Lisa e Maggie tenham de esperar um pouco mais por um irmo-andride

fofinho com quem brincar. Mas se elas querem um andride valento para zombar delas, isso
outra histria.
E se as garotas Simpsons estivessem em busca de um pai-rob? Suponhamos que elas
precisassem de um mentor mecnico que fizesse qualquer sacrifcio pelo bem-estar delas, no
importando quo penoso isso fosse. Quem possivelmente poderia atender s especificaes
seno o prprio Homer Jay Simpson?

* Parfrase da expresso Silly rabbit, Trix are for kids (Coelho bobo, Trix para as crianas), slogan da campanha
publicitria dos cereais Trix, de enorme sucesso nos Estados Unidos nos anos 1960, em que um coelho vivia pedindo s
crianas uma tigela de cereal. O nome do cereal, Trix, tem o mesmo som de tricks, truques, em ingls (N. do T.).
** Cynthia Breazeal, entrevista em Bhattacharya, Shaoni, New robot face smiles and sneers, New Scientist, 17 fev.
2003, p. 20.
*** Turing, Alan M. Computing machinery and intelligence, Mind: A Quarterly Review of Psychology and
Philosophy 59, n. 236, 1950,
p. 433.
**** Ilha do Estado de Massachusetts em que vivem muitos milionrios e pessoas famosas (N. do E.).
***** Conversas entre Ned Block, John Sundman e Jabberwacky por Rollo Carpenter. Transcries da Loebner Prize
Competition de 2005. Disponvel em: <http://loebner.netiPrizef/2005_Contest/Transcripts.html> ltimo acesso em 25 fev.
2007.

11
Regras para robs

E se Homer acordasse um dia como um trabalhador devotado e eficiente? Vamos supor que
ele sempre siga as instrues ao p da letra e nunca diminua seu empenho antes de terminar
uma tarefa. Imagine-o forte e capaz, trabalhando com mais afinco que qualquer um e
granjeando o amor e o respeito de seus filhos. Imagine Homer como um rob.
No episdio Eu, Autmato, Homer sofre essa transformao, e vestido a carter. A
histria comea com Bart aborrecido com sua antiga bicicleta e querendo outra brilhando de
nova. Homer informa que ele s ganhar um novo modelo quando a velha bicicleta parar de
funcionar, e Bart, convenientemente, a destri colocando-a na frente do veculo em movimento
do dr. Hibbert. Arrependido, o doutor oferece-se para pagar uma nova bicicleta. Homer
concorda, e ele e Bart se dirigem loja. A montagem custa um dinheiro extra, de modo que
Homer decide faz-la ele mesmo. Pssima deciso. Quando a bicicleta nova em folha se
divide em pedaos, em virtude da incompetncia de Homer, Bart fica extremamente irritado.
Homer decide fazer as pazes com Bart e provar sua destreza mecnica participando de
uma competio entre pai e filho sobre robs no programa popular Robot Rumble [Luta de
Rob] (baseado no show de televiso Battlebots [Robs de Luta], patrocinado pela
companhia de mesmo nome). A ideia do show que os pais construam robs guerreiros para
os filhos e os tragam para a arena, onde os robs lutam violentamente. O problema que a
despeito do desejo de Homer de ser um novo Edison, suas habilidades mecnicas fazem uma
dobradia de porta parecer um prodgio. Depois que seus esforos para construir um
gladiador mecnico se revelam infrutferos, ele se lembra do conselho paternal de Abe: Se
voc no consegue construir um rob, seja um deles.
Enfiando-se em uma vestimenta de rob, equipado com um controle remoto fictcio e uma
marreta, Homer entra ele mesmo na competio de incio, mantendo sua identidade
desconhecida de Bart e de todo mundo. Bart o anuncia como Chefe Knock-a-Homer. Homer,
que havia dado uma desculpa capenga para justificar sua ausncia, faz um rob lutador
bastante convincente. Enfrentando um adversrio mecnico que empunha uma serra barulhenta,

convenientemente chamado de Buzz Kill, ele consegue no gritar quando seu brao cortado
e, ao final, vence. Bart fica exultante de orgulho.
Depois que Knock-a-Homer vence vrios outros robs, ele enfrenta seu mais formidvel
inimigo, um lutador imenso construdo pelo professor Frink. No primeiro assalto, o rob de
Frink o surra at que Homer fica atordoado e confuso. Quando Bart d uma olhada no painel
nas costas de Knock-a-Homer para ver se houve algum dano, fica surpreso de ver que o pai
quem est dentro da vestimenta. Mesmo assim, Bart fica muito orgulhoso de seu pai talvez
at mais agora que viu o sacrifcio de Homer.
Contudo, a famlia no tem muito tempo para confraternizar, pois Knock-a-Homer
massacrado no segundo assalto. O colosso de Frink atinge Homer com tanta violncia que a
vestimenta de rob se rompe e ele espremido para fora, como pasta de dente.
Instantaneamente, a luta termina.
Frink explica que seu rob segue as trs leis da robtica de Isaac Asimov e no pode
ferir um ser humano. Ao contrrio, ele programado para servir aos humanos. Demonstrando
sua devoo pelo Homo sapiens (neste caso, Homer sapiens), ele prepara um martni e faz
Homer sentar-se em um sof confortvel. Ah, isso que vida.
O episdio levanta duas questes vitais sobre os robs: afinal o que so as trs leis da
robtica de Asimov? E um rob pode preparar um martni aceitvel? Vejamos esta ltima
questo primeiro. Por estranho que parea, a cidade de Viena tem sido, desde 1999, a sede da
Roboextica, uma exposio anual de preparao de coquetis feitos por robs. Moes
robticos de todo o globo demonstram suas habilidades como bartenders, para o grande
prazer dos Barney Gumbles vienenses. As festividades incluem prmios para os robs com
percia em preparar e servir coquetis, fumar charutos ou cigarros ou papear com os clientes.
Dada a agitao da competio pelo Prmio Loebner, voc pode imaginar como a animao.
Uma parte, na verdade, de insultos deliberados, com o objetivo de atrair a ateno. Se um
rob ainda no est preparado para o teste de Turing, ele pode se tornar um perito em preparar
e servir um drinque.
Ser que as pessoas podero um dia ter robs programados para tornar suas vidas mais
confortveis? Se eles fossem suficientemente fortes para trabalhos pesados, poderiam ser
perigosos. E se Jimbo, Dolph e Kearney juntassem o dinheiro da merenda de seus colegas
para ter um andride que batesse em cada garoto vista? Ou se um notrio criminoso como
Snake Jailbird treinasse um tit mecnico para roubar os Kwik-E-Marts? Robs perigosos,

capazes de serem programados para cometer atos abominveis, claramente no seriam aceitos.
Fora extraordinria requer precauo extraordinria.
O escritor visionrio Isaac Asimov abordou essa situao em suas famosas histrias
sobre robs, reunidas na antologia Eu, Rob, na qual este episdio de Os Simpsons foi
vagamente baseado. Asimov nasceu na Rssia, criou-se nos Estados Unidos e se tornou um
importante bioqumico. Ficou famoso como um escritor extremamente dotado de fico
cientfica. Ele se preocupava com as implicaes morais das novas tecnologias,
especialmente se elas pudessem ser utilizadas para fins violentos. Para se antecipar
possibilidade da existncia de valentes malvolos inclinados destruio, Asimov props as
trs leis da robtica. Apresentadas pela primeira vez em um conto de 1942, Brincando de
Pique, tornaram-se recorrentes nas obras de fico cientfica. As leis so:*

1. Um rob no pode ferir um ser humano nem, por omisso, permitir que ele se fira.
2. Um rob deve obedecer s ordens dadas por um ser humano, exceto quando essas
ordens contrariem a Primeira Lei.
3. Um rob deve preservar sua prpria existncia, desde que isso no entre em conflito
com a Primeira ou a Segunda Lei.

Durante a luta, o combatente mecnico de Frink seguiu essas leis ao p da letra. Ele se
protegeu at que Frink lhe deu ordens para entrar em combate. Depois suspendeu toda
atividade agressiva quando percebeu a possibilidade de ferir um humano. Finalmente,
percebeu que Homer precisava relaxar (um tipo de solicitao implcita) e lhe ofereceu o
martni e o sof. Nada mal para uma mquina do incio do sculo XXI.
Tenha em mente, contudo, que atualmente as leis de Asimov s tm aplicao ficcional.
Ao contrrio das leis da termodinmica, elas so puramente hipotticas, j que ainda
impossvel programar um rob para tomar decises ticas. Mas e se um dia os andrides
tiverem o poder de proteger ou ferir, baseados em escolhas prprias? Talvez as leis de
Asimov sirvam como um projeto para a instalao de salvaguardas contra o mau uso.
Em naes industriais avanadas, especialmente aquelas com uma discreta taxa de
aumento populacional, como o Japo, h uma possibilidade real nos prximos anos de que os
robs venham a fazer parte da fora de trabalho. Em 2000, a Honda introduziu um sofisticado

rob mvel chamado Asimo (Advanced Step in Innovative Mobility Passo Avanado em
Mobilidade Inovadora), que se parece com algum em um traje espacial branco e com um
capacete da mesma cor. Embora seu nome parea um tributo a Asimov, aparentemente a
semelhana de nomes pura coincidncia. Contudo, com sua habilidade para andar e correr
como um ser humano, o rob que tem quase o nome de Isaac Asimov representa um marco no
caminho para a sociedade robtica que ele imaginava.
Dentro de dcadas, talvez, os robs podero se tornar um personagem permanente da
vida diria para limpar chos, servir comida e cuidar daqueles que no podem sair de casa.
Se confiarmos nosso destino a mquinas, certamente exigiremos restries em sua
programao que os impeam de provocar danos intencionais. A que as leis da robtica
desempenhariam papel importante.
Sem essas salvaguardas, o mundo pode se tornar to traioeiro e ingovernvel quanto um
desenho de Comicho e Coadinha. Ser que poderemos prever quando os andrides se
viraro contra seus criadores, como o monstro de Frankenstein fez? Talvez s os experientes
na teoria do caos tenham as ferramentas necessrias para saber se robs bem comportados
poderiam fugir ao controle.

* Asimov, Isaac. I, robot. Greenwich, CT: Fawcet CVrest, 1950, p. 6.

12
Caos na Cartunlndia

Em

centenas de episdios, os Simpsons experimentaram extremo caos, completo


pandemnio, absoluta confuso e terrvel baguna. Eles esto bem familiarizados com a
anarquia, a agitao, a discrdia e a confuso, e j provocaram muito tumulto. Catstrofe,
calamidade, estragos e desordem parecem afligi-los durante os raros momentos em que no
esto no meio de desastre total. Homer sozinho j fez muitas lambanas, que levaram a muitos
dohs. Contudo, apenas em um episdio, os Simpsons aprenderam o real significado do caos.
O termo caos, em fsica, tem um significado tcnico que o distingue dos confusos e
caticos contratempos da vida. Essa definio o separa do inexplicvel, do fortuito, e o
coloca em uma estranha e hbrida categoria entre os mundos da perfeita previsibilidade e do
total acaso. Caos implica que um sistema tenha leis subjacentes que teoricamente permitam
conhecer o futuro, mas, na prtica, tais previses so impossveis por causa das incertezas dos
mtodos de medida, que crescem com o tempo. Em outras palavras, um cientista como o
professor Frink pode desenvolver as equaes que descrevem um sistema (uma combinao
qumica, por exemplo), mas se no tiver perfeitos dispositivos que meam cada aspecto com
absoluta preciso, ele no poder dizer com certeza como o sistema se comportar.
A mais tpica aplicao da teoria do caos e historicamente o campo inicial de estudo
do assunto a anlise e previso do tempo por meio da meteorologia. Ao lado de usos
militares, a previso do tempo foi uma das primeiras aplicaes dos primeiros computadores,
construdos na metade do sculo XX. Prever se vai chover, nevar, chover e nevar, cair uma
tempestade de granizo, ou se no ir acontecer nada, requer a anlise de uma enorme
quantidade de dados; assim, em essncia, os computadores tornaram a previso do tempo
muito mais vivel.
Os primeiros computadores eram enormes comparados com os de hoje, e muito mais
lentos. Program-los requeria religar fios e depois ligar tomadas. Por volta de 1960, tornou-se
comum usar cartes perfurados como padres para inserir programas e dados. Um conjunto de
cartes com os passos necessrios para processar a informao, bem como os prprios dados,

alimentava o computador, que rodava todos os passos e enviava os resultados a uma


impressora, que os imprimia em folhas de papel. Naturalmente, esse longo processo dava
margem a muitos enganos. Um pequeno erro na perfurao de um carto poderia alterar
completamente o resultado de um programa, e seriam necessrios horas ou dias para detectar
o engano, rodando o programa diversas vezes e procurando em todos os cartes.
Edward Lorenz era um renomado meteorologista do Instituto de Tecnologia de
Massachusetts (MIT, na sigla em ingls), adepto dos primeiros computadores e bem informado
sobre os componentes crticos de uma previso, incluindo temperatura, presso atmosfrica e
velocidade do vento. Em 1960, ele construiu um conjunto bsico de equaes relacionando
essas variveis e usando as leis da fsica para prever seus futuros valores. A fsica clssica,
desenvolvida pelo cientista ingls do sculo XVII Sir Isaac Newton, e ampliada pelo
matemtico francs do sculo XVIII Pierre Laplace, e muitos outros, completamente
determinstica. Determinismo significa que se voc sabe todas as condies de um sistema em
um dado momento de tempo, voc pode antecipar indefinidamente como essas condies vo
se desenvolver no futuro.
Pegue, por exemplo, o jogo de bilhar. Se um ilustrado professor como Frink estivesse
jogando e quisesse encaapar a bola 8 em uma caapa do canto, ele poderia utilizar
transferidores e rguas para medir os vrios ngulos e distncias relacionados s bolas, s
bordas da mesa, ao canto pretendido e ao taco. Ele poderia usar as leis da fsica para
determinar em qual velocidade e ngulo a bola 8 deveria ser atingida pelo taco para
maximizar as chances de ela atingir uma das bordas, voltar e cair na caapa. Ento Frink
poderia treinar como mirar o taco no ngulo certo e como atingir a bola para produzir a
velocidade adequada. As equaes determinsticas da fsica clssica lhe permitiriam planejar
o que aconteceria no jogo.
Lorenz esperava que as equaes para o tempo se comportassem da mesma forma.
Teoricamente, se dados suficientes fossem inseridos em um computador, ele poderia
determinar como o vento iria mudar, como as temperaturas e presses atmosfricas iriam subir
ou descer, e assim por diante, para cada localidade em uma regio. Ento, confiantemente, ele
inseriu sua srie de equaes e conjuntos de dados em um computador e aguardou a
impresso, imaginando que o computador iria pelo menos dar uma ideia das condies do
tempo.
Para assegurar-se do bom funcionamento do programa, Lorenz o rodou duas vezes com o
que ele acreditava que fosse o mesmo conjunto de dados. Gerando os resultados a cada vez,

ele ficou surpreso de encontrar diferentes previses, cada vez mais dspares com o passar do
tempo. Como a mesma informao inserida em um programa idntico de computadores
poderia produzir quadros to disparatados?
Em uma verificao posterior, Lorenz vasculhou os nmeros cuidadosamente e percebeu
que havia uma discrepncia muito pequena entre o que ele tinha inserido a cada vez. Em um
caso, ele havia separado os dados diferentemente de cada vez, produzindo um nmero diverso
de dgitos. como se ele escrevesse a idade de Homer como 38,1 anos, e depois s 38. Uma
diferena to pequena que se poderia pensar que a previso no iria mudar tanto. Se Homer
dissesse ter 38 anos a um corretor de seguros de vida e recebesse um relatrio indicando que
possivelmente ainda viveria mais 45 anos, e depois retificasse a idade para 38,1 anos e fosse
comunicado de que viveria mais dez anos, essa enorme diferena seria de fato surpreendente.
Mas, para o algoritmo de Lorenz, qualquer discrepncia minscula agia em cascata sobre as
previses do tempo e acabava produzindo uma grande alterao.
Os cientistas apelidaram de efeito borboleta o fenmeno de pequenas alteraes nas
condies iniciais que levam a gigantescas diferenas na dinmica futura. A expresso deriva
da possibilidade de que o bater de asas de uma borboleta no cu, em uma parte do globo,
produza minsculas alteraes nos padres atmosfricos que, por cascata, provoquem grandes
diferenas no tempo em outra regio. (Originalmente, Lorenz referiu-se ao bater de asas da
gaivota, porm mais tarde fez uma palestra intitulada Previsibilidade: o bater de asas de uma
borboleta no Brasil dispara um tornado no Texas?; da a expresso.) Como os dados nunca
so 100% precisos, Lorenz percebeu que o efeito borboleta implicava que a previso do
tempo tinha limites significativos.
Em 1963, Lorenz relatou suas descobertas em uma dissertao intitulada Deterministic
Nonperiodic Flow [Fluxo No-peridico Determinstico], publicado no Journal of
Atmospheric Sciences. Durante mais de uma dcada, por ter aparecido em uma revista
especializada, seu artigo foi pouco lido pela comunidade de fsicos. Com o tempo, fsicos no
ligados meteorologia acabaram tomando conhecimento de sua curiosa concluso de que
equaes determinsticas poderiam gerar resultados no previsveis.
Uma reviravolta foi um artigo de 1975 escrito pelos matemticos James A. Yorke e TienYien Li, da Universidade de Maryland, segundo o qual a transio para o caos um fenmeno
matemtico universal para certos tipos de sistemas determinsticos peridicos. Alguma coisa
poderia operar em ciclos regulares sob uma variedade de condies e, contudo, tornar-se
efetivamente no-previsvel se essas condies fossem ligeiramente alteradas. Essa percepo

levou a inmeras experincias mostrando que o comportamento catico ocorre em todo o


mundo natural, desde o ritmo de uma gota dgua caindo de uma torneira at o intricado
arranjo dos anis de Saturno.
O conceito de caos determinstico entrou na arena popular por vrios veculos diferentes,
incluindo um livro bastante lido, Chaos, a Criao de uma Nova Cincia, escrito pelo
reprter de cincias James Gleick, e sugestivos artigos sobre o tema em revistas como
Scientific American e New Scientist. Contudo, foi o matemtico nerd interpretado por Jeff
Goldblum no filme campeo de bilheteria Parque dos Dinossauros o catico Ian Malcolm
que transformaria a teoria do caos em sinnimo de cincia bem planejada que d com os
burros ngua. Naquele filme, baseado no romance best-seller de Michael Crichton, bilogos
utilizam DNA intacto de dinossauros para clonar exemplares modernos desses tonitruantes
animais e depois exp-los em uma espcie de parque temtico. Cercas eletrificadas garantem
que essas poderosas criaturas fiquem bem confinadas. A despeito das precaues, Malcolm
adverte que instabilidades poderiam resultar em comportamentos inesperados. E, na verdade,
quando alguns paleontlogos e crianas visitam o parque, tudo o que poderia dar errado d
errado, incluindo um completo blecaute quando eles esto em meio a variedades carnvoras.
Assim, infelizmente, a teoria do caos de Malcolm mostra-se verdadeira.
Parque dos Dinossauros no foi o primeiro filme-catstrofe ambientado em um parque
temtico. Anos antes, o filme Westworld Onde Ningum tem Alma, tambm escrito por
Crichton, tinha uma premissa semelhante, mas com robs-humanides em vez de dinossauros.
Os andrides de Westworld deram realismo a um extenso reino da fantasia que consistia em
trs mundos temticos: medieval, romano e oeste selvagem. A parte relativa ao oeste (e que d
nome ao filme) inclui caubis com armas verdadeiras. Quando o sistema computadorizado
deles passa a funcionar mal, os robs, liderados por um atirador de elite mecnico chamado
Gunslinger, comea a atacar os visitantes do parque. O filme foi lanado em 1973, dois anos
antes de Yorke e Li introduzirem a definio cientfica de caos, e muito antes de a expresso
se tornar popular. Consequentemente, embora Westworld transmitisse uma forte mensagem a
respeito dos limites de sistemas supostamente previsveis, ningum no filme usou a expresso
teoria do caos.
O episdio O Mundo de Comicho e Coadinha uma inteligente mistura de
Westworld com Parque dos Dinossauros, com o desenho mais sanguinolento do mundo
enfiado no meio. Bart e Lisa pedem a seus pais que os levem, nas frias da famlia, ao parque
temtico de Comicho e Coadinha, simplesmente o mais violento possvel. De incio, Marge

e Homer se recusam, mas Bart e Lisa os importunam incansavelmente. Depois de saber que
existe uma Ilha dos Pais no parque, onde os adultos podem se refrescar enquanto as crianas
recebem sua poro de emoo, Marge e Homer finalmente concordam em ir.
As atraes do parque incluem fugir de machados gigantes, pular sobre campos minados
e despencar de um canal ngreme em um tronco de madeira enquanto uma serra barulhenta vai
fatiando o tronco. o tipo de lugar para onde Vlad, o Empalador, teria mandado seus filhos,
para passar umas frias. O parque no contm apenas excurses s pencas, h ainda
divertimentos interativos. Estes tomam a forma de verses fantasiadas de Comicho e
Coadinha vagando pelo terreno e gigantescas verses robticas dos personagens marchando
em paradas regulares.
Para imitar o clima de brincadeira da srie, cada Comicho-rob vem equipado com um
dispositivo para buscar e destruir, visando localizar e arrasar os Coadinhas-robs. Como
precauo de segurana, suas cmeras digitais esto conectadas a processadores capazes de
distinguir imagens de Coadinhas-robs de seres humanos. Graas a esses circuitos de
proteo, eles obedecem a uma verso das leis da robtica de Asimov e so impedidos de
ferir pessoas.
Depois de uma exaustiva brincadeira pelo parque com as crianas, Marge e Homer esto
prontos para ir Ilha dos Pais. Eles danam ao som da disco dos anos 1970 em um nostlgico
clube noturno, enquanto as crianas fazem mais passeios e veem mais shows. Sem superviso,
Bart no consegue evitar as confuses. Ele no resiste a mirar sua atiradeira em um Comicho
e acaba em um centro de deteno subterrneo, muito abaixo do terreno do parque. L ele se
rene a Homer, detido por tentar chutar um outro Comicho. Uma Marge constrangida tem de
ir l em baixo pedir a liberao do dois.
O nvel subterrneo do parque est fervilhando de atividade, com a equipe tentando
maximizar a diverso dos visitantes acima. Uma unidade especial conserta os robs que so
danificados nos desfiles. De alguma forma, o professor Frink testemunha essa operao e faz
equipe de reparos uma fria advertncia. Usando uma teoria do caos elementar (como ele
explica), Frink prev que os robs ficaro violentos e se voltaro contra os humanos em 24
horas. Ele est certo quanto revolta, mas um pouco enganado em seus clculos: os robs
comeam a comportar-se com violncia quase imediatamente. Os dispositivos destinados a
impedir que eles firam os humanos parecem no estar funcionando corretamente, fazendo com
que os robs espreitem e ataquem os funcionrios do parque e os visitantes.

De volta ao terreno do parque, Homer no percebe de incio por que um Comicho


mecnico est se aproximando dele. Ele acha insensatamente que o gigantesco rob quer ser
seu amigo. Mas a mquina desarranjada parte para o ataque, acompanhada de numerosos
outros robs, e os Simpsons tentam fugir. Uma promissora rota de escape se revela intil
quando os helicpteros do parque levantam voo sem eles. No ltimo segundo, Bart lembra que
o flash de mquinas fotogrficas confunde os circuitos dos robs e os desliga. Os robs
desabam um a um, e a famlia salva. A lio parece ser que mesmo os melhores e mais bem
arquitetados planos de ratos e homens mecnicos muitas vezes do errado.*
A teoria do caos poderia permitir a previso de catstrofes? Curiosamente, h um ramo
afim da matemtica denominado teoria da catstrofe, desenvolvido pelo toplogo francs
Ren Thom nos anos 1960, que se relaciona com essas previses. A teoria da catstrofe
mostra que uma quantidade pode alterar-se vagarosa e continuamente durante um tempo, e de
repente pular para um valor completamente diferente, como um salto em um precipcio. Por
exemplo, a bolsa de valores pode subir em um perodo em que as aes esto
supervalorizadas, baseadas em falsas esperanas de lucro, e depois sofrer uma rpida
desvalorizao quando essas esperanas evaporam. Graas pesquisa do matemtico
britnico Christopher Zeeman e outros, a teoria da catstrofe tem sido aplicada at ao
comportamento dos animais, tentando explicar por que ces podem fitar um invasor durante
um tempo considervel antes de comear a latir ferozmente, como se um limite tivesse sido
ultrapassado.
Da mesma forma, a teoria do caos postula que pequenas mudanas em certa quantidade
poderiam produzir grandes mudanas em um sistema, convertendo-o de um regular tiquetaque
de um relgio a um imprevisvel giro de um dado. Embora o caos parea ligado ao acaso,
pesquisas revelaram marcos comuns ao longo da estrada para a desordem. Em meados dos
anos 1970, o biomatemtico Robert May mostrou que uma simples equao chamada mapa
logstico, que indica como a populao de uma espcie se desenvolve ao longo do tempo,
possui um tipo de sintonizador que transforma sua dinmica de estvel a peridica, e
finalmente a muito errtica. Se um parmetro representando a taxa reprodutiva de uma espcie
estimulado acima de um certo valor, a espcie pode comear a produzir mais descendentes
que o ambiente consegue sustentar. A gerao seguinte pode ser menor em virtude da falta de
recursos, fazendo a populao cair abaixo de seu tamanho ideal. Com a populao em um
nvel abaixo da quantidade adequada, a gerao seguinte pode crescer mais novamente, e
assim por diante. Esse efeito rtmico conhecido como ciclo populacional com perodo 2.

Aumente o parmetro da taxa de reproduo um pouco mais, e a populao comea a ter


oscilaes de quatro valores distintos, uma alterao dinmica conhecida como bifurcao ou
perodo dobrado. D uma ligeira cutucada no parmetro novamente, e uma oscilao entre oito
valores comea. Em cada caso, a populao cresce e diminui de uma maneira regular que
volta a cada nvel depois de um nmero finito de etapas.
Se o parmetro elevado o suficiente, uma coisa estranha acontece. No h mais uma
aparncia de regularidade. Na verdade, o nvel populacional se torna espordico como os
resultados da roda de uma roleta. Nenhum fator aleatrio entrou na equao; ela ainda
governada pela mesma frmula determinstica. Contudo, o caos emergiu da regularidade,
como um buqu multicolorido sado de um chapu preto.
Por volta da poca em que May publicou seu trabalho inovador sobre esse tema, o fsico
norte-americano Mitchell Feigenbaum usou uma antiga calculadora programvel para fazer
uma descoberta independente e surpreendente sobre o caminho para o caos. Experimentando
uma equao similar ao mapa logstico, Feigenbaum mediu a taxa de progresso de duplicao
do perodo e descobriu que ele convergia para um valor especial: aproximadamente 4,669.
Ento ele pegou um nmero de equaes completamente diferentes, calculou com que rapidez
a duplicao do perodo progredia para cada uma delas e ficou perplexo ao descobrir que
cada uma se dirigia para a mesma constante. Hoje, esse valor, uma nova constante matemtica
no relacionada com nenhuma outra, chamado nmero Fiengenbaum. Sua existncia
demonstra que durante a transio para o caos puro h uma considervel ordem.
Uma vez que um caos completamente desenvolvido se segue, ele apresenta uma moldura
de padres regulares. O olho treinado (ou um programa de computador) pode detectar essas
regularidades e us-las para fazer previses detalhadas. Por exemplo, os resultados numricos
das equaes meteorolgicas de Lorenz, se modelados por grficos de computador,
curiosamente se assemelham a uma formao de borboletas. Estranhamente, qualquer ponto no
espao que no esteja sobre a asa de uma borboleta, se inserido em uma das equaes, termina
gravitando rumo a uma das asas. Inversamente, dois pontos prximos sobre uma das asas, se
includos na frmula, tendem a se mover para asas separadas. como um lotado resort de
luxo, onde os turistas lutam para hospedar-se, mas, uma vez l dentro, procuram se afastar uns
dos outros o mximo possvel. Pesquisadores do caos chamam de atrator estranho essa
mistura de desenho para dentro e para fora, separando-se.
Estranhos atratores possuem uma intrigante propriedade matemtica chamada
autossimilaridade, significando que qualquer pedao, se ampliado, assemelha-se coisa

completa. A autossimilaridade muito comum na natureza, desde os galhos de uma rvore que
se parecem com a rvore inteira at as margens sinuosas de um regato que se assemelham s
margens de um rio muito maior. Em 1975, o matemtico francs Benoit Mandelbrot cunhou o
termo fractais para descrever essas estruturas autossimilares, porque o nmero de suas
dimenses parecia ser fracionrio (em vez da uma dimenso de uma linha, das duas de um
plano, ou das trs do espao).
Desde a poca de May, Feigenbaum e Mandelbrot, os pesquisadores aplicaram a teoria
do caos e o conceito de estranhos indutores a uma vasta gama de sistemas naturais, na
esperana de usar os aspectos ordenados incrustados na dinmica catica para fazer previses
acuradas. Por exemplo, o professor Ary Goldberger, da Harvard Medical School, tem usado a
teoria do caos e os fractais h mais de duas dcadas para estudar o comportamento do
corao e outros aspectos da fisiologia humana. Utilizando uma anlise matemtica de
resultados de eletrocardiogramas, ele props meios para entender vrios tipos de arritmias
cardacas. Alguns de seus trabalhos mais recentes aplicaram medidas fractais questo de
como o envelhecimento ocorre e a doena progride.
Se a teoria do caos pode ser aplicada aos complexos mecanismos do corpo humano, ela
certamente poderia ser usada para analisar o comportamento dos robs. Como sistemas
mecnicos programados, mesmo os robs mais avanados exibiriam comportamento
determinstico. Uma anlise mecnica de padres de ao de um rob poderia revelar curvas
e padres subjacentes e, em alguns casos, sequncias que parecem aleatrias. Como esse
comportamento aparentemente aleatrio deriva de diretivas internas mecnicas, ele
representaria um tipo de caos determinstico e poderia ser examinado pela tcnica daquele
campo. Da no seria uma forada de barra para algum familiarizado com a teoria do caos
(como Frink alega ser) aplicar os mtodos do caos em uma tentativa de antecipar se os robs
iriam comear a agir de uma maneira errtica.
Frink poderia, de forma similar, aplicar suas previses caticas a suas invenes, dado
que muitas delas acabam provocando confuso. Ele tem boas intenes, sem dvida, mas,
algumas vezes, no toma precaues suficientes contra a incompetncia humana. Vejamos, por
exemplo, a ocasio em que ele vendeu um aparelho de teletransporte para Homer, dispositivo
que possua a perigosa capacidade de combinar criaturas radicalmente diferentes em hbridos
inslitos. Frink no tentou advertir Homer sobre a possibilidade de uma catstrofe, mas
devido a sua experincia com previses, talvez ele devesse ter mantido escondida essa
geringona perigosa. No mnimo, deveria ter ajudado os Simpsons a aperfeio-la.

* Parfrase de um verso do poema To a mouse [Para um rato], de 1785, do poeta escocs Robert Burns: Best laid
schemes o mice an man/gang aft agley. [Os melhores planos de ratos e homens costumam dar errado] (N. do T.).

13
Mosca na sopa

Uma reunio como o Congresso Internacional de Dipterologia,* em que criaturas aladas com
seis pernas causam sensao, dificilmente despertaria algum interesse em um garoto como
Bart. Os entomologistas estudam insetos, e aqueles que se especializam em dpteros so muito
ligados a moscas, mosquitos, borrachudos e assemelhados, de modo que Bart s chamaria a
ateno se tivesse duas asas e mais algumas pernas. Bem... Este certamente o caso quando,
no episdio Fly versus fly, de A Casa da rvore dos Horrores VIII, um aparelho do
professor Frink mistura acidentalmente os genes de Bart com os de uma mosca domstica.
Homer comprou o dito aparelho em um tipo de mercado das pulgas em frente casa de
Frink. S isso deveria t-lo feito ficar com a pulga atrs da orelha a respeito de quais
criaturas poderiam emergir de uma mistura com o DNA humano. Pela aparncia, o dispositivo
um teletransportador de matria sob a forma de duas cabines telefnicas como o quarto em
que o Super-homem troca de roupa, s que duas vezes maior. Pule em uma cabine e voc
instantaneamente vai emergir da outra, como algum que votou duas vezes de forma rpida e
sub-reptcia. Embora o preo na etiqueta indicasse caros US$ 2 Homer pechinchou at Frink
vender por US$ 0,35. Legal!
O teletransportador de matria parece til de incio. Homer no tem mais de subir as
escadas. Ele apenas posiciona uma cabine no p da escada, a outra no patamar superior, e
pronto! Transporte instantneo. Colocando uma cabine em frente da geladeira e a outra em
outra parte da casa, ele tem imediato acesso sua adorada cerveja Duff.
Mas ento Bart sorrateiramente comea a experimentar as cabines. Empurrando os dois
animais de estimao da famlia Ajudante de Papai Noel e Bola de Neve II para dentro da
mquina ao mesmo tempo, faz com que eles emergem do outro lado como hbridos de cachorro
e gato com duas cabeas e dois rabos. Isso d a Bart uma idia diablica: tentar transformarse em um super-heri com a cabea e a mente de um humano, e as asas rpidas de uma mosca.
Ele salta para dentro do teletransportador com uma mosca, e dois seres horripilantes
emergem. Um um minsculo inseto com a cabea e a personalidade de Bart, que zune (vamos

cham-lo de Mosca-cabea-de-Bart), o outro o corpo de Bart encimado pela gigantesca


cabea de uma mosca (vamos cham-lo de Bart-cabea-de-mosca).
Mosca-cabea-de-Bart andeja por todo lado e parece se divertir. Ameaado por uma
aranha (numa cena que lembra o filme clssico A Mosca da Cabea Branca, no qual este
episdio foi baseado), ele ri ao evitar a aranha. Mas depois, vendo no que tinha se
transformado seu corpo humano, ele fica com cime e preocupado.
Bart-cabea-de-mosca uma monstruosidade repulsiva, emitindo sons horrveis de sua
face horrvel. Mesmo assim, os Simpsons decidem aceit-lo como membro da famlia. Suas
qualidades humanas foram suplantadas por seu desejo de bater os braos e consumir enormes
quantidades de acar e xarope. Ele no tem mais traos humanos como pacincia, empatia e
amor pela contemplao (qualidades que, tenho certeza, estavam bem escondidas no ntimo de
Bart antes de sua chocante transformao). Ah, Bart! Ah, humanidade!
Enquanto isso, Mosca-cabea-de-Bart decide contatar Lisa e faz-la entender quem seu
irmo verdadeiro. Vendo seu perfil em seu abajur de mesa, Lisa o atrai at seu saxofone, em
que a voz de Bart ressoa e pode ser ouvida. Quando Bart-cabea-de-mosca descobre, ele fica
com cime, corre atrs de Lisa e tenta comer Mosca-cabea-de-Bart. Lisa abre a porta do
micro-ondas no ltimo instante e impele os dois juntos de volta ao teletransportador. Dentro
do microondas, Bart e o material gentico da mosca se separam e reassumem seus estados
normais. Bart sai da mquina parecendo o mesmo de sempre, aparentemente so e salvo. Todo
mundo parece contente de ver Bart, exceto Homer, que de repente e sem explicao, fica
furioso por Bart ter usado seu teletransportador.
Comparados aos prticos aparelhos que vimos discutindo, incluindo as clssicas
invenes de Edison, mquinas a vapor e robs, a noo de energizar a matria e transport-la
atravs do espao extremamente hipottica. Nos prximos anos, duvidoso que
testemunhemos pessoas viajando instantaneamente entre locais distantes. Converter a enorme
quantidade de tomos de um ser humano em pura informao, transmitir essa imensa
quantidade de dados de um lugar para outro e reconstruir essa mesma pessoa com material
novo traria desafios tecnolgicos e filosficos enormes, para dizer o mnimo, mesmo que isso
fosse possvel. Quem se apresentaria como voluntrio para ser pulverizado caso haja o
mnimo risco de no ser perfeitamente reconstrudo? Partculas elementares so uma histria
diferente, contudo. Elas so muito mais simples e muito mais leves que pessoas, naturalmente,
e no trazem consigo os temas difceis associados a conscincia, livre-arbtrio, demandas
judiciais e assim por diante. Assim, elas so a matria ideal para essa finalidade. Atualmente,

muitos pesquisadores esto investigando o teletransporte instantneo das caractersticas de


uma partcula em um processo denominado teletransporte quntico.
Desde seus primrdios, em 1920, a fsica quntica inspirou controvrsias sobre suas
implicaes que vo contra o que o senso comum espera, particularmente sua descrio das
ocorrncias aleatrias e instantneas nos nveis atmicos e subatmicos. Enquanto, de acordo
com a fsica clssica, os cientistas podem teoricamente medir qualquer caracterstica da
natureza com absoluta preciso, a mecnica quntica tem uma impreciso inerente. Um
ingrediente-chave da mecnica quntica, o famoso princpio da incerteza de Heisenberg,
estipula que certos pares de quantidades fsicas, como posio e momento linear (massa
velocidade), so impossveis de ser medidos simultnea e precisamente. Em outras palavras,
se os pesquisadores determinam com exatido a posio de uma partcula, eles no podem
medir precisamente seu momento linear ao mesmo tempo, e vice-versa. Quanto mais eles
sabem sobre uma quantidade, menos sabem sobre a outra.
A abordagem-padro da fsica quntica, conhecida como interpretao de Copenhague
porque foi nesta cidade que Niels Bohr, Werner Heisenberg e seus colegas a desenvolveram,
assevera que antes de um pesquisador medir uma quantidade fsica, seu estado quntico,
envolvido em um objeto matemtico chamado funo de onda, tipicamente corresponde a uma
gama de possibilidades. A funo de onda de uma partcula fornece informao sobre os
valores potenciais de suas quantidades fsicas, distribudas de acordo com sua probabilidade.
(Tecnicamente, a funo de onda ao quadrado que fornece a verdadeira probabilidade de
distribuio.) Representada graficamente de acordo com a posio, momento ou outra
quantidade, a funo de onda oferece um insight sobre qual desses parmetros podem
permanecer vagos antes da medida, mas dirigir-se para determinado resultado to logo a
medio ocorra. A transformao de uma distribuio de possveis valores em um resultado
nico, escolhido aleatoriamente, chamada colapso da funo de onda.
O colapso da funo de onda pode ser comparado ao que aconteceria com a distribuio
dos crditos dos alunos da professora Krabappel se de repente toda a turma desaparecesse,
exceto um aluno aleatrio. Antes do desaparecimento, a distribuio pareceria o que os
estatsticos chamam de curva de Bell, refletindo a grande variedade de habilidade dos
estudantes da classe. Depois, ela pareceria um pico, centrado na performance do nico
estudante. Claramente, se Martin Prince fosse o nico sobrevivente, o pico do grfico ficaria
prximo do alto das notas; se Bart permanecesse, ela ficaria em algum lugar muito diferente.
Da mesma forma, quando uma funo de onda quntica atinge o colapso, sua distribuio da

quantidade, medida de repente, se torna um pico bem definido e aleatoriamente localizado.


Uma restrio importante que, em virtude do princpio da incerteza, seria impossvel
para uma funo de onda chegar ao colapso em distribuies de posio e momento
perfeitamente definidas de modo simultneo. Se ela tiver um pico na distribuio de posio,
ela ter uma distribuio de momento mais alargada, e vice-versa.
A ideia do colapso da probabilstica quntica era um antema para Einstein, que
veementemente alegava que o plano divino para o universo no incluiria o jogo de dados.**
Ele tambm estava atormentado pela no-localizao inerente fsica quntica, a que ele
chamou de ao estranha a distncia. Isso se manifestava quando duas partculas interativas
eram representadas por uma funo de onda comum.
Em uma dissertao em coautoria com Boris Podolski e Nathan Rosen, Einstein
apresentou o que normalmente conhecido como o paradoxo EPR (Einstein, Podolski e
Rosen). O argumento deles foi desenvolvido para mostrar que a fsica quntica detestvel
filosoficamente, porque parece permitir comunicao instantnea entre partculas amplamente
separadas. Isso contradizia a ideia h muito aceita de que a comunicao entre objetos deve
levar uma quantidade finita de tempo, limitada pela velocidade da luz. Uma variao do
paradoxo EPR desenvolvida pelo fsico David Bohm transmite esse dilema de forma simples.
Eltrons e outras partculas possuem uma propriedade quntica chamada spin, que se
relaciona com seu comportamento quando colocado em um campo magntico. Um eltron, por
exemplo, tem dois estados de spin: para cima e para baixo. Em uma analogia fcil de
visualizar, mas no exatamente acurada do ponto de vista fsico, podemos pensar em eltrons
como pequenas bolinhas carregadas. Se essas bolinhas giram no sentido anti-horrio, seus
eixos de rotao apontam para cima; se giram no sentido horrio, eles apontam para baixo. De
acordo com a teoria magntica, o eixo para cima e o eixo para baixo teriam arranjos opostos
de polos norte e sul magnticos e, portanto, se comportariam diferentemente se um poderoso
m externo estivesse perto. Embora um eltron no esteja realmente girando em seu eixo
como uma bolinha, ele compartilha de objetos que giram dois alinhamentos magnticos
diferentes. Pesquisadores podem observar as duas orientaes distintas dos spins dos eltrons
analisando linhas atmicas espectrais.
De acordo com o princpio da excluso, proposto pelo fsico austraco Wolfgang Pauli,
dois eltrons na mesma localizao no podem ter o mesmo estado quntico e, portanto,
devem ter estados de spin opostos. Se um est para cima, o outro deve estar para baixo, como

Ralph Wiggum, o colega estpido de Lisa, e seu pai, o chefe de polcia Clancy, usando uma
serra. Um par de eltrons deve, portanto, estar em um spin singleto, que significa um estado
de spin misturado, combinando as duas indicaes de direo. Os fsicos se referem a essa
ligao como emaranhamento quntico. Qual eltron do par est para cima e qual est para
baixo pode ser determinado apenas por medies o que faz a funo de onda representando
o estado entrelaado atingir o colapso em uma das duas possibilidades (para cima/para baixo
ou para baixo/para cima, conforme o caso).
Agora imagine produzir em laboratrio um estado de spin singleto e separar as duas
partculas por uma grande distncia. Mova uma para o Alasca e outra para a Flrida, se voc
quiser. At que voc mea o spin delas, voc no saber qual est para cima e qual est para
baixo. Agora coloque um desses eltrons em um detector de spin. A funo de onda associada
ao estado quntico entrelaado iria instantaneamente atingir o colapso. Se o detector de spin
para o eltron medido mostrar para cima, a funo de onda do outro ir imediatamente
atingir o colapso em um puro estado de spin para baixo. No importa o quo distantes eles
estejam, no haveria nenhum lapso de tempo entre a medio de um e a transformao do
outro.
Einstein considerava extremamente perturbadora a ideia de que um estado quntico passa
instantaneamente de um ponto no espao a outro ponto distante e causa uma transformao.
Para ele, isso violava o princpio de que a luz o limite mais alto para a taxa de comunicao.
Consequentemente, procurou em vo uma teoria mais fundamental para explicar o
comportamento dos eltrons e de outras partculas elementares. Defensores da teoria quntica
observam, contudo, que nenhuma matria ou radiao seria verdadeiramente trocada entre as
partculas entrelaadas. A determinao de seus estados de spin apenas revelaria
propriedades correlacionadas. Da a comunicao nunca exceder a velocidade da luz.
como se marido e mulher compartilhassem dois cartes de crdito um gold e outro
platinum e cada um levasse um, escolhido aleatoriamente, cada vez que viajasse. Vamos
supor que o marido viaje para o Alasca para uma reunio de negcios e que a mulher viaje na
mesma poca para a Flrida, para uma conveno. Se a mulher tira o carto de crdito da
bolsa e v que o platinum, ela instantaneamente vai perceber que o marido deve ter levado o
gold. E embora ela tenha imediato conhecimento da escolha de seu marido, ningum diria que
eles trocaram entre si um sinal mais rpido que a luz.
At o incio dos anos 1990, ningum acreditava que alguma coisa como a experincia
EPR pudesse ser utilizada para o teletransporte do tipo descrito na fico cientfica. Em 1993,

contudo, uma equipe liderada por Charles Bennet, pesquisador da IBM, demonstrou que
propriedades podiam ser retiradas completamente de uma partcula e cedidas para outra. A
implicao que a informao necessria para reproduzir um objeto pode ser totalmente
transferida, desde que o original perca por completo sua identidade.
Desde ento houve um grande nmero de experincias confirmando que o teletransporte
quntico possvel desde que as propriedades do objeto primrio sejam anuladas. O mais
distante teletransporte j feito at hoje ocorreu em 2004 e envolveu a transferncia de
propriedades fsicas atravs do rio Danbio, em Viena. Uma equipe da Universidade de
Viena, incluindo Rupert Ursin, Anton Zeilinger e outros cinco, construiu duas estaes, uma de
cada lado do rio. Uma foi chamada de Alice, e a outra, de Bob, e foram ligadas por um cabo
de fibra tica instalado atravs de uma canalizao de esgoto. Eles utilizaram a estao Alice
para teletransportar at a estao Bob um conjunto completo de informao sobre um
determinado fton (uma partcula de luz), particularmente seu estado de polarizao.
Polarizao diz respeito direo angular em que a componente do campo eltrico de
uma onda de luz oscila no espao. Por exemplo, ela poderia oscilar, como uma corda, tanto na
vertical quanto na horizontal, ou em alguma direo entre essas duas. uma das propriedades
caractersticas de um fton, como uma impresso digital.
Para completar a transferncia das propriedades, diversos passos foram necessrios.
Primeiro, ambas as estaes precisaram compartilhar um outro conjunto de ftons, que atuou
como uma espcie de cdigo. O fton de Alice foi combinado com um dos ftons
entrelaados, e uma medio conjunta foi feita. Com base no resultado da medio, o estado
de polarizao do fton de Alice foi anulado e um sinal foi enviado ao fton de Bob, do outro
lado. Assim que o fton de Bob recebeu o sinal, ele se transformou no exato estado de
polarizao que Alice costumava ter. O resultado final foi que as caractersticas do fton de
Alice foram teletransportadas para o outro lado do Danbio, e essencialmente o fton de Bob
se transformou no de Alice.
Se isso, de alguma maneira, puder ser feito com pessoas, algo como o teletransportador
de Frink poder ser aperfeioado. Imagine se Homer estivesse de p em uma cabine de um
lado do Danbio, e houvesse uma cabine do outro lado, cheia dos exatos ingredientes
necessrios para reproduzir seu corpo. Suponhamos que raios de ftons entrelaados fossem
enviados para cada cabine. Um deles se combinaria com Homer e um detector analisaria todos
os tomos de seu corpo. Com essa anlise, Homer se tornaria uma pilha inspida de material
inerte, e um sinal complexo seria enviado para o outro lado. O raio combinaria o material e os

ftons que j estavam do outro lado e reconstituiria o exato estado do corpo de Homer. De
repente, ele se encontraria no outro lado. Podemos v-lo pegando uma Duff danubiana da
cervejaria local (servida talvez por um bartenderautomatizado da conveno da Roboextica)
e cantando satisfeito.
Teletransportar uma pessoa parece quase vivel, at que se pensa na imensa quantidade
de tomos do corpo humano e nas implicaes ticas de destruir algum para gerar uma
rplica. Pioneiros do teletransporte quntico enfatizam que as experincias de ltima gerao
envolvem sistemas imensamente mais simples que corpos verdadeiros. Zeilinger, por
exemplo, observou que os desafios envolvidos no teletransporte de pessoas seriam
astronmicos:

Estamos falando de fenmenos qunticos. No temos a menor ideia de como


produzi-los com objetos maiores. E mesmo que seja possvel, os problemas
envolvidos seriam enormes. Primeiro: por razes fsicas, o corpo original tem de
ser completamente isolado de seu ambiente para a transferncia funcionar.
preciso existir um vcuo total. E um fato bem conhecido que isso no
particularmente saudvel para um ser humano. Segundo, voc tomaria todas as
propriedades de uma pessoa e transferiria para outra. Isso significa produzir um ser
que no tem mais cor de cabelo, nem cor de olhos, nadinha. Um homem sem
caractersticas! Isso no apenas antitico to maluco que impossvel de
imaginar.***

O teletransporte quntico est longe de ser o nico meio de transporte instantneo. Uma
maneira de atingir distncias maiores por meio da realocao, pelo menos de acordo com
pessoas que estejam observando a ocorrncia, seria a habilidade hipottica de parar o tempo.
Se uma pessoa pudesse se mover enquanto tudo ao seu redor permanecesse congelado no
tempo, ela poderia passear de um ponto a outro sem perder nenhum instante. Tal estratgia
seria particularmente til para garotos que adoram provocar confuso, mas nunca acham
tempo durante o dia para fazer suas brincadeiras. Voc conhece alguma criana assim?

* Estudo dos insetos da ordem dos dpteros (insetos de duas asas, como moscas) (N. do E.).
** Referncia a sua frase Deus no joga dados com o Universo (N. do T.).
*** Anton Zeilinger, entrevista em Sign and Sight, 16 fev. 2006, Lucy Powell e John Lambert, traduzido, originalmente
em Die Weltwoche , 3 jan. 2006.

Parte trs

Sem tempo para dohs


Ento nossos filhos esto ficando mais inteligentes. Se tivermos outro, ele poderia construir
uma mquina do tempo que usariamos para voltar no tempo e no ter nenhum filho.
Homer Simpson, Ativa a Mais Ativa
Terrqueos idiotas! Totalmente despreparados para os efeitos da viagem no tempo!
Kang, Time and Punishment

14
Parando o relgio

Bart nunca tem tempo para perpetrar todas as proezas que sua mente diablica arquiteta. H
poucos segundos em um dia para fazer brincadeiras desagradveis, atar os cadaros de seus
colegas de aula, escrever slogans humilhantes sobre o diretor Skinner nas paredes da escola,
envergonhar a sra. Krabappel por causa de seus casos amorosos, quebrar a cabea da boneca
Malibu Stacy de Lisa, costurar por entre o trfego pesado com sua prancha de skate,
enganar Homer para que o deixe jogar violentos videogames, e assim por diante. Para Bart,
isso tudo seria apenas uma manh bem aproveitada.
O pobre Milhouse, pretendente de Lisa, no consegue acompanhar as brincadeiras de
Bart. Ele quer desesperadamente ser legal, custe o que custar, mesmo que isso o meta em
encrenca. Contudo, no tem a menor ideia do que seja, de fato, uma encrenca e, como um aluno
de jud principiante, precisa olhar atentamente os movimentos do mestre. Lento para
apreender, Milhouse poderia usar replays em cmera lenta das proezas de Bart para praticlas.
No mundo real, o tempo no perdoa. As oportunidades passam em um timo e, se no so
aproveitadas, pode ser muito tarde. Um momento de hesitao pode significar a diferena
entre disfaradamente colocar um simulacro de vmito na cadeira de um professor e ser
mandado cabana do jardineiro Willie para lies de gaita de fole como punio depois da
aula.
No episdio Stop the World, I Want to Goof Off [Pare o Mundo, eu Quero Vadiar], Bart
e Milhouse descobrem uma surpreendente panaceia para seus problemas em administrar o
tempo. Um anncio de uma antiga revista faz com que eles comprem um cronmetro que tem o
poder de fazer o tempo parar. Simplesmente pressionando um boto do relgio, tudo no
mundo, exceto a pessoa que est com o cronmetro, fica como morto, pregado no cho, at que
o relgio seja acionado de novo.
Segurando o relgio ao mesmo tempo e pressionando o boto nos momentos oportunos,

os astutos vilezinhos desencadeiam um reino de absoluto caos. Cada intervalo congelado d


a Bart a oportunidade de rearranjar as pessoas e as coisas a sua volta da maneira mais
tortuosa, embaraosa e hilariante possvel. Finalmente, Milhouse consegue equiparar-se a seu
companheiro no crime e saboreia a estupenda arte de produzir pandemnios. Nenhum pedao
de dignidade poupado, e os habitantes de Springfield descobrem os letreiros e os sinais de
trnsito reescritos com mensagens sem sentido, as calas do diretor Skinner abaixadas de
repente em uma assembleia da escola e as roupas do prefeito Quimby substitudas
sucessivamente pelo uniforme de uma empregada, uma vestimenta da poca colonial e outros
trajes estranhos.
Quando o prefeito descobre uma maneira de localizar os culpados por meio de suas
pegadas, reveladas por um p ultravioleta especial, os cidados pegam em armas para
tentar captur-los. O companheiro de Krusty, Sideshow Mel, est determinado a mat-los
antes de ter seu segredo revelado. Fugindo dos moradores revoltados, Bart e Milhouse
pressionam o relgio para deslig-lo e, ento o deixam cair e quebrar. Instantaneamente, todo
movimento cessa no mundo inteiro, exceto os frenticos esforos dos garotos. Apenas depois
de eles conseguirem remontar o relgio pea a pea, no decurso de 15 anos que o passar
do tempo retoma seu ritmo.
Ser que o tempo pode realmente ser congelado e descongelado como a carne do
Krusty Buger antes de ser maravilhosamente servida por uma equipe de eficientes
adolescentes? Se assim, ser que acharamos o resultado apetitoso ou ficaramos to
revoltados quanto os cidados de Springfield? Esse processo, se puder ser desenvolvido, ter
uma utilidade melhor que simples matar o tempo?
Provavelmente voc j teve a experincia de estar se divertindo muito enquanto, ao seu
redor, os outros esto completamente entediados essa uma verso menos extrema do
fenmeno em que o fluxo do tempo se d em um nvel diferente. Se voc est vendo uma
apresentao ao vivo de sua banda favorita, as horas parecem passar muito rpido, em uma
espcie de nvoa musical. Contudo, se os membros da famlia esto olhando para o relgio
enquanto aguardam voc remover os fones de ouvido e se juntar a eles para o jantar,
possivelmente diro que esto esperando h uma eternidade.
O tempo psicolgico o tempo da mente muito conhecido por ser extremamente
varivel. Muitos fatores influenciam o fato de o tempo parecer acelerar ou ficar lento, entre
eles a quantidade e a qualidade das atividades com as quais se est envolvido. Os psiclogos
acreditam que haja uma conexo entre a complexidade do que se est fazendo e nossa

estimativa de quanto tempo isso pode levar.


O envelhecimento tambm afeta a percepo da passagem do tempo. As crianas tm uma
viso do tempo muito mais alongada que adultos. Para uma criana da idade de Bart ou de
Lisa, esperar um ms por um presente de aniversrio pode parecer muito demorado. Contudo,
quando Abe Simpson relembra suas heroicas aes durante a Segunda Grande Guerra, ele fala
como se tudo tivesse acontecido ontem. Embora possamos creditar isso a sua grave perda de
memria, fica claro que seu relgio opera em um ritmo muito diferente do relgio de seus
netos.
Drogas que alteram o funcionamento da mente, como os alucingenos, so outra
influncia conhecida na percepo do tempo, como algum com as predilees farmacuticas
de Otto poderia atestar. Por exemplo, a droga DMT,* ingrediente de um ch usado em algumas
cerimnias de religies nativas do Brasil, parece colocar um freio na passagem do tempo e
unir todos os momentos em um s. (Talvez por isso Homer tenha relatado, enigmaticamente,
que ele foi o primeiro no-brasileiro a viajar atravs do tempo.) Sobre os efeitos dessa
substncia psicodlica, o pesquisador Rick Strassman escreveu: Passado, presente e futuro
se misturam em um momento atemporal, a eternidade agora. O tempo para, visto que ele no
passa mais. H existncia, mas ela no mais dependente do tempo.**
Um ingrediente farmacolgico poderia ser usado para congelar as pessoas literalmente
em uma posio? Nenhuma droga conhecida faz as pessoas ficarem paradas precisamente
onde e como elas estavam, mantendo seus corpos como esttuas, tornando suas memrias
vazias e, depois, permitindo que elas recomecem suas atividades como se nada tivesse
acontecido. Na verdade, h drogas conhecidas por provocar uma paralisia temporria em
vrias partes do corpo at parar o corao, durante algumas cirurgias de revascularizao,
inundando-o com potssio. Esse tipo de procedimento no rotineiro, pois oferece muitos
riscos e pode causar dano permanente. Naturalmente realizado sob anestesia geral, que age
temporariamente como um congelador de tempo para a mente da mesma forma que para o
corpo. Os que acordam de um sono anestsico muitas vezes sentem uma desorientao
resultante de horas de completa no-conscincia.
Mais comumente, experimentamos estados temporais alterados toda noite. O sono normal
oferece um grande salto atravs de abismos de escurido, que duram sete, oito ou mais horas,
em um estado de repousante ausncia de tempo. Voc j adormeceu to rapidamente que no
percebeu e acordou horas depois, surpreendido pelo brilhante sol de um novo dia? quase

como se algum tivesse parado, e depois religado, seu cronmetro pessoal.


Sonhos o voo de divertimento da viagem do sono oferecem esplndidas excurses
pelos mltiplos caminhos secretos do tempo. Em devaneios noturnos, um sonhador pode sentir
que dias, ou mesmo meses, se passaram enquanto ele sonhou por apenas poucos minutos.
Adormecido na aula da sra. Krabappel, Bart poderia imaginar uma vida inteira como Homem
Radioativo, derrotando inimigo aps inimigo, para acabar acordando com um pontap de
Nelson e descobrir que seu sono no durou mais que o soar do sino do intervalo.
Emoes poderosas, como um profundo temor ou ansiedade, tambm podem fazer parar o
relgio. Os pais percebem isso durante situaes de emergncia, quando devem agir
rapidamente, e uma descarga de adrenalina lhes permite fazer o que preciso. Como me
preocupada, por exemplo, se alguma coisa acontece a Bart, Lisa, ou especialmente pequena
e indefesa Maggie, o corao de Marge acelera e ela entra em ao imediatamente, com
poderes quase super-humanos.
Sonhos, drogas, estados emocionais e outros fatores alteram o ritmo de nossos corpos e
nossa percepo de tempo. Os cientistas testam essas alteraes pedindo a participantes de
pesquisas que, sem acesso a um relgio, estimem a durao de determinados intervalos de
tempo; depois eles comparam essas estimativas ao tempo marcado por relgios aferidos.
Esses relgios, por seu lado, so calibrados para marcar o tempo de acordo com os melhores
padres terrestres, atualmente medidos por nveis de oscilaes atmicas.
No sculo XVII, Isaac Newton props que os relgios de uso na Terra poderiam, em
teoria, ser acertados conforme o padro do ritmo universal, que ele chamou de tempo
absoluto. Assim, relgios perfeitos, viajando por qualquer regio do espao, poderiam
manter a mesma fluidez uns em relao aos outros, no importando sua velocidade ou
condies. No incio do sculo XX, contudo, Albert Einstein descobriu que, para resolver
certas contradies fsicas, esse ponto de vista absoluto necessitava ser abandonado em favor
de uma perspectiva relativa. Suas descobertas levaram a fsica a abraar uma viso mais
flexvel do tempo no apenas de nossa experincia pessoal com ele, mas tambm de sua
natureza fundamental.
Os princpios em conflito que Einstein deveria reconciliar eram duas proposies fsicas
bsicas. A primeira que todo movimento em velocidade constante relativo. Observamos
esse efeito quando estamos em um veculo fechado, movendo-se de forma constante, como um
elevador subindo suave e vagarosamente, e sentimos que no estamos nos movendo.

Inversamente, tambm o percebemos quando estamos em um veculo parado, como um trem em


uma estao e, ao olhar para fora, vemos outro trem saindo da plataforma: por um momento,
parece que ns que estamos nos movendo. Nossos sentidos nos informam e a fsica de
Newton confirma que no podemos sentir a diferena entre um movimento uniforme,
perfeitamente retilneo, e a ausncia de movimento. A nica maneira de distinguir entre os
dois procurar pistas referenciais, como objetos passando. Manipular essas imagens
referenciais pode enganar o olho e apresentar a iluso do movimento. Dessa forma, se o carro
de polcia do Chefe Wiggum est estacionado em um set de cinema e ele v imagens
projetadas em um cenrio correndo na direo contrria, ele pode se enganar e pensar que est
realmente perseguindo um suspeito.
Einstein percebeu que o conceito de velocidades relativas parecia contradizer um outro
princpio fsico estabelecido, o de que a velocidade da luz no vcuo parece ser a mesma para
todos os observadores. Descries da luz desenvolvidas pelo cientista britnico James Clerck
Maxwell, entre outros, estipulavam que sua velocidade medida deve ser independente da
velocidade relativa de qualquer um que esteja fazendo a medida. Dessa forma, se os
aliengenas Kang e Kodos apontassem um gigantesco raio laser para a Terra, e se uma nave de
seres simpticos tentasse ultrapassar o raio e resgatar nosso planeta, os esforos dos ETs
bonzinhos seriam em vo. Com Kang e Kodos gargalhando loucamente no fundo, os bonzinhos
perceberiam que, por mais rpidos que viajassem, a luz sempre pareceria afastar-se deles
exatamente na mesma velocidade, e eles nunca recuperariam o terreno perdido.
Para explicar o comportamento da luz pela fsica do movimento, Einstein descobriu que
precisava substituir o conceito de Newton de tempo absoluto por uma definio dependente do
observador. Ele props a ideia de dilatao do tempo como uma maneira de dois
observadores, viajando com velocidades diferentes, ainda assim medirem a mesma
velocidade para a luz. Em resumo, isso quer dizer que o relgio daqueles que esto em um
veculo se movendo prximo velocidade da luz anda mais devagar que o relgio daqueles
que no esto no veculo por exemplo, observadores estacionrios na Terra. Como
velocidade a distncia dividida pelo tempo, se o relgio de algum est andando mais
devagar, este algum poderia viajar distncias cada vez maiores durante esses intervalos e
ainda assim no exceder a velocidade da luz. Dessa forma, no caso de extraterrestres
amigveis tentando salvar a Terra, embora eles continuem forando seus motores e
aproximando-se cada vez mais de nosso planeta durante os intervalos de tempo marcados pelo
relgio de sua espaonave, eles ainda assim no podem derrotar o raio laser.

Dilatao do tempo um ingrediente da teoria especial de Einstein sobre a relatividade,


proposta em 1905. Outro a contrao dos comprimentos, a noo de que objetos movendo-se
prximos velocidade da luz parecem, do ponto de vista estacionrio (isto , no se movendo
com o objeto), ser comprimidos na direo do movimento. Por exemplo, se Kang e Kodos
esto voltando rapidamente para Zigel 7 prximo velocidade da luz, aqueles que
continuarem na Terra, assumindo-se que tenham telescpios muito poderosos, veriam a
espaonave e seus diablicos ocupantes amassados como tomates podres na viagem de volta.
Um terceiro aspecto da teoria de Einstein o da intercambialidade entre a matria e a energia,
resumida na expresso E = mc e que ajuda a fornecer a fora do vasto imprio nuclear de
Burns.
Agora consideremos uma maneira, admitidamente inverossmil, mas teoricamente vlida,
de usar o efeito da dilatao do tempo de Einstein para construir um tipo de relgio que
pareceria parar o tempo (ou, mais precisamente, comprimi-lo relativamente ao tempo da
Terra). Para essa experincia, Bart e Milhouse precisariam de espaonaves ultravelozes
(talvez tomando uma emprestada de Kang e Kodos) e um relgio especial, operado por
controle remoto. Imagine que toda vez que Bart e Milhouse dessem um clique no relgio, a
espaonave fosse programada para sair sacudindo pelo espao a uma velocidade prxima da
velocidade da luz, levando quem estivesse por perto (Skinner, Quimby e assim por diante).
Permanecendo em Springfield, os garotos poderiam fazer as travessuras que quisessem
(reagrupar letras nos quadros de avisos, invadir a casa de Skinner e colar cartazes com a
expresso chute-me no traseiro de suas calas etc.). Quando tivessem terminado todas as
traquinagens, eles dariam outro clique no relgio, e a espaonave retornaria. Os passageiros
ficariam atnitos ao descobrir que seus pertences tinham sido misteriosamente depredados em
um perodo de tempo incrivelmente curto, segundo os seus relgios.
Por todas as razes prticas, contudo, a realizao de um projeto de dobra temporal seria
quase impossvel. A fim de que a parada temporal parecesse rpida, a espaonave teria de
acomodar os passageiros e acelerar do repouso at prximo da velocidade da luz no espao
de segundos, correspondendo a foras de ascenso*** que seriam mortais. Se o veculo
atingisse uma taxa de acelerao mais razovel, ento haveria um longo intervalo em que ele
estaria ganhando velocidade. Mas isso impediria a ideia de ligar e desligar o tempo em
relao a minutos e horas, substituindo-a por diferenas perceptveis em um perodo de meses
ou anos.
Por exemplo, se uma espaonave lotada com habitantes de Springfield (exceto Bart e

Milhouse) acelerasse continuamente para fora da Terra em uma taxa tolervel de 1 g (a


acelerao dos corpos caindo livremente sobre a terra), ela poderia atingir uma velocidade
prxima da luz em mais ou menos um ano. Poderia cruzar, nessa velocidade, por um certo
nmero de dias e depois retornar Terra enquanto desacelerasse. Essas pessoas estariam fora
de Springfield por cerca de dois anos segundo o ponto de vista da espaonave, mas mais
tempo que isso do ponto de vista da Terra. Se eles viajassem suficientemente prximos
velocidade da luz durante o intervalo do cruzeiro, eles poderiam, por exemplo, perder 15 anos
do tempo da Terra. Como consequncia, nesse caso, o resultado equivaleria pelo menos a um
aspecto do episdio Stop the World, I Want to Goof Off. Enquanto Bart e Milhouse teriam
envelhecido uma dcada e meia, atingindo o esplendor da idade adulta, Skinner, Quimby e os
outros teriam ficando apenas dois anos mais velhos.
Relatividade especial no a nica teoria de Einstein que permite aos relgios se
moverem em velocidades diferentes. Uma dcada depois de terminar sua primeira e
monumental teoria sobre espao e tempo, Einstein apresentou uma obra-prima ainda maior:
sua teoria geral da relatividade. Enquanto a teoria especial trata de velocidades ultra-rpidas,
a teoria geral se relaciona gravidade. Para mostrar como a gravidade influencia o
movimento dos objetos, ela descreve espao e tempo juntos, como uma espcie de tecido
flexvel, chamado continuum espaotempo, que se curva toda vez que atrado pela matria.
Quanto maior for a massa de uma regio, mais o tecido vai se curvar, como uma rede esticada
pelo peso de corpos cada vez mais pesados. Se Maggie fosse colocada em uma rede, por
exemplo, a rede mal se curvaria, mas se Homer se sentasse nela bebendo uma Duff, ela se
curvaria muito mais, e se o Cara dos Quadrinhos vestisse uma fantasia de Super Skrull e
pulasse nela, a rede poderia at se romper. Infelizmente, essa a frgil natureza da realidade
fsica. Os imitadores de Super Skrull de barriga grande no so muito apreciados pelo
continuum espaotempo.
A rede em que a Terra mora o Sistema Solar, ocupado no centro pelo maior corpo de
nossa regio, o Sol. A massa do Sol distorce nossa regio, fazendo com que os objetos em sua
vizinhana faam um movimento curvo pelo espao. De uma maneira semelhante, se Homer,
sentado sobre a rede, deixasse cair uma lata de Duff vazia sobre o tecido, ela rolaria na
direo dele ou rolaria em volta dele, dependendo de como casse. Ento, em virtude do efeito
curvo do Sol, a Terra rola em uma rbita elptica em redor do Sistema Solar, em vez de se
mover sem interrupo em uma trajetria retilnea pelo espao.
Um dos mais revolucionrios aspectos da relatividade que espao e tempo esto

intimamente inter-relacionados. Toda vez que o espao se curva, o tempo tambm se estica.
por isso que a contrao dos comprimentos e a dilatao do tempo caminham de mos dadas.
Portanto, perto de um objeto enorme como uma estrela, intervalos de tempo so mais
compridos comparados com aqueles do espao vazio.
Talvez os objetos mais densos do universo sejam as runas de estrelas colapsadas,
conhecidas como buracos negros. Sobre estas, o Cara dos Quadrinhos , sem dvida, um
renomado especialista, pois ele discutiu longamente sobre runas de estrelas em convenes
de fico cientfica. Os buracos negros exerceram muita atrao sobre a imaginao tanto dos
fsicos quanto dos fs da fico-cientfica em virtude de sua gravidade forte e incomum, e
outros aspectos cativantes. Se esses fsicos atrados pelos buracos negros pudessem encontrar
um modo de escapar a essa intensa gravidade, eles provavelmente contariam que a curvatura
extrema do tecido espaotempo, em virtude da enorme concentrao de matria dos buracos
negros, levaria a enormes diferenas no andamento dos relgios perto de um buraco negro e na
Terra.
Viajar prximo a um buraco negro outra maneira pela qual o tempo poderia ser
retardado ou at parado, comparado com o tempo terrestre normal. Isso representa um
exemplo da dilatao do tempo em razo muito mais de foras gravitacionais extremamente
fortes que de alta velocidade. Imaginemos um cenrio em que Burns decide lanar alguns de
seus funcionrios no espao, a fim de que eles possam investigar a tecnologia nuclear em
condies de vcuo. Smithers equipa a espaonave com aparelhos de monitoramento para
assegurar que os empregados lanados no diminuam sua atividade. Infelizmente sua
espaonave dirige-se regio de um buraco negro. Quando a nave se aproxima de uma estrela
colapsada, os passageiros Lenny e Carl, alheios ao perigo que se aproxima, decidem jogar
uma partida de pquer. Por causa dos efeitos de curvatura do buraco negro prximo, seus
relgios comeam a mover-se cada vez mais lentamente, comparados com o tempo da Terra
efeito no perceptvel para eles, mas apenas para os que esto de fora. Observando
atentamente as atividades de ambos, Smithers perceberia seus movimentos no jogo de pquer
ficando mais letrgicos. Ao saber disso, Burns poderia resmungar que seus empregados no s
estavam relaxando durante o trabalho, mas pareciam estar relaxando em seu relaxamento!
Cada buraco negro envolvido por uma zona a partir da qual no h volta um horizonte
de eventos , que corresponde ao limite da regio dentro da qual qualquer fuga seria
fisicamente impossvel. Se Lenny, Carl e os outros trabalhadores entrassem nessa zona, seus
relgios imediatamente parariam em relao ao tempo na Terra. Em outras palavras,

transcorreria uma infinidade de segundos da Terra para cada simples segundo transcorrido
dentro da espaonave. Smithers veria a nave congelar-se para sempre no sombrio precipcio
do horizonte de eventos. Quando Burns ficasse sabendo disso, ele poderia ficar com cimes
da aparente imortalidade deles. Sua inveja, contudo, no teria sentido, dado que seus
trabalhadores ainda estariam sujeitos passagem do tempo em seu ritmo habitual, ao mesmo
tempo em que a espaonave estaria sendo esticada e dilacerada pelas mortais foras
gravitacionais.
Se, no entanto, eles conseguissem safar-se do buraco negro antes de cruzarem o horizonte
de eventos, eles eventualmente poderiam retornar Terra. Aps a chegada, eles perceberiam
que teriam envelhecido muito menos que ns. Por exemplo, eles poderiam ficar atnitos ao
descobrir que Bart e Milhouse no so mais garotos, mas completamente adultos, e que Homer
se aposentou h 30 anos.
Parar o relgio no um truque fcil. Diferentemente de bugigangas como cigarras de
brinquedo que disparam e do choque na palma da mo quando se cumprimenta, dos anis de
decifrao**** ou das carteiras de habilitao falsas, no se pode encontrar relgios que
param o tempo em revistas infantis antigas. Contudo, a variao de nossas percepes sobre o
quo rapidamente os eventos transcorrem e a flexibilidade da relatividade de Einstein
permitem que um minuto para uma pessoa seja uma hora, um dia, 15 anos para outras. Duas
dcadas, para alguns adolescentes, pode ser muito pouco tempo para todas as traquinagens que
eles querem cometer.

* DMT a sigla para dimeltriptamina, componente alucingeno de algumas plantas amaznicas, como a ayahuasca e a
jurema (N. do T.).
** Strassman, Rick. DMT: the spirit molecule. Rochester, VT: Park Street Press, 2001, p. 234.
*** Foras de ascenso so foras relacionadas ao referencial no-inercial (nave); so equivalentes s foras que nos
pressionam para trs, no banco do carro, quando aceleramos (N. de R.T.).
**** Brinquedo popular nos Estados Unidos, encontrado como brinde em caixas de cereais e revistas infantis. Se dois ou
mais amigos usassem os anis (ou broches), poderiam se comunicar conforme o cdigo que vissem no anel um do outro
(N. do E.).

15
Um brinde* ao passado

um lugar-comum acreditar que o passado j foi, histria, est acabado. Mas o passado
tem suas maneiras de voltar, adquirindo o matiz dourado da nostalgia ou a tintura cida do
arrependimento, dependendo da situao. Alguns tentam recobrir o passado com a cobertura
cremosa e doce da fantasia. Mas quando o creme se revela falso e ranoso, muitos
simplesmente no acreditam que no se trata de um creme. Se voc tentar colocar suas
memrias em um micro-ondas, elas vo ficar encharcadas e quase intragveis.
Tudo isso pareceria uma velha metfora crocante no fossem as circunstncias curiosas
em que, no episdio Time and Punishment [Tempo e Castigo], em A Casa da rvore dos
Horrores V, Homer literalmente volta ao passado ao baixar a alavanca de uma torradeira.
Era uma torradeira quebrada, veja s, e Homer, ao tentar consert-la, a transforma em uma
rudimentar mquina do tempo. Mergulhando de cabea nas eras, ele chega ao tempo dos
dinossauros. Em uma bvia pardia do conto histrico de Ray Bradbury, O Som do Trovo,
ele descobre horrorizado que qualquer mudana rumo ao passado distante, por menor que
seja, aumenta as diferenas substanciais em relao ao presente para o qual ele retorna.
Homer lembra-se que seu pai o tinha advertido no dia de seu casamento sobre a possibilidade
de voltar no tempo e alterar a histria, e agora a razo daquela advertncia se tornou muito
clara.
Por exemplo, na primeira vez que Homer volta ao passado, ele esmaga uma mosca
irritante. Essa morte insignificante deflagra uma longa cadeia de eventos que se estende pelo
tempo como peas de domin derrubadas uma a uma. Quando a alavanca da torradeira sobe,
Homer retorna a um horripilante presente, no qual Ned Flanders o ditador supremo, um tipo
de Grande Irmo. Todos em Springfield devem obedecer-lhe sem questionamento ou sofrero
uma lobotomia que elimina completamente o livre-arbtrio. Bart, Lisa e Marge, todos
aceitaram a autoridade de Ned; Homer vai ser o prximo?
Fugindo das foras de Ned, Homer novamente pressiona para baixo a alavanca da

torradeira e volta era dos dinossauros. Promete solenemente no tocar em nada nem mexer
com o tempo, mas acidentalmente senta sobre um peixe que tinha acabado de sair da gua e o
esmaga. Assim, uma vez mais ele perturbou a frgil cadeia de eventos que conduziu ao
presente familiar. Quando a alavanca da torradeira sobe, Homer retorna ao presente, mas
descobre que o resto de sua famlia de gigantes. Pensando que ele um tipo de inseto que
parece Homer, os enormes Bart e Lisa tentam golpe-lo com seus punhos. Pressionando para
baixo a alavanca da torradeira, Homer escapa no ltimo segundo.
Na terceira excurso de Homer aos dias dos imensos dinossauros herbvoros, ele espirra,
deflagrando uma reao em cadeia que derruba um dinossauro depois do outro. De volta ao
presente, ele se entrega s bizarras alteraes que esto a sua espera. Inicialmente Homer fica
deliciado com o fato de que sua casa e famlia parecem ser as mesmas, com poucas excees:
suas cunhadas, Patty e Selma, acabaram de morrer, a famlia est mais rica, todos so muito
educados com ele, eles tm um sed Lexus. Uhh-uhh!, ele exclama.
Ento vem o choque a virada cruel que faz Homer gritar e lamentar-se em completa
incredulidade. Objetivamente, apenas uma pequena diferena entre a alternativa de realidade
que ele tinha criado com seu espirro primevo e o mundo que ele costumava chamar de lar.
Contudo, para Homer, essa distino abala a essncia de sua vida, como um tornado
chocalhando sua alma. Ningum nesse desolado universo jamais ouviu falar de rosquinhas! E
quando Homer apressadamente pressiona para baixo a alavanca da torradeira-mquina-dotempo, uma irnica saraivada de rosquinhas marca sua partida. Aparentemente rosquinhas so
muito comuns, s que so chamadas de chuva. Mas tarde demais; ele j jogou os dados do
destino outra vez.
No final, depois de vrias tentativas, Homer acaba encontrando um universo que lhe
agrada. As rosquinhas so numerosas e as pessoas realmente as comem. A nica diferena o
que elas usam para comer: todo mundo tem uma lngua comprida, bifurcada como a dos rpteis
e que se estica at a comida para sug-la. Bem, isso no incomoda muito Homer.
A ideia de viajar no tempo recorrente na cultura popular, pelo menos desde o
aparecimento do pico romance de H. G. Wells, A Mquina do Tempo, publicado em 1897. O
protagonista, um inventor chamado apenas Viajante do Tempo, explica nas pginas iniciais
que, como espao e tempo so lados da mesma moeda, o fato de se poder mover atravs do
primeiro significa que teoricamente possvel tambm viajar atravs do segundo. De maneira
intrigante, essa opinio ficcional de que espao e tempo esto conectados precedeu por mais
de uma dcada as primeiras afirmaes cientficas sobre o mesmo tema, sugeridas pela

teoria da relatividade especial de Einstein.


A relatividade especial em si mesma permite apenas certos tipos de viagem no tempo,
principalmente para o futuro, no para o passado. Ao viajar cada vez mais prximo da
velocidade da luz, os relgios dos viajantes do espao se atrasariam em relao ao tempo na
Terra, o que tornaria possvel longas e indefinidas viagens pelo futuro. Mas eles no
poderiam, contudo, reverter o curso e retornar ao presente. Mesmo que viajassem prximos da
velocidade da luz na direo espacial oposta, essa viagem os levaria para cada vez mais
distante no futuro.
Uma partcula hipottica, chamada tquion, em teoria pode se mover permanentemente
mais rpido que a luz e da sempre retornar no tempo. A lgica dessa ideia que, como a
viagem progressivamente mais prxima da velocidade da luz retarda o tempo cada vez mais,
mover-se velocidade da luz faz o tempo parar, e mover-se mais rapidamente faria o tempo
correr para trs. Contudo, nas quatro dcadas seguintes proposio dessa partcula pelo
fsico Gerald Feinberg, da Universidade de Colmbia, essa anomalia ainda no foi constatada.
Alm disso, uma partcula ordinria no poderia se transformar em tquion porque seria
necessria uma infinita quantidade de energia para faz-la atingir a velocidade da luz, e uma
outra quantidade infinita para ir alm dela, o que obviamente impossvel.
Isso que dizer que voltar no tempo est fora de questo? No necessariamente. A
relatividade geral oferece uma flexibilidade muito maior que a relatividade especial, pois ela
permite que o espaotempo se curve em uma variedade de maneiras quase sem fim,
dependendo da configurao precisa da matria e da energia em uma regio. Se o espao
tempo for configurado na forma exata, isso pode provocar o que os tericos chamam de curvas
tipotempo fechadas (CTC, na sigla em ingls). Hipoteticamente, qualquer um que descobrisse
uma dessas curvas poderia viajar de volta, como Homer, atravs das eras. Legal.
O primeiro exemplo terico conhecido de uma CTC um modelo de universo proposto
pelo matemtico austraco Kurt Gdel (pronuncia-se Gurdel) em 1949. O estranho sobre o
modelo de Gdel que ele gira em torno de um eixo central como um carrossel,
diferentemente do que os astrnomos consideram ser verdadeiro. O consenso astronmico
que o universo est se expandindo, no girando. Nenhum giro perceptvel foi ainda detectado.
Algum poderia pensar que isso se constitui em um grande obstculo (hurdle, no original,
que se pronuncia Hrdel) para o austraco, mas ele manteve sua crena.
Se o espao como um carrossel giratrio, ento o tempo como os cavalos mecnicos

se erguendo em suas estacas. (Nessa analogia, imaginamos os cavalos apenas se erguendo, e


no descendo, pois normalmente nos movemos apenas frente no tempo.) Mas imagine o
passado como as posies dos cavalos para baixo e o futuro como as posies para cima.
Como os cavalos esto todos orientados retilineamente e em paralelo, os passados de cada
estaca se alinham com os passados da estaca prxima, e os futuros de cada estaca se
alinham com os futuros da seguinte.
Agora suponhamos que as estacas estejam mal presas na base. Enquanto o carrossel gira,
cada estaca se inclina e toca na mais prxima. As estacas no estariam ento paralelas, mas
misturadas. Por analogia, percebemos que a rotao do universo em carrossel de Gdel
permitiria contato entre o futuro de cada regio e o passado da vizinha. Isso causaria ciclos
contnuos atravs do tempo em outras palavras, CTCs. Ento, ao viajar em qualquer crculo
fechado em redor do eixo central do universo, um explorador poderia retornar no tempo.
Teoricamente, qualquer um com uma espaonave poderosa poderia tentar mudar a histria.
Imagine, por exemplo, que Moe quisesse voltar no tempo, matar seu av e eliminar todos
os traos de sua miservel existncia. Ele poderia pensar que, se nunca fosse concebido,
estaria livre de fazer uma srie de coisas dolorosas, como ser expelido de um ventre, crescer,
ser rejeitado, crescer um pouco mais, ser novamente rejeitado, cuidar de Barney, ser rejeitado
cuidando de Barney a lista continua indefinidamente. Seria melhor, Moe poderia concluir,
no se incomodar com este mundo. Ento, voltar no tempo seria uma forma de colocar esse
plano em ao.
Suponhamos que Moe comeou a implementar esse plano de viagem pelo tempo e de
erradicao. Ele enfrentaria obstculos formidveis, como a enormidade do universo e a
probabilidade de que ele realmente no gira (pelo menos no o suficiente para produzir
CTCs). Felizmente para ele, contudo, a rotao do universo no a nica fonte potencial de
CTCs. Outras ideias incluem um cilindro giratrio infinito proposto pelo fsico Frank Tipler,
da Universidade de Tulane, em 1974, e um sistema de buraco de minhoca atravessvel
proposto pelos fsicos Michael Morris, Kip Thorne e Ulvi Yeltsever, do Caltech, do Instituto
de Tecnologia da Califrnia, em 1988.
A proposta dos fsicos do Caltech tem uma histria curiosa. Seu mtodo terico de viajar
no tempo emergiu de um esquema de viagem espacial que supunha maneiras de conectar partes
remotas do universo. Thorne originalmente concebeu os buracos de minhoca atravessveis em
resposta solicitao do amigo Carl Sagan, que necessitava de uma forma imaginativa, mas
cientificamente vivel, de um personagem de seu livro Contato fazer uma rpida viagem

interestelar. Como tneis atravessando montanhas para servir de atalho entre comunidades,
buracos de minhoca so tneis hipotticos no tecido espacial que ligam regies remotas do
cosmos. Em uma terminologia-padro, os buracos de minhoca tm duas bocas (entradas),
uma em cada ponta, ligadas por uma garganta (o tnel em si). A garganta construda de
acordo com o princpio da relatividade geral, atravs da configurao exata do material,
incluindo uma substncia hipottica com massa negativa e propriedades de repulso
gravitacional, chamada matria extica. Viajantes espaciais entrariam no buraco de minhoca
atravs de uma boca, atravessariam a garganta e sairiam pela outra boca, situada em uma
regio remota do espao.
Percebeu-se que os buracos de minhoca poderiam, teoricamente, ser usados no apenas
para excurses espaciais, mas, sob certas circunstncias, tambm para viagens no tempo.
Depois que os pesquisadores do Caltech mandaram o esquema para Sagan, eles perceberam
que um buraco de minhoca atravessvel poderia ser transformado em uma mquina do tempo
ao se transportar uma de suas bocas a uma velocidade prxima da velocidade da luz em
relao outra boca. A dilatao do tempo que se seguiria atrasaria o relgio da boca em alta
velocidade em comparao com a boca em baixa velocidade. Enquanto anos transcorreriam
para a primeira, apenas meses se passariam para a ltima. Ento, se os viajantes do espao
entrassem na boca de baixa velocidade, em que muitos anos tinham se passado, atravessassem
a garganta e surgissem na boca de alta velocidade, em que poucos meses tinham se passado,
eles seriam transportados de volta no tempo.
Vejamos agora como isso funcionaria imaginando um cenrio envolvendo Kodos e Moe e
seus avs. Imagine que o grandpod de Kodos construiu uma mquina do tempo do tipo buraco
de minhoca por volta dos anos 1940, colocando uma das bocas em uma rbita razoavelmente
perto da Terra e lanando a outra boca no espao, em uma viagem de ida e volta a uma
velocidade prxima da velocidade da luz. Consequentemente, enquanto a primeira boca
envelheceu seis dcadas, a segunda boca envelheceu muito menos digamos uns poucos
meses.
Agora, nos anos 2000, Moe tem uma estranha viso desse buraco de minhoca e uma
compulso pecaminosa de cometer um ato odioso contra sua prpria carne e osso. Com sobras
de etiquetas, latas de batata frita, material fssil descartado e outros materiais, ele constri
uma espaonave e se lana ao espao. Como em um sonho, Kodos aparece para ele e o guia
atravs da boca em rbita do buraco de minhoca cuidadosamente alinhada pelo grandpod de
Kodos, que era um ortodontista e tambm um octpode. A espaonave de Moe passa pela

boca, avana pela garganta e sai pela outra. Ele retorna Terra, mas em virtude do retardo de
tempo da segunda boca, ele est agora justamente nos anos 1940. Moe, ao ver seu av, que
est indo para a igreja se casar, logo se assegura de que o jovem noivo no pode cumprir seu
destino.
O que Moe no percebe, contudo, que (como j apontamos) o passado tem suas
maneiras de voltar. Ao matar o prprio av, a linha ascendente de Moe foi interrompida e ele
no vai existir. Se ele simplesmente some, contudo, quem construiu a espaonave, voltou no
tempo e cometeu o ato abominvel? Ningum. Nesse caso, o av de Moe deve ter
sobrevivido, se casado e tido um filho que gerou Moe. Ento, Moe existe. Em resumo, Moe
est simultaneamente vivo e extinto um destino comprovadamente pior que ser rejeitado
pelos outros ou rejeitar a si prprio. Esse bizarro cenrio no qual algum mata o prprio av e
continua a aparecer e sumir da existncia um dos mais famosos enigmas da viagem de volta
no tempo, chamado, apropriadamente, paradoxo do av.
Escritores de fico cientfica consideraram inmeras outras situaes contraditrias
relacionadas s viagens de volta no tempo. Viajar para o futuro no teria a mesma bagagem
filosfica porque a histria do futuro ainda est por ser escrita e, portanto, pode ser alterada
de qualquer forma sem criar uma contradio. O passado, contudo, um pergaminho inscrito
com tinta indelvel; como o registro permanente da vida de Bart, ele no seria facilmente
apagado. curioso pensar em voltar para aquelas mesmas pginas e alterar ou destruir todos
os traos do que j aconteceu.
Em virtude desses enigmas enganosos, muitos cientistas argumentaram que voltar no
tempo impossvel. Por exemplo, o convidado especial dos Simpsons, Stephen Hawking, cujo
trabalho durante o dia ser professor de matemtica aplicada da Universidade de Cambridge,
defendeu uma conjetura de proteo cronolgica, um teorema da fsica que excluiria as
CTCs. A ideia que sempre que algum tentasse usar a relatividade geral para criar um ciclo
de tempo, foras naturais emergiriam e o destruiriam, como mars crescentes que aplainam os
castelos de areia.
Thorne e seus colegas, ao lado do astrofsico russo Igor Novikov, escolheram um
caminho diferente. Eles partiram da ideia de que a viagem de volta no tempo vivel,
contanto que seja autoconsistente. Em outras palavras, se algum viaja para o passado e no
altera a histria, mas parte da histria, tudo bem. O resultado, eles defendem, seria uma
coerente cronologia de eventos, e no um evento com distores confusas e paradoxais.

Por exemplo, consideremos uma variante de uma viagem no tempo do episdio Lisa, a
Iconoclasta. Lisa, ao fazer uma pesquisa na Sociedade Histrica de Springfield, descobre um
bilhete com uma confisso. Segundo o bilhete, Jebediah Springfield, o fundador da cidade, era
na verdade um impostor. Ela informa isso ao curador da sociedade, Hollis Hurlbut, um ardente
defensor dos lendrios atos patriticos de Jebediah, e ele tenta encobrir a verdade. No final,
Lisa percebe que o melhor para a cidade que ningum saiba o que realmente aconteceu.
Agora imaginemos, nessa variante, que Hurlbut, de alguma forma, descobre uma mquina
do tempo e tenta determinar de uma vez por todas as circunstncias da fundao de
Springfield. Ele empacota alguns artefatos da poca, coloca no bolso a confisso, regula os
controles para o perodo em que Jebediah Springfield supostamente fundou a cidade e viaja
para trs no tempo. Ao chegar, contudo, Hurlbut no encontra nenhum trao de Jebediah, nem
de um impostor. Frustrado porque os lendrios eventos histricos parecem no estar
acontecendo, ele decide faz-los acontecer. Com sua soberba memria da histria, ele se
assegura de que tudo que supostamente aconteceu realmente acontea, incluindo um famoso
evento em que um bfalo selvagem amansado. Mais tarde, ele pede a um entalhador local
para inscrever o nome de Jebediah em um tmulo, desenterra um corpo do cemitrio dos
indigentes, veste-o com a indumentria de um desbravador da fronteira e cria uma falsa
sepultura. Tudo isso feito sem que se ningum perceba a farsa, exceto pelo fato de que,
antes de voltar ao presente, Hurlbut deixa cair do bolso o bilhete com a confisso, que fica
para trs.
De volta ao presente, Hurlbut fica aliviado de que nada tenha mudado. Lisa ainda
descobre o bilhete e percebe que Jebediah era um impostor, mas chega a uma concluso
errada sobre quem ele era realmente. Os outros habitantes da cidade ainda acreditam na
histria tradicional. Assim, a excurso no tempo de Hurlbut correspondeu perfeitamente ao
registro histrico, oferecendo um relato no-ambguo e unificado sobre como Springfield tinha
sido fundada. Dentro das ideias de Thorne, Novikov e outros, o ciclo temporal fechado que
ele implementou absolutamente autoconsistente e livre de paradoxos.
Contudo, a natureza surpreendente do bilhete de confisso levanta uma questo
significativa. Se um artigo descoberto no presente levado de volta ao passado, deixado l e
eventualmente redescoberto, quem originariamente o criou? Aparentemente, ningum.
Contudo, sua existncia um efeito sem causa. E, estranhamente, se as viagens ao passado
fossem possveis, qualquer coisa poderia ser fabricada do nada.
Por exemplo, suponhamos que Smithers quisesse dar de presente de aniversrio a Burns

um brilhante reluzente e puro de cinco quilates, fixado em um suporte de esmeralda, folheado


a ouro e incrustado de rubis. Tudo o que ele precisava fazer era decidir pegar o anel, viajar
para o futuro para a poca em que ele j teria dado a Burns o brilhante, retir-lo da coleo de
Burns e traz-lo de volta ao presente. Ento ele o embrulharia e daria a Burns. Maravilhado
com o presente, Burns, sem dvida, o colocaria de volta em sua coleo, sem perceber que, de
alguma forma, ele j tinha estado l. Ele permaneceria l at que Smithers, no futuro, o
retirasse novamente e o trouxesse de volta mais uma vez em tempo. Claramente, ningum ainda
fez a pea preciosa, mas no obstante ela existe. Autoconsistncia no garantia de
razoabilidade.
Outra alternativa que tornaria completamente impossvel a viagem ao passado, ou a faria
vivel somente no caso de uma rgida autoconsistncia, a existncia de universos paralelos.
Suponhamos que sempre que uma viagem de volta altera o futuro curso dos eventos, a
realidade se bifurca, gerando um completo novo universo paralelo ao anterior. Por exemplo,
durante as excurses provocadas pela torradeira de Homer, cada viagem ao passado
estabeleceria uma cronologia independente, com sua prpria verso dos Simpsons e de
Springfield. Em alguns desses universos, Flanders se tornaria ditador; em outros, ele seria um
humilde vizinho; e ainda em outros, ele nem sequer existiria. Algumas realidades incluiriam
rosquinhas em caixas de papelo; em outras, as rosquinhas cairiam do cu; e ainda em outras,
as rosquinhas seriam to raras e cobiadas que a raa humana estaria perpetuamente brigando
e se mordendo para obt-las, tristemente reduzida a uma existncia ao estilo Comicho e
Coadinha.
O conceito de universos paralelos tem base em certas teorias fsicas especulativas,
incluindo a interpretao dos muitos mundos da mecnica quntica. Essa alternativa
abordagem quntica de Copenhague (a padro) foi proposta em 1957 por Hugh Everett, ento
um estudante de graduao de Princeton, e popularizada pelo fsico Bryce DeWitt. Ela estipula
que toda vez que uma medio com mais de um possvel resultado feita no nvel atmico, a
realidade fsica se divide em um nmero de pores igualmente vlidas, uma para cada
desfecho.
A mais famosa aplicao da interpretao dos muitos mundos concerne a um enigma
conhecido como o paradoxo do gato de Schrdinger. Segundo esse paradoxo, um gato
colocado em uma caixa fechada e ligada a um detector de spin de eltron. Lembremo-nos de
que o spin uma propriedade quntica na qual os eltrons podem ter dois possveis valores,
chamados acima e abaixo. Se o detector de spin indica acima, o gato sobrevive, mas se

ele indica abaixo, o gato vai se juntar a Bola de Neve I no paraso dos gatos.
De acordo com a interpretao tradicional de Copenhague, o gato permanece em um
estado de mistura quntica at que um observador leia os resultados do detector ou abra a
tampa da caixa. Apenas ento que seu estado colapsa em uma das duas possibilidades. Em
outras palavras, em cerca de 50% do tempo, a curiosidade mata o gato. A interpretao dos
muitos mundos evita esse tema afirmando que o universo se bifurca em dois ramos. Em um, o
detector de eltron indica acima, e o gato est vivo; no outro, o detector indica abaixo, e o
gato est morto.
A fsica quntica seria capaz de produzir uma verso paralela da Terra idntica em quase
tudo, porm sem nenhuma rosquinha? Em virtude de sua natureza probabilstica, a mecnica
quntica permite uma quase ilimitada variedade de ocorrncias aleatrias, incluindo a
improvvel possibilidade de que as molculas de acar em cada rosquinha espontaneamente
degradem em substncias no comestveis por exemplo, formiato de metila, que tem a
mesma frmula qumica que molculas simples do acar, o glicoaldedo, mas utilizado
como inseticida. Com esse tipo de adoante, as rosquinhas acabariam por repelir at mesmo
Homer.
A viagem no tempo seria um jogo arriscado. Perturbar a histria no seria boa coisa, mas
imagine ser apanhado em uma realidade alternativa sem nenhum bolo parcialmente
hidrogenado e calrico como conforto. Embora possamos ser curiosos a respeito do passado e
do futuro, a maioria de ns no iria querer arriscar. Mas, e se pudssemos ver outros tempos
eventos bem antigos ou de muitos anos frente sem ter de colocar o p nessas pocas?
Como nos sentiramos, por exemplo, ao ver no que nossas vidas vo se transformar daqui a
muitos anos? Se a famlia Simpson est envolvida, talvez no seja uma viso muito boa. Ou
como um certo valento poderia dizer: Posso sentir o cheiro de seu futuro. Haha!.

* O autor faz um trocadilho, usando aqui toast, no sentido de brinde, e mais abaixo toaster, torradeira, palavras com a
mesma raiz, do latim tostare (N. do T.).

16
Frinkando sobre o futuro

Uma das maiores frustraes da vida a imprevisibilidade do futuro. As foras da natureza


so notoriamente caprichosas, como atestam os horrores de catstrofes como terremotos e
tornados. Alm disso, mesmo se pudssemos prever cada aspecto da natureza, teramos
grandes dificuldades em antecipar o comportamento humano. Nosso planeta est repleto de
bilhes de indivduos com livre-arbtrio, capazes de alterar suas decises a cada momento.
Por essa razo, a vida dos indivduos e a histria das sociedades, muitas vezes, mudam de
direo de maneira inesperada. Um casal pode gastar todo seu dinheiro na compra da casa dos
sonhos e descobrir que as autoridades decidiram demolir a propriedade para construir uma
autoestrada. Uma mulher pode encontrar o parceiro ideal e descobrir que ele acabou de
receber uma notificao de deportao. Ou, no caso de Patty, cunhada de Homer, que seu
gnero no o que ela esperava.*
Com os Simpsons, mudanas e reviravoltas frenticas so tpicas. Vendo o comeo de
cada episdio, no se tem a menor idia de para onde ele vai. Por exemplo, o episdio Os
Monlogos da Rainha abre com Bart achando uma nota de mil dlares (perdida por Burns) e
criando um museu baseado na cdula. Em uma comdia de situao comum, administrar um
museu poderia gerar proveito prprio e o episdio terminaria mostrando como a ideia maluca
de Bart funcionou. Mas com esta srie no assim. A famlia vai para a Inglaterra, usando o
dinheiro ganhado com o museu, e l encontra o, na poca, primeiro-ministro Tony Blair, a
escritora J. K. Rowling e o ator Ian McKellen, alm de trombar com a carruagem da rainha.
Homer acaba preso na Torre de Londres, mas escapa. Vov reencontra uma antiga amante e
descobre uma filha ilegtima que o retrato escarrado de Homer. Quem poderia ter imaginado
tudo isso com base no comeo do episdio?
A despeito da imprevisibilidade, diversos episdios da srie tratam de previso do
futuro. Como na outra srie de Matt Groening, Futurama, a presena desse tema parece
refletir seu fascnio pela fico cientfica. Alm disso, considerando que nos episdios
regulares os personagens nunca envelhecem (pelo fato de serem um desenho animado, mas

tambm por uma sbia deciso de no os fazer mais velhos artificialmente), nos episdios
futuristas, os roteiristas puderam dar mais dimenso vida dos personagens. Afinal de contas,
uma srie com mais de duas dcadas e quase nenhuma alterao nos personagens principais
algo sem precedentes.
Os trs episdios que tratam principalmente de vises do futuro so O Casamento de
Lisa, da sexta temporada, Bart no Futuro, da dcima primeira, e Futuro-drama, da
dcima sexta. Esses episdios tiveram um intervalo de cinco anos entre si, o que me faz
prognosticar que o prximo ser na vigsima primeira temporada, supondo-se que a srie
continue a ser exibida. O ritmo, contudo, a nica coisa que se pode antecipar sobre os
episdios. Consistentes com o esprito frentico e a imprevisvel natureza da srie, esses
episdios oferecem retratos contraditrios sobre o que acontece a cada um dos principais
personagens. Parte disso deriva da confuso cronolgica gerada pelas alteraes sobre qual
ano considerado o presente (para cada ano do tempo verdadeiro, o presente da srie
move-se para anos posteriores). Por exemplo, o episdio O Casamento de Lisa retrata o ano
2010, quando Lisa deveria estar na faculdade, e Futuro-drama imagina a vida em 2013,
quando se afirma que Lisa estava se formando dois anos antes no colgio! Se a srie continuar
assim, em sua vigsima primeira temporada em 2010, Lisa ainda estar cursando o colgio. (A
menos que se mude para a comunidade do caipira Cletus, duvido que ela estar noiva por essa
poca.) Em face desses parmetros conflitantes, os autores da srie parecem sugerir que,
como as limitaes inerentes tornam todas as previses duvidosas, o cenrio que eles
apresentam deve ser entendido com reservas.
Nos trs episdios profticos, Lisa e Bart conhecem seu futuro de maneiras diferentes.
Em O Casamento de Lisa, ela encontra uma cigana que parece ser especialista em prever
maus relacionamentos. Seu mtodo para prever um casamento catastroficamente abortado para
Lisa a cartomancia. Em Bart no Futuro, ele encontra um ndio americano gerente de
cassino, que evoca imagens da vida de Bart aos 40 anos de idade usando o mtodo da
piromancia, adivinhao pelo fogo. Chamas tremulantes preveem Lisa sendo eleita presidente
e Bart como um grande espinho a seu lado, maneira de Billy Carter.** Futuro-drama
envolve uma mquina inventada pelo professor Frink, a qual, ele garante, est baseada na
astrologia. Outros mtodos de adivinhao (a serem reservados, talvez, para futuros
episdios) incluem a frenologia (leitura de caroos no crnio), a quiromancia (leitura das
mos), a cleromancia (lanamento de dados ou outras sortes) e a oniromancia (interpretao
dos sonhos talvez o mtodo favorito do dr. Marvin Monroe, o psiquiatra de Springfield, e de

sua classe). Nenhum desses mtodos tem uma base cientfica, a despeito das alegaes de
Frink a respeito de sua mquina astrolgica.
O aparelho de Frink funciona mais ou menos como um tocador de DVD ou um TiVo
(marca de um gravador de vdeo digital) com um menu repleto de opes. Ele apresenta fatos
do futuro como se fossem episdios de uma srie. Por exemplo, ao clicar em um item chamado
Vice-presidente Cletus, o aparelho mostra Cletus, o caipira, pedindo a sua namorada
Brandine que ponha suas calas em uma mala para uma viagem oficial a Brunei.
Frink mostra a Bart e Lisa um tema mais pungente: a vida deles na poca da festa de
formatura.
De acordo com a previso da mquina, Bart e Lisa so assediados por acompanhantes
narcisistas. Jenda, uma garota zelosa de sua classe social, pressiona Bart por uma relao
ntima. Ele parece interessado, mas teme perder sua independncia. Ao mesmo tempo, um
Milhouse sarado e obcecado por msculos manipula Lisa, que se apaixonou pelo rapaz depois
que ele a salvou de um incndio. Mesmo depois de descobrir que, na verdade, Milhouse havia
comeado o fogo, ela continua com ele, aparentemente por desespero. Quando Bart ganha uma
bolsa para Yale que havido sido prometida a ela por Burns, Milhouse explora os sentimentos
de rejeio de Lisa para se aproximar ainda mais. Enquanto isso, depois que Homer esbanja
as economias da famlia em uma casa submarina, Marge decide se separar e tem alguns
encontros com Krusty. Isso enfurece Homer imensamente. O Snake Jailbird do tempo***
parece ter roubado a famlia de toda sua possibilidade de verdadeiro amor e felicidade.
No final, Bart percebe que Jenda a escolha errada para ele e que Milhouse a escolha
errada para Lisa. A revelao surge depois que ele entra na casa de Frink, agora abandonada,
e quer ver o que h l dentro. Jenda abandona Bart frustrada por ele estar mais interessado na
casa que nela. Uma vez dentro do laboratrio de Frink, Bart descobre a mquina astrolgica e
a regula ainda mais para o futuro. Ele v uma imagem deprimente da vida de casados de
Milhouse e Lisa, com um perturbado Milhouse informando a Lisa que ele acabou de vender
sua medula em uma tentativa desesperada de pagar a conta de luz. Consternado em ver como
sua irm vai ser oprimida, Bart a afasta rapidamente de Milhouse e devolve-lhe a bolsa de
estudos que ela merece. Marge e Homer se reconciliam, e tudo fica bem na casa dos Simpsons
do futuro.
Tpico dos episdios futuristas, Futuro-drama apresenta misturas genticas bizarras,
estranhos robs e tecnologia que mal funciona. Moe tem um clone exato que o ajuda no bar.

No processo de clonagem, uma aranha com algum material gentico de Moe


inadvertidamente produzida sem dvida um gancho para o episdio Fly versus Fly. Essa
noo de clonagem baseada no entendimento popular de que os clones seriam formados
como adultos completos, quando, na verdade, os clones precisam crescer a partir de clulas
simples, como qualquer embrio. Dessa forma, Moe deveria estar trocando as fraldas de seu
clone, e no permitindo que ele o ajude no bar.
O episdio traz ainda outras formas absurdas de tecnologia futurista. O Chefe Wiggum
agora um rob com uma rotisseria no lugar do estmago. A nova casa submarina de Homer
requer trs horas de descompresso apenas para abrir. Ele dirige o primeiro carro que levita,
o qual parece um limo. Junto de Bart, ele atravessa um tnel quntico que passa por uma
montanha.
Para uma partcula elementar, tneis qunticos ocorrem quando sua funo de onda se
estende atravs da barreira que a partcula, na forma clssica, seria incapaz de atravessar.
Nesse caso, enquanto a fsica clssica prev que a partcula teria chance zero de estar do
outro lado da barreira, a fsica quntica afirma que a chance pequena, mas mensurvel. De
acordo com nosso atual entendimento, o efeito do tnel quntico quase sempre se aplica a
objetos nas escalas atmicas ou subatmicas, e no do tamanho de carros, mas vamos deixar
isso pra l.
Quando o carro sai da montanha, de alguma forma j havia apanhado Bender, o rob de
Futurama. (Este um caso raro de crossover entre as duas sries.) A apario inexplicvel de
Bender fornece outro exemplo dos absurdos da tecnologia do futuro segundo Os Simpsons.
Quando ele tenta ficar amigo de Homer e Bart, eles parecem completamente desinteressados e
logo o jogam fora do carro.
Para uma mquina baseada em previses astrolgicas, suas vises do futuro parecem
incrivelmente detalhadas. A cincia verdadeira poderia fazer o mesmo truque? J vimos como
buracos de minhoca atravessveis, hipotticos atalhos atravs do espao para objetos
macroscpicos, no apenas minsculas partculas , poderiam ser tneis de acesso ao
passado. Uma avanada civilizao do futuro, desejosa de se comunicar com o passado,
poderia transmitir correntes de informao atravs de um buraco de minhoca na esperana de
que algum pudesse captar e interpretar essas mensagens. De maneira geral, esses esforos
seriam arriscados, dado que informaes sobre o futuro poderiam mudar o curso da histria e
alterar, ou at mesmo destruir, a civilizao que enviou as mensagens. Contudo, se as
civilizaes futuras tivessem de enfrentar um desastre iminente, como uma praga mundial, uma

invaso aliengena ou uma guerra nuclear devastadora, sua nica esperana poderia ser uma
mensagem de alerta transmitida ao passado, para uma poca em que a catstrofe pudesse ser
evitada.
O aclamado romance Timescape, de Gregory Benford, baseado em algumas de suas
ideias especulativas sobre a fsica terica, aborda essa situao de resgate de um planeta. Um
cientista de 1998 (o romance foi publicado em 1980) desenvolve um meio de comunicao
com o passado em uma tentativa de alertar as pessoas do incio dos anos 1960 sobre um
iminente desastre ecolgico causado por um produto qumico que devasta a cadeia alimentar.
O mecanismo utilizado para enviar a mensagem envolve os tquions que, como vimos, so
partculas hipotticas que excedem a velocidade da luz. Transmitidos em sinal modulado,
como as ondas flutuantes de rdio, eles so usados para passar informaes ao passado ao
interferir com processos nucleares em maneiras mensurveis. O cientista aponta os sinais na
direo em que a Terra estava em 1963, afetando os resultados de uma experincia nuclear
que estava sendo realizada naquele tempo. Quando os pesquisadores de 1963 conseguem
decifrar os resultados, eles publicam um importante trabalho que evita a produo de danos
qumicos, impedindo a catstrofe.
Embora os tquions nunca tenham sido detectados, e as partculas comuns no possam ser
aceleradas a velocidades maiores que a da luz, nada nas leis da fsica torna sua existncia
impossvel. Assim, embora Homer possa impedir Lisa de violar as leis da termodinmica em
sua casa, ele relutaria em proibi-la de enviar sinais de advertncia ao passado, por meio de
tquions, sobre catstrofes ecolgicas um superaquecimento acidental do ncleo de uma
usina nuclear, por exemplo. Ela argumentaria com ardor, em sua voz suave e convincente, que
a relatividade permite a existncia de partculas viajando a uma velocidade maior que a da
luz, velocidade esta que age como uma barreira entre partculas mveis menos rpidas e mais
rpidas as primeiras conhecidas como trdions. O que proibido apenas cruzar a
barreira.
Dados esses mtodos tericos para transmitir partculas ao passado, curioso como
Frink baseia sua mquina na astrologia, e no em uma cincia verdadeira. Ao fazer essa
escolha, remete-nos aos tempos antigos, quando a linha entre a astronomia e a astrologia era
borrada. Os primeiros astrnomos possuam muito mais habilidades de previso que os
especialistas de qualquer outra disciplina da poca. Tinham um vasto conhecimento sobre os
movimentos das estrelas e das constelaes (representaes atribudas pela mitologia a vrios
arranjos estrelares), o que lhes possibilitava mapear calendrios e prever acontecimentos

celestes como os eclipses. Presumindo que esse domnio do reino celestial se estendesse
tambm aos eventos terrenos, reis e outras figuras poderosas recorriam a esses homens
sbios quando decises importantes precisavam ser tomadas. Guerras seriam deflagradas e
importantes pronunciamentos seriam feitos somente quando os consultores astrais julgassem
que as estrelas estavam corretamente alinhadas.
Atravs dos sculos, a astrologia permaneceu uma atividade lucrativa e popular. At
Johannes Kepler, o pioneiro alemo do mtodo cientfico do sculo XVII, vendeu previses
astrolgicas para ganhar um dinheiro extra. Ele nutria um entendimento errneo de que as
estrelas influenciam o curso das vidas humanas. Ao investigar os movimentos celestes, Kepler
sugeriu que esse conhecimento poderia ampliar nossa habilidade de prognosticar eventos
futuros na Terra. Felizmente, ele foi capaz de colocar suas crenas de lado e trabalhar com as
informaes fornecidas pelos fatos. Isso o levou a deduzir as leis fundamentais da dinmica
planetria, um desenvolvimento essencial que preparou o caminho para a mecnica de
Newton.
Graas a Kepler, e a seu contemporneo italiano Galileu Galilei que inventou o
telescpio astronmico em 1609 , a astronomia estabeleceu-se como uma cincia moderna.
Mesmo que as estrelas no tenham a chave do nosso destino pessoal, elas fornecem pistas
essenciais sobre a origem e o destino do cosmos. E com o esplendor dos cus aberto a nossa
investigao a cada noite, qualquer um, desde astrnomos famosos at garotas curiosas de oito
anos, pode explorar profundos mistrios csmicos. Isto , se a poluio atmosfrica no
atrapalhar.

* No seriado, Patty, irm de Marge, lsbica e certa vez se envolveu com uma mulher que, na verdade, se revelou um
homem (N. do E.).
** Irmo mais novo de Jimmy Carter, presidente dos Estados Unidos entre 1977 e 1981, e causador de muitos problemas
polticos para o presidente (N. do T.).
*** Snake Jailbird uma personagem criminosa, um ladro (N. do E.).

Parte quatro

Springfield, o universo e alm


A cincia alguma vez beijou uma mulher, ou ganhou o Super Bowl, ou colocou um homem na
Lua?
Homer Simpson, A Casa da rvore dos Horrores XV
H tanta coisa que eu no sei sobre astrofisica.
Homer Simpson, A Casa da rvore dos horrores VI

17
As habilidades
de percepo de Lisa

Os considerveis talentos de Lisa Simpson so subestimados por sua famlia e colegas de


escola, exceto, talvez, pelo olhar ardente e apaixonado de Milhouse. Ah, amor no
correspondido! Virtuose do jazz, campe de ortografia, cientista amadora e guardi do meio
ambiente, Lisa realmente uma pupila do Renascimento, um verdadeiro Leonardo de
lancheira.
Que descaramento teve ento Eric Idle, do Monty Python,* de aparecer na srie
dublando o personagem Declan Desmond e acusar Lisa de ser uma intelectual de festinhas
e uma diletante! Enquanto fazia um documentrio sobre as crianas de Springfield denominado
Os Americanos Tapados, Desmond desdenha as qualificaes de Lisa ao cham-la de Garota
que joga em todas as posies, mas bem em nenhuma, e maldosamente perguntando Qual a
sua ambio du jour [de hoje]? Ele, o consumado comediante, escritor de comdias, ator,
letrista, membro tanto do Monty Python quanto dos Rutles,** autor do musical da Broadway
Spamalot, entre outras qualificaes, tem mesmo a petulncia de apontar o dedo para uma
talentosa garotinha por sua falta de foco.
O episdio no qual Idle apareceu, Eu Quero Ver o Cu, sobre astronomia, em que ele
tem ampla experincia por causa de sua veia musical. Um dos trechos clssicos de seus
ltimos dias no Python foi um poema musicado que ele escreveu e apresentou para o filme O
Sentido da Vida, chamado The Galaxy Song [A Cano da Galxia]. Cantada para uma dona
de casa sem atrativos, representada por Terry Jones, a cano descreve a falta de sentido da
vida terrestre diante da inimaginvel vastido do cosmos. Um compndio de conhecimento
astronmico, a cano reala o diminuto lugar da Terra em nossa galxia, a Via Lctea, que
com suas centenas de bilhes de estrelas compreende uma minscula frao de nosso universo
constantemente em expanso. Da, em comparao com as areias sem fim da eternidade, em
essncia, somos apenas um gro de poeira. Belo tema para um filme.

Se voc j olhou para as milhares de luzes como diamantes contra o dossel de veludo
preto do cu, deve ter experimentado essa sensao de pequenez. De p em um lugar escuro
como breu, olhando para cima, para o sortimento sem fim de estrelas, voc ficaria, sem
dvida, estupefato pela humilde posio da Terra diante da enormidade de tudo. Se voc no
conseguir encontrar em sua regio um lugar que no seja escuro o suficiente, aguarde at estar
de frias em um local menos iluminado o campo, por exemplo. As estrelas iro saud-lo
como amigos esquecidos de uma poca distante. Ou, voc pode ter sua experincia
transcendental, como Lisa faz, na seo de astronomia de um museu de histria natural.
No episdio, aps crtica mordaz de Declan Desmond, Lisa corre para o Museu de
Histria Natural de Springfield e embarca em uma desesperada busca por identidade. Depois
de visitar outras mostras cientficas do museu, incluindo dinossauros e achados geolgicos
no-particularmente excitantes, ela chega a um espetacular show planetrio sobre o nosso
lugar no universo. Isso a inspira a querer ser uma astrnoma. Acabou a hora dos aperitivos de
buf. Ela quer o prato principal.
Persuadindo Homer a comprar-lhe um telescpio, Lisa se pe a explorar o cu estrelado.
Como Galileu fez sculos antes, ela espera perscrutar os planetas e examinar suas
caractersticas curiosas: Saturno e seus famosos anis; Jpiter com sua grande mancha
vermelha e um grupo de satlites; a Lua com suas montanhas e crateras. Galileu, contudo, no
teve de lutar com a luminescncia onipresente dos restaurantes de fast-food, shopping
centers, lojas de convenincia abertas 24 horas, autoestradas entupidas de carros e assim por
diante. Quando ele fitava o cu atravs de seu instrumento, o cu da noite era absolutamente
escuro, exceto talvez pela suave luz do luar.
Em contraste, as aventuras astronmicas de Lisa precisam competir com uma barragem
de fontes locais de luz. A iluminao brilhante de um estdio suplanta seus esforos para ver
Vnus, e a luminosidade do hotel rodovirio Starlight mata toda tentativa de ver Jpiter. Lisa
corre at uma colina, mas no consegue escapar do brilho laranja-plido e repulsivo que
recobre Springfield. Perto, no observatrio administrado pelo professor Frink, ele confirma
que a poluio luminosa um dos maiores desafios dos astrnomos mais difcil, Frink
explica, que marcar um encontro.
Enfurecida, Lisa faz circular uma petio e convence o prefeito Quimby a diminuir a
intensidade da iluminao noturna de Springfield. Os habitantes da cidade ficam deslumbrados
com o espetculo da observao das estrelas, e Lisa aguarda ansiosa uma chuva de meteoros,
que ela espera observar em toda sua glria.

O cu escurecido, contudo, acaba sendo um prato cheio para os criminosos


particularmente vndalos que gostam de serrar os enfeites dos caps dos carros. At Bart e
Milhouse, na tentativa de parecerem legais, juntam-se loucura do furto de enfeites e tentam
conseguir um. A gritaria pblica que se segue fora o prefeito a aumentar a iluminao da
cidade a nveis ainda mais brilhantes que antes, frustrando as aventuras astronmicas de Lisa e
as diabruras de Bart e Milhouse.
Ento, a insnia toma o lugar do vandalismo. Com uma inundao de luz eltrica
invadindo todos os cantos e frestas de Springfield, ningum consegue dormir. Homer fica
absolutamente catatnico, o que se revela muito conveniente para Lisa e Bart que engendram
um esquema para escurecer o cu. Homer, em seu estado hipntico, conduzido por Lisa e
Bart at a usina nuclear e compelido a desativar o sistema de segurana. Os irmos ajustam o
controle de produo para alm da carga mxima e queimam toda a iluminao de Springfield.
De repente todas as luzes se apagam, e o brilho some.
Assim, Lisa, Frink e os outros podem admirar as maravilhas de uma espetacular chuva de
meteoros contra a tela de bano do cu. Frink inspeciona um meteorito cado e encontra
evidncias de molculas base de carbono, necessrias para a vida, at que essa prova
apanhada rapidamente por um minsculo aliengena. No importa pelo menos por enquanto
tudo est bem naquela noite.
Enfrentar a poluio luminosa um dos desafios da astronomia contempornea. H um
sculo, observatrios de pesquisa podiam ser instalados em quase todo lugar, at mesmo nos
subrbios das cidades maiores, e ainda assim se beneficiar do cu escuro para obter
informaes sobre o cosmos. Uma das grandes descobertas de todos os tempos a expanso
do universo foi feita pelo Mount Wilson Observatory, que fica a menos de 40 quilmetros do
centro de Los Angeles. L, com um telescpio refletor Hooker de 250 centmetros de
dimetro, Edwin Hubble determinou as distncias de numerosas galxias, concluindo que elas
esto muito alm da Via Lctea e se afastando cada vez mais (tanto de ns quanto das outras).
Essas descobertas foram feitas nos anos 1920, quando Los Angeles j era uma grande cidade e
principal centro de produo cinematogrfica mesmo assim o cu sobre o Monte Wilson era
escuro o suficiente para Hubble captar a luz de inmeras estrelas variveis*** em galxias a
milhes de anos-luz de distncia (um ano-luz, a distncia que a luz viaja durante um ano,
equivale a 9,5 trilhes de quilmetros). Registrando a luminosidade dessas estrelas variveis,
chamadas cefeidas, e comparando-a energia que elas estavam realmente produzindo (uma

quantidade conhecida para esse tipo de estrela), Hubble estimou a que distncia elas estavam,
e da a distncia at suas galxias. Combinando esses dados com informaes sobre a
velocidade de afastamento de cada galxia, ele demonstrou que as galxias esto fugindo e o
espao est ficando cada vez maior. Todas essas observaes ocorreram muito perto de
Hollywood, distncia de um arremesso de lata de filme.
Embora ainda haja muitos observatrios perto de cidades, sua utilidade cientifica foi
grandemente reduzida por causa da nvoa urbana. Os pesquisadores preferem disputar
horrios para observao nos grandes telescpios nas montanhas do Chile, ou no topo dos
mais altos picos do Hava. Para eliminar completamente a poluio luminosa e a distoro
atmosfrica, numerosas sondas foram lanadas at o vcuo no espao, incluindo o telescpio
espacial Hubble, assim chamado em homenagem ao grande astrnomo e lanado em 1990.
Livre da nvoa e do brilho da atmosfera terrestre, o telescpio Hubble tem sido
extraordinariamente bem-sucedido em fotografar as mais distantes extenses do cosmos,
captando a luz de galxias a bilhes de anos-luz. Quando, em 1995, um pequeno e
aparentemente deserto pedao do cu observado pelo Hubble revelou milhares de galxias, os
astrnomos perceberam que o espao contm mais de 50 bilhes de galxias. Isso muito
mais que o superdotado Martin Prince poderia escrever em seus trabalhos de escola, mesmo
que ele bebesse uma centena de Squishees por dia durante toda sua carreira no ensino
fundamental. Isso no quer dizer que ele faria isso, bem entendido.
O Hubble expandiu as fronteiras do conhecimento astronmico, estendendo nosso
entendimento do passado csmico para cada vez mais perto da aurora dos tempos. Porque a
luz leva tempo at chegar aqui, e quanto mais distante a imagem produzida pelo telescpio,
mais antiga . Assim, por exemplo, quando vemos uma estrela que est a 65 anos-luz de
distncia, seus raios levaram 65 anos para chegar at ns, e estamos vendo como ela era em
uma poca em que Abe Simpson perseguia as enfermeiras do exrcito. Embora atualmente
esse corpo possa ter perdido a maior parte de seu calor e atingido um estado de inatividade,
naquela poca era extremamente quente e fumegante. Voltar aos tempos da Segunda Grande
Guerra, ou mesmo poca dos dinossauros, contudo, caf pequeno comparado com os feitos
do Hubble. O Hubble j registrou imagens de objetos to distantes que sua luminosidade foi
produzida durante os primeiros 5% da histria do universo o primeiro acorde da primeira
msica do concerto csmico.
Alm de mapear as profundezas do espao e do tempo, o Hubble revelou um verdadeiro
cofre de maravilhas csmicas: os padres dos sistemas planetrios em formao, como pedras

preciosas, o caracterstico brilho secundrio de incrveis exploses de energia conhecidas


como raios gama, o resduo poeirento de galxias colidindo e tantas outras imagens incrveis.
Ele chegou at a mostrar ausncias reveladoras: lugares onde pode haver buracos negros,
lacunas em que se admite que existe matria invisvel. No de espantar que a astronomia
cative crianas como Lisa, curiosas sobre a mirade de maravilhas dos cus.
O Hubble, embora seja o mais famoso instrumento espacial, no o nico. Nos anos
recentes, ele fez parte de um conjunto que trabalhou em harmonia para cobrir todas as faixas
do espectro luminoso. Como um quarteto de cordas com seus violinos animados, a doce viola
de gamba e o grave violoncelo, os grandes observatrios espaciais da Nasa cobriram as mais
altas frequncias (taxas de oscilao) da luz, bem como as mdias e as baixas. O Compton
Gamma Ray Observatory [Observatrio Compton de Raios Gama], lanado em 1991 e que
operou durante mais de nove anos, registrou luz de frequncias to altas que elas estavam
muito alm da visibilidade. Isso anlogo aos apitos para cachorros cujo tom to alto que
est acima da capacidade auditiva humana.
Como a fsica quntica nos informa, a frequncia de uma onda luminosa est muito
relacionada a sua energia. Portanto, os raios gama, a mais alta frequncia luminosa, so
tambm os que possuem mais energia. Felizmente para os seres humanos, eles so bloqueados
pela atmosfera da Terra, e so tambm os mais fceis de serem detectados no espao uma
grande justificativa para o lanamento do Compton. A informao coletada pelo Compton, em
conjunto com os resultados ticos do Hubble, produziu pistas vitais a respeito de eventos
catastrficos como as fantasticamente poderosas exploses estelares.
Registrando imagens de frequncias um pouco mais baixas, mas ainda acima da
visibilidade, o Chandra X-ray Observatory [Observatrio Chandra de Raios X] preencheu um
importante nicho entre o Compton e o Hubble. Sinais de raios X so produzidos
rotineiramente por vrios processos energticos, como buracos negros devorando a matria
prxima. Quando a matria cai nos poos gravitacionais infinitos dos buracos negros, os raios
X se disseminam pelo espao e podem ser captados por detectores. Assim, embora no
possamos ver os buracos negros, o Chandra registrou ampla evidncia de seu apetite voraz. O
Chandra tambm forneceu prova da existncia da matria escura intergalctica.
Completando o planejado quarteto (que, infelizmente, se tornou um trio pela retirada de
rbita do Compton em 2000), o Spitzer Space Telescope [Telescpio Espacial Spitzer] mede a
luz na escala infravermelha, com frequncias muito baixas para serem vistas. A radiao
infravermelha mais conhecida como calor comum, do tipo que liberado por corpos

humanos e rosquinhas quentes. Essa radiao pode ser captada por culos de proteo
especiais para viso noturna, oferecendo a crianas como Bart a oportunidade de observar
seus pais comendo rosquinhas proibidas na escurido. Embora estrelas como o Sol produzam
radiao normalmente na escala visvel, planetas como a Terra produzem apenas luz
infravermelha. Eles podem refletir a radiao visvel de uma estrela, mas emitem apenas
infravermelho.
Dada a capacidade do Spitzer, no surpreende que seus maiores triunfos incluam fotos de
planetas impossveis de serem observados visualmente por estarem muito distantes. Em 2005,
o Spitzer forneceu as primeiras fotos diretas de planetas em outros sistemas estelares,
provando que nosso sistema solar no nico. Enquanto os que se dizem sequestrados por
Kodos, Kang e sua turma nunca duvidam dessa premissa, as descobertas do Spitzer trouxeram
a confirmao para o resto de ns.
Embora os telescpios espaciais tenham produzido at agora resultados magnficos, eles
no podem ser a nica resposta aos problemas da poluio luminosa. Extremamente caros de
construir, lanar e manter, cada um exige dcadas de planejamento, financiamento e
negociaes polticas. Quando seus sistemas falham e vo falhar , eles precisam ser
abandonados ou ter sua vida til encurtada, ou ento espaonaves como os nibus espaciais
devem ser enviados para fazer reparos. O programa dos nibus espaciais vai ser
descontinuado, o que trar enormes problemas para a manuteno dos observatrios no espao
em longo prazo.
O que, ento, pode ser feito para manter os observatrios terrestres livres do claro
noturno que caracteriza a moderna vida urbana? O primeiro passo trazer o problema ao
conhecimento pblico. Como os cidados de Springfield, muitas pessoas associam lmpadas
brilhantes nas ruas com segurana, e a falta delas com o perigo. Muitos no percebem que luz
forte e ofuscante representa intrinsecamente um risco. Ela pode, na verdade, reduzir a
visibilidade, muito mais que aument-la. Por exemplo, suponhamos que um respeitvel
cidado mais velho digamos o rico proprietrio de uma usina de energia nuclear esteja
passeando pela rua principal de uma cidade e encontre um grupo de bandidos. Se ele acabou
de passar por uma brilhante luz da rua ou por um carro com seus poderosos faris, seus olhos
podem no ter tido tempo de ajustarem-se, deixando-o temporariamente cego enquanto ele se
agarra sua maleta cheia de dobres de ouro. Assim, mesmo um baro da energia seria sbio se
defendesse esquemas de iluminao pblica responsveis.
O celebrado astrnomo amador John Bortle, escrevendo na revista Sky and Telescope

[Cu e Telescpio], props uma escala de escurido em nove nveis para avaliar a adequao
de uma rea observao astronmica. A escala utiliza a visibilidade da faixa luminosa
principal da Via Lctea como um parmetro de escurido noturna. O nvel 1, as melhores
condies de visibilidade possveis, representa o mais prximo da escurido total. Nenhum
objeto terrestre prximo pode ser visto nem o prprio telescpio, talvez pois o cu, e tudo
em torno, est absolutamente escuro. Nessas circunstncias, a Via Lctea aparece como uma
inconfundvel nuvem cremosa pelo do cu. O nvel 9, as piores condies possveis,
corresponde iluminao radical implementada pelo prefeito Quimby, ou a alguma coisa
prxima, em que nenhuma estrela pode ser vista a olho nu e talvez apenas a Lua e um ou dois
planetas so discernveis. A rea de Tquio chamada de Ginza, a rea da Times Square em
Manhattan e outras regies urbanas muito concentradas so nvel 9. No meio ficam os cus
rurais e suburbanos, com vrios graus de iluminao. Onde Springfield se encaixa? Parece que
depende de qual segmento da populao o prefeito Quimby est tentando satisfazer. Se for sua
namorada, pode acreditar que ela vai estar em uma rea bem escura para o bem pblico,
naturalmente.
A Associao Internacional Dark-Sky [Cu Escuro] uma organizao dedicada, como
Lisa, a reduzir a poluio luminosa no globo. Ela defende vigorosamente a substituio das
lmpadas de rua que lanam luz em todas as direes por unidades especiais, livres de
ofuscamento, desenvolvidas para iluminar apenas o local abaixo delas. Dessa forma, as
pessoas podem ver claramente as caladas e as ruas, sem serem ofuscadas pela iluminao
excessiva. Isso eliminaria a irradiao da luz para cima, e as comunidades seriam capazes de
reduzir o brilho laranja-plido e repulsivo sobre elas, desfrutando a formidvel viso da
Via Lctea.
Luzes de vrias frequncias chovem sobre a Terra o tempo todo, oferecendo abundante
informao sobre o universo. Os astrnomos lutam para coletar e interpretar o maior nmero
possvel dessas informaes, presumindo que a luz veio diretamente da estrela ou da galxia
que a produziu. Como Albert Einstein demonstrou, contudo, essa suposio nem sempre
vlida. A influncia gravitacional de objetos celestes pode curvar a trajetria da luz e criar
curiosas iluses de tica: imagens mltiplas do mesmo corpo. Esse estranho fenmeno, uma
importante previso da teoria da relatividade geral, chamado lente gravitacional. bem
conhecido pelos astrnomos, embora as pessoas no-familiarizadas com seus efeitos, como os
Simpsons, possam tom-los erradamente como insanidade.

* Grupo de humor ingls de grande sucesso, atuante de 1969 a 1983 (N. do E.).
** Rutles um grupo que faz pardias dos Beatles (N. do T.).
*** Estrelas cuja luminosidade varia, em oposio a estrelas cujo brilho constante (N. do E.).

18
Raios defletidos

Com a srie Everybody loves Raymond [Todo Mundo Ama Raymond] to popular, e sua
estrela, Ray Romano, to afvel, os redatores de Os Simpsons acharam Ray suficientemente
divertido para merecer um episdio. Infelizmente, Ray mostrou-se to divertido* que at a luz
se desviava dele, de modo que na maior parte do episdio ningum o via, a no ser Homer.
Raios de luz defletidos podem oferecer esplndidas iluses de ptica, lucrativos truques para
os mgicos, meios de testar teorias astronmicas e todas as vantagens sociais da
invisibilidade. No caso de Homer, sua famlia e seus amigos apenas o consideraram
completamente maluco.
O ttulo do episdio, No Tema o Carpinteiro, uma referncia cano Dont Fear
the Reaper [No Tema o Ceifador, a morte], da banda de rock Blue yster Cult, que
inspirou uma gerao inteira de guitarristas que fingiam tocar e irritou uma gerao inteira de
pessoas que gostam de citar a Bblia a toda hora. Os carpinteiros que consertam telhados, sem
dvida, podem ser assustadores, descendo de repente dos telhados no meio da noite, forando
passagem por entre telhas frouxas e arrebatando almas infelizes. Ento, no dia seguinte eles
retornam, com uma conta astronmica.
Ray Romano interpreta um tipo mais amigvel de carpinteiro, chamado Ray Magini, que
se oferece para ajudar Homer a consertar de graa seu telhado cheio de goteiras depois que
ele foi danificado por uma tempestade. Eles se encontram em um bar e vo ficando amigos,
compartilhando bebida, nachos e planos para consertar o telhado de Homer. Os planos,
contudo, desandam quando Homer e Ray se engajam em uma luta com pistolas de pregar, em
vez de se concentrarem no trabalho.
Quando Marge descobre que o telhado ainda no foi consertado, fica furiosa. Ela implora
a Homer para que faa o trabalho ele mesmo. Com Bart, ele corre at uma loja de material de
construo chamada Builders Barn [Celeiro do Construtor], onde encontra Ray por acaso, o
qual lhe assegura que logo voltar casa dos Simpsons para fazer o reparo. Mais tarde, em

casa, Homer espera por Ray, at que Marge lhe diz que Ray apenas uma inveno de sua
imaginao. Bart concorda, afirmando que na Builders Barn parecia que Homer estava
falando sozinho. O curioso que o nome completo de Ray um anagrama para imaginrio.
Homer ento levado fora para um tratamento base de choques eltricos com o dr.
Hibbert. Sacudido para um lado e para o outro, Homer finalmente para de acreditar que Ray
existe. E ento Ray aparece, surpreendendo a famlia e deixando o dr. Hibbert nervoso com a
possibilidade de sofrer uma ao judicial. Agora que todo mundo v Raymond, todos se
perguntam por que no o viram antes.
Alm de Ray Romano, o outro convidado do episdio Stephen Hawking. Na segunda de
suas duas aparies na srie, Hawking representa a si mesmo como o novo proprietrio da
Little Caesars, uma pizzaria de bairro, e que alega que sua voz gerada por computador fica
travada quando ele diz pizza, pizza!. Como um especialista em astrofsica, Hawking fornece
uma rebuscada explicao relativstica para o fato de Bart no ter visto Ray no Builders
Barn. Hawking conta que ele estava procurando uma fissura no tecido do espaotempo, o
que, combinado com as peas de metal da Builders Barn para criar um buraco negro em
miniatura [etc., etc.] entre Homer e Bart, gerou uma lente gravitacional, que absorveu a luz
refletida de Ray, o carpinteiro.
A explicao de Hawking recebe uma confirmao de assentimento de Lisa, mas ser que
realmente vivel? Lente gravitacional um fenmeno fsico bem compreendido, e que deriva
da curvatura do espaotempo provocada por grandes objetos. Quando a matria curva o
tecido do espaotempo ao seu redor, linhas retas, como a trajetria assumida pela luz,
curvam-se tambm. Quando os olhos seguem de volta a trajetria atravs do espao, eles
veem imagens distorcidas. Einstein foi quem primeiro descreveu esse efeito, em 1916, quando
afirmou que se dois corpos astronmicos digamos duas galxias esto situados um diante
do outro dentro da trajetria da luz em direo Terra, a luz do objeto mais distante se
curvaria em redor do mais prximo em todas as direes, formando um anel. Esses anis de
Einstein tm sido observados pelo Hubble e outros telescpios como padres de luz parcial
ou completamente concntricos.
Se os corpos no esto perfeitamente alinhados, eles ainda podem produzir um efeito de
curvatura, embora no um anel, mas imagens mltiplas do objeto mais ao fundo. Esse efeito
foi observado pela primeira vez em 1979, quando astrnomos, utilizando o Kitt Peak National
Observatory, perceberam um par de quasares gmeos (ultrapoderosas fontes de energia de
uma massa galctica) que pareciam idnticos em todos os aspectos, exceto que um era uma

imagem refletida do outro. Eles logo deduziram que era a luz do mesmo quasar, dividida em
duas imagens por uma galxia intermediria. Desde ento, numerosos outros exemplos foram
identificados.
O efeito de lentes gravitacionais ocorre tambm com objetos menores, no apenas os de
tamanho galctico. Contudo, quanto menor o objeto que provoca a curvatura, menos
perceptvel o efeito. Por exemplo, se um planeta remoto de nossa galxia passa em frente a
uma estrela de outra galxia, ele poderia curvar a luz da estrela distante de uma forma mnima,
dirigir mais uma frao do feixe luminoso da estrela em direo Terra e, portanto, fazer a
estrela parecer ligeiramente mais brilhante durante o intervalo da passagem do planeta.
Durante alguns anos os cientistas tentaram detectar planetas ainda no vistos usando essa
tcnica, chamada de microlentes gravitacionais. Diversos candidatos promissores j foram
localizados dessa forma.
Buracos negros poderiam provocar o efeito das microlentes, mas no espao, e no na
Terra, e certamente no na minscula escala mencionada no episdio. Um buraco negro
formado por peas de metal reunidas em uma loja de material de construo seria
extraordinariamente pequeno e virtualmente impossvel de produzir, mesmo com a ajuda da
fissura no tecido do espaotempo. De maneira tpica, os buracos negros so constitudos
durante imploses de imensas energias de ncleos estelares, quando gigantescas estrelas
contendo esses ncleos so, de repente, colapsadas por uma exploso em eventos como a
irrupo de raios gama. Quando esses ncleos implodem, os tomos dentro deles so
absolutamente pulverizados. Essas condies extraordinrias no podem ser criadas com
nenhum material comprado em uma loja.
Mesmo que um rasgo no espaotempo pudesse de alguma forma provocar tal
calamidade, ele sem dvida afetaria a regio em seu redor. Por que ningum na loja percebeu
uma imploso do metal? Alm disso, o tamanho de um buraco negro formado por essa coleo
de materiais seria muito pequeno para ser detectado. Sua curvatura da luz seria completamente
imperceptvel e certamente no impediria Bart de ver Ray. Talvez Ray ou pelo menos o
metal flutuando em volta dele afinal de contas no seja to defletido.
Mas Ray um tipo muito esperto e talvez tenha inventado uma outra maneira de se tornar
invisvel, desconhecida dos Simpsons (e at dos roteiristas da srie). Para fazer uma
brincadeira com Homer talvez ele tenha desenvolvido maneiras experimentais de no ser
visto. Como o Homem Invisvel do romance de H. G. Wells, ele est se esforando ao mximo
para ficar invisvel.

Suponhamos que Ray tenha lido um artigo do professor John B. Pendry, do Imperial
College, de Londres, um especialista moderno em invisibilidade. Seguindo a orientao de
Pendry, Ray projetou um esquema de deflexo suficientemente efetivo para bloquear a viso
de Bart. Talvez isso seja uma forada de barra, mas no mais que buracos negros feitos com
folhas de metal.
As teorias de Pendry, publicadas na Science e em outras revistas especializadas
conhecidas, envolvem a utilizao de substncias especialmente desenvolvidas chamadas
metamateriais, para redirecionar campos eletromagnticos (feixes de luz) em torno de
objetos e faz-los retornar a sua trajetria original. Em outras palavras, a luz continua sua
trajetria frente, como se os objetos interpostos no estivessem l. Pendry e seus colegas
calcularam que tal deflexo possvel em teoria e esperam completar um projeto experimental
em um futuro prximo.
Agora, imagine que Ray Magini j produziu esse metamaterial com itens das gndolas
apinhadas da Builders Barn. Prendendo placas desse material em toda sua volta exceto o
lado virado para Homer , ele poderia pregar uma pea em seu novo amigo. A luz do resto da
loja passaria em volta, como uma bola chutada em curva, e retomaria a trajetria original
como se no houvesse nada interposto. Consequentemente, ningum exceto Homer cuja linha
de viso no afetada pelo metamaterial poderia v-lo.
Criar uma iluso simples de invisibilidade um truque comum dos mgicos. Eles no
esto preocupados se voc pode realmente ver atravs de um objeto; eles s querem que voc
pense que pode ver. Nesse caso, espelhos cuidadosamente dispostos podem tranquilamente
fazer o truque. Se Krusty quisesse fazer Sideshow Mel desaparecer, ele poderia pedir-lhe que
entrasse em uma caixa munida de uma frente com um espelho inclinado. O espelho inclinado
pode refletir um padro do teto idntico ao padro por trs da caixa, levando os espectadores
a acreditarem que Mel desapareceu.
Espelhos comuns e lentes curvam a luz quando ela refletida (bate e volta) ou refratada
(passa atravs) da fronteira entre dois materiais diferentes por exemplo, a interface entre o
ar e o vidro. Quando a luz atinge essa fronteira, muda sua velocidade e comea a tomar uma
trajetria diferente no espao. Ento, espelhos estrategicamente posicionados podem curvar a
luz o suficiente para uma caixa parecer vazia quando ela est realmente cheia.
Meios ticos de curvar a luz so muito mais comuns e efetivos na Terra que qualquer
outra deflexo perceptvel da luz pela gravidade. Ao contrrio das lentes normais, o fenmeno

das lentes gravitacionais s percebido como um fenmeno do espao profundo, alm de


distncias interestelares extremamente longas. Em geral, na verdade, muito mais fcil utilizar
as propriedades eletromagnticas que a gravitao para qualquer tipo de curvatura ou
manipulao. De um lado, enquanto a gravidade sempre uma fora de atrao, a eletricidade
e o magnetismo podem ser de atrao ou de repulso. Alm disso, o eletromagnetismo uma
fora muitssimo mais forte que a gravidade. Pode-se ver isso ao prender uma tachinha com
um pequeno im caseiro. A fora do m ao erguer a tachinha sobrepuja a fora gravitacional
da Terra, que tenta pux-la para baixo.
Considerando suas foras relativas, no de surpreender que enquanto as ondas
eletromagnticas (isto , raios de luz) so extremamente fceis de perceber, as ondas
gravitacionais ainda no foram vistas. Elas so produzidas por mecanismos similares: as
primeiras por cargas oscilatrias, e as ltimas, por massas oscilatrias. As ondas
eletromagnticas so muito mais fceis de produzir e detectar, como se v nas transmisses
convencionais de rdio e de televiso.
Quando Kent Brockman transmite as notcias, um microfone capta sua voz. O som faz
vibrar um diafragma dentro do microfone, oscilando um m e criando um sinal eltrico
varivel. O princpio operacional que sempre que os ms se movem prximos a um fio, eles
geram um sinal eltrico. Da mesma forma, a imagem de Brockman gravada e transformada
em outro sinal. Esses sinais de udio e vdeo so combinados e enviados a uma grande antena
de transmisso. O sinal eltrico varivel faz com que as cargas no interior da antena oscilem e
produzam campos eltricos e eletromagnticos variveis em outras palavras, uma onda
eletromagntica. Colocando isso de maneira simplista, agite as cargas e voc obter uma
onda. Agitando-as no mesmo padro de sua voz e imagem, a onda ter a sua voz e imagem.
Agora vamos dar uma olhada na ponta da recepo. Primeiro, deixemos de lado a TV a
cabo e nos fixemos na TV aberta. Imaginemos que Burns comprou todas as companhias de TV
a cabo de Springfield e esteja cobrando 1.000 dlares mensais pelo servio. Doh! Todos ns
sabemos que ficar sem TV deixa Homer maluco, ento suponhamos que ele pea a Ray a
instalao de uma grande antena no telhado. Uma antena funciona porque contm cargas que
remexem e gingam no ritmo das ondas de rdio captadas frequncias baixas dos sinais
eletromagnticos. Quando esses sinais eltricos oscilam, produzem uma voltagem eltrica
varivel que controla o som e os pixels (pontos de luminosidade) no aparelho de televiso.
Presumindo que o aparelho esteja sintonizado no canal certo, e cada canal represente uma
frequncia diferente de ondas de rdio, Kent Brockman vai aparecer, ou talvez Comicho e

Coadinha. A famlia inteira pode, ento, se aquecer com o calor brilhante de uma notcia ou
de um desenho violento. Ah, o milagre da televiso!
Para alguns fsicos, contudo, ondas eletromagnticas so coisas de antanho; elas so to
sculo XX! A nova onda tentar captar as fugidias ondas gravitacionais. Pesquisadores
envolvidos com o projeto Ligo (Laser Interferometer Gravitational-Wave Observatory, ou
Observatrio de Ondas Gravitacionais por Interfermetro Laser), por exemplo, direcionaram
seus esforos para a captao de radiao gravitacional provinda do espao profundo.
Institudo por pesquisadores do Caltech e do MIT, o Ligo mantm detectores nos Estados de
Louisiana e Washington, na esperana de registrar as tnues transmisses de sinais
gravitacionais. Eles seriam captados no por cargas oscilantes, mas por massas vibratrias.
Diferentemente da usina nuclear de Springfield, o projeto Ligo requer monitoramento
delicado e responsvel. Isso porque as cascatas de ondas gravitacionais suficientemente fortes
para serem detectadas seriam produzidas em raros eventos cataclsmicos, como a exploso de
uma supernova quando uma estrela gigante expele a maior parte de seu material em uma
poderosa exploso de energia ou uma coliso entre dois buracos negros. Mesmo assim, as
massas de teste suspensas dentro dos detectores do projeto Ligo, projetados para vibrar sob a
influncia das ondas gravitacionais, vibrariam somente um mnimo em resposta menos que
um trilionsimo de um gro de areia. De forma surpreendente, os instrumentos do Ligo so
suficientemente sensveis para medir essas disparidades. Entretanto, todos os eventos que
sensibilizaram os instrumentos at agora tinham alguma outra explicao. Por exemplo, um
desses candidatos revelou-se ser o distrbio gravitacional, produzido por um avio sobre
nossas cabeas. Sem desanimar, os pesquisadores do projeto Ligo continuam a vasculhar
montes de informaes, esperando algum dia identificar a inconfundvel assinatura
gravitacional de uma catstrofe no espao.
Se algum dia as transmisses gravitacionais forem detectadas, elas podero se mostrar
muito mais interessantes que a dieta televisiva tpica de Springfield. Imagine s sintonizar a
cobertura ao vivo da exploso de uma supernova as palhaadas explosivas de Comicho e
Coadinha pareceriam truques pueris em comparao.
Como podemos ver com a experincia do projeto Ligo, alguns fenmenos da fsica e da
astronomia so sutis, exigindo instrumentos extremamente sensveis para serem detectados.
Outras ocorrncias so muito mais fceis de observar, ocorrendo at em ambientes
domsticos, por exemplo, no banheiro. Descargas podem refletir a influncia de um spin
planetrio ou ser preciso um instrumento mais delicado? Bart quer descobrir isso em uma

visita ao Sul.

* O autor faz um trocadilho com diverting, que tem o significado de divertido e a mesma raiz de divert, que significa
defletir (N. do T.).

19
Mergulho terra abaixo

A Austrlia uma terra de muitas maravilhas, desde o ornitorrinco com bico de pato um
improvvel mamfero que pe ovos, tem uma bolsa, parece-se com o castor e apresenta patas
palmadas at os conservadores membros do Parlamento australiano conhecidos como
Liberais. O tempo l confuso tambm. O Natal, em algumas das regies centrais e ao Norte,
tipicamente a mais de 30 graus de temperatura. Quando Papai Noel salta de bungee-jump de
seu tren, ao dar sua passada pelos Territrios do Norte, ele, muitas vezes, atira-se em
qualquer poa dgua ou riacho que encontra para dar uma refrescada. No muito agradvel
receber presentes ensopados e cobertos por pele de crocodilo. Algumas pessoas juram que a
gua da Austrlia tambm diferente. No estou falando da gua que sai das torneiras,
chamada de cerveja, mas principalmente da que turbilhona no que eles chamam de latrina.
Isso o que outras partes do mundo chamam de privada, WC, casinha.
O episdio Bart versus Austrlia comea com Bart e Lisa despejando xampu e pasta
de dente no ralo da pia do banheiro para ver eles escoam no sentido contrrio ao do relgio.
Lisa afirma que a gua do ralo sempre gira no sentido anti-horrio no hemisfrio norte, e no
sentido horrio no hemisfrio sul, por causa de uma propriedade denominada efeito Coriolis.
Pensando que aquilo uma rematada tolice, Bart aperta a descarga e v a gua girar no
sentido anti-horrio, da mesma forma que na pia. Ento, para verificar o que acontece no
hemisfrio sul, ele liga para pessoas em vrios locais diferentes, incluindo a Antrtida, a
Amrica do Sul e a Austrlia. Quando ele liga para a Austrlia, a ligao cai em uma cidade
chamada Squatters Crog, onde um garoto com o nome de Tobias atende. Tobias verifica a pia
e o banheiro de sua casa, e os de seus vizinhos, e com segurana relata que em todos a gua
escoa no sentido horrio. Baseado nesses fatos, Bart conclui com relutncia que Lisa est
certa. Parece que o padro de escoamento do ralo bastante confivel ser mesmo?
Um evento infeliz leva os Simpsons at a Austrlia, para que chequem por si mesmos.
Tobias deixou o telefone fora do gancho durante todo o tempo em que estava verificando ralos
e vasos sanitrios, o que resultou em uma enorme conta telefnica. Como Bart ligou a cobrar,

o pai de Tobias, Bruno, ficou com a conta. Furioso, ele passa o nome de Bart a uma agncia de
cobrana. Depois que Bart no atende s ligaes, o governo australiano se queixa ao governo
dos Estados Unidos. Para preservar as delicadas relaes entre os dois pases, Bart deve
escolher: ir para a priso ou pedir desculpas pblicas na Austrlia. A escolha fcil; os
Simpsons pegam um avio para a terra l embaixo.*
Uma vez na Austrlia, a famlia vai embaixada americana, onde os toaletes so
especialmente configurados para funcionar ao estilo do hemisfrio norte. Embora, depois de
acionada a descarga, a gua escoe no sentido horrio, em seguida ela forada a girar no
sentido anti-horrio, para os americanos se sentirem mais em casa. Uma crescente torrente de
evidncias parece reforar a premissa de Lisa um dilvio aumentado a cada descarga. Mas
ser essa torrente palatvel, dada sua fonte?
A resposta negativa, pois qualquer um que tenha estudado a gua de toalete (eau de
toilette o termo tcnico, acho)** poderia atestar. Em circunstncias normais, a gua que sai
pelos ralos no gira ao reverso no hemisfrio sul. Mas, sim, h um efeito hemisfrico que
pode influenciar o fluxo da gua, mas para uma pequena bacia do tamanho de uma pia ou de
uma privada ele pode ser visto apenas sob condies laboratoriais extremamente precisas
com absoluta imobilidade e total simetria e no por meio de prticas normais de higiene.
Ento por que, no episdio, Lisa que supostamente a mais inteligente defendeu a ideia
oposta?
Desenhos animados podem nos ajudar a entender e a apreciar a cincia, mas eles, muitas
vezes, exageram ou distorcem as propriedades da natureza em nome de uma boa risada.
Observem cenas do desenho Papa-lguas em que Coiote, o vilo, fica suspenso no ar sobre o
cnion por muitos segundos enquanto contempla seu infortnio; somente depois que ele e os
telespectadores tiveram muito tempo para pensar sobre seu destino que ele finalmente
despenca no cho. Como Roger Rabbit explicou em seu filme de estria, a nica lei inflexvel
dos cartuns obter uma risada (a no ser que voc queira considerar tambm as Laws of
cartoon motion, de ODonnel, discutidas no captulo 9). No obstante, ao parodiar princpios
fsicos, os roteiristas de desenhos animados obrigatoriamente precisam entender as leis da
fsica, e muitas vezes fazem pesquisas antes de escrever.
Em Bart versus Austrlia, os roteiristas deliberadamente decidiram fazer a Austrlia e
o hemisfrio sul parecerem bizarros. Para produzir o humor que deriva de diferenas
culturais, reais ou imaginrias, eles propositadamente enfatizaram vrias noes erradas,

como o esteretipo do australiano Crocodilo Dundee, pouco familiarizado com a vida


moderna, quando, na realidade, a maioria da populao vive em reas urbanas ou suburbanas.
Portanto, abraar a lenda urbana de que as descargas das privadas giram em direes opostas
conforme o hemisfrio cai como uma luva nos planos dos roteiristas.
Alguns mitos folclricos tm uma pitada de verdade; por exemplo, o verdadeiro Drcula
chupava o sangue das vtimas de seus homicdios, mas aparentemente no o engolia. As balas
Mentos estalam quando misturadas com refrigerante, mas no fazem voc explodir. Um
esqulido e plido fantasma assusta as ruas escuras de Springfield na noite de Halloween, mas
seu confivel assistente garante que ele no far mal a nenhuma criana.
No caso das lendas sobre como gira a gua, a noo errnea popular derivada dos
efeitos em larga escala observados nos ciclones e furaces, e no em pias e privadas. como
presumir que um elefante e um rato, por serem ambos criaturas de quatro patas, compartilhem
a mesma andadura. O que se aplica ao grando nem sempre ocorre com o pequenininho.
O efeito Coriolis, no qual fluidos ou objetos no retardados (um pndulo em movimento
livre, por exemplo) tendem, com o tempo, a desviar de sua posio original em um movimento
horrio ou anti-horrio, deriva do fato de a superfcie da Terra ser um sistema de referncia
no-inercial comparada com o espao fixo em redor dela. Um sistema de referncia noinercial significa um estado de acelerao: aumentando a velocidade, diminuindo ou girando.
A fsica de Newton nos informa que as leis do movimento parecem diferentes dessa
perspectiva do que de um ponto de vista inercial (em repouso ou em uma velocidade
constante). A razo para essa diferena reside no famoso princpio de Newton para a inrcia:
objetos em repouso tendem a continuar em repouso e objetos em movimento tendem a
continuar em movimento na mesma velocidade e na mesma direo, a menos que uma fora
externa os obrigue a mudar de trajetria.
O princpio da inrcia pode ser observado quando Marge empurra Maggie em um
carrinho de beb de rodas perfeitamente lisas sobre um rinque de patinao tambm
perfeitamente liso. Se Marge se distrai e solta as mos, Maggie e o carrinho continuaro na
mesma velocidade ao longo de uma trajetria retilnea indefinidamente. Qualquer um que
esteja no rinque ter a mesma perspectiva inercial e concordar que o movimento de Maggie
uniforme e linear. Mesmo que Bart esteja se movendo em uma velocidade constante em seu
skate, ele vai concordar.
Contudo, suponhamos que Hans Moleman, o azarado da cidade, decidiu aprender a

patinar. Ele comea a fazer piruetas e perde o controle. Ele ento estar em uma moldura de
referncia no-inercial. Ao girar e girar, se ele der uma olhada no carrinho de Maggie, ele
pode pensar que ela est se movendo em um tipo de espiral para longe dele, e no em uma
trajetria retilnea, principalmente porque nada se parece com uma reta para algum que esteja
girando.
Agora imaginemos a situao oposta. Suponhamos que todo o rinque de patinao de
Springfield esteja em uma plataforma rotativa, como um restaurante giratrio, que
vagarosamente gira em redor de seu eixo. Imaginemos que bem no centro dessa plataforma
haja um ponto que no gira um ponto fixo em que Moleman est pousado. Bem na frente
dele, mas na parte giratria do rinque, est o carrinho de Maggie. Se o carrinho de Maggie
fosse empurrado e solto, Moleman agora estaria numa moldura de referncia inercial. Ele
veria o carrinho se distanciando dele em uma trajetria perfeitamente retilnea. Mas Marge,
Bart e os outros no rinque estariam girando em uma moldura no-inercial. Em vez de ver
Maggie se movendo em uma trajetria retilnea, em funo de sua perspectiva de rotao, ela
lhes pareceria estar dando uma guinada.
O que faz Maggie dar uma guinada? Um observador de fora, como Moleman, pensaria
que ela est, na verdade, seguindo o curso normal da inrcia. Na ausncia de foras externas,
a natureza prefere o movimento retilneo. Contudo, algum na prpria plataforma rotativa,
como Marge e Bart, pode no saber disso. De sua perspectiva, uma fora extra, ou um
conjunto de foras, est empurrando o carrinho de Maggie e curvando sua trajetria. Essas
foras, algumas vezes, so chamadas de fictcias porque podem ser anuladas pela inrcia.
Elas incluem o que chamado de fora centrfuga e fora de Coriolis.
Muitos textos de fsicos clssicos desconsideram essas foras no-inerciais por causa de
seu desaparecimento assim que uma perspectiva diferente seja tomada. Como Einstein e outros
enfatizaram, contudo, quem pode dizer qual perspectiva a ideal uma moldura giratria ou
estacionria se no h nenhum ponto de vantagem absoluta como base de comparao? A
Terra, por exemplo, est girando ao redor de seu eixo e se movendo circularmente em volta do
centro do Sistema Solar, o qual, por seu lado, est girando em volta do centro da Via Lctea. A
tentativa de Einstein de incorporar todas as molduras possveis em uma nica teoria foi uma
de suas motivaes para desenvolver a teoria geral da relatividade, mencionada
anteriormente.
Das foras no-inerciais, a fora centrfuga provavelmente a mais familiar. Ns a
sentimos quando estamos em um objeto que gira e percebemos que nosso corpo tende a

mover-se para fora. Por exemplo, quando est sentado no nibus escolar, cada vez que Otto
faz uma curva, o pequeno Ralph pode sentir que est quase saindo pela janela, mas felizmente
o vidro que age como uma fora centrpeta (voltada para o centro) mantendo-o dentro do
nibus impede que ele voe para fora. Os que esto dentro do nibus podem concluir que as
foras centrfuga e centrpeta se equilibram. Contudo, os que esto fora do nibus s veem
uma fora, a centrpeta, fazendo com que crianas se movam para frente e para trs com o
movimento do nibus.
A fora Coriolis um pouco mais sutil. Ela entra em ao quando um objeto se move
para mais perto ou para mais distante do eixo de um corpo girando, como os polos Norte e Sul
da Terra, em virtude de diferenas de velocidade entre essas duas regies. Pegue, por
exemplo, uma corrente ocenica dirigindo-se para o norte a partir do clima tropical do Mar do
Caribe. Ela comea sua jornada no apenas movendo-se para o norte, mas tambm se
movendo para o leste com a Terra, na mesma velocidade de rotao. Quando a corrente se
aproxima do polo Norte, ela mantm a mesma velocidade para o leste. Contudo, pontos em
latitudes mais ao norte no necessitam cobrir tanta distncia no mesmo perodo de tempo (24
horas) que os mais prximos do Equador, e, portanto, se movem mais lentamente.
Consequentemente, nas regies mais ao norte a velocidade da corrente movendo-se para leste
ultrapassa a da Terra, e ela se vira cada vez mais naquela direo. Eventualmente ela continua
para o leste e atravessa o Oceano Atlntico na direo da Europa. Isso empurra as guas
prximas da Europa para o sul, onde elas se movem mais devagar que a rotao da Terra e,
portanto, rumam para oeste. O resultado final um movimento circular da gua, conhecido
como a Corrente do Golfo, servindo como uma correia transportadora que leva um pouco do
calor do Caribe para a costa norte da Europa.
No hemisfrio sul, o efeito Coriolis funciona na direo oposta, porque quanto mais ao
sul a corrente se movimenta, mais rapidamente para leste ela se move, relativamente rotao
da Terra, fazendo com que ela se vire no sentido anti-horrio. Em outras palavras, enquanto do
norte para o leste o sentido circular da corrente horrio, sul para o leste o sentido antihorrio. Essa diferena perceptvel no apenas nas correntes ocenicas, mas tambm em
grandes eventos climticos como os furaces e as tempestades tropicais.
A menos que voc tenha uma banheira circular extremamente grande (digamos, do
tamanho de um lago), duvidoso que voc sinta esse efeito durante o escoamento da gua. A
diferena da velocidade de rotao da Terra em duas partes de uma bacia normal corresponde
diferena de latitude que na verdade minscula. Outros fatores, como correntes que

permanecem na gua depois que a banheira est cheia, ou assimetrias na cermica,


desempenham um papel muito mais importante. Apenas se a banheira estiver absolutamente
imvel e for totalmente simtrica os cientistas podem, sob condies de laboratrio, medir a
mnima contribuio do efeito Coriolis sobre o escoamento, e sabe-se que os pesquisadores j
fizeram exatamente isso.
uma pena que quando Bart e Lisa visitaram a Austrlia eles no tenham parado na
Universidade de New South Wales, em Sidney. Trabalhando l, no departamento de fsica, est
o professor Joe Wolfe, que j escreveu muito sobre o efeito Coriolis. Ele afirma que enchendo
uma bacia, deixando a gua assentar por um bom tempo para eliminar correntes residuais e
cuidadosamente retirando o tampo, ele podia demonstrar (para crianas curiosas como Bart e
Lisa, por exemplo) como a gua escoaria sem nenhuma rotao em qualquer direo. Ento o
efeito Coriolis no afetaria o escoamento.
No caso de uma banheira caseira no to cuidadosamente preparada, Wolfe explica:

As direes nas quais a gua escoa podem depender da localizao da torneira que
voc usa para ench-la, pois isso pode estabelecer um padro de circulao durante
o enchimento. Se voc tem torneiras de gua quente e fria em lados opostos, voc
pode ter resultados diferentes para a gua quente ou fria! Tambm, algumas bacias
podem no ser simtricas, da em algumas voc tende a obter mais de 50% de
sentidos horrios, enquanto em outras o resultado poderia ser menor que 50%.
Contudo, esses efeitos devem se anular. Pessoas que fizeram a experincia nos
Estados Unidos relatam, na mdia, 50% para cada lado. Isso no o que se poderia
esperar. Mas as pessoas, muitas vezes, confundem o que elas esperam que acontea
com o que realmente acontece.***

Wolfe acrescenta que, embora banheiras convencionais e pias no ofeream a


oportunidade para a observao do efeito Coriolis, um dispositivo instalado no saguo do
edifcio de fsica da Universidade de New South Wales faria o truque. Chamado de pndulo
de Foucault, em homenagem a seu inventor, o fsico francs Jean-Bernard-Lon Foucault, ele
consiste em um peso preso ponta de uma corda comprida pendurada no teto e posta a oscilar
para um lado e para outro, como o maquinismo de um relgio antigo. H inmeros pndulos de

Foucault espalhados pelo mundo; o original ainda oscila no Panteon, em Paris.


Suponhamos que o pndulo de Foucault australiano originariamente se movesse em um
plano nortesul. Por causa da rotao da Terra, cada vez que o pndulo se move para o norte
ele se retarda em relao ao movimento da Terra para leste e avana um pouco para oeste.
Ento, quando ele se move para o sul, ele ultrapassa o movimento da Terra e vai um pouco
para leste. O resultado que enquanto a Terra faz o movimento de rotao, o plano de
movimento do pndulo vagarosamente muda seu movimento de rotao (altera seu ngulo) em
uma trajetria anti-horria em redor de um crculo. No hemisfrio norte, esse processo
acontece em reverso (porque o movimento a partir do Equador em direo ao norte, no ao
sul), levando a uma alterao para o sentido horrio. Portanto, um pndulo de Foucault
adequado uma indicao precisa para se saber em qual hemisfrio voc est.
Uma maneira ainda mais rpida de estabelecer sua localizao, desde que os cus
estejam livres de nvoa e do claro das cidades, olhar para o padro das estrelas.
Dependendo de sua latitude e da poca do ano, voc ver arranjos distintos de constelaes.
Na Austrlia, Nova Zelndia e em muitas outras partes do hemisfrio sul, voc ver muito
provavelmente o Cruzeiro do Sul; na maior parte do hemisfrio norte essa constelao no
pode ser vista. Em vez dela, voc encontrar a Ursa Maior, parte da qual tambm conhecida
como a Grande Concha ou o Arado. Essa constelao do hemisfrio norte oferece um meio
conveniente de localizar a Estrela do Norte, a companheira amiga dos navegantes que
procuram a passagem para o norte. Um velho capito do mar lhe diria que um marinheiro que
vai muito longe precisa de uma estrela para saber onde est.
Se h algum capaz de usar um guia confivel para encontrar seu caminho na vida, esse
algum Homer. Surpreendentemente, enquanto faz as compras de Natal, ele encontra um dos
mais antigos instrumentos astronmicos usados na navegao e na previso do tempo. A coisa
mais curiosa sobre esse aparato, que o distingue de todos os predecessores, que ele fala. Um
guia confivel e de boa conversa o que mais voc pode querer? Lamento muito, Ajudante de
Papai Noel, nesse departamento voc est ultrapassado.

* No original, the land down under, expresso pela qual a Austrlia comumente designada (N. do E.).
** Brincadeira com a gua da privada e eau de toilette, um tipo de perfume (N. do E.).
*** Joseph Wolfe, University of New South Wales, comunicado pessoal, 5 set. 2006.

20
Se os astrolbios
pudessem falar

Muitos especialistas em programas de televiso antigos deliciam-se com as peculiares sries


em que animais e objetos inanimados adquirem miraculosamente a habilidade de falar e se
pem a passar a perna nos deslumbrados humanos que encontram. O caso clssico Mister
Ed, o cavalo falante do seriado de mesmo nome dos anos 1960, que d conselhos a seu dono,
Wilbur. H ainda Mame Calhambeque, seriado dos anos 1960 sobre um automvel falante
que deixa seu dono perturbado. Na verdade, o carro tomado pelo esprito da me do
protagonista, vejam s, como resultado de uma bizarra volta da roda do carma. Mas a srie foi
colocada na garagem rapidamente. E quem poderia esquecer daquele maluco spin-off (srie
derivada de outra) dos Simpsons (apresentado no episdio O Grande Show dos Simpsons),
no qual Vov morre e aparece junto a uma mquina de testar o amor instalada na taverna de
Moe, dando conselhos aos infelizes no amor? No foi exatamente um spin-off duradouro; ele
durou apenas um centsimo da temporada (menos de dez minutos, mais precisamente). Mas
quem poder esquecer?
Contudo, desde o aparecimento das comdias de costumes ningum jamais tinha
desenvolvido uma srie baseada em um astrolbio falante. Mas o que um astrolbio?, voc
pode perguntar. Para os antigos, ele era to til quanto os cavalos eram no sculo XIX, os
carros no sculo XX e a mquinas de testar o amor nos dias de hoje. Uma representao plana
do cu, o astrolbio era usado para determinar a hora (principalmente noite, mas tambm um
marcador da posio do sol durante o dia), a data do calendrio, a altura de um objeto no cu,
fazer levantamento topogrfico e medir latitude. Os canivetes suos, se comparados,
decidamente no servem para nada.
Homer consegue seu astrolbio falante em um dos atos mais egostas da histria da
televiso. Faz os personagens de Dallas, Dinastia, Desperate Housewives [Donas de Casa

Desesperadas] e Famlia Soprano parecerem bons samaritanos, e pe Scrooge, dr. Smith (de
Perdidos no Espao) e o Grinch em desgraa. No episdio Esta a 15 Temporada, o sr.
Burns distribui presentes de Natal para seus funcionrios e suas famlias. Depois de receber
um carto com a foto de Joe DiMaggio em seu primeiro ano no New York Yankees como um
presente para Bart, Homer o vende para o Cara dos Quadrinhos. O carto to valioso que o
Cara dos Quadrinhos d a Homer at o ltimo dlar que ele tem na caixa registradora. Ento,
em vez de usar o dinheiro para comprar presentes para a famlia, Homer gasta quase tudo na
compra do astrolbio falante. A sobra s d para comprar uma pequena e esqulida rvore de
Natal. No surpreende que s uma mquina estpida queira falar com ele. Mais tarde no
episdio, depois de assistir ao Conto de Natal do sr. McGrew na TV, Homer admite sua
cobia, arrepende-se e vira o modelo acabado da generosidade suplantando at mesmo o
amvel Flanders.
O aparelho de Homer parece til principalmente para lembrar o dia do aniversrio de
celebridades, que ele informa a Homer com prestimosa alegria. Astrolbios reais, ao
contrrio, exprimem-se apenas por meio da utilidade e da elegncia de seu desenho. Assim, se
voc levar um at ao cinema ou ao teatro, vai atrair mais suspiros de inveja que gemidos de
aborrecimento. Uau, olhe s aquele brbaro astrolbio, os frequentadores do cinema vo
murmurar. E ele silencioso. Talvez esteja ajustado apenas para vibrar.
O termo deriva da palavra grega astrolabos, que significa instrumento que captura as
estrelas. Embora inventado h milhares de anos na Grcia e amplamente utilizado no mundo
rabe, o aparelho foi aperfeioado durante a Idade Mdia e desenvolvido at se transformar
em um mecanismo intricado.
Em 1391, Geoffrey Chaucer, autor de Os Contos de Canturia, escreveu um famoso
tratado sobre astrolbios que o mais antigo manual tcnico em lngua inglesa. Embora
Chaucer tenha escrito as palavras a seguir para um garoto chamado Pequeno Lewis, elas
poderiam ter sido ditas por Homer a Bart durante um momento de afeio paternal (e depois
de algumas latas de cerveja Duff):

Meu filho, bem apercebo eu, por roboraes certas, tua aptitude em adestrar-se em
cincias que se conjuminam com nmeros e propores, e estou de sobreaviso pelo
repetimento de tuas invocatrias para encerebrar o manejo do Astrolbio.*

Isso significa alguma coisa como Garoto, evidentemente voc estudou alguma cincia e
matemtica, ento voc deve ser capaz de entender este astrolbio, ao que o garoto deve ter
respondido algo como: Ai, caramba!.
Chaucer continuou a descrever no tratado a funo de um astrolbio de sua poca. Uma
cpia desse aparelho, datada de 1326, conhecida como o astrolbio de Chaucer.
Representando o primeiro exemplar europeu conhecido, est na coleo medieval do British
Museum em Londres. A pea realmente extraordinria na complexidade de seu desenho.
Como Chaucer detalhou, o aparelho consiste em um disco de cobre, com pouco mais de
12 centmetros de dimetro, preso a um pequeno anel. Essa placa meticulosamente gravada
com informaes detalhadas sobre a Terra, o cu, e vrias horas do dia. Um lado marcado
com gradaes representando os ngulos de um crculo e os dias e meses do ano. Esse lado
podia ser usado para clculos, bem como para astronomia. Do outro lado, as horas do dia e os
signos do zodaco (vrias constelaes de Capricrnio a Sagitrio) so mostrados. H tambm
uma lista de santos e datas comemorativas, trs especialmente ligadas Inglaterra. A latitude
de vrias cidades est indicada, entre elas Oxford, Paris, Roma, Babilnia e Jerusalm.
Preso placa maior est um disco menor, chamado de rede, que pode girar livremente
para qualquer posio. Disposta na forma de um Y, a rede contm ponteiros para indicar a
posio de vrias estrelas, incluindo um indicador apontando para o corpo astronmico
favorito do Ajudante de Papai Noel, Srius, estrela da constelao do Co Maior. Ajustando a
rede, um astrnomo pode sintonizar o astrolbio para uma determinada latitude ou uma
poca do ano. Por exemplo, se o professor Frink desejasse precisar onde o cinturo de rion
apareceria no dia de So Baslio sobre os cus de Cucamonga, ele poderia girar a rede do
astrolbio para o lugar e determinar a localizao em um instante. Grande sacada, que bela de
uma engenhoca!
Para os que no gostam de carregar astrolbios em tamanho natural, eles so encontrados
tambm em formato de bolso. So quadrantes que contm informao astronmica condensada
em uma rea de um quarto do tamanho natural dessa forma fceis de carregar, como os
comunicadores da srie Jornada nas estrelas. Boatos do conta de que usurios ficaram
tentados a pegar o aparelho e a gritar: Scotty, acho que estou no quadrante de Oxford, em
alguma poca na idade pr-industrial da Terra. Os historiadores esto fechando o cerco. Um
para subir** imediatamente.

Astrolbios tambm foram usados para astrologia, a qual, contrariamente ao que o


professor Frink alega em Futuro-drama, no tem nenhuma validade cientfica. Contudo,
algumas pessoas, impressionadas pelo funcionamento intricado desses aparelhos, pensaram
que eles poderiam ser utilizados para prever o futuro tanto pessoal quanto astronmico.
Atravs da histria, eventos astronmicos, muitas vezes, foram associados a um destino bom
ou ruim, dependendo de como so interpretados. Talvez no houve um smbolo mais
ameaador do que a passagem de um cometa. A viso de cometas muitas vezes traz comoo.
No caso em que Bart descobre seu prprio cometa, esse temor certamente justificado.

* Chaucer, Geoffrey. A treatise on the astrolabe; dedicado a seu filho Lowys. Londres: N. Trbner for the Chaucer
Society, 1872, p. 1.
** Um [dois, trs etc.] para subir o modo usual como os personagens de Jornada nas Estrelas falam quando
precisam ser teletransportados (N. do E.).

21
Cometrio Cowabunga*

Para

uma pequena cidade de um estado despretensioso (ei, qual o estado mesmo?),


Springfield certamente j viu sua cota de desastres. De radiao letal a invases de
aliengenas, ela j testemunhou tudo. Irwin Allen, o produtor de O Destino do Poseidon,
Inferno na Torre e vrios outros filmes-catstrofe, poderia ter instalado uma web camera nas
ruas da cidade e reunido cenas suficientes para sua carreira inteira. Felizmente, os Simpsons e
seus vizinhos so uma turma vigorosa e parecem ter resistido muito bem a todos os
infortnios. Tudo parece okely-dokely,** como Ned Flanders sempre nos relembra.
Talvez uma razo para Ned sentir que tudo est bem que ele tem seu prprio abrigo
antibomba, s para uma eventualidade. Mas ele no sabe que quando ele mais precisar do
abrigo, no poder utiliz-lo, pois o lugar estar bloqueado por seus amigos. Isso acontece no
dia em que um cometa se dirige diretamente para Springfield.
O cometa foi visto primeiro por Bart, em circunstncias bem peculiares. Normalmente,
Bart pouco inclinado a gastar muito tempo observando a natureza a no ser para apanhar
animais rastejantes e pegajosos e solt-los nos momentos mais inoportunos. Capturar o
movimento dos corpos celestes, mesmo que eles exalem sinistras torrentes de partculas, no
chega a ser nojento. Como Ssifo, imprudente o bastante para frustrar os desgnios dos deuses
e receber punio eterna por isso, Bart acaba observando os astros como um castigo. Ele
estraga uma experincia da escola lanando um balo meteorolgico com uma caricatura do
diretor, e um irado Skinner fora o infrator de dez anos de idade a se tornar seu assistente
astronmico. Ento Bart faz sua descoberta, capaz de abalar a Terra (ou pelo menos
Springfield).
Skinner sempre desejou encontrar um cometa a que pudesse dar seu nome. Ele alegava
que tinha descoberto um uma vez, mas o diretor Kohoutek se adiantou e deu seu nome.
Provavelmente Skinner refere-se ao cometa Kohoutek, visto pela primeira vez pelo astrnomo
checo Lubos Kohoutek. Embora eu tenha certeza de que ele um homem de grandes

princpios, e um dos principais astrnomos, Kohoutek, na verdade, nunca dirigiu realmente


uma escola americana.*** (Quanto a isso, pode-se dizer que ele e Skinner tm muito em
comum.) Kohoutek trabalhou em vrios observatrios, fazendo inmeras descobertas de
cometas e asterides.
Com um jovem e confivel assistente a seu lado (ou pelos menos um servo que pode ser
dispensado por razes de contrato), Skinner anseia gravar seu nome nos anais da descoberta
astronmica como Kohoutek, Alan Hale, David Levy, Carolyn, Gene Shoemaker e assim por
diante, cada um dos quais descobriu vrios corpos celestes. Para Bart, acordar s 4 horas a
parte mais cruel de sua provao. Antes de ser assistente de Skinner no projeto, ele nem
sequer sabia que essa hora execrvel existia. Para astrnomos que caam cometas, a arena
noturna o nico campo de caada, e se voc perde a hora, voc est fora do jogo.
Direcionando seu telescpio para uma poro aparentemente vazia do cu, Skinner
instrui seu sonolento ajudante a fazer anotaes sobre o que ele encontrasse em vrias
coordenadas. Como tpico das medidas astronmicas, identificam-se pontos no cu atravs
de suas ascenses retas e declinaes. Estas so utilizadas da mesma maneira que a longitude
e a latitude nos ajudam a especificar localizaes na Terra. A ascenso reta divide o domo
celeste de leste para oeste, como as horas de um relgio. Da mesma maneira que o movimento
dirio do sol, as estrelas nascem no leste e se pem no oeste a cada noite. Portanto, os
astrnomos podem distinguir as posies das estrelas pelas horas em que elas ascendem no
horizonte. Essas medidas de ascenso reta so equivalentes a utilizar a hora do nascer do sol
indicada por um padro comum como a Hora do Meridiano de Greenwich para estabelecer a
longitude de um determinado local na Terra. O que a ascenso reta para a longitude, a
declinao para a latitude. Ela mostra aos astrnomos o quo para o norte ou para o sul um
objeto est no cu (acima de pontos na Terra ao norte ou ao sul). Registrada sob a forma de
ngulo, a declinao varia de 90 graus no polo Norte a 90 graus no polo Sul, com a linha do
Equador representando exatamente 0 grau. No passado distante, os astrolbios eram utilizados
para determinar essas posies celestes, mas os telescpios atuais tm um sistema de aferio,
permitindo a Skinner fazer a leitura das coordenadas e a Bart fazer os registros.
Tendo em vista o triste cu de Springfield mostrado no episdio Eu Quero Ver o Cu,
no surpreende que, de incio, o diretor e seu ajudante no vejam nada de interessante. Ento
Skinner d uma olhadela no balo meteorolgico suspenso com sua caricatura e corre para
pux-lo. Se ele no pode encontrar um cometa, pelo menos pode tentar salvar o que resta de
sua reputao. A isso, a me de Skinner, Agnes, provavelmente retrucaria dizendo que ele no

precisava se preocupar de qualquer forma no restava mais nada.


Enquanto Skinner est perseguindo o balo, Bart faz a descoberta de sua vida. Ele
vislumbra uma bola de neve suja correndo pelos cus em outras palavras, seu prprio
cometa. Bart avisa um observatrio, e a descoberta imediatamente fica conhecida como o
cometa Bart Simpson. O processo pelo qual cometa recebeu seu nome no compatvel com a
realidade; normalmente descoberta de objetos como os cometas e asterides informada ao
Minor Planet Center, no Harvard-Smithsonian Observatory, onde eles so analisados e
acompanhados antes de receberem um nome oficial.
No dia seguinte, Bart, famoso da noite para o dia, convidado a fazer parte do Super
Friends, um grupo de garotos superdotados da escola com apelidos nerd como Database
[Banco de Dados] e Report Card. Por causa da descoberta de Bart, eles passam a cham-lo de
Cosmos. Ao almoar com seus novos companheiros, Cosmos menciona que seu cometa
visvel atravs da janela, luz do dia. Os Super Friends correm at o observatrio do
professor Frink e ficam sabendo, horrorizados, que o cometa vem a toda velocidade na
direo da Terra. De fato, como Frink atesta, ele est rumando diretamente para o corao de
Springfield em rota de coliso com a Taverna do Moe, para sermos mais precisos. Moe j
teve muitas flechas atravessando seu corao antes, mas dessa vez o fato excessivamente
cruel. Ele nem recebe uma carta dizendo Caro Moe que sirva como protetor para o balco.
Para salvar a cidade, Frink bola um plano. Ele prope o lanamento de um foguete para
interceptar e destruir o invasor espacial. Depois de disparar o foguete, os habitantes da cidade
ficam mortificados quando ele erra o cometa e acaba pulverizando a nica ponte que leva para
fora da cidade. Agora, sem esperana de escapar e com o cometa sendo esperado em seis
horas, eles esto realmente enrascados.
a que o abrigo antibomba de Flanders entra em cena, como ltimo refgio. Ele
suficientemente grande para abrigar duas famlias, o que muito conveniente quando Homer
pressiona Ned a abrigar os Simpsons. Sendo um bom samaritano, Flanders atende. Mas depois
todos os vizinhos foram a entrada, de Krusty a Barney, superlotando o abrigo. Algum vai ter
de sair e enfrentar a fria do invasor gelado, mas quem? Homer rudemente escala Flanders
para enfrentar bravamente, sozinho, o cometa do lado de fora. Depois de alguns minutos de
considerao, Homer percebe sua crueldade e decide fazer companhia a Flanders. Logo todo
mundo se junta a eles, abandonando o abrigo e corajosamente cantando espera da catstrofe.
O momento da verdade chega. O cometa fasca por um instante e ento se divide em

zilhes de pequenos pedaos. A atmosfera densa, pesada e txica da cidade tinha pulverizado
o invasor celestial. Resta apenas um grande pedao, que ruma diretamente para o abrigo
antibomba de Flanders, reduzindo-o a cacos. A solidariedade dos habitantes da cidade para
com Ned salvou a vida de todos.
Cometas so objetos de fascnio e temor. Ao lado do Sol e dos planetas e suas luas, eles
formam um conjunto importante de componentes do Sistema Solar essencialmente o material
que sobrou da formao dos corpos esfricos maiores. Seguindo as leis da gravidade, cada um
segue uma rbita em volta do centro do Sistema Solar. Contudo, comparado com os planetas e
as luas, os cometas tendem a seguir uma faixa maior de padres orbitais muito mais
alongadas , indo muito alm do alcance de Netuno, o planeta mais distante. (Pluto agora
chamado de planeta-ano, com um status planetrio menor.) Apenas brevemente viajam
para a parte interna do Sistema Solar, que quando ns podemos observ-los melhor. Por
causa de seus grandes perodos orbitais, eles sempre parecem estar chegando como um raio,
inesperadamente. Enquanto alguns cometas tm trajetrias bem conhecidas o cometa Halley
um famoso exemplo a vasta maioria ainda tem de ser procurada. Por isso, so uma grande
fonte de consternao: nunca sabemos quando um vai aparecer do nada e chegar perto da
Terra, at mesmo colidindo com nosso planeta.
H dois lugares-chave onde os cometas moram, se no esto em nossa parte do Sistema
Solar. O primeiro, chamado cinturo de Kuiper, fica logo alm da rbita de Netuno e se
estende para fora ao longo do plano orbital do Sistema Solar. Esses cometas tm rbitas
comparativamente pequenas, com menos de 200 anos, e fazem visitas relativamente frequentes
a nossa parte do espao. Muito menos conhecidos so os cometas que habitam a nuvem de
Oort, uma regio esfrica com um raio de trilhes de quilmetros circundando o disco do
Sistema Solar. Essa regio incrivelmente grande, cobrindo quase a metade da distncia at a
estrela mais prxima, contm aproximadamente um trilho de cometas, cada um levando cerca
de um milho de anos para descrever uma rbita em redor do Sol. Ocasionalmente, a fora
gravitacional de uma outra estrela consegue retirar um deles de sua rbita, impulsionando-o
em direo ao interior do Sistema Solar. Ento os astrnomos, maneira de Bart, anunciam a
descoberta de um novo cometa.
Uma saborosa analogia ilustra essa situao. Imaginemos que as rbitas planetrias do
Sistema Solar sejam uma rosquinha frita colocada no meio de um prato na bancada da cozinha
dos Simpsons. O contorno externo da rosquinha a rbita de Netuno, e o contorno interno a
de Mercrio, com os outros planetas representados pela massa em forma de anel. Agora

imaginemos que, quando a rosquinha retirada do saco de papel, formam-se muitas migalhas.
Enquanto algumas grudam na rosquinha, outras se espalham em volta do prato. Essas migalhas
perifricas so os objetos do cinturo de Kuiper. Contudo, outras migalhas ficam misturadas
gigantesca quantidade de creme de leite batido que Homer espalhou sobre a rosquinha. Elas
compreendem a nuvem de Oort. Quando Homer levanta o prato para lev-lo at a mesa,
algumas dessas migalhas se desalojam, caindo na parte interna da rosquinha, talvez at
colidindo com ela. Homer engole rapidamente a rosquinha, deixando o ort para Bart e Lisa.
(Ort, com um o, significa restos de comida.)
Um duradouro mito popular imagina os cometas como objetos flamejantes, com longas e
ardentes caudas como torrentes de fogos de artifcio. Na verdade, os cometas so
extremamente frios, com o ncleo constitudo de poeira, rochas e gelo. Alguns ncleos chegam
a 15 quilmetros de comprimento. As caudas se desenvolvem durante os breves perodos da
viagem em que eles esto prximos do Sol. A energia solar faz evaporar um pouco do gelo,
provocando a emisso de vapor e poeira. Quando luzes atingem a esteira das partculas
liberadas, como reflexos de um vestido longo de lantejoulas, observamos a cauda do cometa.
Os cometas tambm deixam uma esteira de ons, tomos de gases evaporados que tiveram seus
eltrons mais distantes do centro expulsos pela luz solar.
Primos prximos dos cometas, com uma variedade similar de tamanhos, mas com
composies diferentes, so os asterides. Asterides so corpos rochosos que descrevem
rbitas em redor do Sol em uma faixa semelhante dos planetas. Uma grande quantidade deles
ocupa uma zona entre Jpiter e Marte chamada cinturo de asterides. Outros mantm rbitas
mais prximas, at mesmo cruzando a regio da Terra, e em raros casos colidindo com nosso
planeta. Estes so chamados asterides prximos da Terra (NEAs, sigla em ingls para nearEarth asteroids). Com os cometas de durao curta, eles pertencem a uma categoria
denominada objetos prximos da Terra (NEOs, sigla em ingls para near-Earth objects), a
qual cuidadosamente vigiada pelos astrnomos por causa de seu perigo potencial.
O maior perigo para a Terra reside nos NEOs, medindo de 450 metros at vrios
quilmetros de dimetro seu perigo potencial aumenta na proporo de seu tamanho. Se um
cometa ou um asteride do tamanho de um grande edifcio colide com a Terra, ele pode
provocar uma catstrofe localizada. Como uma bomba, ele gera enormes quantidades de
energia, varrendo tudo o que estiver prximo do ponto de impacto rvores, casas etc. Em
1908, um asteride ou cometa atingiu uma regio de floresta da Sibria, chamada Tunguska,
dizimando completamente uma grande rea. Embora milhares de veados com galhadas tenham

sido mortos na exploso, felizmente a regio era erma e nenhum ser humano foi morto. Se uma
exploso semelhante ocorresse em uma grande rea urbana como Xangai ou Calcut, dezenas
de milhares de vidas seriam perdidas.
Cometas e asterides maiores, do tamanho de povoados ou cidades, embora menos
comuns em nossa regio do espao, representam ameaas muito mais mortferas. A ocorrncia
de uma coliso com um desses tits seria absolutamente aterradora. Se um objeto com quatro
quilmetros de comprimento, ou mais, atingisse nosso planeta, ele geraria uma exploso de
milhes de megatons, expelindo poeira no ar suficiente para bloquear a luz solar durante
meses. Isso reduziria a temperatura da Terra de maneira significativa, dizimando colheitas por
todo o mundo e extinguindo vrias espcies. Muitos cientistas acreditam que essas gigantescas
colises csmicas ocorreram regularmente ao longo da histria geolgica, produzindo
registros fsseis de extines em massa. Digno de nota um impacto ao largo da costa do
Mxico, h 65 milhes de anos, que possivelmente anunciou os ltimos suspiros da idade dos
dinossauros.
Para tentar reduzir a chance futura de colises, os astrnomos desenvolveram um sistema
mundial de rastreamento, ligado a um programa chamado Spaceguard. Nos Estados Unidos,
um grande centro para observao dos NEOs o Estado do Arizona, onde o projeto
Spacewatch, da Universidade do Arizona, e o projeto Loneo, do Lowell Observatory, lanam
um permanente olhar para os cus procura de invasores astrais. Misses astronmicas ao
redor do globo foram capazes de identificar dois teros do provvel nmero de NEOs
maiores.
At agora, nenhum dos NEOs rastreados parece estar em um curso de coliso com a
Terra. No entanto, como novos cometas emergem regularmente da nuvem de Oort, e pelo fato
de cometas e asterides mais antigos poderem ter sua trajetria afetada por outros objetos, a
ameaa de um impacto csmico permanece um fato aterrorizante. Se um cometa estiver prestes
a colidir com nosso planeta, no h nada que possamos fazer. Contudo, se os astrnomos
determinarem que um deles vai colidir com a Terra em questo de anos ou dcadas, possvel
enviar uma nave espacial e tentar desvi-lo. Explodir o objeto no seria prudente, porque seu
centro de massa e muitos de seus fragmentos poderiam ainda vir em direo da Terra.
Contudo, uma exploso que atingisse uma pequena parte do cometa poderia desvi-lo o
suficiente para poupar nosso planeta.
Embora colises com grandes asterides e cometas sejam raras, a Terra frequentemente
passa por regies do espao com objetos rochosos menores. A maior parte dos detritos que

caem sobre a Terra entre em combusto na atmosfera, o que provoca espetaculares chuvas de
meteoros, como a que foi observada por Lisa e outros no episdio Eu Quero Ver o Cu.
Fragmentos rochosos que conseguem chegar ao cho, chamados meteoritos, so valiosos para
os cientistas porque contm pistas sobre a origem e a composio do Sistema Solar e porque
podem trazer evidncias de substncias qumicas orgnicas (molculas base de carbono) de
fora da Terra. Eles podem indicar a existncia de vida extraterrestre. Esse tema
controvertido, porm, pois quando um meteorito chega ao cho ele imediatamente invadido
por organismos terrestres, mascarando suas condies originais.
Assim, parte os invasores maiores que conseguem passar, a atmosfera da Terra como
um macio e confortvel colcho, protegendo-nos das realidades desagradveis do espao
exterior. Ela funciona como um escudo contra certos tipos de radiao letal, ajuda a moderar
as temperaturas em volta do globo distribuindo calor e reduz a quantidade de detritos que
caem na Terra. Para saber como seria nosso planeta sem atmosfera, basta olhar a Lua, cheia de
cicatrizes e esburacada, com milhares de crateras.
Por que algum haveria de abandonar esse colcho confortvel e se aventurar no espao
escuro, gelado e vazio, onde os perigos so inmeros? Homer se faz essa pergunta, sem
dvida, toda vez que ergue seu traseiro do sof. Contudo, como o legendrio Ulisses,****
cujas crnicas foram contadas por um Homer diferente (o antigo poeta grego Homero), ele
muitas vezes deixou para trs confortos familiares para enfrentar incrveis perigos. Os
ciclopes, por exemplo, no so nada diante do veneno combinado de Patty e Selma. E a
atrao irresistvel das sereias, com suas canes sedutoras, no preo para o doce aroma
de todas as lojas de rosquinhas pelas quais Homer deve passar a caminho do trabalho.
Se Homer pode enfrentar esses perigos e tentaes com bravura e determinao e
algumas vezes ele nem mesmo chora quando umas das lojas est fechada , certamente ele tem
a fortaleza de deixar para trs as facilidades e o conforto da Terra e lanar-se no espao. um
pequeno esforo para fora do sof, mas um salto gigantesco para dentro do vcuo colossal. !

* Exclamao de alegria originada no incio dos anos 1990, proferida por adolescentes usando neons coloridos, e
popularizada pelo desenho Tartarugas Ninja (Urban Dictionary) (N. do T.).
** Okely-dokely uma variante de Flanders para okey-dokey, que por sua vez uma variao de OK (N. do E.).
*** O termo principal, em ingls, tanto pode ser o mais importante quanto diretor de colgio. Diretor Kohoutek,
no original, Principal Kohoutek, o que justifica o trocadilho com man of great principle (homem de grandes

princpios) e principal astronomer (principal astrnomo) (N. do E.).


**** Rei de taca, tambm chamado Odisseus, cuja viagem de volta terra natal, aps a guerra de Tria, contada pelo
poeta grego Homero (N. do T.).

22
A odissia espacial
de Homer

A humanidade, h muito tempo, busca alcanar as estrelas. Abandonar o casulo protetor da


Terra e rumar para o vasto vazio interplanetrio representa uma das metas supremas de nossa
raa. Nossos espritos se esforam para nos levar cada vez mais alto, mesmo que nossas
limitaes fsicas faam da viagem ao espao um desafio portentoso.
Durante o ltimo meio sculo, um grupo intrpido de pioneiros enfrentou bravamente os
rigores do ambiente inspito alm da atmosfera da Terra. Esses indivduos passaram por
intenso treinamento para aprender como enfrentar condies que variam da falta de gravidade
at uma acelerao de dar cibra no estmago, de aposentos exguos at a vastido
inimaginvel do espao, e do silncio absoluto ao embalo do som de Sonny e Cher. Uau, isso
foi profundo.
Os rigores de uma viagem espacial so tais que praticamente todo momento deve ser
cuidadosamente planejado, desde o tempo exato do lanamento e o instante em que foguetes
propulsores devem ser acionados, at o tipo de msica para despertar os astronautas todo dia.
Recentemente, Paul McCartney cantou para os astronautas na Estao Espacial Internacional
em uma transmisso ao vivo, e isso levou quase cinco dcadas de planejamento: ele comprou
um baixo e se apresentou no Cavern Club e em outros locais de Liverpool; fez carreira com os
Beatles, Wings e solo; apareceu no MTV Unplugged e em Os Simpsons; recebeu o ttulo de
sir; e, finalmente, abriu espao em sua agenda cheia para aquele bico na Nasa. Um
movimento em falso na carreira e, talvez, Davy Jones, dos Monkees, o teria substitudo para
que o aspecto musical da misso no fosse colocado em risco. Como podemos ver, na
verdade, cada detalhe de nossa audaciosa aventura no espao deve ser meticulosamente
preparado.
No episdio Homer, o Astronauta, testemunhamos o prximo heri a seguir a trilha de
John Glenn, Yuri Gagarin, Neil Armstrong e Sally Ride. uma barra de carbono inanimada,
levando Homer a tiracolo para a aventura de sua vida.

A viagem de Homer comea quando uma barra da usina nuclear ganha dele como
funcionrio do ano. Todo mundo ri de Homer, at sua famlia. Deprimido, ele liga a TV e v
um programa nada interessante, com baixo ndice de audincia, sobre o espao. Quando ele
reclama do programa Nasa, a equipe de relaes pblicas da agncia descobre uma
oportunidade de aumentar os ndices de audincia de seus programas. Eles convidam Homer,
representando o trabalhador americano mdio, a participar de sua prxima misso espacial.
Com Buzz Aldrin, o segundo homem a pisar na Lua, como um de seus colegas de
tripulao, Homer decola para o espao, mas comete o erro de abrir um saquinho de batatas
fritas que havia levado escondido. Por causa das condies de gravidade zero, as batatinhas
seguem sua trajetria inercial natural e se espalham pela nave. Como Newton observou, em
situaes em que foras externas (como a gravidade) no geram efeito nem causam
desequilbrio, os objetos continuam se movendo em trajetrias retilneas e velocidades
constantes. A nica maneira de desaceler-los ou par-los introduzindo uma nova fora. Por
exemplo, uma chave de fenda de ao flutuando no espao pode ser detida por um m.
Portanto, para recolher as batatas fritas, a tripulao precisa agir de forma decisiva. Do
contrrio, elas continuaro seu movimento para sempre ou, pelo menos, at que danifiquem
algum instrumento de bordo e a tripulao pode muito bem dizer adeus, mr. Chips, e
adeus, mr. Ship.*
Em um momento newtoniano, Homer decide que sua boca pode fornecer a fora
necessria para capturar as batatas fritas. Em uma pardia de uma cena do filme monumental
de Stanley Kubrick, 2001: Uma Odissia no Espao, ele tenta comer todas as batatinhas
enquanto flutua pela nave. No processo, ele consegue libertar uma colnia de formigas trazida
como uma experincia para determinar se esses insetos podiam ser treinados para manipular
parafusos minsculos no espao. Livres, as formigas se espalham pela nave, causam um curto
nos circuitos de navegao e pem a misso mais em risco ainda.
No meio desse desastre, os tripulantes so brindados com uma transmisso ao vivo de
James Taylor e sua msica melodiosa. O contato com Taylor se mostra, de fato, um golpe de
sorte. Enquanto canta canes relaxantes de sucesso como Youve got a friend [Voc tem um
amigo] e Fire and rain [Fogo e chuva], Taylor toma conhecimento dos problema da tripulao
e conta que enfrentou uma vez uma infestao de formigas semelhante em seu chal de vero.
O cantor de baladas Art Garfunkel resolveu o problema criando condies de vcuo que
sugaram as formigas para fora do chal. Por que no fazer o mesmo no espao?

Os cientistas da Nasa resolvem aceitar o conselho de Taylor. Depois de vestir seus trajes
espaciais, Aldrin e a equipe abrem a escotilha, e as formigas so ejetadas. O problema que
Homer esquece de se segurar e quase voa para fora da nave. Ao se segurar na escotilha aberta,
ele quebra a maaneta. Agora a escotilha no pode ser fechada na reentrada na atmosfera. Para
mant-la fechada, Homer a escora com uma cpia idntica da barra de carbono inanimada que
ele conseguiu achar dentro da nave. Graas soluo improvisada de Homer, a tripulao
consegue voltar para a Terra em segurana. Homer fica furioso quando a barra tem uma
recepo de heri, com desfile e tudo, e seus prprios esforos so mais uma vez ignorados.
Homer, o Astronauta capta os esforos da Nasa, da Agncia Espacial Europia (ESA)
e da Agncia Espacial Federal Russa (RFSA) de diversificar suas misses ao identificar
pessoas de formao no-cientfica e trein-las para serem membros de tripulao. Por
exemplo, o programa Professores no Espao, da Nasa, pretendia levar a bordo de suas
espaonaves educadores que pudessem, mais tarde, ensinar s crianas como a vida no
espao. Tragicamente, esse programa foi desativado em razo do desastre de 1986 com o
nibus espacial Challenger, em que morreram a professora-astronauta Christa McAuliffe e
seis outros tripulantes. Por causa dessa tragdia e do desastre com o nibus espacial
Colmbia em 2003, uma outra professora-astronauta, Barbara Morgan, que fez treinamento
com McAuliffe, foi impedida de viajar durante anos. Em 2007, entretanto, a Nasa planeja
envi-la em uma misso de montagem da Estao Espacial Internacional, ajudando a educar
uma nova gerao de crianas sobre voos espaciais.**
Em parceria com uma agncia privada chamada Space Adventures [Aventuras Espaciais],
a RFSA adotou uma abordagem diferente. Eles abriram algumas de suas misses ao turismo
espacial, oferecendo a civis ricos oportunidades de voo espacial se estiverem dispostos a
pagar milhes de dlares pelo privilgio. O primeiro turista espacial foi Dennis Tito, um
empresrio da Califrnia que tinha 60 anos de idade em 2001, quando pagou 20 milhes de
dlares por uma visita de uma semana Estao Espacial Internacional. Ele viajou para a
estao a bordo do foguete russo Soyuz, com vrios cosmonautas treinados. Dois outros
turistas se seguiram: Mark Shuttleworth, em 2003, e Greg Olson, em 2005. Embora esses vos
tenham ajudado a arrecadar fundos para o programa espacial russo, a Nasa inicialmente
manifestou oposio ao programa, temendo os riscos para passageiros civis sem treinamento
adequado. Entretanto, com o sucesso do programa e a publicidade que gerou, a oposio da
Nasa desapareceu. Afinal, nenhum dos passageiros, at ento, havia aberto pacotinhos de
batatas fritas, soltado colnias de formigas ou entoado canes de James Taylor.

Em 2006, a empresria americano-iraniana de 40 anos de idade Anoushe Ansari tornouse a primeira mulher turista espacial. Colocados em uma lotada cpsula espacial Soyuz TMA9, ela, um astronauta americano e um cosmonauta russo foram lanados da estao espacial de
Baikonur, no Cazaquisto, e, pouco depois, se encontraram com a Estao Espacial
Internacional. Ansari passou 11 dias na estao antes de voltar Terra.
A famlia Ansari tem ligaes estreitas com o turismo espacial. Eles estabeleceram um
prmio de 10 milhes de dlares, hoje conhecido como Ansari X Prize, para a primeira
organizao privada que lanar duas vezes ao espao uma nave espacial tripulada por seres
humanos em um perodo de duas semanas. O ganhador do prmio em 2004, Burt Rutan, da
Scaled Composites, um empresrio americano especialista em veculos areos inovadores.
Ele usou sua habilidade de inventor para projetar a SpaceShipOne, um prottipo de veculos
espaciais reutilizveis.
Em 2005, Rutan juntou-se a Richard Branson, do Virgin Group, para desenvolver uma
frota de espaonaves particulares, baseadas no modelo original de Rutan. A nova empresa de
Branson, a Virgin Galactic, est planejando inaugurar voos espaciais comerciais de baixo
custo (200 mil dlares por passageiro) em 2008. Ento, o turismo espacial no mais ficar
restrito aos Montgomery Burns deste mundo, mas tambm estar disponvel para passageiros
menos ricos isto , aqueles que desejam gastar centenas de milhares de dlares nos voos.
Assim, se algum como Marge tivesse de escolher entre gastar mil dlares em um voo de ida e
volta a Las Vegas e 199 mil dlares nos cassinos, ou 200 mil dlares em um voo para o
espao vazio, ela poderia evitar o dilema moral e decidir gastar o dinheiro em um voo
espacial. Homer s precisaria fazer hora extra durante alguns milnios para pagar a conta.
Uma vez que os no-to-ricos possam arcar com viagens espaciais, imagine todas as
possibilidades fabulosas de lazer. No fim das contas, at mesmo o extraordinrio se tornaria
corriqueiro. Se o voo espacial se tornar lugar-comum, ele poder ser considerado apenas mais
um dos itinerrios de viagem dos computadores das agncias de turismo. Os clientes que
fizerem reservas nos antigos voos diretos de So Francisco para Los Angeles podero acabar
fazendo escala perto do cinturo de Van Allen. No futuro, ao reservar voos pela Internet, ser
prudente especificar sem escalas, terrestre apenas se no quisermos acabar flutuando na
cabine.
Poderamos imaginar excurses espaciais personalizadas, com possibilidades
praticamente ilimitadas. Em Os Simpsons, haveria muito material para cenrios futuros de
voos espaciais. Krusty poderia promover voos de aniversrio para as crianas, e qualquer dor

de estmago seria atribuda s grandes foras de gravidade, no comida. Eleanor Abernathy,


a Louca dos Gatos, poderia anunciar voos Faa seu Felino Feliz, como no filme Serpentes a
Bordo, s que com os ronronantes bichanos enroscados nos assentos dos passageiros em vez
de cobras. O Cara dos Quadrinhos poderia pilotar uma rplica da Enterprise de Jornada nas
Estrelas pagando a Willie, o zelador, para servir de engenheiro-chefe e apagar a vergonha
de seu pior episdio de todos.***
Se os arautos do Juzo Final se mostrarem certos, os civis precisaro se acostumar s
viagens espaciais. Algum dia a Terra poder ser ameaada por uma calamidade capaz de
destruir nossa civilizao. Suponha, por exemplo, que astrnomos descubram um cometa ou
asteride colossal rumando direto para nosso planeta e que no possa ser desviado a tempo.
Ento, evacuar a Terra e estabelecer colnias espaciais em outro lugar poderia ser uma opo
vivel.
Em um dos episdios de A Casa dos Torrores, os moradores de Springfield enfrentam
tal evacuao de emergncia. Homer e Bart conseguem fugir da Terra a tempo de escapar de
sua destruio. Infelizmente, eles acabam na nave espacial errada.

* Adeus, mr. Chips (Good bye, mr. Chips, ttulo original) um filme de 1939 de muito sucesso. O autor faz um
trocadilho com chips, que significa batata frita (N. do T.).
** Barbara Morgan participou da misso do nibus espacial Endeavour, lanado no dia 8 de agosto de 2007 rumo
Estao Espacial Internacional. O nibus voltou Terra no dia 11 de agosto (N. do T.).
*** O Cara dos Quadrinhos uma stira aos fs mais crticos de Os Simpsons, que tm o hbito de, logo aps a
exibio de um episdio indito, classific-lo em grupos da Internet como o pior episdio de todos. A frase the worst
episode/movie/comic book... ever (o pior episdio/filme/quadrinho... de todos) um bordo do personagem (N. do E.).

23
Isso poderia
realmente ser o fim?

Para tudo existem temporadas. Nas sries de televiso e nas vidas humanas, h perodos de
crescimento e perodos de decadncia. Algumas vezes, os finais so repentinos; outras vezes,
situaes irremediveis se arrastam e se arrastam. A srie original Jornada nas Estrelas foi
cancelada depois de apenas trs anos e, no entanto, sobreviveu em quatro sries derivadas,
bem como em vrios filmes de longa metragem, livros e outras mdias. Foi necessria uma
infuso permanente de atores mais jovens para manter a franquia renovada e vibrante.
Simplesmente no funcionaria manter o elenco original j na casa dos 70 anos lutando aos
socos contra aliengenas.
Com a vantagem caracterstica de ser um desenho, Os Simpsons at agora evitaram esses
perigos. Contudo, os especialistas se perguntam se o lanamento de Os Simpsons, o filme,
sinaliza que o fim da srie est prximo. Espero que no. Gostaria que meus netos e bisnetos
pudessem assistir a novos episdios da srie. Mas, infelizmente, algum dia ser tomada a
deciso de acabar com ela. Haveria ento novas sequncias e sries derivadas? (O episdio
The Simpsons Spin-off Showcase oferece pistas irnicas de possveis planos ps-srie,
incluindo um Simpsons Smile-time Variety Hour com outra atriz substituindo a Lisa
original.)
E o que dizer da vida fora da tela? A civilizao humana, apesar de muitos contratempos
e incontveis mudanas de elenco, tem sobrevivido h muitos milhares de anos na Terra.
Esperamos que ela continue tendo sucesso por muito mais temporadas. Contudo, devemos
encarar as terrveis perspectivas de que ela possa ser cancelada por causas naturais ou por
outros meios. Ser que haveria spin-offs sequncias de nossa cultura em outros planetas?
O resultado catastrfico provocado pelo impacto de um grande cometa ou asteride
apenas uma das muitas calamidades que poderiam ameaar a vida em nosso planeta. J vimos
como um impacto desses poderia lanar trilhes de toneladas de poeira no ar, bloqueando a
luz solar por meses, reduzindo drasticamente as temperaturas e provocando extines em

massa, como nos ltimos dias dos dinossauros. Em alguns casos, o corpo ameaador poderia
ser desviado, mas apenas se houvesse tempo suficiente. Do contrrio, estaramos condenados.
Um resfriamento global poderia resultar ainda de uma guerra nuclear em grande escala.
Mesmo com o fim da Guerra Fria, um conflito nuclear mundial continua sendo um risco
formidvel. Quem sabe quando poder haver uma nova corrida armamentista? Milhares de
msseis, se lanados, no apenas liberariam uma enorme carga radioativa como gerariam uma
nuvem de poeira capaz de provocar uma longa era de escurido frgida, conhecida como
inverno nuclear. As fontes de alimentos seriam extintas, e a vida na Terra poderia ser
suprimida para sempre.
Em um dos poucos episdios de Os Simpsons que realmente parece datado, do Dia das
Bruxas de 1999, Lifes a glitch, then you die, uma outra ameaa global abordada: a
possibilidade do mau funcionamento dos computadores em todo o mundo. Comparar os efeitos
de erros de computador aos do impacto de um asteride ou de uma catstrofe nuclear como
igualar os desconfortos de um resfriado comum devastao da peste bubnica. Contudo, no
final da dcada de 1990, o bug do milnio, um defeito de computador associado ao ano
2000, passou a ser visto por alguns especialistas no apenas como um incmodo, mas como a
potencial deflagrao do apocalipse mundial.
O problema do bug do milnio estava relacionado a computadores equipados com
funes de data que no iam alm dos anos 1900. Essas funes de data limitadas foram
introduzidas como uma maneira de economizar memria elas armazenavam apenas os
ltimos dois dgitos do ano, no o nmero inteiro. Portanto, se elas no fossem atualizadas, o
ano 2000 no seria reconhecido e os calendrios eletrnicos voltariam a 1900. Como
consequncia, os computadores defeituosos considerariam arquivos de backup de 1999, ou de
antes, como se fossem mais recentes que arquivos de 2000 (erroneamente datados como de
1900). Eles apagariam as novas verses e deixariam as mais antigas, ou talvez at apagassem
todos os arquivos. Isso poderia causar o caos nas contas bancrias, nos registros
governamentais e em outros, gerando um caos total pelo menos era o que se supunha. Para
evitar esse possvel desastre, bilhes de dlares foram gastos no mundo todo para atualizar os
softwares de computador de acordo com o novo milnio. Tambm foi feito backup dos
sistemas essenciais em toda parte.
Muitas empresas e agncias designaram um funcionrio de inspeo do bug do milnio
para verificar cuidadosamente todos os sistemas informatizados e proteg-los contra falhas.
Esse indivduo precisava ter grande conhecimento tecnolgico e ser altamente responsvel. O

destino de gigabytes de dados, representando os registros de numerosos indivduos, estava


sobre os seus ombros.
No episdio Lifes a glitch, a usina nuclear de Springfield escolhe Homer para essa
tarefa, e voc pode imaginar como o trabalho dele eficaz. Na virada do 31 de dezembro de
1999 para 1o de janeiro de 2000, quando acontece a famosa contagem regressiva de Ano-novo
de Times Square, a usina de Springfield no apenas para de funcionar como deflagra uma
reao em cadeia que causa um pandemnio global. Os sinais de trnsito comeam a piscar,
um restaurante giratrio fica fora de controle, os avies caem do cu e at mesmo
eletrodomsticos entram em pane. Nenhum componente eletrnico parece imune, desde chapas
de waffle at congeladores. Quando Homer tenta abrir uma caixa de leite para seu lanche do
meio da noite, ela espirra em todas as direes, supostamente por causa de um chip de
computador interno que ficou fora de controle. A falha geral da tecnologia leva a um colapso
social. Entre cenas de pilhagem em grande escala e pnico em massa, o reverendo Lovejoy
declara que o Dia do Juzo Final havia chegado.
Enquanto fogem da catstrofe, os Simpsons encontram Krusty, o palhao, sentindo-se
muito chateado. O bug do milnio havia colocado seu marca-passo em modo beija-flor de
alta velocidade. Depois de bater os braos durante algum tempo, ele desaba no cho. Bart,
entristecido, descobre um bilhete no bolso de Krusty junto de um convite para a Operao
Exodus, um plano de evacuao da Terra. Os Simpsons percebem que a carta significa uma
passagem para sua salvao. Segurando-a cuidadosamente, eles correm em direo a um
foguete espacial, na expectativa de um novo amanh no espao.
De p em frente da espaonave est um guarda cujo trabalho deixar entrar somente os
melhores e os mais brilhantes Bill Gates e Stephen Hawking, por exemplo. Lendo uma lista,
o guarda anuncia que Lisa tem autorizao para entrar no veculo e pode levar com ela apenas
um dos pais. Sem hesitao ela escolhe a me. Lisa, Marge e Maggie embarcam na nave,
deixando para trs Homer e Bart furiosos. Eles conseguem encontrar outro foguete espacial,
cheio daqueles que foram deixados para trs pelo primeiro veculo em outras palavras,
aqueles considerados suprfluos. Enquanto o primeiro foguete com as mulheres Simpsons e
outros notveis est rumando em direo a uma nova vida em Marte, descobre-se que o
segundo, com os homens Simpsons e outros descartveis, est indo em direo ao Sol. Quando
os outros passageiros comeam a cantar, Homer e Bart decidem apressar a prpria morte,
ejetando-se no vcuo.
Na vida real, a crise do bug do milnio nunca representou o cenrio apocalptico que

alguns temiam. Por meio de providncias que custaram bilhes de dlares, atualizaes de
softwares e backups evitaram problemas significativos. Talvez por causa desse planejamento
cuidadoso, a chegada do ano 2000 no foi muito diferente da entrada do ano anterior. Mesmo
que o pior tivesse acontecido, pouco provvel que as falhas de computador tivessem afetado
muitas pessoas, exceto pelo inconveniente de reconstruir registros apagados inadvertidamente.
Poderia ter sido uma grande dor de cabea, mas no o Dia do Juzo Final.
Se quisermos ser to sombrios quanto Hans Moleman e examinar potenciais cenrios
apocalpticos, infelizmente h coisas muito piores que podem vir baila. O aquecimento
global, se continuar nesse ritmo, pode produzir catstrofes ecolgicas. Grandes reas da Terra
podem se tornar desrticas. A corrente do Golfo pode mudar e a costa norte da Europa pode
perder sua proteo contra o frio do rtico. A poluio e o superdesenvolvimento podem
continuar a erradicar um incalculvel nmero de espcies, destruindo a cadeia alimentar.
Possivelmente, a certa altura, nosso meio ambiente pode se tornar inadequado para a
civilizao como a conhecemos.
Se, no futuro, a raa humana deparar com uma forte possibilidade de extino por causa
de um desastre iminente, o estabelecimento de colnias espaciais pode ser a nica esperana
de nossa espcie. A viabilidade de uma evacuao em grande escala depender do quo
disseminados estaro os voos espaciais na poca. O atual programa de nibus espaciais seria
claramente inadequado para transportar milhes de pessoas para estaes orbitais e depois
para algum refgio extraterrestre. Talvez algo como um elevador espacial fosse mais eficaz.
Pesquisadores propuseram que fitas da espessura de um lpis e dezenas de milhares de
quilmetros de comprimento sassem da Terra e fossem amarradas a contrapesos colocados
em rbita geossncrona, isto , exatamente na rotao da Terra, e, portanto, sempre acima do
mesmo lugar no globo. Se as fitas forem robustas o suficiente (construdas, por exemplo, com
as cadeias de molculas superfinas e ultrafortes conhecidas como nanotubos de carbono), a
gravidade e a rotao da Terra atuariam em concerto para mant-las permanentemente
esticadas. As fitas serviriam como cabos para elevadores espaciais que transportariam
material para cima, pela atmosfera, e para fora e alm, dentro da escurido.
A famlia Ansari, a Spaceward Foundation e a Nasa apoiaram uma competio pelo X
Prize de 2006 em Las Cruces, Estado do Novo Mxico, chamada Space Elevator Games
[Jogos do Elevador Espacial], destinada a desafiar as equipes de pesquisa a desenvolver
prottipos de fitas e veculos durveis, porm leves. O objetivo era incentivar a construo de
um elevador espacial at 2010. O melhor concorrente na disputa do raio de fora,

desenvolvido e montado pela Space Design Team da Universidade de Saskatchewan, do


Canad, foi uma plataforma que subiu por uma corda de 600 metros de comprimento em 57,5
segundos um novo recorde de velocidade, mas um pouquinho abaixo do necessrio para
reclamar o prmio de 200 mil dlares. Sem dvida, a equipe est se preparando para
estabelecer novos recordes em verses futuras da competio.
Se um elevador espacial eficiente fosse construdo, ajudaria muito na evacuao da Terra
em caso de apocalipse iminente. Os evacuados entrariam em cabines no elevador, que
deslizariam cabo acima e decolariam para o espao, atracando em estaes espaciais. L eles
poderiam embarcar em enormes arcas espaciais que os levariam a outros mundos.
A essa altura, a pergunta seria aonde ir. Talvez os colonos se estabelecessem em
comunidades fechadas na Lua. Entretanto, a menos que as condies na Terra fossem
absolutamente insuportveis, difcil imaginar a vida na Lua como mais agradvel. De algum
modo seria necessrio gerar ar respirvel e fornecer gua suficiente para consumo e
plantaes. H alguma chance de que as crateras da Lua em suas regies polares contenham
cristais de gelo levados para l ao longo de eras pelo bombardeamento de cometas. Esses
cristais poderiam estar espalhados em finas camadas ou misturados com o solo lunar, tornando
a extrao de gua uma tarefa difcil. Se a gua e minerais lunares viabilizassem o cultivo de
plantas talvez espcies dos desertos da Terra, para garantir que suportem condies de seca
, a vegetao, por sua vez, produziria oxignio para sustentar os humanos e qualquer vida
animal na colnia. Esse ecossistema precisaria ser excepcionalmente bem ajustado, com
pouco espao para desperdcio.
Uma soluo melhor em longo prazo seria estabelecer condies semelhantes s da Terra
na superfcie de um outro planeta, mais provavelmente Marte. Alm da Terra, Marte o
planeta do Sistema Solar que tem condies mais favorveis. Os quatro mundos nas rbitas
mais externas, como Jpiter e Saturno, so enormes bolas de gs com presso atmosfrica
esmagadora. Eles talvez nem tenham superfcie onde aterrissar.
Os dois planetas em rbitas mais internas tambm no so melhores. Mercrio, to perto
do Sol, tem uma temperatura diurna quente demais. Vnus, embora semelhante em tamanho
Terra, possui uma atmosfera densa e venenosa com um efeito estufa fora de controle. Nuvens
densas aprisionam o calor, tornando a superfcie ressequida. Se os colonos do futuro quiserem
escapar dos efeitos do aquecimento global, Vnus no seria o lugar para ir. Marte, pelo
menos, tem temperaturas razoveis, uma superfcie slida e uma gravidade, embora menor que
a da Terra, qual os colonos poderiam facilmente se ajustar. verdade que, com sua escassa

atmosfera, vendavais e falta de gua lquida, o planeta no nenhum paraso, mas talvez, com
um pouco de engenharia, ele possa ficar mais parecido com nossa Terra. Em comparao com
Vnus ou Mercrio, as condies de Marte so suportveis.
A terraformao, o processo de tornar um planeta similar Terra, um assunto altamente
controvertido que coloca os defensores da colonizao espacial humana contra aqueles que
advogam a preservao das condies nativas a todo custo. De alguma forma, essa questo
lembra discusses sobre desenvolvimento versus preservao. Se fizermos um deserto
florescer por meio da irrigao, o deserto no mais um deserto. Se demolirmos um velho
bairro histrico e o substituirmos por habitaes modernas, ele deixa de ser histrico. Os
benefcios e custos devem ser cuidadosamente pesados.
Por exemplo, suponha que um grupo de investidores de Shelbyville quisesse reconstruir
Springfield, transformando-a em uma comunidade-modelo. Eles poderiam comprar as terras,
derrubar a taverna do Moe, vender as escolas para consrcios privados e substituir a usina
nuclear por uma unidade de gerao de energia elica de alta tecnologia e ultraeficiente. Os
rios poderiam ser limpos e reabastecidos com peixes normais de dois olhos. Todos os
operrios e tcnicos incompetentes seriam substitudos por especialistas. Lojas elegantes com
caros artigos europeus poderiam ocupar uma galeria reluzente no terreno do velho Kwik-EMart. Novos cinemas e salas para concertos seriam construdos. (Springfield uma vez tentou
construir uma delas, mas o comparecimento foi pfio e a sala acabou fechada; dessa vez
membros mais cultos da sociedade poderiam comparecer.) Em resumo, Springfield poderia se
tornar um modelo de sofisticao urbana. Mas onde estaria o charme? Onde ficaria a histria?
O que aconteceria com seus infelizes desempregados? E o que aconteceria com o pobre
Blinky, o peixe de trs olhos? Ele seria forado a passar seus ltimos anos em algum aqurio
decrpito nos arredores da cidade ou nadando livremente em puras guas resplandecentes?
A terraformao envolveria uma troca. Se Marte, por exemplo, fosse recriado para se
parecer com a Terra, sua paisagem original se perderia e quaisquer formas de vida nativas
supondo quem existam em alguns nichos no explorados seriam potencialmente
exterminadas. Ainda no se descobriu vida em Marte, mas considerando que organismos vivos
da Terra conseguem se desenvolver em condies extremas (como os micrbios extremfilos
que vivem em fendas subterrneas, gerando energia com processos qumicos), os astrnomos
ainda esperam que ela exista em algum lugar. Uma transformao radical do meio ambiente
marciano poderia reduzir essa chance a zero.
Contudo, se a Terra no fosse mais um refgio seguro ou se algum dia se tornasse

superpovoada, a terraformao de Marte seria a nica opo realista, especialmente se as


viagens interestelares ainda no estivessem desenvolvidas. Alguns pesquisadores, como o
engenheiro aeroespacial Robert Zubrin, da Pioneer Astronautics, o astrobilogo Christopher
McKay, do Nasa Ames Laboratory, e o antes-dentista-hoje-escritor Martyn Fogg tm diversas
propostas para tornar o planeta vermelho mais parecido com um lar. Entre suas ideias esto a
colocao de espelhos com mais de 150 quilmetros de dimetro sobre as calotas polares
marcianas para refletir a luz do Sol sobre a superfcie, vaporizar seu dixido de carbono,
gerar uma atmosfera mais espessa e produzir gases de halocarbono para capturar energia e
criar um efeito estufa. Isso poderia elevar a temperatura acima do ponto de congelamento da
gua durante grande parte do ano marciano, possibilitando que rios e ribeires corressem pela
superfcie, dando sustento vida animal e vegetal. Muitos cientistas acreditam que havia gua
lquida no solo marciano; talvez ela volte a correr algum dia.
A transformao de Marte em um planeta totalmente habitvel seria um processo gradual,
que levaria muitos sculos. Embora, a princpio, a atmosfera fosse irrespirvel, exigindo que
os colonos usassem trajes especiais o tempo todo ou vivessem em domos fechados, as plantas
acabariam por converter quantidades suficientes de dixido de carbono em oxignio para
possibilitar que as pessoas respirassem vontade ao ar livre. As condies talvez nunca
sejam to agradveis quanto na Terra, mas pelo menos a crnica humana teria continuidade.
fcil imaginar uma mulher forte e determinada como Marge como uma das primeiras
colonizadoras de Marte. Ela se mostrou habilidosa com ferramentas, construindo todo tipo de
estruturas e mveis no episdio Please Homer dont Hammer Them. Em Os Braos Fortes
da Mame, ela se torna levantadora de peso e mostra como pode ser poderosa. Alm do
mais, apesar de ter um marido inepto, ela capaz de criar e proteger uma famlia e manter um
lar bem administrado. Ela se esfora para ser honesta e justa e raramente perde sua
perspectiva equilibrada. Como diria Jebediah Springfield, seu esprito nobre engrandece o
mais humilde colonizador marciano. Quem desejaria um pioneiro mais adequado?
Assim, se um outro erro de computador em grande escala, um cometa, um desastre
nuclear ou outro cenrio apocalptico ameaar a cidade de Springfield, uma misso para
Marte liderada por Marge, com Lisa como oficial de cincias, seria algo muito apropriado.
Quando a sobrevivncia est em jogo, conquistar um outro planeta faz muito sentido. Mas se o
planeta capturado for o nosso, e os conquistadores forem uma raa aliengena de um mundo
orbitando um sol distante? Seramos to fs da transformao planetria se quem estivesse
tentando nos recriar fossem extraterrestres babes?

24
Tolos terrqueos

Por duas dcadas, imagens de Os Simpsons foram transmitidas regularmente para o espao.
At agora, as estripulias de Homer e sua famlia provavelmente alcanaram alguns planetas a
20 anos-luz da Terra. Os trs planetas prximos estrela-an vermelha Gleise 876, por
exemplo, a aproximadamente 15 anos-luz de distncia, podem ter captado a primeira
temporada vrios anos atrs, no muito tempo depois de ter sido lanada em DVD. Se existem
seres inteligentes em qualquer desses mundos com capacidade de perceber e decifrar
transmisses de rdio e televiso, eles podem ter rido, chorado ou se indignado com os
programas. Ento, por que a raa humana no recebeu nenhuma carta de f? No faria mal se
os extraterrestres nos mandassem pelo menos um bilhetinho.
verdade que, para chegar at ns, uma resposta a nossas transmisses levaria a mesma
quantidade de tempo que o programa levou para chegar a eles. Consequentemente, talvez
devamos ter pacincia para saber o que os aliengenas acham do retrato que os programas
fazem da vida extraterrestre. Contudo, houve outros seriados de televiso sobre aliengenas
mais antigos: Meu Marciano Favorito (dcada de 1960), Mork e Mindy (dcada de 1970) e
incontveis outros programas de televiso, muitos transmitidos para o espao h mais de 60
anos, tempo suficiente para ir mais longe que os sinais de Os Simpsons. A famosa transmisso
de rdio de Orson Welles de A Guerra dos Mundos, que provocou um pnico em massa to
grande, aconteceu em 1938. Nas sete dcadas seguintes, os sinais podem ter chegado a
planetas a mais de 30 anos-luz de distncia. Se houver uma civilizao avanada o bastante
para detectar esses sinais e determinar que eles vm de uma fonte inteligente, eles j podem
ter respondido. Mas ns no ouvimos nada.
Desde os anos 1960, o programa de procura por vida inteligente extraterrestre (Search
for Extraterrestrial Intelligence Seti) tem vasculhado os cus procura de sinais de rdio
que transmitam mensagens de civilizaes aliengenas, usando telescpios como o gigantesco
radiotelescpio de Arecibo, Porto Rico. No entanto, apesar de dcadas tentando discernir, em
meio ao rudo, padres que indiquem comunicaes avanadas, nenhuma elocuo

significativa foi encontrada nem mesmo um doh interestelar! Em vrias ocasies foram
avistados objetos voadores no-identificados (Ovnis), que um certo segmento da populao
tem anunciado como evidncia de que os extraterrestres j esto aqui. At mesmo o expresidente americano e prmio Nobel da Paz Jimmy Carter uma vez relatou ter visto um Ovni.
Contudo, muitos desses eventos foram posteriormente explicados como fenmenos
meteorolgicos, bales meteorolgicos, aeronaves militares experimentais e assim por diante.
Em suma, mesmo com tanta investigao e relatos de observaes estranhas, no h
absolutamente nenhuma evidncia de que exista inteligncia extraterrestre. Dado o vasto
nmero de estrelas e planetas na Via Ltea, com um certo percentual apresentando as
condies necessrias para existncia de vida (pelo menos estatisticamente), essa falta de
contato surpreendente. Como a indagao famosa do grande fsico talo-americano Enrico
Fermi: Cad todo mundo?.
Alguns pesquisadores tentaram oferecer solues intuitivas pergunta de Fermi.
Cientistas notveis, como Michael H. Hart, do National Center for Atmospheric Research
[Centro Nacional de Pesquisa Atmosfrica], e Frank Tipler, da Universidade de Tulane,
garantiram que devemos ser os nicos habitantes de nossa galxia com uma civilizao
avanada. Segundo Hart, sendo a comunicao por rdio um processo to direto, se houvesse
aliengenas inteligentes em algum lugar por a, eles j teriam enviado sinais. Tipler vai mais
alm, sugerindo que quaisquer seres inteligentes poderiam ter conquistado a galxia; e j
teriam feito isso a essa altura, talvez por meio de robs dubls que se reproduzem e se
espalham pelas estrelas como exrcitos teleguiados. Portanto, nesse universo em que o
cachorro morde o prprio rabo, nenhum vira-lata marcou seu territrio; ele todo nosso.
Outros cientistas so bem mais otimistas quanto s perspectivas de haver outros seres
inteligentes no espao. O falecido astrnomo Carl Sagan, por exemplo, argumentava que,
embora os grandes vazios do espao tornassem desafiador o contato interestelar direto,
apenas uma questo de tempo para que isso acontea. Seu romance Contato, com suas viagens
por buracos de minhoca, representa sua profunda esperana de que os formidveis abismos
interestelares poderiam ser transpostos, e laos amistosos poderiam ser estabelecidos com
civilizaes distantes muitos anos-luz. Ele respondeu indagao de Fermi com um pedido de
pacincia e determinao.
A pergunta de Fermi no precisa ser feita em Os Simpsons, j que a resposta bvia. As
visitas de aliengenas a Springfield so bem documentadas nos episdios anuais de Halloween
(A Casa da rvore dos Horrores). A partir da segunda temporada, Kang e Kodos, as

criaturas babonas de um olho s, que mais tarde ficamos sabendo serem irmo e irm, foram
mostrados em papis-ttulo e outras pequenas participaes. Embora seu desdm altivo pelos
terrqueos seja claro, e seu desejo de abduzir ou subjugar os pobres seres humanos continue
uma constante, sua motivao exata frequentemente vaga. Eles nos veem como rivais
perigosos, como deliciosas guloseimas ou como imbecis inofensivos que precisam ser
colocados sob seus tentculos e tutelados? Talvez essa ambiguidade seja um reflexo das
atitudes igualmente ambguas que as pessoas tm com relao a espcies animais inferiores,
vendo-as em contextos variados como perigo, fonte de alimento ou animais de estimao.
No episdio Famintos Como os Aliens, Kang e Kodos marcam sua primeira apario
no seriado ao raptar a famlia Simpson em um clssico disco voador. A partir do momento que
Homer e os seus esto a bordo, os aliengenas comeam a aliment-los com o mximo que
eles aguentam comer. Enquanto os outros se empanturram e manifestam grande reconhecimento
pela hospitalidade dos aliengenas, Lisa comea a suspeitar de que seus anfitries babes tm
uma sinistra motivao oculta. Ela descobre que, depois que chegarem ao planeta dos
aliengenas, Rigel IV, sero convidados de honra em um suntuoso banquete para o qual seus
anfitries esto reservando seus apetites. Suas suspeitas aumentam quando ela v um monstro
com tentculos preparando uma panela, procurando os temperos adequados e lendo um livro
de culinria que parece ser intitulado How to cook humans [Como cozinhar humanos].
Alarmada, ela agarra o livro de culinria e corre para a famlia, explicando que eles esto
condenados a ser o prato principal. Enquanto a famlia protesta, Kodos sopra a poeira da capa
do livro, revelando o ttulo How to cook for humans [Como cozinhar para humanos]. Lisa
sopra mais poeira, mostrando um ttulo que aparentemente diz How to cook forty humans
[Como cozinhar quarenta humanos]. Finalmente, Kodos remove o restante da poeira,
revelando o verdadeiro ttulo do livro de culinria: How to cook for forty humans [Como
cozinhar para quarenta humanos]. Os aliengenas repreendem os Simpsons por suas falsas
suspeitas e explicam que se eles tivessem mais confiana poderiam ter conhecido o paraso.
Lisa humildemente admite que estava errada sobre as intenes dos aliengenas.
Episdios posteriores revelam diversas conspiraes de Kang e Kodos para dominar a
Terra, embora quase sempre no fique claro por que eles se importam com isso, dados seus
poderes imensamente superiores. Por exemplo, em Citizen Kang [Cidado Kang], de A
rvore dos horrores VII, as duas criaturas raptam dois importantes polticos americanos, o
presidente Bill Clinton e o senador Bob Dole, que se enfrentaram como candidatos eleio
presidencial de 1996. Kang e Kodos, assumindo a aparncia dos candidatos, concorrem eles

mesmos presidncia. Depois que Homer revela ao pblico que eles so aliengenas
disfarados, Kang e Kodos explicam que o sistema bipartidrio fora os cidados americanos
a escolher um dos dois. Os eleitores escolhem Kang, que obriga os escravos humanos,
incluindo os Simpsons, a construrem uma enorme pistola de raios laser a ser apontada para
um planeta sem nome.
A rvore dos horrores XVII inclui o episdio The day the earth looked stupid [O dia
em que a terra pareceu estpida]. Embora seu ttulo faa referncia ao clssico filme dos anos
1950 O dia em que a terra parou, seu tema de invaso aliengena baseia-se em grande parte
em A guerra dos mundos. A primeira parte do episdio mostra como a Springfield de 1938
reage em pnico famosa transmisso de rdio de Orson Welles. Isso leva a um ceticismo
geral, habilmente explorado por Kang e Kodos, que comeam uma invaso de verdade.
Apesar de seu ataque inicial ser rpido, a resistncia e a ocupao se arrastam por muitos
anos. Kang e Kodos finalmente explicam que precisavam invadir a Terra, porque os humanos
estavam construindo armas de desintegrao em massa.
Embora as motivaes de Kang e Kodos no sejam muitas vezes claras, pelo menos eles
tm a mesma lngua dos Simpsons. Por mera coincidncia, a lngua rigeliana idntica ao
ingls. A confuso lingustica surge principalmente quando as frases que eles usam so
imprecisas. Assim, quando em Famintos Como os Aliens Kodos usa a expresso chew the
fat, surge a ambiguidade sobre se ela planeja bater um papo ou morder e mastigar, por
causa da conhecida distino entre os significados literal e figurativo dessa expresso em
ingls. Esse mal-entendido causado por jogos de palavras abundante em comdias de
Shakespeare, Oscar Wilde e outros relativamente pequeno comparado s dificuldades que
poderiam surgir se a humanidade se encontrasse com uma raa de extraterrestres de verdade.
Na verdade, os extraterrestres quase certamente se comunicariam por meio de lnguas
sem nada em comum com os idiomas da Terra. Assim como as lnguas terrestres foram
moldadas pelas experincias singulares de povos variados, a comunicao extraterrestre seria
moldada pela anatomia, histria e condies de vida de cada raa aliengena. Portanto,
qualquer dilogo significativo com seres extraterrestres provavelmente requereria a superao
de tremendas barreiras de comunicao.
Em 1953, o escritor G. R. Shipman publicou um artigo intitulado How to talk to a
martian [Como conversar com um marciano], imaginando o processo pelo qual antroplogos
linguistas poderiam decifrar idiomas aliengenas. Menosprezando histrias que imaginam que
extraterrestres conseguem aprender lnguas terrestres instantaneamente por meio de

dispositivos tradutores ou pela telepatia, ele convocou outros escritores a investigar mtodos
reais usados para desvendar lnguas desconhecidas. Shipman explicou como os linguistas
trabalham com informantes humanos que falam lnguas no familiares para identificar aspectos
comuns de referncia que possam ser usados como pontos de apoio para um completo
entendimento mtuo. Ele imaginou que as mesmas tcnicas poderiam ser aplicadas a lnguas
extraterrestres. Se os habitantes de outros planetas usam os sons da fala como o fazemos,
explicou, sua linguagem deve comportar anlise por nossos mtodos to facilmente quanto
qualquer idioma da Terra. O mesmo seria verdade se eles usassem qualquer combinao de
outros tipos de sinas visuais, audveis ou tteis.*
Ah, se fosse assim to simples! A linguagem humana, como Noam Chomsky e outros
observaram, adquirida por meio de funes cerebrais especficas que determinam o
processo pelo qual a gramtica de cada lngua construda. Assim, todas as lnguas
conhecidas so fundamentalmente moldadas por um componente biolgico produzido pela
evoluo humana. Como no podemos supor que a evoluo de seres extraterrestres tenha
ocorrido de forma similar, no h razo para achar que a comunicao aliengena ser
parecida com os padres gramaticais que relacionamos linguagem humana. Em outras
palavras, no apenas seria extremamente improvvel que Kang e Kodos na vida real falassem
ingls, como seria altamente improvvel que a estrutura de sua gramtica tivesse algo em
comum com lnguas conhecidas.
Como, ento, poderamos compreender o que pensam nossos colegas de outros mundos?
No programa Seti, muito da esperana de interceptar e interpretar comunicaes aliengenas
reside em encontrar sinais com caractersticas mensurveis baseadas em propriedades
matemticas ou fsicas universais. Por exemplo, em 1959, Giuseppe Cocconi e Philip
Morrison, da Cornell University, sugeriram em seu influente artigo Searching for Interstellar
Communications [Procurando Comunicaes Interestelares] que uma frequncia chamada de
linha do hidrognio (1.420 megahertz ou 1.420 milhes de vibraes de onda por segundo)
seria um local promissor no espectro de rdio para procurar por sinais extraterrestres.** A
linha do hidrognio uma frequncia de emisso de rdio facilmente observvel associada ao
hidrognio neutro, que comumente usado como benchmark*** astronmico. Ela foi
detectada pela primeira vez pelos pesquisadores Harold Ewen e Edward Purcell, de Harvard,
em 1951. Em 1960, Frank Drake, do National Radio Astronomy Observatory [Observatrio
Nacional de Radioastronomia], em Green Bank, Virgnia Ocidental, iniciou o Projeto Ozma, o

primeiro a buscar sinais de inteligncia extraterrestre concentrando-se, especificamente, na


linha de hidrognio. Desde ento, algumas outras misses Seti se concentraram na mesma
regio do espectro.
A ideia que seres avanados, mesmo se possussem fisiologia e funcionamento cerebral
totalmente diferentes dos nossos, ainda saberiam que o hidrognio o elemento mais bsico,
comum em todo o universo, e que tem certas linhas espectrais distintas. Alm disso, os
aliengenas perceberiam que a regio de frequncia em torno da linha do hidrognio
silenciosa para rdio, isto , relativamente livre de rudo causado por outros efeitos. Eles
tambm iriam inferir que outros seres inteligentes chegariam a concluses similares. Portanto,
veriam a linha de hidrognio como a principal zona de radiotransmisso.
Como os pesquisadores do Seti perceberam, tambm em termos de contedo, as espcies
aliengenas poderiam tentar incluir referncias a eventos matemticos ou cientficos comuns.
Por exemplo, eles poderiam enviar pulsos espaados de acordo com os nmeros primos, a
sequncia de Fibonacci (cada nmero em sequncia a soma dos dois anteriores), os dgitos
de ou outros padres fundamentais. A menos que os seres tenham dez dedos, esses padres
no seriam provavelmente enviados em notao decimal, mas em forma binria (0s e 1s) ou
em outro sistema numrico. Os cientistas do Seti jogaram uma espcie de jogo de adivinhao
tentando analisar sinais para a ampla gama de possibilidades.
Nas dcadas de busca, houve apenas uns poucos eventos que fizeram coraes acelerar
na expectativa de uma possvel descoberta. Um desses incidentes ocorreu em 1977, quando
Jerry Ehman, na poca um voluntrio no Big Ear Radio Observatory [Observatrio de Rdio
Grande Orelha], descobriu um sinal na regio da linha do hidrognio muito mais forte que o
rudo de fundo. Era como se estivesse em uma caverna silenciosa e subitamente ouvisse um
grito; a gente pensaria que mais algum estaria ali. Ehman ficou to surpreso que escreveu
Uau! na pgina; da ter ficado conhecido como o sinal uau!. Em todos os anos desde
ento, ningum foi capaz de reproduzir aquele estranho grito no escuro. Assim, ou foi uma raa
extraterrestre que somente fez uma transmisso por um breve intervalo ou, mais
provavelmente, foi um sinal da Terra que de alguma forma voltou rebatido (talvez de algum
tipo de destroo espacial, como Ehman sugeriu) e interferiu com as observaes.
Suponha que algum dia ns recebamos mensagens de uma civilizao aliengena distante.
Teramos ns e a outra raa capacidade de nos encontrar fisicamente ou estaramos
condenados a um relacionamento de longa distncia? Se as interaes entre Kang e Kodos e os
moradores de Springfield servirem de parmetro, talvez o contato remoto seja o caminho a

seguir. Contudo, se a raa aliengena certa aparecer por aqui, com perspectivas
suficientemente atraentes para um relacionamento caloroso, muitos de ns, como Moe,
poderiam esperar que uma mensagem amistosa fosse seguida de um encontro mais ntimo.
Quero dizer, um encontro de espritos, claro. A questo ento seria: em nossa casa ou na
deles? E, se fssemos ns a viajar, como cobrir a distncia extraordinria entre nossas
espcies?
Uma vez que ainda no colocamos o p em nenhum outro planeta (a menos que se leve em
conta a Lua, considerada um satlite, no um planeta), as viagens interestelares ainda so uma
possibilidade distante. No entanto, menos de um sculo atrs, qualquer forma de viagem
espacial existia apenas em fico cientfica. Somos uma turma persistente e, com nossa
inventividade, descobrimos maneiras de contornar muitos outros impasses tecnolgicos.
Consequentemente, parece provvel que, se nossa raa sobreviver tempo bastante, ela ir
desenvolver meios de transporte ultravelozes. Quem sabe para onde nossos sonhos nos
levaro?

* Shipman, G. R. How to talk to a martian, Astounding Science Fiction, out. de 1953, p. 112.
** Cocconi, Giuseppe; e Morrison, Philip. Searching for interstellar communications, Nature 184, n. 4.690, 19 set.
1959.
*** Na comunidade cientfica, termo usado para qualquer instrumento de medida que possibilite a comparao de uma
nova medida a uma medida-padro. Muitas vezes, o termo usado (como no texto) para designar diretamente uma
determinada medida (neste caso as linhas do hidrognio) como padro (N. do R. T.).

25
O universo
uma rosquinha?

Algum dia,

as espaonaves talvez sejam potentes o bastante para viajar a velocidades


extraordinrias, transpondo os vastos vazios interestelares. Quando as viagens espaciais
forem suficientemente rpidas, nossos descendentes podero estabelecer prsperas colnias
extraterrestres, no apenas em planetas prximos, como Marte, mas tambm em mundos
orbitando estrelas distantes. A velocidades prximas da velocidade da luz, a dilatao
relativista do tempo entra em ao, possibilitando aos viajantes envelhecer muito mais
lentamente que envelheceriam na Terra e permitindo-lhes sobreviver a voos que, do contrrio,
seriam longos demais. Assim, para espaonaves movendo-se em grande velocidade, as
estrelas mais prximas estariam a apenas alguns meses de distncia. Talvez nossos
descendentes at aprendam como dominar o tecido do tempo e espao, construindo buracos de
minhoca atravessveis, que funcionem como atalhos de uma regio para outra. A tecnologia do
futuro poderia estabelecer as bases para uma imensa civilizao galctica.
Por toda nossa galxia existem provavelmente numerosos mundos habitveis maduros
para explorao e incontveis outros planetas que poderiam passar pelo processo de
terraformao. Embora os astrnomos ainda no tenham identificado planetas com condies
semelhantes s da Terra, na ltima dcada eles descobriram centenas de planetas maiores,
similares em massa a Jpiter ou Saturno. Apenas um punhado de objetos encontrados at agora
se compara em tamanho aos planetas menores de nosso Sistema Solar, e estes tm condies
orbitais muito diferentes das da Terra. A razo pela qual os astrnomos ainda no localizaram
objetos menos volumosos com condies similares s da Terra tem mais a ver com as
limitaes das atuais tcnicas que com a inexistncia deles. medida que prossegue a caada
aos planetas, numerosos mundos podem ser descobertos. Um estudo recente dos pesquisadores
Sean Raymond, da Universidade do Colorado, em Boulder, e Avi Mandell e Steinn
Sigurdsson, da Penn State University, indica que mais de um tero dos sistemas com planetas
gigantes abrigam mundos parecidos com a Terra,* possivelmente com ar respirvel e gua

potvel. Mas ser que teriam bolo recheado de creme coberto com confeitos de chocolate,
servido com canecas geladas de refresco feito com extrato de razes e com um colarinho de
espuma por cima? Infelizmente, h algumas perguntas para as quais a cincia ainda no tem
respostas.
Na dcada de 2010, a Nasa lanar o programa PlanetQuest [Busca de Planeta], parte do
Space Interferometry Mission [Misso de Interferometria Espacial], com o objetivo de
procurar, nas estrelas mais prximas, planetas semelhantes Terra em termos de massa, com
distncias orbitais que possibilitem temperaturas moderadas. O programa ir rastrear estrelas
conhecidas como Sirius e Alfa Centauro, esperando encontrar sinais de mundos com a mesma
circunferncia da Terra e a mesma variedade de climas. Poderia a Co Maior ironicamente
estar girando por a, com um planeta cheio de gente (ou o equivalente) em sua coleira
gravitacional? Ou poderia haver um mundo cheio de gua e suprimentos que oferea atrativos
para viajantes homricos em futuras odissias espaciais?
Uma vez que a Via Ltea seja explorada, talvez as naves enfrentem as distncias ainda
mais formidveis entre as galxias. A civilizao humana, se no for desafiada por outros
seres nem destruda pela prpria tolice, pode se disseminar por todo o cosmos e testar os
limites do espao (se existir algum). Nossa tecnologia pode se desenvolver at nos tornarmos
uma sociedade intergalctica vasta e poderosa, capaz de resolver os dilemas mais profundos
j conhecidos. S ento poderemos responder quela que definitivamente a pergunta
mxima: O universo tem forma de rosquinha?.
Essa pergunta faz parte de uma idia atribuda a Homer e mencionada pelo astro
convidado Stephen Hawking no episdio Eles Salvaram a Inteligncia de Lisa. No episdio,
Lisa entra para a Mensa** de Springfield, de que tambm fazem parte o professor Frink, o
diretor Skinner, o Cara dos Quadrinhos e a empresria Lindsay Neagle. Quando o prefeito
Quimby se afasta temporariamente por causa de um escndalo, os membros da Mensa
assumem o cargo a constituio municipal exige que um conselho de cidados de grande
saber desempenhe as funes do prefeito em sua ausncia. Eles decidem tornar Springfield
uma sociedade perfeita. A perspectiva de vivenciar uma florescente utopia atrai a ateno de
Stephen Hawking, que (em sua primeira apario no seriado) decide visitar a cidade e ver
aquilo por si mesmo.
Como produtor-executivo da srie, AI Jean explicou a deciso de convidar Hawking:
Estvamos buscando algum muito mais inteligente que todos os membros da Mensa e ento

pensamos nele. Ele pareceu muito interessado em vir imediatamente.***


Hawking chega bem a tempo de ver os habitantes da cidade se revoltando contra as novas
regras sugeridas por Frink e o Cara dos Quadrinhos, como a proibio de vrios esportes e a
restrio do acasalamento para uma vez a cada sete anos, como fazem os vulcanos em
Jornada nas Estrelas. Hawking escapa da confuso e resgata Lisa usando um dispositivo de
voo acoplado a sua cadeira de rodas. Por sugesto de Marge, ele e Homer vo para a taverna
do Moe relaxar e conversar. Mais tarde, Hawking visto dizendo a Homer: Sua teoria de um
universo em forma de rosquinha intrigante... Talvez eu tenha de roub-la.
Em matemtica, a forma da rosquinha conhecida como toro, a generalizao
tridimensional de um anel. Um anel localiza-se em um nico plano, ento, topologicamente
falando, existe uma trajetria fechada em torno dele que lhe externa (um aro em torno do
anel). Como um toro tem uma dimenso a mais, possvel deslocar-se por trajetrias fechadas
em torno dele em duas direes perpendiculares. Se imaginarmos uma rosquinha sobre um
prato, uma delas um anel maior em torno da periferia, paralelo ao prato, e o outro um anel
menor junto parte interna e distante do prato. A generalizao de um toro qualquer curva
fechada que gira em crculo em torno de um eixo chamada toride. Curiosamente, existem
teorias cientficas srias segundo as quais o universo toroidal.
A cosmologia moderna, a cincia do universo, matematicamente modelada por solues
da teoria da relatividade geral de Einstein. Lembremos que a relatividade geral explica a
gravidade por meio de um mecanismo em que a matria curva o tecido do espao e tempo. Ela
expressa em termos de uma equao que relaciona a geometria de uma regio sua
distribuio de massa e energia. Por exemplo, uma estrela enorme deforma muito mais o
espaotempo e, portanto, curva muito mais as trajetrias dos objetos em sua vizinhana que o
faz um pequeno satlite.
Logo aps a publicao da teoria da relatividade geral, alguns tericos, entre eles o
prprio Einstein, buscaram solues que pudessem descrever o universo em geral, no apenas
as estrelas e outros objetos nele contidos. Os pesquisadores descobriram uma infinidade de
geometrias e comportamentos diversos, cada um deles uma maneira distinta de caracterizar o
cosmos. Alguns desses modelos imaginavam o espao como semelhante a um plano sem fim,
algo como as paisagens planas do Kansas e Nebraska, s que uniformes em trs direes, no
apenas duas. Duas trajetrias paralelas em um tal cenrio espacial continuariam simplesmente
na mesma direo, indefinidamente, como trilhos de ferrovias em uma pradaria. Os fsicos

chamam isso de cosmologia plana. Outras solues apresentam espaos que se curvam na
forma de uma sela, tecnicamente conhecidos como geometrias hiperblicas, com curvatura
negativa. Essa curvatura no poderia ser vista diretamente, a menos que, de alguma maneira,
saiamos do prprio espao tridimensional, mas pode ser inferida pelo comportamento de
linhas paralelas e tringulos. Em uma geometria plana (chamada euclidiana), se traarmos uma
linha reta e um ponto fora dela, poderemos construir apenas uma nica linha que passe por
aquele ponto e que seja paralela primeira linha. Por contraste, em uma geometria
hiperblica, existe um nmero infinito de linhas paralelas espalhando-se a partir daquele
ponto, como os trilhos de uma grande estao central de trem. Alm do mais, embora os
tringulos no espao plano tenham ngulos cuja soma 180 graus, no espao hiperblico a
soma dos ngulos menor que 180 graus.
Entretanto, uma outra possibilidade, chamada de curvatura positiva, assemelha-se
superfcie esfrica de uma laranja. Como o formato de sela, sua forma s pode ser vista
indiretamente, por meio de leis alteradas da geometria. Em geral, geometrias curvas so
chamadas no-euclidianas, porque no seguem todos os postulados do matemtico grego
Euclides. No caso de espaos com curvaturas positivas, no existem linhas paralelas, e os
tringulos apresentam ngulos com soma maior que 180 graus.
Para entender essas diferenas, fatie uma laranja ao meio, no sentido da largura, e corte a
metade superior em quatro. Pegue uma das fatias e observe a casca. Voc ver que ela
limitada por duas bordas que comeam aparentemente retilneas e paralelas (onde foi feito o
corte no sentido da largura), mas terminam se encontrando no topo. So como quaisquer duas
linhas de longitude da Terra, parecendo paralelas perto do Equador, mas convergindo no polo
Norte. Essa demonstrao prova que no h duas linhas em uma superfcie de curvatura
positiva que sejam verdadeiramente paralelas.
E o que dizer das linhas de latitude, ou equivalentes, produzidas ao se cortar uma cebola
repetidamente em segmentos no sentido da largura? Elas parecem sempre paralelas, nunca se
encontrando. Porm estranho que, na superfcie da Terra, elas no sejam linhas verdadeiras,
porque no compreendem a menor distncia entre dois pontos, tecnicamente conhecida como
geodsica. Se quiser constatar por voc mesmo, pegue um voo sem escalas de Vancouver a
Paris, ambas as cidades aproximadamente na mesma latitude. O avio provavelmente vai se
desviar para o norte, depois para o sul, em vez de manter a latitude inicial, porque minimizar
distncias requer seguir uma trajetria em fatia de laranja uma trajetria geodsica em
lugar de uma em fatia de cebola. So essas geodsicas que sempre se encontram em algum

ponto, conforme se v em mapas de rotas de voos.


Como a geometria, na relatividade geral, influencia a dinmica, a forma do cosmos afeta
enormemente seu destino. A maioria dos astrnomos acredita que o universo,
independentemente de sua forma, comeou como um ponto ultradenso de tamanho
extremamente compacto, talvez infinitesimal, chamado big bang, e se expandiu at seu atual e
enorme tamanho. A maneira exata como se expandiu, e at onde ir essa expanso,
parcialmente determinada pela geometria que o universo tem. Se a geometria espacial fosse o
nico determinante, ao saber se o universo possui curvatura negativa, positiva ou zero,
possvel prever se ele ir se expandir para sempre (no caso da curvatura negativa ou zero) ou
se algum dia ir reverter sua expanso e tornar a se contrair at virar um ponto (no caso de
uma curvatura positiva).
A geometria, no entanto, no a nica influncia na dinmica do universo. Outro fator
um termo de antigravidade, a constante cosmolgica, sugerida pela primeira vez por Einstein.
Esse termo tornou-se foco de ateno em anos recentes com a descoberta de Adam Riess, Saul
Perlmutter, Brian Schmidt e seus colegas de que o universo no est apenas se expandindo,
mas tambm acelerando sua atual expanso. A acelerao csmica no pode ser explicada
pela geometria preciso um auxlio extra, representado pela constante cosmolgica e
conhecido como energia escura. Modelos que apresentam constante cosmolgica podem ter
curvaturas zero, negativas ou positivas, com a geometria especfica afetando como e quando a
influncia da energia escura domina a dinmica.
Voc pode se perguntar por que, nesta discusso, mencionamos formas planas, formas
hiperblicas e formas de laranja, mas no formas de rosquinha. Acontece que tem havido
tradicionalmente muito mais interesse em cosmologias de hiperplanos (generalizaes de
superfcies planas infinitas), hiperbolides (generalizaes de formas de sela) e hiperesferas
(generalizaes de formas de laranja) que em cosmologias toroidais, em forma de rosquinha.
Por que as formas de laranja, por exemplo, so mais favorecidas na literatura que as formas
de rosquinha? Olhando para os ingredientes da rosquinha, alguns talvez pensem que esse um
exemplo gritante do movimento contra a gordura trans, combinado a um vis que favorece o
cido ascrbico (vitamina C) encontrado nas laranjas. Com certeza, seria imprudente
discriminar modelos de universo simplesmente por causa de sua ligeira semelhana com
certas frituras muito gordurosas.
Na verdade, a preferncia por hiperplanos, hiperbolides e hiperesferas tem mais a ver
com sua simplicidade matemtica que com qualquer outra coisa. Eles representam as

superfcies tridimensionais isotrpicas mais bsicas (que parecem iguais em todas as


direes), possuindo as topologias mais simples. A topologia diferente da geometria porque
se concentra em como as superfcies se conectam ou no em suas formas e tamanhos
especficos. Por exemplo, topologicamente falando, bolas slidas de futebol, beisebol,
basquete e at mesmo livros sobre esportes so todos equivalentes, porque no possuem
buracos que os atravessem, e teoricamente possvel transformar um em outro (supondo que
fossem suficientemente elsticos) sem cortar. Rosquinhas, xcaras de caf com asas, pneus e
estruturas ocas podem ter buracos nicos e, portanto, compartilhar topologias comuns distintas
das topologias dos objetos contnuos. Mesmo que sejam esticados, os buracos continuam ali.
Uma figura geomtrica plana bidimensional digamos, um quadrado pode ser
transformada em um cilindro, identificando-se o lado mais esquerda e o lado mais direita e
colando-se os dois lados. Se um objeto se desloca para a esquerda o suficiente, ele acaba do
lado direito. Algo que se mova continuamente para a esquerda ou direita passar pelo mesmo
local repetida e periodicamente, como os loops de animao comuns aos desenhos animados
dos anos 1960 e 1970. Usados para economizar tempo e esforo, os loops de animao
ocorrem quando a personagem passa pelas mesmas cenas de fundo repetidas vezes. Por
exemplo, quando Fred e Barney de Os Flintstones desciam uma rua de carro, eles pareciam
estar sempre passando pelos mesmos conjuntos de pedras e rvores. Se pudssemos explorar
um universo cilndrico, sobrevivendo de alguma forma por dezenas de bilhes de anos
enquanto viajamos no que parecia ser uma trajetria retilnea, teramos a mesma experincia
repetitiva. Embora imaginemos que estamos nos movimentando diretamente frente,
acabaremos circunavegando o espao e passaremos de novo pelas mesmas galxias, em um
dj vu topolgico.
O espao pode ser ainda mais interconectado que isso. Se considerarmos um cilindro
vertical e juntarmos suas bases inferior e superior, teremos ento um toro. Agora existem dois
caminhos perpendiculares que podemos trilhar no espao: esquerda-direita e subir-descer.
Parece um pouco com Pac-Man, o videogame de sucesso dos anos 1980 e suas variantes.
Quando as criaturinhas coloridas saem do labirinto por qualquer dos portais nos seus limites,
elas reaparecem milagrosamente do outro lado. Mostre-lhes a porta dos fundos e elas voltam
alegremente pela da frente, querendo mais moedas.
Um arranjo ainda mais intricado liga os extremos de todas as trs dimenses espaciais
em uma espcie de super-rosquinha. Imaginemos o espao como um cubo colossal; essas
ligaes equivaleriam s faces direita e esquerda, superior e inferior, e anterior e posterior.

Um layout assim, generalizao de um toro com superfcie tridimensional, em vez de


bidimensional, seria difcil de visualizar. Paradoxalmente, ele funde uma geometria reta e
plana (no sentido de que linhas retas paralelas continuam retas e paralelas) com uma
topologia extraordinariamente complexa.
Imaginemos viver em uma casa em que a escada que sobe para o sto leva ao poro, a
janela da frente d vista para a mesma cena que a cozinha nos fundos e os vizinhos do lado
somos ns mesmos. Se os canos em sua sala de estar comeassem a vazar, a gua escorreria
para todos os andares inferiores, voltaria atravs dos pisos superiores e arruinaria os mveis
de sua sala de estar. Como no haveria nada vindo do mundo exterior, tudo em nossa
residncia precisaria ser reciclado. Nunca mais poderamos sair, ficaramos sempre passando
pelas mesmas portas e cmodos. Assim seria a vida em uma habitao toroidal, no
recomendada para os claustrofbicos. (Robert Heinlein descreve maravilhosamente uma
situao semelhante em seu conto And he built a crooked house [E ele construiu uma casa
torta].)
O universo inteiro poderia ter uma topologia assim? Os dados atuais mais confiveis
sobre a forma e configurao do espao derivam de misses para medir a radiao csmica
de fundo em micro-ondas (CMB, sigla em ingls para cosmic microwave background), uma
radiao j resfriada, uma relquia do big bang. O universo comeou sua vida muito pequeno,
muito quente e muito misturado. Partculas de matria e energia estavam ligadas umas s
outras em um sopo borbulhante. Ento, aproximadamente 380 mil anos depois da exploso
inicial, a sopa resfriou o suficiente para que tomos completos (a maioria de hidrognio)
coagulassem, deixando sobras de ftons (partculas de luz) como uma espcie de caldo. No
ponto de separao, conhecido como recombinao, a matria estava um pouco mais
concentrada em alguns lugares que em outros, tornando o caldo de energia ligeiramente
desigual em termos de temperatura. Essas diferenas minsculas de temperatura persistiram ao
longo de eras, enquanto a expanso do universo resfriava significativamente o caldo de
energia. De milhares de graus Kelvin (acima do zero absoluto) ele foi reduzido a meros 2,73
graus Kelvin. Agora um fundo frgido de ondas de radiao distribudas por todo o universo.
A CMB foi descoberta em meados dos anos 1960 pelos pesquisadores Arno Penzias e
Robert Wilson, do Bell Labs. Quando concluam um levantamento de ondas de rdio, sua
antena em forma de chifre captou um estranho sibilar. Relataram o resultado ao fsico Robert
Dicke, de Princeton, e ele calculou sua temperatura, descobrindo que ela coincidia com as
previses da teoria do big bang. Essa descoberta confirmou a existncia de um incio

ultraquente do universo. Contudo, no era precisa o bastante para revelar mais detalhes da
distribuio inicial de matria e energia.
Uma anlise bem mais minuciosa da CMB aconteceu no incio dos anos 1990, graas ao
trabalho de John Mather e George Smoot, que lhes valeu o Prmio Nobel. Usando o satlite
Cosmic Background Explorer [Explorador de Radiao Csmica de Fundo] (Cobe), da Nasa,
Mather e sua equipe mapearam a distribuio precisa de frequncia da radiao csmica de
fundo em micro-ondas e estabeleceram, sem sombra de dvida, que ela combinava
perfeitamente com o que seria esperado de um universo abrasado que se resfriou ao longo de
bilhes de anos. Smoot e seu grupo descobriram um mosaico de flutuaes minsculas de
temperatura (chamadas anisotropias) por todo o espao, apontando para as primeiras
diferenas sutis nas densidades das diversas regies do cosmos. Essas flutuaes mostraram
como, no universo nascente, existiam sementes ligeiramente mais densas que atraam cada
vez mais massa e que acabaram por crescer e se transformar nas estruturas hierrquicas
(estrelas, galxias, agrupamento de galxias etc.) que hoje observamos.
A misso de mapear as ondulaes na CMB com preciso cada vez maior teve
prosseguimento durante as ltimas duas dcadas. De forma nica, elas proporcionam uma
riqueza de informaes sobre o estado do cosmos muitos bilhes de anos atrs. como uma
rara tbua cuneiforme que, com tradues aperfeioadas, propicia percepes cada vez mais
ricas da histria antiga toda vez que lida.
Em 2001, foi lanada a sonda espacial Wilkinson Microwave Anisotropy Probe [Sonda
Wilkinson de Anisotropia de Microondas] (WMAP), que possibilitou um mapeamento
extraordinariamente detalhado da CMB. Com esses dados, os astrnomos construram um
retrato ultradefinido da distribuio de matria e energia no nascimento do cosmos. Essa
informao tem propiciado a resoluo crtica de enigmas cosmolgicos h muito
investigados. Por exemplo, nas dcadas que antecederam a sonda WMAP havia divergncias
considerveis quanto idade do universo desde o big bang. A WMAP determinou esse valor
como aproximadamente 13,7 bilhes de anos uma fantstica realizao na histria da
medio cientfica.
E a forma do espao? A WMAP diz muito sobre isso tambm. Astrnomos tm deduzido
a geometria especfica do universo examinando como os trechos mais brilhantes da CMB so
expandidos ou comprimidos em ngulo em comparao com o que se esperaria de um espao
puramente plano. Enquanto a curvatura positiva expande essas manchas a 1,5 grau e a
curvatura negativa os comprime a 0,5 grau, a curvatura zero (plano) deixa-os a 1 grau

transversalmente. O terceiro caso parece ser verdade, ento, segundo essa prova dos nove, o
espao parece de fato ser plano.
Em 1993, Daniel Stevens, Donald Scott e Joseph Silk, pesquisadores da Universidade de
Berkeley, propuseram uma maneira de analisar os dados da CMB para avaliar tambm a
topologia do espao. Em seu estudo Microwave Background Anisotropy in a Toroidal
Universe [Anisotropia de Radiao de Fundo em Micro-ondas em um Universo Toroidal],
eles demonstraram como um universo de topologia toride com mltiplas ligaes foraria a
radiao a assumir certos padres de onda detectveis. Como tais padres pareciam estar
ausentes dos dados da Cobe, os pesquisadores no encontraram sustentao para um cosmos
toroidal.
Um trabalho posterior de Neil Cornish, da Case Western, David Spergel, de Princeton, e
Glenn Starkman, da Universidade de Maryland, ampliou essa tcnica para abranger uma faixa
maior de topologias possveis. Tal mtodo tem sido aplicado aos resultados da sonda WMAP,
analisando a possibilidade de que o cosmos tenha uma topologia complexa, no um toride,
mas sim um dodecaedro (um pouquinho parecido com uma bola de futebol, mas com todos os
lados de mesmo tamanho e forma). Embora os dados preliminares (analisados em 2003)
paream descartar esse modelo, anlises mais recentes das descobertas da WMAP
ressuscitaram a ideia de que, se nos aventurarmos longe o bastante no espao, retornaremos ao
ponto de partida. Assim, a teoria da rosquinha de Homer pode estar polvilhada com pelo
menos um pouquinho de verdade: o universo poderia, de fato, ter ciclos.
E se o universo for verdadeiramente cclico, em torno do que ele realizaria esses ciclos?
A superfcie bidimensional de uma esfera se curva ao longo de uma terceira dimenso. Assim,
as frutas tm caroos, bem como cascas. Ento, o que estaria no miolo de um cosmos
tridimensional em forma de anel? Poderia haver uma outra dimenso espacial alm dos limites
da observao?

* Raymond, Sean N.; Mandell Avi M.; e Sigurdsson, Steinn. Exotic earths: forming habitable worlds with giant planet
migration, Science 313, n. 5.792, 8 set. 2006, p. 14131416.
** Mensa uma associao, fundada em 1946 na Inglaterra, que rene pessoas de alto quociente intelectual (QI). Est
espalhada por vrios pases e tem mais de 100 mil membros. Mensa significa mesa em latim (N. do E.).
*** Al Jean, entrevista a Joshua Roebke em Meet the geeks, Seed, abr.maio 2006.

26
A terceira
dimenso de Homer

Os

esquemas mais mirabolantes de Homer frequentemente resultam em fracasso no


passam de planos. Muito embora ele se esforce para se aprimorar, muitos o acusam de falta de
profundidade. Quando ele foge de um perigo, quase sempre parece que ele apenas a sombra
de um homem. Suas brincadeiras amalucadas so uma caricatura. possvel dizer, de forma
absolutamente correta, que a despeito de sua cintura proeminente, ele completamente chato.
Coloquemos essa personagem em perspectiva. Seus traos no so realmente uma falha
sua; ele apenas foi desenhado dessa forma. No o que ele faz; o espao bidimensional no
qual ele faz. Na poca em que Os Simpsons foram criados, ainda no era vivel que uma srie
semanal apresentasse suas personagens de uma forma tridimensional. Mesmo hoje, nem os
desenhos mais sofisticados da televiso seguem nessa direo.
Quando a srie comeou, no final dos anos 1980, a animao em 3D por computador
estava praticamente na infncia e era cara. quela altura, poucos filmes tinham usado efeitos
especiais gerados por computao grfica o mais famoso deles um filme de fantasia de
1982, chamado Tron Uma Odissia Eletrnica, que custou 20 milhes de dlares e foi um
fracasso de bilheteria. Um pico sobre um programador que aspirado pelo computador e fica
imerso em uma confuso de imagens geomtricas, Tron deu incio ideia de explorar reinos
virtuais em um longa-metragem. Contudo, apenas cerca de 15 minutos eram sequncias
puramente geradas por computao grfica; o restante do filme apresentou efeitos especiais
mais tradicionais.
O fracasso de Tron em seduzir os crticos e atrair pblico suficiente para pagar seus
custos afastou por um bom tempo os grandes estdios de longas-metragens que utilizavam
computao grfica. Gradualmente, tcnicas de animao computadorizadas em 3D baixaram
de custo e melhoraram de qualidade, o bastante para Hollywood voltar a investir nelas. Da a
abundncia e a popularidade desses longas-metragens atualmente.

Toda vez que a tecnologia avana, os roteiristas de Os Simpsons se esforam para


acompanhar o progresso, criando uma pardia completa. Neste caso, a pardia que eles
criaram o episdio Homer, de A rvore dos Horrores VI, que satirizou Tron, e o
episdio A Menininha Sumiu, de Alm da Imaginao foi absolutamente brilhante. Ao
transportar Homer de seu mundo bidimensional, animado de forma tradicional, para o reino
tridimensional da computao grfica, a pardia nos lembrou que nosso prprio mundo pode
ter dimenses alm de nossa percepo.
A historiadora da arte, Linda Dalrymple Henderson, descreveu o significado desta
transformao:

A transio de Homer de duas para trs dimenses, enquanto ele passa por uma
parede, fornece uma dramtica demonstrao do poder da perspectiva linear e da
representao chiaroscuro com luz e sombra, os dois desenvolvimentos artsticos
centrais do Renascimento italiano. Ao mesmo tempo, ela abre a porta para
discusses sobre nosso relacionamento com um espao superior, de quatro
dimenses, tornando clara a liberao do potencial de dimenses aumentadas.*

Ir alm dos limites do espao comum, e em direo a uma dimenso mais alta, uma
antiga fantasia que data dos grandes avanos da matemtica do sculo XIX. Os matemticos
ingleses Arthur Cayley, James Sylvester e William Clifford e os matemticos alemes Carl
Gauss e Bernhard Rieman, entre outros, desenvolveram mtodos que estendem estruturas
tridimensionais para entidades com dimenses mais altas. Geometrias com mais de trs
dimenses espaciais passaram a ser conhecidas como hiperespao.
Para ajudar os leitores a apreender o conceito de uma dimenso superior, que real, mas
fora da percepo, Edwin Abbot publicou, em 1884, Planolndia, um Romance de muitas
Dimenses, romance sobre um mundo bidimensional ocupado por uma sociedade de formas
geomtricas. Um quadrado, o heri da histria, vive e se movimenta em um plano, sem
perceber o universo se estende alm desse plano. Um dia, uma esfera o visita com o objetivo
de instru-lo a respeito da terceira dimenso. O quadrado no consegue perceber sua
existncia, at que a esfera o pe rapidamente para fora de seu plano e ele toma conscincia
dela. Perplexo com as vises do interior e do exterior das pessoas, lugares e coisas em sua

comunidade, ele volta e tenta convencer seus semelhantes, mas todos o consideram louco. A
lio que nossa inabilidade em perceber uma dimenso no prova sua inexistncia.
Com a tnue fronteira entre o real e o irreal que caracteriza Alm da Imaginao, A
Menininha Sumiu, episdio exibido pela primeira vez em 1962, apresenta uma incurso ainda
mais aterradora em uma dimenso superior. Um pai fica alarmado ao descobrir que sua filha
pequena desapareceu do quarto. Sua voz parece estar vindo de debaixo da cama, mas ela no
est l. O cachorro da famlia corre atrs dela e, da mesma forma, desaparece. Consultando
um fsico, o pai fica sabendo que sua filha e o cachorro de alguma forma atravessaram o portal
da quarta dimenso. Com as pernas firmemente seguradas pelo fsico, ele mergulha pelo portal
e encontra uma confuso bizarra de vises e sons. Milagrosamente, naquele lugar ferico ele
consegue localizar a filha e o cachorro e os agarra. Rapidamente o fsico puxa todos pelo
portal, no ltimo instante, antes de ele se fechar para sempre.
Homer envolve um portal anlogo, que liga o mundo achatado, com perspectiva pobre
e menos precisa dos desenhos tradicionais ao mundo mais preciso e de melhor perspectiva da
computao grfica, na linha de Tron. Homer encontra esse portal atrs de uma estante de
livros em sua casa e pula nele diante do horror de ter de enfrentar suas cunhadas. O buraco faz
Homer lembrar, como de alguma coisa daquela srie fantstica. Assim que ele entra pelo
portal, adquire uma medida extra de profundidade, que o artista ilustra com o auxlio de
sombra, perspectiva e outros recursos tridimensionais. Cercando Homer esto formas
geomtricas slidas e variadas equaes de matemtica e fsica. Homer fica absolutamente
perplexo deliciado e petrificado ao mesmo tempo com o estranho panorama e todas as
alteraes visuais. Enquanto isso, sua famlia ouve sua voz sem corpo vindo de vrias partes
da casa, sem dar indicao de onde ele realmente est.
O episdio mostra as diferenas matemticas entre Springfield e as imagens geradas pela
computao grfica. Quando o professor Frink tenta explicar que Homer caiu na terceira
dimenso, ningum tem a menor idia da direo a qual ele est se referindo. Frink provoca
suspiros de perplexidade quando demonstra que um cubo desdobra o quadrado de quatro
lados em um objeto de seis faces. como se estivessem vivendo na Planolndia e alheios ao
conceito de espao.
Na realidade, quase todos os desenhos, tanto tradicionais quanto gerados por computao
grfica, tentam simular trs dimenses, de alguma forma, em uma tela plana. (Tradicional
um nome um pouco inadequado, porque mesmo a animao tradicional hoje em dia faz uso
de computao durante certos estgios, e isso significa que a diferena entre ela e a animao

gerada por computao se estreitou.) Se Springfield no fosse supostamente tridimensional em


alguns aspectos, a sequncia de abertura da srie nuvens se dividindo no cu, Bart
escrevendo em um quadro-negro vertical visto atravs de uma janela vertical a alguma
distncia, Homer atirando uma vareta de combustvel pela janela do carro e a famlia
convergindo para a entrada da casa de vrias direes diferentes no faria nenhum sentido.
Eles certamente no poderiam voar em avies e espaonaves, bem acima da superfcie da
Terra, como mostrado em alguns episdios. Ao contrrio, eles ficariam navegando em um
labirinto plano como o Pac-man. Talvez Homer piscasse de vez em quando, ficasse azul e
devorasse uma ou duas rosquinhas, do contrrio uma verso da srie feita para parecer
completamente bidimensional seria bastante desinteressante. Felizmente, a srie mantm a
iluso de trs dimenses por meio do layout, dos ngulos de cmera (cenas como se fossem
vistas de diferentes pontos de vista), sombras, sombreamento e perspectiva. Ento o pulo de
Homer atravs do portal no aumenta realmente sua dimensionalidade, mas sim a maneira que
ela apresentada.
Depois de passar algum tempo no mundo geomtrico moda de Tron e acidentalmente
produzir um buraco negro, Homer comea a entrar em pnico. Amarrando uma corda na
cintura, Bart corre e atravessa o portal para salvar o pai. Apenas a boca voraz do buraco
negro separa os dois. Mas, ai ai, quando Homer tenta saltar por sobre o abismo, a distncia
muito grande e ele mergulha rumo a seu infortnio. Mas, que surpresa, o infortnio de Homer
uma rua de uma cidade deste mundo, no mundo real (com o emprego de cenas de uma rua
verdadeira). uma rua bem comum, exceto por sua padaria ertica, aonde o Homer real
(um ator) acaba indo, colocando um fim a esse agradvel episdio.
Objetos poderiam realmente viajar atravs de portais escondidos rumo a uma dimenso
superior? O que uma vez pareceu uma pura abstrao matemtica, ou mesmo misticismo, agora
assumiu o carter de uma legtima indagao cientfica. Teorias das cordas e das membranas,
desenvolvidas como vises unificadas da natureza por fsicos como John Schwarz, da Caltech,
Michaelk Green, do Queen Mary College, e Ed Witten, de Princeton (bem como outros muito
numerosos para mencionar), imaginam minsculas vibraes de energia de vrias frequncias
como os tijolos de todas as coisas. Para englobar as quatro interaes naturais fundamentais
conhecidas gravidade, eletromagnetismo e as foras fraca e forte , e por outras razes
tcnicas, essas minsculas cordas devem oscilar em um mundo de 10 ou 11 dimenses. Trs
dessas dimenses representam os modos tradicionais do movimento no espao, e a quarta o
tempo. Essas so as quatro dimenses fsicas que a comunidade cientfica, mesmo os tericos

que no so da rea das cordas, geralmente aceita. Tericos das cordas sugerem seis
dimenses adicionais que esto enroladas to apertadamente que nunca podem ser observadas
de modo direto. como se, ao se observar uma bola de pelo do Bola de Neve, de um ponto de
vista de um quilmetro e meio de altura no Nepal, simplesmente no se pudesse discernir os
pelos embolados. Portanto, essas minsculas dimenses compactadas no contradiriam a clara
evidncia de que o espao s tem trs dimenses em que se mover.
Alm das dez dimenses que a teoria das cordas requer para ser fisicamente realista e
englobar as foras naturais, verses recentes da teoria deram lugar a pelo menos uma
dimenso extragrande isto , suficientemente grande para ser medida em laboratrio. Essa
dimenso extra uma combinao de vrios tipos de teoria das cordas (bem como de
membranas) em uma viso unificada chamada teoria-M. A teoria-M inclui tanto dimenses
extensas quanto recurvadas. E por que ela chamada assim? De acordo com Witten, M
representa mgica, mistrio ou matriz. a mgica teoria do mistrio!
Em 1998, Nima Arkani-Hamed, Savas Dimopoulos e Gia Dvali, fsicos tericos de
Stanford, sugeriram que essa dimenso no recurvada de aproximadamente um milmetro de
tamanho poderia resolver um duradouro mistrio da fsica: por que a gravidade to fraca em
comparao a outras foras naturais? A ideia de que a gravidade muito mais fraca que outras
foras, como o eletromagnetismo, pode parecer estranha at que se perceba que toda a fora
gravitacional da Terra no pode impedir que uma tachinha seja erguida no ar por um pequeno
m caseiro.
A teoria dos pesquisadores de Stanford imagina que o universo observvel est
localizado em uma membrana flutuando no espao para abreviar, brana. H uma segunda
brana paralela primeira, separada da outra por uma abertura de um milmetro, chamada de
bulk,** que se estende junto de uma dimenso superior. Matria familiar feita com o que
chamado de cordas abertas prende-se primeira brana e no pode atravessar o bulk.
Partculas transmitindo a fora eletromagntica e todas as outras interaes, exceto a
gravidade, so tambm aprisionadas. J os grvitons, os transportadores da fora
gravitacional, so compostos de cordas fechadas e, desse modo, so capazes de viajar atravs
do bulk. Como a gravidade vaza para a dimenso superior, sua fora grandemente diluda em
comparao a outras foras que no vazam. Isso explica a discrepncia em fora entre a
gravidade e as outras interaes naturais.
Um certo nmero de experincias para testar a existncia de dimenses extragrandes foi

realizado, e muitas outras esto sendo planejadas. Experincias conduzidas por Eric
Adelberger, da Universidade de Washington, utilizaram um dispositivo delicado, chamado
equilbrio de torso, para verificar se a lei da gravidade se desviava de sua forma-padro
newtoniana (a atrao gravitacional entre dois objetos inversamente proporcional
distncia de sua separao ao quadrado). Adelberger no encontrou essa distoro at lminas
muito menores que um milmetro, o que parece eliminar pelo menos a verso mais simples da
teoria de uma dimenso extragrande.
Outras experincias, ambas feitas no acelerador de partculas do Fermilab, em Illinois, e
no Large Hadron Collider (LHC), a ser aberto em breve na Sua, esto previstas para buscar
pequenos grvitons perdidos: partculas de gravidade que fogem por trilhas de dimenses
superiores. Esses projetos envolvem colidir partculas elementares, e, ao examinar o produto
da coliso, verificar se a ausncia de algum componente do decaimento poderia estar
envolvida na produo de um grande grviton. Como se uma abrupta diminuio dos sinais de
obstruo na traquia de Bart sinalizasse o desaparecimento repentino de Homer, a falta de
alguma caracterstica nos perfis de partcula desintegrada talvez seja o sinal do
desaparecimento de um grviton.
Se vivemos em uma brana flutuando no vcuo, e se outras branas existem, e presumindo
que elas so de alguma maneira semelhantes as nossas, seria possvel haver civilizaes
nesses universos paralelos. Ento talvez pudssemos enviar sinais gravitacionais modulados e
tentar comunicao com esses mundos extrabrana. Da mesma forma que usamos as ondas de
rdio em vrias amplitudes e frequncias para enviar mensagens pelo espao comum,
poderamos criar ondas gravitacionais com vrias caractersticas para transmitir informao
por meio do bulk. Possivelmente, poderamos at mesmo descobrir maneiras de nos
convertermos em pulsos gravitacionais modulados e irradiarmo-nos para uma realidade
paralela. Tenho certeza de que pelo menos alguns leitores esto exclamando, a esta altura: ,
cara, como se ns no tivssemos tentado ainda, e outros esto solicitando suas licenas para
se tornarem corretores da realidade paralela. Contudo, eu no investiria ainda em propriedade
transdimensional; a existncia de branas puramente hipottica.
chegada a hora de colocarmos um fim nesta discusso extremamente especulativa.
Voltemos ao nosso mundo de trs dimenses espaciais, onde h maravilhas cientficas
suficientes para muitas vidas de explorao. Na verdade, h muitos mistrios envolvendo a
mente, o corpo e as coisas vivas em geral para estimular qualquer um a explorar questes
curiosas. Por exemplo, as engrenagens das mquinas e os segredos da robtica. Se isso no

for suficiente, tente os segredos da astronomia. Fsica, robtica, vida e universo a h muita
grama para mastigar, mesmo para os apetites intelectuais mais insaciveis. Hummm, grama.
Acrescente um desenho animado cujas tramas inteligentes ilustram os tpicos deste livro,
mostrando a interao entre uma famlia estranha, mas adorvel, e seus inesquecveis
patrcios, e a voc tem a cincia por trs de Os Simpsons.

* Linda Dalrymple Henderseon, Universidade do Texas, Austin, comunicado pessoal, 31 dez. 2006.
** O vocbulo bulk, muitas vezes, usado como termo tcnico para designar um espao multidimensional onde est
inserida uma brana que contm um universo de quatro dimenses. Tambm conhecido como espao de imerso. (N.
do R. T.).

Inconcluso
A jornada continua

Usando os episdios de Os Simpsons como gancho, fizemos uma maravilhosa viagem desde
os fundamentos da vida humana individual at os componentes de nosso cosmos incrivelmente
vasto. Explorando temas de biologia, fsica, robtica, tempo e astronomia, ajudamos a
responder retrica pergunta de Moe: O que a cincia j fez por ns?. verdade que
perguntas retricas geralmente no so feitas para serem respondidas, mas que diabo, ns
acabamos respondendo e por conta da casa. Agora Moe est nos devendo um pretzel grtis.
Nossas reflexes nos deram base para um otimismo cauteloso acerca do futuro. Mesmo
que o gene humano seja defeituoso, talvez nossos descendentes tenham sorte de no herdar
essa predisposio gentica, como Lisa. E se esses defeitos no puderem ser evitados, talvez
a cincia chegue ao ponto em que nossa descendncia possa ser substituda por andrides
iguaizinhos. Se estes no funcionarem direito, e destrurem a Terra, talvez os humanos
remanescentes possam escapar, viajar a outros planetas e estabelecer colnias. Supondo que
esses postos avanados sejam invadidos por aliengenas babes com tentculos, poderamos
eleg-los lderes e esperar que seus nimos se evaporem sob o peso da burocracia. Ento, se
houver tecnologia para isso, daramos uma escapadela para outras galxias. Se os aliengenas
dispararem um raio acelerador, apressando o tempo, e o universo inteiro estiver condenado,
com alguma sorte descobriremos um portal para uma nova realidade. Mas e se essa nova
realidade no tiver rosquinhas e Kwik-E-Marts abertos 24 horas? Ah, a est o problema. Foi
por isso que eu aconselhei um otimismo cauteloso.
No momento em que escrevo estas palavras, em 2007, uma nova era (para a srie, pelo
menos) est para comear com o lanamento de Os Simpsons, o filme. Em um mundo
dominado por animao em computao grfica, o filme foi feito gloriosamente em 2D, como
um dos trailers observa. Dado que o trailer mostrou coelhos, flores, uma rocha, um caf e
uma bola de demolio oscilando como um pndulo, os amantes da cincia esto cheios de
esperana at os ornitlogos, para quem a esperana alguma coisa com penas. Ser que o
filme vai manter o mesmo nvel de sofisticao da srie na hora de abordar temas cientficos?

E o que dizer dos episdios dos prximos anos, e talvez at sequncias do filme? A
perspectiva de que a srie Os Simpsons continue a abordar temas da cincia deliciosa, e
este final inconclusivo. Esperamos que a jornada tenha apenas comeado.

Agradecimentos
Como um velho f de Matt Groening, gostaria de agradecer-lhe por sua brilhante contribuio
ao humor, desde a tirinha de jornal Life in Hell [Vida no Inferno] at Futurama e Os
Simpsons. incrvel como seu trabalho, complementado pelo talento de grandes roteiristas,
artistas e atores, continua to vibrante e engraado depois de mais de duas dcadas (a srie
comeou como um segmento de The Tracey Ulman Show). As caracterizaes vocais de Dan
Castellaneta, Julie Kavner, Nancy Cartwright, Yeardley Smith, Hank Azaria, Harry Shearer e
outros da srie so verdadeiramente estupendas, ao darem vida a tantas diferentes
personalidades.
Obrigado ao meu maravilhoso agente Giles Anderson e excelente equipe editorial da
Wiley, incluindo Eric Nelson, Constance Santisteban e Lisa Burstiner, por sua ajuda e viso
para este projeto. O corpo docente e a administrao da University of Sciences da Filadlfia,
incluindo Philip Gerbino, Barbara Byrne, Reynold Verret e Elisa Eschenazi, foram grandes
apoiadores de minha pesquisa e deste livro. Sou profundamente grato a Daniel Marenda e
Alison Mostrom por terem lido os captulos sobre biologia e feito sugestes teis. Obrigado
tambm a Joe Wolfe, da University of New South Wales, por suas inteligentes contribuies, e
a Linda Dalrymple Henderson, por suas pertinentes observaes.
Em minha casa temos nosso prprio f clube de Os Simpsons. Entre os membros
principais esto meus filhos, Aden e Eli, que foram cuidadosos em buscar a cincia na srie.
Toda vez que algum comenta que um episdio comeou, h uma grande correria para a frente
da televiso. mais ou menos como a cena do sof na abertura de cada episdio.
Agradeo o apoio de outros membros da famlia e de amigos, incluindo meus pais, Stan e
Bunny, e meus cunhados, Joe e Arlene. Acima de tudo, gostaria de agradecer a minha mulher,
Felicia, por suas observaes valiosas, amor e apoio.

Os Simpsons, o filme:
um prtico checklist
cientfico

Os Simpsons, o filme oferece uma oportunidade ideal para praticar o que aprendemos sobre
cincia com a srie. Para aqueles que planejam pegar seus astrolbios portteis, encher os
bolsos com doces proibidos dos Kwik-E-Marts locais, comprar um ambicionado ingresso e
meter-se sub-repticiamente em um episdio (ou para aqueles que o esto vendo em DVD, na
TV a cabo, em um implante de unha ou outro formato estranho do futuro), preparei este prtico
checklist cientfico para seu prazer. Note que, quando escrevia o livro, o filme ainda no tinha
sido lanado, e, portanto, estas questes so necessariamente bem gerais. Abaixo esto as
perguntas cientficas que voc deve se fazer enquanto v o filme:
1. Houve um vazamento radiativo, uma fuso do ncleo ou outro tipo de catstrofe
ambiental? Se houve, explicar o que a provocou e o que poderia ter sido feito para evit-la.
2. Algum animal de Springfield apresenta anomalias? Elas poderiam ser indcios de
mutaes? Se podem, especular sobre as causas dessas mutaes.
3. Ao tentar salvar sua famlia de uma completa catstrofe, Homer demonstra a
genialidade de um Einstein, a persistncia de um Edison, a viso de um Darwin ou o
silencioso e subestimado herosmo de uma barra de carbono?
4. Carl utilizou apropriadamente seu grau de mestre em fsica nuclear? E a formao em
cincia da computao de Apu? Lisa recebeu o h muito merecido crdito pelo seu
conhecimento cientfico, como o precoce ttulo de Ph.D.? Existem outros cientistas
capacitados no filme, e eles esto desenvolvendo todo seu potencial?
5. O professor Frink apresentou novas invenes fantsticas? Se apresentou, explicar a
base cientfica de cada uma.
6. O nvel de maldade mostrado por Burns, Snake, Sideshow Bob, Tony Gordo, ou
qualquer outro personagem sinistro reflete sua natureza ou sua criao?
7. Existem robs ou aliengenas no filme? Eles so completamente conscientes e alertas
(como Homer, por exemplo) ou autmatos irracionais?
8. O tempo no filme como uma corrente sempre fluindo, levando gentilmente os

personagens de uma cena para outra, ou mais como uma poa estagnada cheia de algas e
repugnantes sapos vermelhos pulando para todo lado? O filme sugere que o passado est
condenado a repetir-se? Dica: veja o filme algumas vezes antes de chegar a uma concluso.
9. A pessoa sentada a sua frente na sala de cinema est usando um enorme e irritante
chapu com um enfeite estranho? Se est, explicar o processo de fabricao do chapu e a
psicologia do gosto relacionado s roupas. Se no est, a pessoa a sua frente talvez tenha
evitado usar um tal chapu pelo desejo de se mostrar apropriado? Nesse caso, comente a
sociologia do conformismo.
10. No final do filme, depois que os crditos foram exibidos, as personagens esto em um
estado de animao suspensa? Compare essa condio ao congelamento criognico, morte e
a comparecer a seminrios sobre administrao de imveis.

Episdios cientificamente relevantes discutidos neste livro


(listados por Captulo)
1. Lisa, uma Simpson, 9a temporada, escrito por Ned Goldreyer, dirigido por Susie
Dietter.
2. Homer, o Fazendeiro, 11a temporada, escrito por Ian Maxtone-Graham, dirigido por
Bob Anderson.
3. O Peixe de Trs Olhos, 2a temporada, escrito por Sam Simon e John Swartzwelder,
dirigido por Wesley Archer.
4. Arquivo S, 8a temporada, escrito por Reid Harrison, dirigido por Steven Dean
Moore.
5. In the Belly of the Boss, em A rvore da casa dos horrores XV, 16a temporada,
escrito por Bill Odenkirk, dirigido por David Silverman.
6. The genesis tub, em A rvore da casa dos horrores VII, 8a temporada, escrito por
Ken Keeler, Dan Greaney, e David X. Cohen, dirigido por Mike B. Anderson.
7. Lisa, a ctica, 9a temporada, escrito por David X. Cohen, dirigido por Neil Affleck.
8. O Mgico de Springfield, 10a temporada, escrito por John Swartzwelder, dirigido
por Mark Kirkland.
9. A associao de pais e Mestres de banda, 6a temporada, escrito por Jennifer
Crittenden, dirigido por Swinton O. Scott III.
10. BI: bartificial intelligence, em A rvore da casa dos horrores XVI, 17a
temporada, escrito por Marc Wilmore, dirigido por David Silverman.
11. Eu, autmato, 15a temporada, escrito por Dan Greaney e Allen Grazier, dirigido por
Lauren MacMullen.
12. O mundo de Comicho e Coadinha, 6a temporada, escrito por John Swartzwelder,
dirigido por Wesley Archer.
13. Fly versus Fly, em A rvore da casa dos horrores VIII, 9a temporada, escrito por
Mike Scully, David X. Cohen e Ned Goldreyer, dirigido por Mark Kirkland.
14. Stop the world, I want to goof off, em A rvore da Casa dos Horrores XIV, 15a

temporada, escrito por John Swartzwelder, dirigido por Steven Dean Moore.
15. Time and punishment, em A rvore da casa dos horrores V, 6a temporada, escrito
por David X. Cohen, Greg Daniels, Bob Kushell e Dan McGrath, dirigido por Jim Reardon.
16. Futuro-drama, 16a temporada, escrito por Matt Selman, dirigido por Mike B.
Anderson.
17. Eu quero ver o cu, 14a temporada, escrito por Dan Greaney e Allen Grazier,
dirigido por Steven Dean Moore.
18. No tema o carpinteiro, 16a temporada, escrito por Kevin Curran, dirigido por
Mark Kirkland.
19. Bart versus Austrlia, 6 temporada, escrito por Bill Oakley e Josh Weinstein,
dirigido por Wesley Archer.
20. Esta a 15a temporada, 15a temporada, escrito por Michael Price, dirigido por
Steven Dean Moore.
21. O cometa Bart, 6a temporada, escrito por John Swartzwelder, dirigido por Bob
Anderson.
22. Homer, o astronauta, 5a temporada, escrito por David Mirkin, dirigido por Carlos
Baeza.
23. Lifes a glitch, then you die, em A rvore da casa dos horrores X, 11a temporada,
escrito por Donick Cary, Tim Long e Ron Hauge, dirigido por Pete Michels.
24. Famintos como os aliens, em A rvore da casa dos horrores, 2a temporada,
escrito por Jay Kogen, Wallace Wolodarsky, John Swartzwelder e Sam Simon, dirigido por
Wesley Archer, Rich Moore e David Silverman.
25. Eles salvaram a inteligncia de Lisa, 10a temporada, escrito por Matt Selman,
dirigido por Pete Michels.
26. Homer3, em A rvore da casa dos horrores VI, 7a temporada, escrito por David
X. Cohen, John Swartzwelder e Steve Tompkins, dirigido por Bob Anderson.

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