You are on page 1of 4

Por qu valoramos tanto el

oro?
Qumicamente no es interesante: a duras
penas reacciona con otros elementos. Pero
el oro es el escogido como moneda de
cambio, por qu?
Por qu no osmio o cromo o helio o quizs seaborgio?
No soy el primero en preguntarlo, pero lo estoy haciendo desde uno de los ms lugares ms
irresistibles para hacerse esa pregunta: la extraordinaria exposicin de artefactos
precolombinos del Museo Britnico.
Fue ah donde
me encontr con Andrea Sella, profesor de qumica del University College de Londres, al lado
de una exquisita pechera de oro puro martillado.
Sac una copia de la tabla peridica.
Algunos elementos son fciles de descartar, me dice, haciendo un gesto hacia el lado
derecho de la tabla.
Aqu tenemos los gases nobles y los halgenos. Un gas nunca va a servir como moneda. No
es prctico cargar pequeas ampollas de gas.
Adems no tienen color: cmo va a saber uno qu es?
Los dos elementos lquidos (a temperatura y presin ambiente) -mercurio y bromo- tambin
seran poco prcticos. Adems ambos son venenosos, la cual no es una cualidad que se
aprecia en ningn tipo de monedas. Por la misma razn, podemos descartar el arsnico y
varios otros.
Monedas explosivas
Sella desva su atencin entonces hacia el lado izquierdo de la tabla.
Podemos excluir tambin a la mayora de estos elementos, dice.
Los metales alcalinos y las tierras son demasiado reactivas. Mucha gente recordar cuando
en el colegio metan sodio o potasio en agua: burbujean y luego estallan, y dinero explosivo no
es muy conveniente.

Un argumento similar se aplica a otra clase entera de elementos, los radioactivos: uno no
quiere dinero que le d cncer.
Quedan eliminados el torio, uranio y plutonio, junto con todo un bestiario de elementos
creados sintticamente -rutherfodio, seaborgio, unumpentio, einstenio- que slo pueden existir
por un momento como parte de un experimento de laboratorio antes de descomponerse
radioactivamente.
Y luego est el grupo llamado tierras raras, la mayora son menos raras que el oro.
Desafortunadamente, son difciles de distinguir qumicamente, as que uno nunca sabra qu
tiene en el bolsillo.
Diminutas u oxidadas
Eso nos deja con el rea del medio de la tabla peridica, los metales transicionales y
postransicionales.
Este grupo de 49 elementos incluye algunos nombres conocidos, como hierro, aluminio, cobre,
plomo y plata.
Pero al examinarlos se evidencia que casi todos presentan serias desventajas.
Tenemos algunos elementos muy duros y durables a la izquierda: titanio y zirconio, por
ejemplo.
El problema es que son muy difciles de fundir. Se necesita que la caldera alcance unos
1.000C antes de poder empezar a extraer estos metales de sus minerales.
El aluminio tambin es difcil de extraer y es demasiado endeble para usarlo en monedas.
La mayora de los otros metales en este grupo no son estables: se corroen al ser expuestos al
agua o se oxidan con el aire.
El hierro, por ejemplo. En teora parece un buen candidato a moneda. Es atractivo y se puede
pulir hasta que brilla. El problema es el xido: a menos de que uno lo mantenga
completamente seco, es probable que se corroa.
Podemos excluir el plomo y el cobre por las mismas razones. Ha habido sociedades que han
hecho dinero de ambos pero sus monedas no aguantaron el paso del tiempo, literalmente.
Ocho finalistas
Entonces, qu nos queda?
De los 118 elementos nos quedamos con apenas ocho contendientes: platino, paladio, rodio,
iridio, osmio y rutenio, junto con los ya familiares oro y plata.
Se les conoce como metales nobles, nobles porque reaccionan muy poco qumicamente con
otros compuestos qumicos.
Tambin son muy raros, y ese es un criterio importante cuando se trata de encontrar una
moneda de cambio ideal.
Incluso si el hierro no se oxidara, no sera una buena base para una moneda pues hay mucho
a disposicin.

Con todos los metales nobles, excepto el oro y la plata, el problema es el opuesto. Son tan
escasos que habra que acuar monedas diminutas, que se perderan con facilidad.
Adems, son difciles de extraer. El punto de fusin del platino es 1.768C.
Eso deja slo dos elementos: el oro y la plata.
Ambos son escasos pero no imposiblemente raros. Ambos tienen un punto de fusin
relativamente bajo y por ende son fciles de tornar en monedas, lingotes o joyas.
Pero la plata se oscurece: reacciona con pequesimas cantidades de sulfuro en el aire.
Y es por eso que valoramos particularmente al oro.
Poco interesante pero
Resulta que la razn por la que el oro es precioso es precisamente porque qumicamente no
es interesante.
El que sea relativamente inerte implica que se puede crear un elaborado jaguar dorado, como
hicieron los indgenas precolombinos, y confiar en que mil aos ms tarde podr exhibirse en
un museo en el centro de Londres, todava prstino.
Qu nos dice este proceso de eliminacin elemental sobre qu hace una buena moneda?
Primero, que no tiene que tener ningn valor intrnseco. Una moneda slo tiene valor porque
nosotros, como sociedad, decidimos que lo tiene.
Como vimos, tambin tiene que ser estable, porttil y no txica. Y debe ser bastante rara
muchos se sorprenderan de cun poco oro hay en el mundo.
Si se juntara cada arete, moneda de oro, grnulos diminutos en todos las chips de las
computadoras del mundo, todas las estatuas precolombinas, cada argolla de matrimonio y se
fundieran, se estima que lo que quedara es un cubo de 20 metros, ms o menos.
precioso
Pero la escasez y la estabilidad no son todo. El oro tiene otra cualidad que le hace destacarse
entre todos los contendientes de la tabla peridica: es dorado.
Todos los dems metales son plateados excepto el cobre y, como ya vimos, ste se corroe,
tornndose verde cuando se expone a la humedad del aire.
Eso hace que el oro sea distintivo.
Ese es el otro secreto del xito del oro como moneda, dice Sella. El oro es increblemente
bello.
Entonces, cmo es que ya no se usa el oro como moneda?
El momento trascendental lleg en 1973, cuando el entonces presidente de Estados Unidos,
Richard Nixon, decidi cortar los lazos del dlar estadounidense con el oro.
Desde entonces, todas las principales monedas son fiduciarias, es decir que la ley del pas
dice que hay que aceptarla como pago, aunque no est respaldada por materiales preciosos
sino por una promesa.

Nixon tom esa decisin por la simple razn de que EE.UU. estaba quedndose sin suficiente
oro para respaldar todos los dlares que haba impreso.
El momento del adis
Y ese es el problema del oro. Su suministro no va a la par con las necesidades de la
economa. El suministro de oro depende de lo que se pueda extraer de las minas.
En el siglo XVI, cuando Europa descubri que exista Suramrica y sus vastos depsitos, el
valor del oro cay, y por ello hubo un enorme aumento en el precio de todo lo dems.
Desde entonces, el problema ha sido tpicamente el opuesto: el suministro de oro ha sido muy
rgido.
Por ejemplo, muchos pases evitaron la Gran Depresin en los aos 30 desligando sus
monedas del patrn oro. Al hacerlo, quedaron en libertad de imprimir ms dinero y reactivar
sus economas.
La demanda de oro puede variar incontrolablemente y, con un suministro fijo, eso puede llevar
a cambios igualmente incontrolables en el precio.
En el ejemplo ms reciente, el precio vari de US$260 por onza troy en 2001 a US$1.921,15
en septiembre de 2011, antes de caer a US$1.230, que es el precio actual.
Ese no es el comportamiento de un valor estable.
As que, parafraseando a Winston Churchill, el oro es el peor elemento para ser moneda.
Aparte de todos los dems.