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"Quando o mundo estiver unido na busca do conhecimento, e no mais lutando por
dinheiro e poder, ento nossa sociedade poder enfim evoluir a um novo nvel."

BERTRAND RUSSELL
ABC DA RELATIVIDADE
Traduo:
MARIA LUIZA X. DE A. BORGES
Reviso tcnica:
ALEXANDRE CHERMAN
Fundao Planetrio do Rio de Janeiro

Sumrio
Prefcio
Introduo
1 Tato e viso: a Terra e o cu
2 O que acontece e o que observado
3 A velocidade da luz
4 Relgios e rguas
5 Espao-tempo
6 A teoria da relatividade especial
7 Intervalos no espao-tempo
8 A lei da gravitao de Einstein
9 Provas da lei da gravitao de Einstein
10 Massa, momento, energia e ao
11 O universo em expanso
12 Convenes e leis naturais
13 A abolio da fora
14 O que matria?
15 Consequncias filosficas

Prefcio
A primeira edio deste livro foi lanada em 1925. Os princpios bsicos da relatividade no
mudaram desde ento, mas tanto a teoria quanto suas aplicaes foram muito ampliadas, e
foi preciso fazer alguma reviso para a segunda edio e as subsequentes. Para a segunda e a
terceira edies, fiz essa reviso com a aprovao de Bertrand Russell. A alterao mais
substancial consistiu em reescrever o captulo 11 para incorporar a expanso do universo,
estabelecida no final da dcada de 1920.
Russell morreu em 1970. Revises adicionais feitas em 1985 para a quarta edio, da qual
esta uma reimpresso inalterada, foram de minha inteira responsabilidade. Alterei
novamente vrias passagens para p-las de acordo com o conhecimento atual. No me atrevi
a interferir na substncia dos dois ltimos captulos, cujo carter muito menos fsico do que
filosfico.
FELIX PIRANI, 2002

Introduo
Sem dvida um raro tributo extraordinria capacidade de Russell como expositor, e a seu
talento literrio, que uma introduo no matemtica escrita h mais de 70 anos para uma
teoria fsica de importncia capital, e na poca absolutamente revolucionria, ainda constitua
um guia preciso. O claro contraste existente, em matria de estilo e apresentao, entre este
excelente livro e a escrita alvoroada e sensacionalista que costuma caracterizar atualmente
as obras de divulgao cientfica tambm d margem a reflexo. Todo leitor do livro de
Russell, ignoramus ou cognoscenti, se deliciar com o bom humor, a prosa transparente e
espirituosa do livro, e ter uma perfeita compreenso dos princpios fsicos bsicos que esto
no cerne da teoria da relatividade. Em seu carter de introduo no matemtica, esta obra
tem agora exatamente o mesmo valor que tinha ao ser publicada pela primeira vez em 1925.
Em sua autobiografia (The Autobiography of Bertrand Russell, vol. II, 1914-1944, Londres,
Allen & Unwin, 1968, p. 152), Russell comenta que seu objetivo ao escrever este livro, o
anlogo The ABC of Atoms (Londres, Kegan Paul, 1923) e What I Believe (Londres, Kegan
Paul, 1925) foi ganhar dinheiro. Mas se o segundo desses volumes foi superado pelos
desenvolvimentos da fsica quntica em particular a elaborao da nova teoria quntica
aps 1925 , a primeira exposio resistiu em grande parte ao teste do tempo, apesar dos
considerveis avanos realizados na relatividade e na cosmologia.
Russell havia voltado da China em setembro de 1921 e no estava ocupando nenhum
cargo acadmico. Ele conta que, apesar de ter ganho um bom dinheiro com seus livros ABC,
continuou bastante pobre at 1926, quando prosperou financeiramente com a publicao
de um livro sobre educao. digno de nota o monumental volume de textos que conseguiu
produzir na dcada de 1920. Entre eles estiveram trs importantes contribuies lgica e
filosofia, uma nova edio de Principia Mathematica em 1925, e duas obras importantes,
The Analysis of Mind (Londres, Allen & Unwin, 1921) e The Analysis of Matter (Londres,
Kegan Paul, Trench, Trobner & Co., 1927). Parte deste ltimo volume formou as Tarner
Lectures feitas no Trinity College, Cambridge, em 1926. Essas conferncias, que foram
dedicadas epistemologia da nova fsica, incluram uma elegante anlise lgica e estrutural
da teoria da relatividade e sua relao com a geometria pura e aplicada, sendo que duas
delas versaram sobre os fundamentos da teoria quntica, tal como ento compreendidos. A
tudo isso se somaram livros sobre os mais variados assuntos, como a China, a felicidade, o
casamento e o futuro da sociedade e da cincia.
Essa foi claramente uma fase em que o pensamento de Russell esteve dominado por temas
sociais e pela necessidade de difundir e popularizar o conhecimento de modo a sanar o que
lhe parecia uma irracionalidade profundamente arraigada, nascida da ignorncia e da falta
de oportunidade educacional, que se manifestara no entusiasmo com que as populaes da
Europa haviam participado na ascenso do nacionalismo e da Primeira Guerra Mundial. Foi
sem dvida um perodo herico na vida de Russell, no qual ele acreditou sinceramente que o

preconceito de tipo cego e irrefletido a seu ver fundamentalmente responsvel pelos


horrores da Primeira Guerra Mundial poderia ser transcendido pela disseminao do
conhecimento e o exerccio da capacidade de raciocnio crtico por todas as classes da
sociedade. Sua enorme produo nesse perodo teve por objetivo pr ao alcance de todos,
tanto quanto possvel, a liberdade de pensamento e ao que o conhecimento e a cultura
proporcionam. Essa atitude iluminista certamente impregna ABC da relatividade.
Embora seja sem dvida uma obra-prima da exposio de ideias, este livro contm dois
aspectos que podem levar o leitor desavisado a enganos. O primeiro diz respeito a qual ,
fundamentalmente, o objeto o domnio de discurso da relatividade especial, e o
segundo est ligado transio da teoria especial para a geral. Ao longo de toda a sua
discusso da teoria especial, Russell refere-se ao observador e, para explicitar a diferena
entre o referencial newtoniano clssico e a teoria especial, mostra que as relaes-chave de
simultaneidade, comprimento, tempo e ordem temporal, consideradas absolutas no
referencial clssico, dependem do observador na teoria especial.
Assim, ao falar da ordem temporal dos eventos, Russell diz: A ordem temporal dos
eventos em parte dependente do observador; no sempre e inteiramente uma relao
intrnseca entre os prprios eventos (p.49). Ora, isso poderia dar a impresso de que a teoria
especial diz respeito a intervalos temporais observados, magnitudes espaciais medidas,
simultaneidade observada, rguas e relgios rgidos reais etc. Mas isso no verdade.
A relatividade especial uma teoria do espao-tempo, uma teoria essencialmente
cinemtica acerca dos eventos e das relaes espaciais e temporais entre eles exatamente
como a teoria de Newton , e, como tal, nada tem a ver com observadores. O fato de ela
no fazer nenhuma afirmao a respeito de observadores, ou da natureza ou constituio
deles, uma evidncia disso. Na feliz expresso de Russell, seu domnio o que acontece,
no o que observado. claro que, ao fazer afirmaes sobre o que acontece, ela pode de
fato, como qualquer teoria cinemtica (por exemplo, a de Galileu, que substituiu), suscitar
previses sobre eventos e seus arranjos espao-temporais quando considerados juntamente
com descries de situaes experimentais. Em suma, poder ser posta prova contra a
experincia, mas isso no faz dela uma teoria sobre intervalos espao-temporais observados
entre eventos.
Este um ponto importante, porque pr a teoria na dependncia do observador pode
sugerir que ela diz respeito a medies ou operaes que podemos efetuar com rguas e
relgios absolutos. Poderia ainda sugerir que o universo est envolvido numa conspirao
para esconder fatos espao-temporais reais, dando-nos acesso apenas a relaes espaotemporais fisicamente verificveis, a saber, aquelas descritas pela teoria especial. Nada
poderia estar mais longe da verdade, e nada est realmente mais distante das intenes de
Russell em sua exposio. No incio ele deixa claro que [a teoria da relatividade] est
inteiramente empenhada em excluir o que relativo e chegar a uma formulao das leis
fsicas que no dependa de maneira alguma das circunstncias do observador (p.29). A
maneira mais fcil de evitar a armadilha da dependncia com relao ao observador
substituir essa noo pela de dependncia para com o sistema de referncia e observar que a
relatividade especial torna as relaes de simultaneidade, durao e intervalo espacial

dependentes do referencial.
Aps chamar a ateno para o risco de impingir uma interpretao teoria especial,
convm alertar igualmente para um outro, que consiste em afirmar que ela prova a teoria
causal do espao-tempo. Como se sabe, Leibniz afirmou que espao e tempo deveriam ser
vistos no como substncias, mas como relaes, sendo constitudos pelas relaes causais
entre eventos. Assim, por exemplo, poderamos pensar em um instante do tempo como o
conjunto de todos os eventos coexistentes. Tome portanto um evento que ocorreu no
instante t, e considere que t o conjunto de todos os eventos simultneos a este. Nessa viso,
dois eventos so simultneos se no puderem ser ligados por nenhum tipo de sinal causal,
seja qual for a velocidade com que este se propague. Na verdade, Leibniz sustentou que,
como no h limite superior para a velocidade de propagao de sinais causais, a relao de
simultaneidade assim compreendida asseguraria que instantes temporais tal como definidos
acima no poderiam se sobrepor (a relao de simultaneidade seria transitiva) e se
comportariam exatamente da maneira exigida pela teoria do tempo absoluto de Newton.
Contudo, como no h nenhuma argumentao igualmente cristalina em defesa do espao
absoluto, o projeto de construir a geometria do espao e tempo clssicos a partir de relaes
causais subjacentes nunca pde ser levado a cabo com sucesso.
Ora, como notavelmente salientou Russell (p.62), quando A.A. Robb trabalhava em
Cambridge, em 1914, ele publicou A Theory of Space and Time (Cambridge, Cambridge
University Press, 1914) uma teoria causal para o espao-tempo relativstico da qual
decorre este extraordinrio teorema: a estrutura causal do espao-tempo totalmente
suficiente para gerar sua geometria (no euclidiana). claro que na relatividade especial um
novo postulado sobre a simultaneidade se torna necessrio, em consequncia direta da
finitude da velocidade da luz e da afirmao fundamental de que um sinal luminoso o
mais rpido sinal causal, sendo a maior rapidez definida aqui em termos de viagem de ida e
volta. Por vezes, na literatura, essa consequncia do trabalho de Robb tomada como prova
da ideia leibniziana, mas essa afirmao transcende o contedo da relatividade especial, pois
nada nessa teoria nos compele a expressar a noo de simultaneidade em termos de relaes
causais.
possvel dizer que a relatividade especial coloca todas as relaes entre eventos na
dependncia do referencial (isto , torna tudo relativo)? Russell foi admiravelmente claro em
sua resposta: no (p.63, 78). De certo modo ela to absoluta quanto o referencial clssico,
mas o que independe do referencial diferente. O referencial clssico usado na fsica, tal
como veio a ser compreendido no sculo XIX, era mais forte que aquele postulado pelo
prprio Newton. Baseava-se, na verdade, na argumentao de Kant de que duas estruturas
ontologicamente independentes espao absoluto e tempo absoluto eram pressupostas
pela prpria possibilidade de experincia objetiva, e portanto pela existncia da fsica como
cincia. Esta foi a resposta de Kant questo formulada pelo ataque ctico de Hume ideia
de que podemos ter conhecimento indutivo das leis da natureza. Foi a resposta de Kant
questo epistemolgica fundamental: Como a cincia natural possvel? (Prolegmenos a
toda metafsica futura, 1783). Kant sustentou ainda que os estudos fsicos tinham o
pressuposto de que a geometria da estrutura formada tomando-se conjuntamente as duas

entidades independentes espao e tempo absolutos era euclidiana. Isso significa


simplesmente que podemos calcular a distncia espacial entre eventos distantes usando o
teorema de Pitgoras, e calcular sua separao temporal subtraindo as coordenadas
temporais absolutas (p.84-93).
Ora, a relatividade especial simplesmente substitui o espao absoluto e o tempo absoluto
por um outro absoluto, a saber, a classe dos referenciais inerciais (isto , sistemas de
referncia ou diagramas de espao-tempo que no esto eles prprios sujeitos ao de
foras). Pelo princpio fundamental da relatividade, as leis da natureza devem ter a mesma
forma em todos os elementos dessa classe. Surge ento de imediato a questo: que formas
devem ter as transformaes que partem das coordenadas de um evento em um elemento
da classe e do as coordenadas do mesmo evento em qualquer outro elemento da classe
para que as leis da natureza tenham uma forma invariante em todo referencial inercial? Mas
aqui surgiu uma dificuldade fundamental.
As leis da mecnica newtoniana so invariantes no sentido exigido quando esto em jogo
as transformaes galileanas padro. Mas as leis do eletromagnetismo no so invariantes sob
essas transformaes: s permanecem invariantes em referenciais inerciais se for empregado
um conjunto inteiramente distinto de transformaes. As transformaes fisicamente mais
importantes nesse conjunto so as de Lorentz. Foi necessria a extraordinria acuidade de
Einstein para compreender que as leis mais fundamentais eram as eletromagnticas, no as
da mecnica, e que portanto as transformaes de Lorentz eram as corretas. Toda a
relatividade especial, como Russell observa com acerto (p.81-3), decorre da investigao de
quais propriedades a cinemtica e a mecnica devem ter (como elas devem ser reescritas) se
as transformaes de Lorentz forem vlidas. O carter absoluto da classe dos referenciais
inerciais juntamente com as transformaes de Lorentz nos obrigam a submeter o modo
como concebemos a estrutura do espao-tempo a uma reviso fundamental.
A mais notvel das correes a fazer admitir que espao e tempo no so mais
ontologicamente independentes, no podem ser compreendidos como entidades separadas,
devendo ser considerados como uma nica entidade, o espao-tempo, cuja geometria no
pode ser euclidiana, ou seja, a separao de eventos distintos no espao-tempo no dada
pelo teorema de Pitgoras (p.84-93). Ademais, em consequncia das transformaes de
Lorentz, essa separao no espao-tempo uma invariante, uma grandeza independente do
referencial, e isso que induz o fenmeno, primeira vista estranho, da dilatao do tempo
e da contrao do comprimento, bem como o da dependncia da simultaneidade em relao
ao referencial. Enquanto os componentes da separao no espao-tempo que correspondem
ao comprimento e separao temporal podem variar entre os membros da classe dos
referenciais inerciais, a completa expresso da separao no espao-tempo no pode.
Esse carter absoluto essencial na teoria, porque ele que impede a derivao de
pretensas contradies, como o paradoxo dos gmeos. uma consequncia imediata das
transformaes de Lorentz que relgios em movimento funcionam devagar. Segue-se que,
se um membro de um par de gmeos parte em viagem, digamos para Pluto, enquanto seu
irmo permanece na Terra, o gmeo que viaja envelhecer menos que o irmo que
permanece na Terra. Mas do ponto de vista do irmo que est no foguete, dados o princpio

da relatividade de todo movimento uniforme e a natureza recproca da dilatao do tempo,


no poderamos tratar o gmeo que fica na Terra como se tivesse feito a viagem e retornado
ao foguete estacionrio? Nesse caso seriam os relgios na Terra que estariam se movendo,
e, como funcionariam devagar, poderamos inferir que o gmeo na Terra estaria mais
jovem que o irmo. Teramos inferido portanto, dada a natureza recproca da dilatao do
tempo, que cada um dos gmeos estaria mais jovem que o outro, o que impossvel. Mas
dada a teoria, essa inferncia invlida.
Um dos gmeos deve retornar ao ponto de partida da viagem, portanto, um deles (o que
se move) deve deixar a classe dos referenciais inerciais quando inicia a viagem de volta,
mesmo que o faa instantaneamente. Somente um dos gmeos faz isso. Em razo do carter
absoluto da classe dos referenciais inerciais, toda simetria entre as viagens dos gmeos
quebrada (um e somente um gmeo pode completar a viagem inteiramente dentro da classe
dos referenciais inerciais de fato aquele que permanece em casa, no referencial fixo da
Terra); portanto, por causa da quebra da simetria, no h nenhuma reciprocidade, e da no
decorre nenhum paradoxo. Isso simplesmente um reflexo do carter absoluto da classe dos
referenciais inerciais postulado pela relatividade especial.
O papel essencial que os sistemas de referncia inerciais desempenham na teoria especial
suscita a pergunta: que so referenciais inerciais (o que determina que um sistema de
referncia pertence ou no classe dos referenciais inerciais) e por que deveriam eles ter esse
papel (por que a natureza os privilegia)? Foram essas as perguntas que Einstein formulou e
foram elas, juntamente com o resultado fundamental a que a relatividade especial chegou no
tocante igualdade de massa e energia (p.118-31), que acabaram por conduzi-lo teoria
geral da relatividade em 1916. aqui talvez que a exposio de Russell da transio para a
relatividade geral, e da relatividade geral e da cosmologia em si, precisam de uma pequena
atualizao e suplementao.
O modo como Russell exps a relatividade foi fortemente influenciado pelo mais notvel
relativista ingls de seu tempo, sir Arthur Eddington, e em particular por sua obra clssica,
The Mathematical Theory of Relativity (Cambridge, Cambridge University Press, 1923). Esse
livro d uma nfase particular aos aspectos geomtricos da teoria geral, chegando quase a
apresentar a teoria fsica como conhecimento a priori. Essa abordagem que em certa
medida transferida para a exposio de Russell tende a obscurecer as questes fsicas
bsicas subjacentes teoria.
O primeiro problema geral, que diz respeito a como caracterizar a noo de um sistema de
referncia inercial e a como formular a lei da inrcia, j havia sido suscitado por Ernst Mach
em 1872, em sua monografia seminal sobre a lei da conservao de energia (The History and
Root of the Principle of the Conservation of Energy, Open Court, 1909). Nela, como se sabe,
Mach defendeu a ideia de que no era o movimento com relao ao espao absoluto que
determinava as propriedades inerciais da matria, e sim o movimento com relao
distribuio da matria restante no universo. Ele escreveu:
Obviamente no importa que pensemos que a Terra gira em torno de seu eixo ou permanece em repouso enquanto os
corpos celestes giram em torno dela.... A lei da inrcia deve ser concebida de tal modo que exatamente a mesma coisa
resulte quer da segunda ou da primeira suposio. Isso deixar evidente que, na expresso dessa lei, preciso levar em
conta as massas do universo.

(p.76-7, nota 2)

De fato, Mach est sugerindo aqui que no h absolutamente nenhum referencial


fisicamente prefervel. Mas ele no fez muito para indicar como esse achado poderia ser
incorporado teoria fsica.
Russell, porm, d grande destaque dificuldade de incorporar a gravitao teoria
especial, porque a lei gravitacional de Newton envolve em sua formulao a noo de
distncia, que dependente do referencial, o que d a impresso de que a prpria lei
dependente dele (p.94-5). Em si mesma, contudo, essa no uma dificuldade fundamental
tampouco difcil incorporar a gravitao relatividade especial, como qualquer outra
fora (nem a teoria especial nem a geral exigem, como Russell parece afirmar no captulo 13,
a abolio da noo de fora). O verdadeiro problema provm da igualdade de massa e
energia (E = mc2) a mais revolucionria consequncia da relatividade especial. Pois se um
corpo em movimento tiver sua energia aumentada digamos, quando aquecido , sua
massa aumentar igualmente. Mas se sua massa aumentar, segundo a lei de Newton,
aumentar tambm sua resposta ao campo gravitacional (sua massa gravitacional). Mas a
quantidade de energia que um corpo ganha ao ser aquecido depende de sua composio, e
assim temos a consequncia de que a maneira como um corpo responde ao campo
gravitacional depende de sua composio. No entanto, isso contradiz o princpio-chave sobre
a gravidade enunciado por Galileu como um axioma: a saber, que todos os corpos
respondem igualmente ao campo gravitacional, independentemente de sua composio. A
teoria geral de Einstein consegue fornecer uma explicao em que referenciais inerciais
perdem seu status privilegiado e em que o princpio de equivalncia entre massa
gravitacional e inercial perde seu status axiomtico para se tornar uma consequncia
dedutiva direta da teoria.
de esperar que esta bela exposio no matemtica que Russel faz da relatividade
estimule o leitor a ampliar seu conhecimento da teoria e de suas aplicaes cosmologia. Ela
certamente habilitar o leitor a enfrentar a exposio que o prprio Einstein faz em seu
tratado The Meaning of Relativity (Princeton, Princeton University Press, 1922). Uma
excelente exposio no tcnica da relatividade pode ser encontrada em Wesley C. Salmon,
Space, Time and Motion: A Philosophical Introduction (Encino: Dickenson Publishing, 1975),
ao passo que o livro de Wolfgang Rindler, Essential Relativity, Special, General and
Cosmological (Berlim, Springer-Verlag, 1977) fornece uma introduo muito boa, de carter
mais matemtico, a todos os aspectos da teoria. Para os de inclinao filosfica, os livros de
Lawrence Sklar, Space, Time and Space-time (Berkeley, California University Press, 1974) e
Roberto Torretti, Relativity and Geometry (Oxford, Pergamon Press, 1983) oferecem
caminhos acessveis para as questes conceituais da teoria da relatividade.
Russell foi talvez o mais importante pensador da Gr-Bretanha no sculo XX; no pode
haver melhor tributo a seus grandes talentos como expositor e a suas importantes ideias
tericas e sociais que o fato de este livro, que ele escreveu para ganhar a vida, ser editado
mais uma vez. No melhor sentido, grande parte de sua viso, de suas capacidades e do
prazer que o conhecimento lhe propiciava podem ser discernidos aqui.

PETER CLARK
The University of St. Andrews

*1 *
Tato e viso: a Terra e o cu
Todos sabem que Einstein fez uma coisa assombrosa, mas muito poucos sabem exatamente o
que foi. Reconhece-se em geral que ele revolucionou nossa concepo do mundo fsico, mas
as novas concepes esto embrulhadas em tecnicidades matemticas. verdade que h
inmeras exposies populares da teoria da relatividade, mas em geral elas deixam de ser
inteligveis exatamente no ponto em que comeam a dizer alguma coisa importante.
Certamente a culpa no dos autores. Muitas das novas ideias podem ser expressas numa
linguagem no matemtica, mas isso no as torna nem um pouco menos complicadas. O que
se exige uma mudana da imagem que temos do mundo imagem que foi transmitida de
gerao em gerao desde nossos ancestrais mais remotos, talvez pr-humanos, e que todos
assimilamos na primeira infncia. Uma mudana em nossa imagem do mundo sempre
difcil, sobretudo quando j no somos jovens. O mesmo tipo de mudana foi exigido por
Coprnico, que ensinou que a Terra no estacionria e o cu no gira em torno dela uma
vez por dia. Para ns, hoje, essa ideia no encerra nenhuma dificuldade, porque a
aprendemos antes que nossos hbitos mentais se fixassem. De maneira semelhante, as ideias
de Einstein parecero mais fceis para as geraes que crescerem com elas; para ns, um
certo esforo de reconstruo mental imprescindvel.
Ao explorar a superfcie da Terra, usamos todos os nossos sentidos, mais particularmente o
tato e a viso. Em idades pr-cientficas, usavam-se partes do corpo humano para medir
comprimentos: polegada, p, cbito e palmo eram definidos dessa maneira. Para
distncias maiores, pensvamos no tempo necessrio para andar de um lugar a outro. Pouco
a pouco aprendemos a avaliar distncias aproximadamente pelo olho, mas quando queremos
ser precisos dependemos do tato. Alm disso, o tato que nos d nosso senso de realidade.
H coisas que no podem ser tocadas: arco-ris, reflexos em espelhos e assim por diante. Elas
intrigam as crianas, cujas especulaes metafsicas so atradas pela informao de que
aquilo que veem no espelho no real. O punhal de Macbeth era irreal porque no era
sensvel ao tato como viso. No s nossa geometria e fsica como toda a nossa concepo
do que existe fora de ns baseia-se no sentido do tato. Isso se manifesta at em nossas
metforas: um bom discurso consistente, um mau discurso vazio, isto , feito de ar,
coisa que no nos parece inteiramente real.
Ao estudar o cu, somos privados de todos os sentidos, exceto a viso. No podemos tocar
o Sol nem medir as Pliades com uma rgua. Apesar disso, os astrnomos sempre aplicaram
ao cu, sem hesitar, a geometria e a fsica que lhes pareciam teis na superfcie da Terra, e
que haviam construdo com base no tato e em viagens. Com isso, puseram-se em
dificuldades que s foram resolvidas com a descoberta da relatividade. O fato que grande
parte do que havia sido aprendido mediante o sentido do tato era preconceito sem base

cientfica, que devia ser rejeitado se quisssemos ter uma imagem verdadeira do mundo.
Um exemplo pode nos ajudar a compreender quanta coisa impossvel para o astrnomo
se comparado a algum interessado no que ocorre na superfcie da Terra. Suponha que voc
toma uma droga que o deixa temporariamente inconsciente e que, ao acordar, est
desmemoriado, mas preserva sua capacidade de raciocinar. Suponha ainda que, enquanto
estava inconsciente, voc foi posto num balo, o qual, quando voc recobra os sentidos, est
navegando ao sabor do vento numa noite escura a noite de 5 de novembro se voc estiver
na Inglaterra, a de 4 de julho, se estiver nos Estados Unidos, ou a de 31 de dezembro, se
estiver no Brasil. Voc pode ver fogos de artifcio que esto sendo soltos por pessoas no solo,
em trens e em avies que viajam em todas as direes, mas no consegue ver o solo, nem os
trens, nem os avies por causa da escurido. Que tipo de imagem do mundo voc formaria?
Pensaria que nada permanente: haveria apenas breves lampejos de luz que, durante sua
curta existncia, viajariam pelo vazio traando as mais variadas e extravagantes curvas.
Obviamente sua geometria, sua fsica e sua metafsica seriam muito diferentes daquelas dos
simples mortais. Se um simples mortal estivesse com voc no balo, sua fala lhe pareceria
ininteligvel. Mas se Einstein estivesse ao seu lado, voc o compreenderia com mais facilidade
do que o simples mortal, porque voc estaria livre de um sem-nmero de ideias
preconcebidas que impedem a maioria das pessoas de entend-lo.
A teoria da relatividade depende, em considervel medida, do abandono de noes que
so teis na vida comum, mas no para nosso balonista desmemoriado. Por vrias razes,
mais ou menos acidentais, as circunstncias na superfcie da Terra sugerem concepes que
na verdade so errneas, embora tenham chegado a parecer imposies do pensamento. A
mais importante dessas circunstncias o fato de os objetos, na superfcie da Terra, serem
em sua maioria bastante persistentes e quase estacionrios do ponto de vista de um
terrqueo. Se no fosse assim, a ideia de fazer uma viagem no pareceria to clara como
parece. Quando voc pensa em tomar um trem na estao de Kings Cross para Edimburgo,
sabe que encontrar a estao onde sempre esteve, que a estrada de ferro seguir pelo
mesmo trajeto que seguiu em sua viagem anterior e que a estao Waverley em Edimburgo
no ter subido morro acima at o Castelo. por isso que voc diz e pensa que foi a
Edimburgo, no que Edimburgo foi a voc, quando na realidade esta ltima afirmao seria
to correta quanto a primeira. O sucesso desse ponto de vista fundado no senso comum
depende de vrias coisas que, na verdade, so da natureza da sorte. Suponha que todas as
casas de Londres estivessem perpetuamente se movendo de um lugar para outro, como um
enxame de abelhas; suponha que as estradas de ferro se movessem e mudassem de forma
como avalanches e, por fim, suponha que os objetos materiais estivessem perpetuamente se
formando e se dissolvendo como nuvens. No h nada de impossvel nessas suposies. Mas,
obviamente, o que chamamos de uma viagem a Edimburgo no teria nenhum sentido num
mundo assim. Certamente voc teria de comear perguntando ao motorista de txi: Onde
est Kings Cross esta manh? Na estao, teria que fazer uma pergunta semelhante sobre
Edimburgo, mas o bilheteiro responderia: A que parte de Edimburgo o senhor est se
referindo? Princes Street foi para Glasgow, o Castelo mudou-se para as Highlands e a
estao Waverley no momento est debaixo da gua, no meio do Firth of Forth. Durante o

percurso, as estaes no estariam paradas no lugar; algumas estariam se deslocando para o


norte, outras para o sul, outras para leste ou oeste, talvez muito mais velozmente que o seu
trem. Nessas condies, em nenhum momento voc poderia dizer onde estava. Na verdade,
a prpria noo de que estamos sempre em algum lugar definido decorre da afortunada
imobilidade da maioria dos objetos grandes na superfcie da Terra. A ideia de lugar no
passa de uma aproximao prtica grosseira: no tem nada de logicamente necessrio, e no
possvel torn-la precisa.
Se no fssemos muito maiores que um eltron, no teramos essa impresso de
estabilidade, que decorre apenas da insuficincia de nossos sentidos. A estao de Kings
Cross, que nos parece to slida, seria vasta demais para ser concebida, exceto por um
punhado de matemticos excntricos. Os pedacinhos dela que poderamos ver consistiriam
de minsculos pontos de matria, que nunca entrariam em contato uns com os outros, e
estariam perpetuamente a passar zunindo uns pelos outros, num bal inconcebivelmente
rpido. O mundo de nossa experincia seria to louco quanto aquele em que as diferentes
partes de Edimburgo saem a passeio em diferentes direes. Se para tomar o extremo
oposto voc fosse to grande quanto o Sol, vivesse tanto quanto ele e tivesse uma
percepo correspondentemente lenta, veria novamente um universo sem permanncia,
inteiramente confuso estrelas e planetas surgiriam e desapareceriam como nvoas
matinais e nada permaneceria em posio fixa em relao a nada. A noo de estabilidade
relativa que faz parte de nosso ponto de vista comum deve-se, portanto, ao fato de sermos
mais ou menos do tamanho que somos e vivermos num planeta cuja superfcie no muito
quente. Se no fosse esse o caso, a fsica pr-relatividade no nos pareceria intelectualmente
satisfatria. Teramos tido de saltar diretamente na relatividade, ou permanecer na
ignorncia de leis cientficas. uma sorte que no tenhamos enfrentado essa alternativa, j
que quase inconcebvel que uma s pessoa pudesse ter feito o trabalho de Euclides, Galileu,
Newton e Einstein. Mas a verdade que, sem um gnio incrvel como esse, dificilmente a
fsica poderia ter sido descoberta num mundo em que o fluxo universal fosse bvio para a
observao no cientfica.
Na astronomia, embora o Sol, a Lua e as estrelas continuem existindo ano aps ano, sob
outros aspectos o mundo com que temos de lidar muito diferente daquele da vida
cotidiana. Como j foi observado, dependemos exclusivamente da viso: os corpos celestes
no podem ser tocados, ouvidos, cheirados nem degustados. Tudo no cu est em
movimento em relao a tudo o mais. A Terra est girando em torno do Sol, o Sol est se
movendo, muito mais rapidamente que um trem expresso, para um ponto na constelao de
Hrcules, as estrelas fixas esto correndo para c e para l. No h no cu lugares bemmarcados, como Kings Cross e Edimburgo. Quando voc viaja de um lugar para outro na
Terra, diz que o trem se move, no as estaes, porque estas preservam as relaes
topogrficas que tm umas com as outras e com o territrio que as cerca. Na astronomia,
porm, o que chamamos de trem e o que chamamos de estao arbitrrio: uma questo a
ser decidida com base exclusivamente na convenincia e na conveno.
Sob esse aspecto, interessante comparar Einstein e Coprnico. Antes de Coprnico,
pensava-se que a Terra estava parada e o cu girava volta dela uma vez por dia. Coprnico

ensinou que na realidade a Terra gira uma vez por dia e que a revoluo diria do Sol e
das estrelas apenas aparente. Galileu e Newton endossaram essa concepo, que parecia
ser provada por vrias coisas por exemplo, o achatamento da Terra nos polos e o fato de
os corpos serem mais pesados neles que no equador. Na teoria moderna, contudo, a
divergncia entre Coprnico e os astrnomos anteriores mera questo de convenincia;
todo movimento relativo e no h diferena entre estas duas afirmaes: A Terra gira uma
vez por dia e o cu gira em torno da Terra uma vez por dia. As duas significam
exatamente a mesma coisa, assim como d no mesmo dizer que uma coisa mede um metro
ou cem centmetros. A astronomia fica mais fcil se considerarmos que o Sol est fixo, e no
a Terra, assim como os clculos ficam mais fceis num sistema monetrio decimal. Dizer que
Coprnico fez mais que isso admitir o movimento absoluto, o qual uma fico. Todo
movimento relativo, e mera conveno considerar que um corpo est em repouso. Todas
essas convenes so igualmente legtimas, embora nem todas sejam igualmente
convenientes.
H um outro aspecto de grande importncia em que a astronomia, por depender
exclusivamente da viso, difere da fsica terrestre. Tanto o pensamento popular quanto a
fsica antiga usavam a noo de fora, que parecia inteligvel por estar associada a sensaes
bem conhecidas. Quando andamos, temos sensaes associadas a nossos msculos que no
temos quando parados. Antes da introduo da trao mecnica, embora pudessem se
locomover sentadas em carruagens, as pessoas podiam ver os cavalos fazendo esforo e
evidentemente produzindo fora, tal como os seres humanos. Todos sabiam por
experincia prpria o que empurrar ou puxar, ou ser empurrado ou puxado. Esses mesmos
fatos to conhecidos faziam a noo de fora parecer uma base natural para a dinmica.
Mas a lei newtoniana da gravitao introduziu uma dificuldade. A fora entre duas bolas de
bilhar parecia inteligvel porque conhecemos a sensao de nos chocarmos contra uma outra
pessoa; mas a fora entre a Terra e o Sol, que esto separados por 150 milhes de
quilmetros, era um mistrio. At Newton considerava essa ao a distncia impossvel, e
acreditava que havia algum mecanismo, ainda no descoberto, pelo qual a influncia do Sol
era transmitida aos planetas. Mas nunca se descobriu que mecanismo era esse, e a gravitao
continuou sendo um enigma. O fato que toda a concepo de fora gravitacional um
erro. O Sol no exerce nenhuma fora sobre os planetas; na lei relativstica da gravitao, o
planeta s leva em conta o que encontra em sua prpria vizinhana. A maneira como isso
funciona ser explicada num captulo posterior; por enquanto interessa-nos apenas a
necessidade de abandonar a noo de fora gravitacional, que decorreu de concepes
equivocadas, derivadas do sentido do tato.
medida que a fsica avanou, foi se tornando cada vez mais claro que a viso menos
enganosa que o tato como fonte de noes fundamentais sobre a matria. A aparente
simplicidade da coliso de bolas de bilhar inteiramente ilusria. De fato, as duas bolas
nunca se tocam; o que realmente acontece inconcebivelmente complicado, mas mais
anlogo ao que acontece quanto um cometa entra no sistema solar e sai dele do que ao que o
senso comum supe que acontece.
A maior parte do que dissemos at agora j havia sido reconhecida pelos fsicos antes que

a teoria da relatividade fosse inventada. Sustentava-se em geral que o movimento um


fenmeno meramente relativo isto , quando dois corpos esto mudando sua posio
relativa, no podemos dizer que um est se movendo e o outro est em repouso, pois o que
est acontecendo meramente uma mudana na relao de um com o outro. Mas um
grande trabalho foi necessrio para pr o procedimento efetivo da fsica em harmonia com
essas novas convices. Os mtodos tcnicos da fsica antiga incorporavam as ideias de fora
gravitacional e de espao e tempo absolutos. Precisava-se de uma nova tcnica, livre dos
velhos pressupostos. Para que isso fosse possvel, as antigas ideias de espao e tempo tiveram
de ser fundamentalmente transformadas. nisso que residem tanto a dificuldade quanto o
interesse da teoria. Antes de explic-la, porm, h alguns preliminares indispensveis.
Trataremos deles nos dois prximos captulos.

*2 *
O que acontece e o que observado
H um tipo de gente presunosa que gosta de afirmar que tudo relativo. Isso
claramente um absurdo, pois se tudo fosse relativo, seria relativo em relao a qu? possvel
porm, sem incorrer em absurdos metafsicos, sustentar que tudo no mundo fsico relativo
a um observador. Mas mesmo essa ideia, quer ela seja verdadeira ou no, no a que a
teoria da relatividade adota. Talvez o nome seja infeliz; no h dvida de que ele levou
filsofos e pessoas pouco instrudas a confuses. Eles imaginam que a nova teoria prova que
tudo no mundo fsico relativo, quando, ao contrrio, ela est inteiramente empenhada em
excluir o que relativo e chegar a uma formulao das leis fsicas que no dependa de
maneira alguma das circunstncias do observador. verdade que se descobriu que essas
circunstncias tm mais efeito sobre o que aparece para o observador do que outrora se
pensava, mas, ao mesmo tempo, a teoria da relatividade mostra como desconsiderar esse
efeito por completo. Essa a fonte de quase tudo que ela tem de surpreendente.
Quando dois observadores percebem o que se considera uma ocorrncia, h certas
similaridades e tambm certas diferenas entre as percepes de um e de outro. As
diferenas so obscurecidas pelas exigncias da vida diria, porque, do ponto de vista prtico,
elas em geral no tm importncia. Mas tanto a psicologia quanto a fsica, de seus diferentes
ngulos, devem obrigatoriamente enfatizar os aspectos em que a percepo que uma pessoa
tem de certa ocorrncia difere da de outra. Algumas dessas diferenas decorrem de
diferenas nos crebros ou mentes dos observadores, outras a diferenas em seus rgos
sensoriais, outras ainda a diferenas de situao fsica: esses trs tipos podem ser chamados
respectivamente de diferenas psicolgicas, fisiolgicas e fsicas. Um comentrio feito numa
lngua que conhecemos ser ouvido; ao passo que um comentrio feito em voz igualmente
alta numa lngua que desconhecemos nos passar inteiramente despercebido. Uma pessoa
que viaja pelos Alpes perceber a beleza da paisagem, enquanto outra notar as quedas
dgua pensando em us-las na produo de energia. Essas diferenas so psicolgicas. As
diferenas entre um hipermetrope e um mope, ou entre um surdo e algum que ouve bem,
so fisiolgicas. No estamos interessados em nenhum desses dois tipos de diferenas e s os
mencionamos para exclu-los. O tipo que nos interessa o puramente fsico. Diferenas
fsicas entre dois observadores sero preservadas se os substituirmos por cmeras ou
gravadores e podero ser reproduzidas num filme ou na vitrola. Quando duas pessoas
ouvem uma terceira falar, e uma est mais prxima da que fala que a outra, a mais prxima
ouve os sons em volume mais alto e uma frao de segundos antes. Quando duas pessoas
veem uma rvore cair, seus ngulos de viso so diferentes. Ambas essas diferenas seriam
igualmente mostradas por instrumentos de registro: no resultam de maneira alguma de
idiossincrasias dos observadores, sendo parte do curso ordinrio da natureza fsica tal como a

experimentamos.
Os fsicos, como as pessoas comuns, acreditam que suas percepes lhes fornecem
conhecimento sobre o que est realmente acontecendo no mundo fsico, e no s sobre suas
experincias privadas. Profissionalmente, consideram que o mundo fsico real, no um
mero sonho de seres humanos. Um eclipse do Sol, por exemplo, pode ser observado por
qualquer pessoa que esteja adequadamente situada, e igualmente observado pelas chapas
fotogrficas que so expostas com esse fim. O fsico est convencido de que alguma coisa
realmente aconteceu alm da experincia dos que olharam para o Sol ou viram fotografias
dele. Estou enfatizando este ponto, que talvez parea um tanto bvio, porque alguns
imaginam que a relatividade introduziu alguma diferena neste aspecto. De fato, no
introduziu.
Mas se o fsico est certo ao acreditar que vrias pessoas podem observar a mesma
ocorrncia fsica, ele claramente dever estar interessado naquelas caractersticas que a
ocorrncia tem em comum para todos os observadores, pois as outras no podem ser
consideradas pertencentes ocorrncia em si mesma. No mnimo os fsicos devem se
restringir s caractersticas que so comuns a todos os observadores igualmente bons.
Observadores que usam microscpios ou telescpios so preferveis queles que no o fazem,
porque veem tudo que estes veem, e mais. Uma chapa fotogrfica sensvel pode ver mais
ainda, e por isso preferida qualquer olho. Mas coisas como diferenas de perspectiva, ou
de tamanho aparente devido a diferena de distncia, obviamente no podem ser atribudas
ao objeto; pertencem unicamente ao ponto de vista do espectador. O senso comum as
elimina ao avaliar os objetos; a fsica tem de levar o mesmo processo muito mais longe, mas o
princpio o mesmo.
Quero deixar claro que no estou interessado em nada que poderia ser chamado de
impreciso. O que me interessa so diferenas fsicas genunas entre ocorrncias que so,
todas elas, de seu prprio ponto de vista, um registro correto de determinado evento.
Quando uma arma de fogo disparada, as pessoas que no esto muito prximas dela veem
o claro antes de ouvir o tiro. Isso no se deve a nenhuma falha de seus sentidos, mas ao fato
de que o som se desloca mais devagar que a luz. A luz se desloca to rapidamente que, no
que diz respeito maioria dos fenmenos que ocorrem na superfcie da Terra, pode ser
considerada instantnea. Tudo que podemos ver na Terra acontece praticamente no
momento em que o vemos. Num segundo, a luz percorre 300.000km. Leva cerca de oito
minutos para vir do Sol Terra, e algo entre quatro e vrios bilhes de anos para vir das
estrelas a ns. No podemos, claro, instalar um relgio no Sol, enviar um sinal luminoso de
l s 12h, hora mdia de Greenwich, e t-lo recebido em Greenwich s 12h08min. Nossos
mtodos para avaliar a velocidade da luz so os que aplicamos ao som quando usamos um
eco. Podemos enviar um sinal luminoso para um espelho e observar quanto tempo o reflexo
leva para chegar a ns; isso d o tempo da dupla viagem, at o espelho e de volta. Medindo a
distncia que nos separa do espelho podemos calcular a velocidade da luz.
Atualmente os mtodos de mensurao do tempo so to precisos que esse procedimento
no usado para calcular a velocidade da luz, mas para determinar distncias. Por um
acordo internacional assinado em 1983, o metro o comprimento do trajeto percorrido pela

luz no vcuo durante um intervalo de tempo de 1/299.792.458 de segundo. Do ponto de


vista dos fsicos, a velocidade da luz tornou-se um fator de converso, a ser usado para
transformar distncias em tempos, assim como o fator 0,9144 usado para transformar
distncias em jardas em distncias em metros. Agora, faz todo sentido dizer que o Sol est a
cerca de oito minutos de ns, ou que estamos a um milionsimo de segundo do prximo
ponto de nibus.
Pode-se alegar que a fsica sempre esteve perfeitamente ciente do problema de considerar
o ponto de vista do espectador; que, de fato, ele dominou a astronomia desde o tempo de
Coprnico. verdade. Mas muitas vezes princpios so reconhecidos muito antes que suas
plenas consequncias sejam extradas. Muito embora esse princpio fosse teoricamente
reconhecido por todos os fsicos, grande parte da fsica tradicional incompatvel com ele.
Existia um conjunto de regras que causava constrangimento s pessoas de esprito
filosfico, mas era aceito pelos fsicos porque funcionava na prtica. Locke havia distinguido
as qualidades secundrias cores, rudos, gostos, cheiros etc. como subjetivas,
admitindo ao mesmo tempo que as qualidades primrias formas, posies e tamanhos
eram propriedades genunas dos objetos fsicos. As regras que os fsicos adotavam eram as
que podiam ser inferidas dessa doutrina. Admitia-se que cores e rudos eram subjetivos,
embora resultassem de ondas que se propagavam numa velocidade definida a da luz ou a
do som, conforme o caso de sua fonte at o olho ou o ouvido de quem os percebia. As
formas aparentes variam de acordo com as leis da perspectiva, mas estas so simples, e fcil
inferir as formas reais a partir de vrias formas visuais aparentes; alm disso, as formas
reais podem ser verificadas pelo tato no caso de corpos na nossa vizinhana. O tempo
objetivo de uma ocorrncia fsica pode ser inferido do tempo em que a percebemos
descontando-se a velocidade de transmisso da luz, do som ou de fluxos nervosos,
segundo as circunstncias. Essa era a concepo adotada pelos fsicos na prtica, fossem quais
fossem as desconfianas que eles pudessem ter delas em momentos no profissionais.
Essa concepo funcionou bastante bem at que os fsicos comearam a se preocupar com
velocidades muito maiores que as comuns na superfcie da Terra. Um trem expresso percorre
cerca de 3km em um minuto; os planetas deslocam-se alguns quilmetros em um segundo.
Os cometas, quando prximos do Sol, deslocam-se muito mais rapidamente, mas como suas
formas esto em constante mudana, impossvel determinar suas posies de maneira
muito precisa. Na prtica, os planetas eram os corpos de movimento mais rpido a que a
dinmica podia ser adequadamente aplicada. Com a descoberta da radioatividade e dos raios
csmicos, e, recentemente, com a construo de mquinas aceleradoras de alta energia,
abriram-se novas amplitudes de observao. Passou-se a poder observar partculas
subatmicas individuais, que se movem com velocidades no muito menores que a da luz. O
comportamento de corpos que se movem a essas enormes velocidades no o que as antigas
teorias nos teriam levado a esperar. Para comear, a massa parece aumentar com a
velocidade de uma maneira perfeitamente definida. Quando um eltron est se movendo
muito depressa, verifica-se que uma fora tem menos efeito sobre ele do que quando se
move devagar. Depois, surgiram razes para se pensar que o tamanho do corpo afetado por
seu movimento por exemplo, se voc tomar um cubo e o mover muito rapidamente, ele

ficar mais estreito na direo de seu movimento do ponto de vista de uma pessoa que no
est se movendo com ele, embora de seu prprio ponto de vista (isto , para um observador
que esteja se deslocando com ele) permanea exatamente como era. Mais surpreendente
ainda foi a descoberta de que a passagem do tempo depende do movimento; isto , dois
relgios perfeitamente certos, um dos quais est sendo deslocado muito rapidamente em
relao ao outro, no marcaro a mesma hora se forem novamente reunidos aps a jornada.
Esse efeito to pequeno que at hoje no foi possvel test-lo diretamente,1 mas
provavelmente poderemos p-lo prova se algum dia conseguirmos realizar viagens
interestelares, porque nesse caso faramos jornadas longas o bastante para que essa dilatao
do tempo, como chamada, se tornasse realmente perceptvel. 2
H algumas provas diretas da dilatao do tempo, mas chegamos a elas de uma maneira
diferente. Essas provas vm de observaes dos raios csmicos, que consistem numa
variedade de partculas atmicas que provm do espao sideral e se movem muito
rapidamente atravs da atmosfera da Terra. Algumas dessas partculas, chamadas msons,
desintegram-se na trajetria, e essa desintegrao pode ser observada. Verifica-se que,
quanto mais rapidamente um mson se move, mais tempo ele leva para se desintegrar do
ponto de vista de um cientista na Terra. Resultados desse tipo revelam que as medidas que
fazemos com relgios e rguas, e que costumavam ser consideradas o suprassumo da cincia
impessoal, na realidade dependem em parte de nossas circunstncias pessoais, isto , da
maneira como estvamos nos movendo em relao aos corpos medidos.
Isso mostra que temos de traar uma linha diferente da usual quando queremos distinguir
o que pertence ao observador e o que pertence ocorrncia que est sendo observada.
Quando voc usa culos de lentes azuis, sabe que o aspecto azulado das coisas se deve aos
culos, e no ao que est vendo. Mas digamos que voc observe dois flashes e registre o
intervalo de tempo entre suas observaes. Se seu cronmetro for exato, se voc souber onde
os sinais luminosos ocorreram e descontar nos dois casos o tempo que a luz leva para
alcan-lo, certamente poder pensar que descobriu o intervalo de tempo real entre os dois
flashes, e no alguma coisa que diga respeito somente a voc. Sua convico ser confirmada
porque todos os outros observadores cuidadosos a que voc tem acesso concordam com suas
estimativas. No entanto, essa concordncia fruto apenas do fato de que tanto voc quanto
os demais observadores esto na Terra e partilham do movimento dela. Mesmo dois
observadores dentro de foguetes movendo-se em direes opostas teriam no mximo uma
velocidade relativa de cerca de 56.000km/h, o que muito pouco se comparado a
300.000km/s (a velocidade da luz). Se um eltron que se desloca a 272.000km/s pudesse
observar o tempo entre os dois flashes, chegaria a uma estimativa muito diferente, depois de
descontar inteiramente a velocidade da luz. Talvez o leitor esteja perguntando como posso
saber isso. No sou um eltron, no posso me mover com essas velocidades fabulosas,
nenhum cientista jamais fez observaes capazes de provar a verdade das minhas afirmaes.
No entanto, como veremos a seguir, h bons fundamentos para minha afirmativa: ela se
fundamenta, em primeiro lugar, em experimentos e o que notvel em raciocnios que
se poderiam fazer em qualquer momento, mas s foram desenvolvidos depois que alguns
experimentos mostraram que os raciocnios antigos certamente estavam errados.

A teoria da relatividade recorre a um princpio geral que se revela mais poderoso do que
se poderia supor. Quando voc sabe que uma pessoa duas vezes mais rica que outra, esse
fato deve aparecer igualmente, quer voc avalie a riqueza de ambas em libras, dlares,
francos ou qualquer outra moeda. Os nmeros que representam a riqueza de ambas
mudaro, mas um ser sempre o dobro do outro. O mesmo tipo de coisa, sob formas mais
complicadas, aparece tambm na fsica. Como todo movimento relativo, podemos tomar
qualquer corpo que queiramos como nosso corpo padro de referncia, e avaliar todos os
outros movimentos em relao a ele. Quando, dentro de um trem, voc anda para o vagorestaurante, naquele momento voc tende a tratar o trem como fixo e avalia seu movimento
em relao a ele. Mas quando pensa na viagem que est fazendo, voc toma a Terra como
fixa, e diz que est se movendo taxa de 96km/h. Um astrnomo interessado no sistema
solar toma o Sol como fixo e considera que ns estamos girando e nos movendo; comparado
a esse movimento, o do trem to lento que praticamente inexiste. Um astrnomo
interessado no universo estelar pode calcular o movimento do Sol relativamente mdia das
estrelas. No podemos dizer que uma dessas maneiras de avaliar o movimento mais correta
que outra; todas se revelam perfeitamente corretas assim que o corpo de referncia
designado. Ora, assim como podemos avaliar uma fortuna em diferentes moedas sem alterar
suas relaes com outras fortunas, assim tambm podemos avaliar o movimento de um corpo
usando diferentes corpos de referncia sem alterar suas relaes com outros movimentos. E
como a fsica se interessa exclusivamente por relaes, deve ser possvel expressar todas as
suas leis referindo todos os movimentos a determinado corpo definido como padro.
Podemos expressar isso de outra maneira. O objetivo da fsica informar sobre o que
realmente acontece no mundo fsico, e no apenas sobre as percepes pessoais de
observadores distintos. A fsica deve, portanto, considerar aquelas caractersticas que um
processo fsico tem para todos os observadores, pois somente estas podem ser consideradas
pertencentes prpria ocorrncia fsica. Isso requer que as leis relativas aos fenmenos sejam
as mesmas, quer os fenmenos sejam descritos tal como aparecem para um ou para outro
observador. Esse nico princpio o motivo gerador de toda a teoria da relatividade.
Ora, descobriu-se que o que at hoje consideramos propriedades espaciais e temporais das
ocorrncias fsicas em grande parte dependem do observador; apenas um resduo pode ser
atribudo s ocorrncias em si mesmas, e apenas esse resduo pode ser envolvido na
formulao de qualquer lei fsica para que ela tenha uma chance a priori de ser verdadeira.
Einstein encontrou, pronto para ser usado, um instrumento da matemtica pura, chamado
teoria dos tensores, em cujos termos possvel expressar leis que incorporam o resduo
objetivo e concordam aproximadamente com as leis antigas. Nos aspectos em que diferem
das antigas, at agora as previses da teoria da relatividade se provaram mais de acordo com
a observao.
Se o mundo fsico no tivesse nenhuma realidade, se no passasse de uma pluralidade de
sonhos sonhados por diferentes pessoas, no esperaramos encontrar nenhum lei que
associasse os sonhos de uma pessoa aos de outra. a estreita ligao existente entre as
percepes de uma pessoa e as percepes (aproximadamente) simultneas de outra que nos
faz acreditar numa origem externa comum das diferentes percepes relacionadas. A fsica

explica tanto as semelhanas quanto as diferenas entre as percepes que diferentes pessoas
tm do que chamamos a mesma ocorrncia. Para isso, porm, o fsico precisa antes
descobrir quais so exatamente essas semelhanas. Elas no so as mesmas que
tradicionalmente se supunha, porque nem o espao nem o tempo, em separado, podem ser
tomados como estritamente objetivos. O que objetivo uma espcie de mistura de ambos
chamada espao-tempo. Explicar isso no fcil, mas preciso tentar. Isso comear a ser
feito no prximo captulo.

1 Ele foi testado em 1971. o famoso experimento de Hafele e Keating, publicado em Science, 177, 1972. (N.R.T.)
2 O segredo foi construir relgios atmicos de alta preciso. (N.R.T.)

*3 *
A velocidade da luz
A maior parte das curiosidades que a teoria da relatividade encerra est ligada velocidade
da luz. O leitor no ser capaz de entender o que levou a essa importante reconstruo
terica se no tiver alguma ideia dos fatos que fizeram o antigo sistema ruir.
O fato de que a luz transmitida com uma velocidade definida foi estabelecido em
primeiro lugar por observaes astronmicas. s vezes os satlites de Jpiter so eclipsados
pelo planeta e fcil calcular em que momentos isso deve ocorrer. Verificou-se que, quando
Jpiter estava prximo da Terra, o eclipse de um dos satlites era observado alguns minutos
antes do previsto; j quando Jpiter estava distante, ele acontecia alguns minutos depois do
esperado. Descobriu-se que era possvel explicar todos esses desvios supondo que a luz tem
certa velocidade, assim, o fenmeno que observamos em Jpiter aconteceu na verdade um
pouco antes um tempo maior quando Jpiter est distante do que quando est prximo.
Verificou-se que a velocidade da luz explicava igualmente fatos semelhantes com relao a
outras partes do sistema solar. Admitiu-se portanto que a luz in vacuo sempre se desloca a
uma certa taxa constante, de quase exatamente 300.000km/s. Quando ficou estabelecido que
a luz consiste em ondas, passou-se a considerar que essa velocidade era a da propagao das
ondas no ter pelo menos costumava ser, mas agora o ter foi abandonado, embora a
onda permanea. As ondas de rdio (semelhantes s de luz, apenas mais longas) e de raios X
(semelhantes s ondas de luz, apenas mais curtas) deslocam-se com essa mesma velocidade.
Hoje se considera em geral que essa a velocidade com que a gravitao se propaga (antes
da descoberta da teoria da relatividade, pensava-se que a gravitao se propagava
instantaneamente, mas hoje essa ideia insustentvel).
At a, tudo correu sem percalos. Mas medida que foi se tornando possvel fazer
medidas mais precisas, dificuldades comearam a se acumular. Supunha-se que as ondas
estavam no ter, e portanto sua velocidade deveria ser relativa ao ter. Ora, como o ter (se
que ele existe) claramente no oferece nenhuma resistncia aos movimentos dos corpos
celestes, pareceria natural supor que no partilhasse seu movimento. Se a Terra tivesse de
empurrar uma grande quantidade de ter sua frente, mais ou menos como um barco a
vapor empurra gua diante de si, seria de se esperar, da parte do ter, uma resistncia
anloga que a gua oferece ao barco. A concepo geral, portanto, era que o ter podia
passar atravs dos corpos sem dificuldade, como o ar por uma peneira grossa, s que ainda
mais. Se fosse esse o caso, a Terra deveria ter em sua rbita uma velocidade relativa ao ter.
Se por acaso, em algum ponto de sua rbita, ela se movesse exatamente com o ter, em
outros deveria se mover atravs dele ainda mais depressa. Quando samos para dar uma
caminhada ao longo do crculo num dia ventoso, temos de andar contra o vento em parte do
passeio, seja qual for a direo em que ele esteja soprando; o princpio nesse caso o mesmo.

Segue-se que, se escolhermos dois dias separados por um intervalo de seis meses, em que a
Terra estar se movendo em sua rbita em direes exatamente opostas, em pelo menos um
desses dias ela deveria estar se movendo contra um vento de ter. 3
Mas se h um vento de ter, claro que, relativamente a um observador na Terra, sinais
luminosos pareceriam se deslocar mais rapidamente com o vento do que transversalmente a
ele, e mais depressa transversalmente a ele do que contra ele. Foi isso que Michelson e
Morley se dispuseram a testar com seu famoso experimento. Eles enviaram sinais luminosos
em duas direes em ngulos retos; cada qual foi refletido por um espelho e retornou ao
lugar de que havia sido emitido. Ocorre que, como qualquer pessoa pode verificar, seja por
experincia ou por um pouco de aritmtica, levamos um pouco mais de tempo para remar
determinada distncia num rio contra a corrente e depois de volta do que para remar a
mesma distncia transversalmente corrente e de volta. Portanto, se houvesse um vento de
ter, um dos dois sinais luminosos, que consistiriam em ondas no ter, deveria ter ido at o
espelho e voltado numa taxa mdia mais lenta que o outro. Michelson e Morley tentaram o
experimento, repetiram-no em vrias posies, tentaram de novo mais tarde. Sua
aparelhagem era suficientemente precisa para detectar a diferena de velocidade esperada ou
at uma diferena muito menor, se existisse alguma, mas no foi possvel observar nenhuma.
O resultado foi to surpreendente para eles mesmos quanto para os demais; mas repeties
cuidadosas eliminaram qualquer possibilidade de dvida. Realizado pela primeira vez em
1881, o experimento foi reproduzido de maneira mais cuidadosa em 1887. Passaram-se
muitos anos, no entanto, antes que ele pudesse ser corretamente interpretado.
Verificou-se que a suposio de que a Terra leva consigo o ter circundante em seu
movimento era impossvel por vrias razes. Em consequncia, pareceu surgir um impasse
lgico, do qual os fsicos procuraram se desvencilhar inicialmente mediante hipteses
bastante arbitrrias. A mais importante delas foi a de Fitzgerald, desenvolvida por Lorentz e
hoje conhecida como a hiptese da contrao de Lorentz.
Segundo ela, quando um corpo est em movimento, ele encurtado na direo do
movimento em uma certa proporo que depende de sua velocidade. A medida da contrao
deveria ser suficiente para explicar o resultado negativo do experimento Michelson-Morley.
A jornada corrente acima e depois abaixo deveria ter sido realmente mais curta que a
jornada transversal corrente, e deveria ter sido mais curta exatamente o bastante para
permitir onda de luz mais lenta atravess-la no mesmo tempo. O encurtamento nunca
poderia, claro, ser detectado por medio, porque as rguas que usamos para medi-lo
sofreriam o mesmo efeito. Uma rgua posta na linha do movimento da Terra seria mais curta
que a mesma rgua posta em ngulos retos com esse movimento. Esse ponto de vista era
notavelmente semelhante ao plano do Cavaleiro Branco de pintar de verde as suas e
depois usar um abano pra impedir que fossem vistas.4 O curioso foi que o plano funcionou
muito bem. Mais tarde, quando Einstein props a teoria especial da relatividade (1905),
descobriu-se que a hiptese era correta em certo sentido, mas s em certo sentido. Ou seja, a
suposta contrao no um fato fsico, mas o resultado de certas convenes de medio
que, depois que se chega ao ponto de vista correto, parecem ser de adoo obrigatria. Mas
ainda no desejo expor a soluo de Einstein para o enigma. Por enquanto, a natureza do

prprio enigma que quero esclarecer.


Aparentemente, e deixando de lado hipteses ad hoc, o experimento Michelson-Morley
(juntamente com outros) mostrou que, relativamente Terra, a velocidade da luz a mesma
em todas as direes, e que isso igualmente verdadeiro em qualquer momento do ano,
embora a direo do movimento da Terra esteja sempre mudando medida que ela gira em
volta do Sol. Ficou claro tambm que isso no uma peculiaridade da Terra, sendo
verdadeiro no tocante a todos os corpos: quando um sinal luminoso enviado a partir de um
corpo, esse corpo permanece no centro das ondas enquanto elas se deslocam para fora, no
importa como esteja se movendo pelo menos essa ser a viso de observadores que se
movam com o corpo. Esse era o sentido puro e simples dos experimentos, e Einstein
conseguiu inventar uma teoria que obedecia a ele. De incio, porm, pensou-se que era
logicamente impossvel admitir esse sentido puro e simples.
Alguns exemplos mostraro bem como os fatos so estranhos. Um projtil, quando
disparado, se move mais depressa que o som: as pessoas em cuja direo ele atirado
primeiro veem o claro, depois (se tiverem sorte), a bala passa por elas e finalmente ouvem o
estampido. claro que, se algum pudesse se deslocar junto com a bala, nunca ouviria a
detonao, pois o projtil explodiria e a mataria antes que o som a alcanasse. Mas se o som
obedecesse aos mesmos princpios que a luz, quem viajasse com a bala ouviria tudo
exatamente como se estivesse parado. Nesse caso, se uma tela, adequada para produzir ecos,
fosse presa ao projtil e se deslocasse com ele, digamos 90m frente dele, a pessoa ouviria o
eco da detonao a partir da tela aps exatamente o mesmo intervalo de tempo em que o
ouviria se ela e o projtil estivessem em repouso. Obviamente, este um experimento que
no pode ser realizado, mas outros que podem mostraro a diferena. Poderamos encontrar
um lugar numa estrada de ferro em que houvesse um eco vindo de um ponto mais adiante
dela digamos, um lugar em que a ferrovia penetrasse num tnel. Suponhamos que,
quando o trem est se deslocando pela ferrovia, algum na sua margem d um tiro. Se o
trem estiver seguindo na direo do eco, os passageiros ouviro o eco mais cedo que a pessoa
postada na margem da ferrovia; se estiver seguindo na direo oposta, o ouviro mais tarde.
Mas essas no so exatamente as mesmas circunstncias do experimento Michelson-Morley.
Nele, os espelhos correspondem ao eco, e eles esto se movendo com a Terra, de modo que
o eco deveria se mover com o trem. Suponhamos que o tiro seja disparado do vago da
guarda, e que o eco venha de uma tela fixada na locomotiva. Suponhamos que a distncia
entre o vago da guarda e a locomotiva seja aquela que o som pode percorrer em um
segundo (cerca de 330m), e a velocidade do trem seja um doze avos da velocidade do som
(cerca de 100km/h). Agora temos um experimento que pode ser realizado pelas pessoas que
esto no trem. Se o trem estivesse em repouso, o guarda ouviria o eco em dois segundos;
mas, nas circunstncias presentes, ele o ouvir em 2 e 2,014 segundos. A partir dessa
diferena, conhecendo a velocidade do som, possvel calcular a velocidade do trem, mesmo
que a noite esteja brumosa e no seja possvel ver as margens da ferrovia. Mas se o som se
comportasse como a luz, o eco seria ouvido pelo guarda aps dois segundos, fosse qual fosse
a velocidade do trem.
Vrias outras ilustraes ajudam a mostrar como os fatos relacionados velocidade da luz

so extraordinrios do ponto de vista da tradio e do senso comum. Todos ns sabemos


que, numa escada rolante, chegamos ao topo mais cedo se subirmos os degraus em vez de
ficarmos parados. Mas se a escada rolante se movesse com a velocidade da luz (o que ela no
faz, nem em Nova York), chegaramos ao topo exatamente no mesmo instante, quer
subssemos os degraus, quer ficssemos parados. Ou por outra: se voc estiver caminhando
por uma estrada a seis quilmetros por hora, e um automvel o ultrapassar na mesma
direo a 60km/h, se voc e o automvel se mantiverem ambos em movimento, a distncia
entre os dois aps uma hora ser de 54km. Mas se o automvel o cruzasse, seguindo na
direo oposta, a distncia aps uma hora seria de 66km. Ora, se o automvel estivesse
viajando com a velocidade da luz, no faria nenhuma diferena que ele o ultrapasse ou
cruzasse: em ambos os casos, um segundo depois ele estaria a 300.000km de distncia de
voc. Estaria igualmente a 300.000km de distncia de qualquer outro automvel que tivesse
passado ou cruzado por voc no segundo anterior. Isso parece impossvel: como pode o
automvel estar mesma distncia de vrios pontos diferentes ao longo da estrada?
Tomemos uma outra ilustrao. Quando uma mosca toca a superfcie de um poo
estagnado, produz ondulaes que se movero para fora em crculos cada vez mais amplos.
Em qualquer momento, o centro do crculo o ponto do poo tocado pela mosca. Se a mosca
se mover pela superfcie do poo, no permanecer no centro das ondulaes. Mas se as
ondulaes fossem ondas de luz, e a mosca fosse um fsico competente, ela constataria que
continuaria sempre no centro das ondulaes, no importa como se mexesse. Por outro lado,
um fsico competente sentado beira do poo julgaria, como no caso das ondulaes
comuns, que o centro no era a mosca, mas o ponto do poo tocado pela mosca. E se uma
outra mosca tivesse tocado a gua no mesmo ponto no mesmo instante, ela tambm pensaria
que continuava no centro das ondulaes, mesmo que se afastasse muito da primeira mosca.
Isso exatamente anlogo ao que ocorre no experimento Michelson-Morley. O poo
corresponde ao ter; a mosca corresponde Terra; o contato da mosca com o poo
corresponde ao sinal luminoso que os senhores Michelson e Morley emitiram; e as
ondulaes correspondem s ondas de luz.
primeira vista, esse estado de coisas parece completamente impossvel. No espanta que,
embora realizado em 1881, o experimento Michelson-Morley s tenha vindo a ser
corretamente interpretado em 1905. Vejamos, exatamente, o que estivemos dizendo.
Tomemos o exemplo do pedestre e do automvel. Suponhamos que haja vrias pessoas no
mesmo ponto de uma estrada, algumas caminhando, outras de automvel; suponhamos que
se movem com diferentes velocidades e em diferentes direes. O que estou dizendo que
se, nesse momento, um flash de luz for emitido do lugar em que todas esto, aps um
segundo, pelo relgio de cada uma delas, as ondas de luz esto a 300.000km de cada uma,
embora elas j no estejam mais no mesmo lugar. Ou seja, passado um segundo pelo seu
relgio, a luz estar a 300.000km de voc, e igualmente a 300.000km de todas as pessoas que
estavam junto com voc quando ela foi emitida aps um segundo pelos relgios delas,
mesmo que estivessem se movendo na direo oposta sua considerando-se que todos os
relgios em questo esto perfeitamente certos. Como isso possvel?
H uma nica maneira de explicar fatos como esse, e ela consiste em admitir que os

relgios so afetados pelo movimento. No quero dizer que so afetados no sentido de que
poderiam ser montados para ser mais precisos; quero dizer algo de muito mais fundamental.
Quero dizer que, se voc diz que uma hora se passou entre dois eventos, e baseia esta
afirmao em medidas idealmente cuidadosas feitas com cronmetros idealmente precisos,
uma outra pessoa igualmente precisa, que estava se movendo rapidamente em relao a
voc, pode julgar que se passou mais ou menos do que uma hora. No possvel dizer que
voc est certo e a outra pessoa errada, da mesma maneira como no se poderia dizer isso se
voc estivesse usando um relgio acertado pela hora de Greenwich e a outra pessoa um que
mostrasse a hora de Nova York. Como isso acontece o que explicarei no prximo captulo.
H vrias outras coisas curiosas em relao velocidade da luz. Uma delas que nenhum
corpo material pode jamais se deslocar to rapidamente quanto a luz, por maior que seja a
fora a que esteja exposto, e por maior que seja o tempo de atuao dessa fora. Um exemplo
pode ajudar a esclarecer isto. Em exposies, vemos s vezes uma srie de plataformas
mveis girando em um crculo. A plataforma exterior move-se a 6km/h; a seguinte move-se
6km/h mais depressa que a primeira; e assim por diante. Voc pode ir passando de uma para
outra at estar se movendo numa velocidade espantosa. Ora, voc pode pensar que, se a
primeira plataforma faz 6km/h e a segunda a 6km/h em relao primeira, a segunda faz
12km/h em relao ao solo. Isso um erro; ela faz um pouco menos, embora to pouco
menos que nem mesmo as medies mais cuidadosas seriam capazes de detectar a diferena.
Quero deixar bem claro o que estou querendo dizer. Suponha que, de manh, quando a
aparelhagem est prestes a ser acionada, voc pinte uma linha branca no solo e outra em
frente a ela em cada uma das duas primeiras plataformas. Em seguida voc se posta junto
marca branca na primeira plataforma e gira com ela. A primeira plataforma move-se a 6km/h
com relao ao solo, e a segunda, a 6km/h em relao primeira. Os 6km/h correpondem a
100m/min. Passado um minuto pelo seu relgio, voc registra a distncia de sua plataforma e
do cho, e tambm a distncia entre as marcas das duas plataformas. Cada uma dessas
distncias vale 107m. Agora voc salta da primeira plataforma para o solo. Finalmente, mede
a distncia, no solo, entre a marca branca com que comeou e a posio que registrou, aps
um minuto de viagem, em frente marca branca na segunda plataforma. Problema: qual
ser a distncia entre elas? Voc diria duas vezes 107 metros, isto , 214 metros. Mas na
verdade ela ser um pouco menor, embora to pouco que isso no pode ser medido. A
discrepncia resulta do fato de que, segundo a teoria da relatividade, velocidades no podem
ser somadas pelas regras tradicionais. Se voc tivesse uma longa srie dessas plataformas
mveis, cada uma se movendo a 6km/h em relao outra, voc nunca chegaria a um ponto
em que a ltima estaria se movendo com a velocidade da luz em relao ao solo, mesmo que
as plataformas somassem milhes. A discrepncia, que muito pequena para pequenas
velocidades, torna-se maior medida que a velocidade aumenta, e faz da velocidade da luz
um limite inalcanvel. Como isso acontece o prximo tpico de que deveremos tratar.

3 Na verdade, isso no aconteceria necessariamente. O vento de ter poderia estar de travs. (N.R.T.)
4 Em Atravs do espelho e o que Alice encontrou por l, de Lewis Carroll. (N.T.)

*4 *
Relgios e rguas
At o advento da teoria da relatividade especial, ningum havia pensado que podia haver
alguma ambiguidade na afirmao de que dois eventos aconteceram em lugares diferentes
no mesmo instante. Podia-se admitir que, se eles ocorrem em lugares muito distantes entre
si, talvez houvesse dificuldade em averiguar com segurana que haviam sido simultneos,
mas o sentido da afirmao parecia perfeitamente preciso para todos. O que se descobriu, no
entanto que isso era um erro. Dois eventos em lugares distantes podem parecer
simultneos para um observador que tomou todas as devidas precaues para assegurar a
preciso (e, em particular, levou em conta a velocidade da luz), enquanto outro observador
igualmente cuidadoso pode avaliar que o primeiro evento precedeu o segundo, e um terceiro
pode considerar que o segundo precedeu o primeiro. Isso aconteceria se os trs observadores
estivessem todos se movendo rapidamente uns em relao aos outros. No que um estaria
certo e os outros dois errados: todos os trs estariam igualmente certos. A ordem temporal
dos eventos em parte dependente do observador; no sempre e inteiramente uma relao
intrnseca entre os prprios eventos. A teoria da relatividade mostra no s que essa
concepo explica os fenmenos como tambm que um raciocnio cuidadoso baseado nos
dados antigos deveria ter levado a ela. O fato, contudo, foi que s se prestou ateno base
lgica da teoria da relatividade depois que estranhos resultados experimentais deram uma
sacudida na capacidade de raciocnio das pessoas.
Como deveramos estabelecer com segurana que dois eventos em lugares diferentes
foram simultneos? Certamente diramos: eles so simultneos se forem vistos
simultaneamente por uma pessoa que est exatamente a meia distncia entre um e outro.
(No h nenhuma dificuldade quanto simultaneidade de dois eventos no mesmo lugar,
como, por exemplo, ver uma luz e ouvir um rudo.) Suponhamos que dois flashes de luz
incidam em dois lugares diferentes, digamos o Observatrio de Greenwich e o Observatrio
de Kew. Suponhamos que a catedral de Saint Paul est a meio caminho entre eles, e que os
flashes parecem simultneos para um observador que est sobre o domo da catedral. Nesse
caso, uma pessoa que esteja em Kew ver o flash de Kew primeiro, e uma que esteja em
Greenwich ver o flash de Greenwich primeiro, por causa do tempo que a luz leva para se
deslocar pela distncia que separa os dois observatrios. Mas se forem observadores
idealmente precisos, todas as trs pessoas julgaro que os dois sinais luminosos foram
simultneos, porque faro o necessrio desconto do tempo de transmisso da luz. (Estou
supondo um grau de preciso muito acima da capacidade humana.) Assim, no que diz
respeito a observadores na Terra, a definio de simultaneidade funcionar bastante bem,
contanto que estejamos tratando de eventos que ocorrem na superfcie da Terra. Ela fornece
resultados compatveis entre si e pode ser usada na fsica terrestre para todos os problemas

em que podemos desconsiderar o fato de que a Terra se move.


Mas nossa definio deixar de ser to satisfatria quando tivermos dois conjuntos de
observadores em rpido movimento um em relao ao outro. Vejamos o que aconteceria se
trocssemos luz por som e definssemos duas ocorrncias como simultneas quando so
ouvidas simultaneamente por algum que est a meio caminho entre uma e outra. Isso no
altera nada no princpio, mas torna a questo mais fcil por causa da velocidade muito
menor do som. Suponhamos que numa noite brumosa dois bandidos atiram no guarda e no
maquinista de um trem. O guarda est no fim do trem; os bandidos esto a bordo e atiram
em suas vtimas queima-roupa. Uma passageira que est exatamente no meio do trem ouve
os dois tiros simultaneamente. Diramos, portanto, que os dois tiros foram simultneos. Mas
um chefe de estao, que est parado no solo exatamente a meio caminho entre os dois
bandidos, ouve primeiro o tiro que mata o guarda. Uma milionria australiana, tia do guarda
e do maquinista (que vm a ser primos) deixou toda a sua fortuna para o guarda, ou, caso
ele morresse primeiro, para o maquinista. Vastas somas estavam envolvidas na questo de
quem morreu primeiro. O caso chega Cmara dos Lordes, e os advogados dos dois lados,
todos formados em Oxford, concordam que ou a passageira ou o chefe da estao devem ter
cometido um engano. A verdade, porm, que ambos podiam estar perfeitamente certos. O
trem estava se afastando do tiro dado no guarda, e rumando para o tiro dado no maquinista;
portanto, o barulho do tiro dado no guarda tinha de fazer um percurso maior antes de
chegar passageira que o barulho do tiro dado no maquinista. Portanto, se a passageira
estava certa ao dizer que ouvira as duas detonaes simultaneamente, o agente ferrovirio
estava igualmente certo ao dizer que ouvira o tiro dado no guarda primeiro.
Num caso como esse, ns, que vivemos na Terra, certamente preferiramos a percepo de
simultaneidade que teve uma pessoa que estava no solo percepo de uma que estava
viajando num trem. Mas na fsica terica no h lugar para preconceitos paroquiais desse
tipo. Se houvesse um fsico em um cometa, ele teria tanto direito percepo de
simultaneidade quanto um fsico terrestre, mas os resultados obtidos por um e outro seriam
diferentes, da mesma maneira que em nossa ilustrao do trem e dos tiros. O movimento do
trem no em nenhuma medida mais real que o da Terra; a questo nada tem a ver com
realidade. Imagine um coelho e um hipoptamo discutindo se os seres humanos so
animais realmente grandes; cada um veria seu ponto de vista como o natural, e o do outro
como puro exagero. Discutir se a Terra ou o trem que esto realmente em movimento
igualmente sem sentido. Portanto, quando estamos definindo simultaneidade entre eventos
distantes, no temos nenhum direito a escolher entre corpos diferentes a serem usados na
definio do ponto intermedirio entre os eventos. Todos os corpos tm igual direito a serem
escolhidos. Mas se, para um corpo, os dois eventos so simultneos segundo a definio,
haver outros para os quais o primeiro evento precede o segundo, e outros ainda para os
quais o segundo precede o primeiro. No podemos, portanto, dizer de maneira inequvoca
que eventos em lugares distantes so simultneos. Uma afirmao como essa s adquire um
sentido definido em relao a um observador definido. Ela pertence parte subjetiva de
nossa observao dos fenmenos fsicos, e no parte objetiva que deve integrar as leis
fsicas.

Talvez a questo do tempo em lugares diferentes seja o aspecto da teoria da relatividade


que mais desafia a nossa imaginao. Estamos habituados ideia de que tudo pode ser
datado. Historiadores beneficiam-se do fato de ter havido um eclipse do Sol visvel na China
em 29 de agosto do ano 776 a.C. 5* No h dvida de que os astrnomos poderiam dizer
exatamente a hora e o minuto em que esse eclipse se tornou total em qualquer ponto dado
do norte da China. E parece bvio que podemos falar das posies dos planetas num dado
instante. A teoria newtoniana nos permite calcular a distncia entre a Terra e (digamos)
Jpiter num momento dado pelos relgios de Greenwich; isso nos permite saber quanto
tempo a luz leva para viajar nesse momento de Jpiter Terra digamos, meia hora , e
isso por sua vez nos permite inferir que meia hora atrs Jpiter estava onde o vemos agora.
Tudo isto parece bvio. Mas de fato s funciona na prtica, porque as velocidades relativas
dos planetas so muito pequenas em relao velocidade da luz. Quando voc avalia que
um evento na Terra e um evento em Jpiter aconteceram no mesmo instante por
exemplo, que Jpiter eclipsou um de seus satlites quando os relgios de Greenwich
marcavam meia-noite uma pessoa que estivesse se movendo rapidamente em relao
Terra teria uma percepo diferente, supondo-se que voc e ela tivessem levado
devidamente em conta a velocidade da luz. Sem dvida essa discordncia quanto
simultaneidade envolve uma discordncia com relao a perodos de tempo. Quando
julgamos que dois eventos em Jpiter esto separados por 24 horas, outra pessoa que esteja
se movendo rapidamente em relao a Jpiter e Terra poderia avaliar que estavam
separados por um tempo maior.
A consequncia que o tempo csmico universal, que antes nos parecia um ponto
pacfico, no mais admissvel. Para cada corpo os eventos em sua vizinhana seguem uma
ordem temporal definida; podemos chamar isso de o tempo prprio desse corpo. Nossa
experincia pessoal governada pelo tempo prprio de nosso prprio corpo. Como todos
ns permanecemos quase estacionrios sobre a Terra, os tempos prprios de diferentes seres
humanos coincidem, e podem ser englobados como o tempo terrestre. Mas esse apenas o
tempo apropriado para corpos grandes sobre a Terra. Para eltrons num laboratrio, tempos
muito diferentes seriam necessrios; porque insistimos em usar nosso prprio tempo que a
massa dessas partculas parece aumentar com movimento rpido. Do ponto de vista das
prprias partculas, sua massa permanece constante, e somos ns que emagrecemos ou
engordamos de repente. A histria de um fsico tal como observada por um eltron
lembraria as viagens de Gliver.
Surge ento a pergunta: o que realmente medido por um relgio? Quando falamos de
um relgio na teoria da relatividade, no temos em mente apenas relgios fabricados por
mos humanas; estamos nos referindo a tudo que exiba um desempenho regular peridico.
A Terra um relgio, porque gira uma vez a cada 23 horas e 56 minutos. Um tomo um
relgio, porque emite ondas de luz de frequncias muito definidas; elas so visveis como
linhas luminosas no espectro do tomo. O mundo est cheio de ocorrncias peridicas, e
mecanismos fundamentais, como tomos, mostram uma similaridade extraordinria em
diferentes partes do universo. Podemos usar qualquer uma dessas ocorrncias peridicas
para medir o tempo; a nica vantagem dos relgios fabricados pelo homem a facilidade

com que podem ser consultados. No entanto, alguns dos outros so mais precisos.
Atualmente, o padro de tempo baseado na frequncia de uma oscilao particular dos
tomos de csio, que muito mais uniforme do que um padro baseado na rotao da Terra.
Mas a questo permanece: se o tempo csmico foi deixado de lado, o que realmente
medido por um relgio, no sentido amplo que acabamos de dar ao termo?
Cada relgio d uma medida exata de seu tempo prprio, o que, como logo veremos,
uma quantidade fsica importante. Mas no d uma medida precisa de nenhuma quantidade
fsica associada a eventos em corpos que esto se movendo rapidamente em relao a ele.
Fornece-nos dados para a descoberta de uma quantidade fsica associada a esses eventos,
mas um outro dado necessrio, e este tem de ser deduzido de medidas de distncias no
espao. Distncias no espao, como perodos de tempo, em geral no so fatos fsicos
objetivos, dependendo em parte do observador. preciso explicar agora como isso acontece.
Em primeiro lugar, temos de pensar na distncia entre dois eventos, no entre dois corpos.
Isso uma consequncia imediata do que descobrimos com relao ao tempo. Se dois corpos
esto se movendo um em relao ao outro e na verdade isso o que sempre acontece ,
a distncia entre eles estar mudando continuamente, de modo que s podemos falar dessa
distncia num determinado instante. Se voc est viajando de trem para Edimburgo,
podemos falar na distncia que voc est de Edimburgo num dado instante. Mas, como
dissemos, diferentes observadores avaliaro diferentemente o que o mesmo instante para
um evento no trem e um evento em Edimburgo. Isso torna a medida das distncias relativa,
da mesma maneira como se descobriu que a medida do tempo relativa. Costumamos
pensar que h dois tipos diferentes de intervalo entre dois eventos, um intervalo no espao e
um intervalo no tempo: entre sua partida de Londres e sua chegada a Edimburgo h 640
quilmetros e dez horas. J vimos que outros observadores avaliaro o tempo de maneira
diferente; ainda mais bvio que avaliaro a distncia de maneira diferente. Um observador
no Sol julgar o movimento do trem absolutamente insignificante, e avaliar que voc viajou
a distncia percorrida pela Terra em sua rbita e sua rotao diurna. Por outro lado, uma
pulga num vago do trem julgar que voc no se moveu em absoluto no espao, e sim
proporcionou a ela um perodo de prazer, que medir por seu tempo prprio, e no pelo
do Observatrio de Greenwich. No se pode dizer que voc, o morador do Sol ou a pulga
esto errados: todos tm igualmente razo, e seria errneo atribuir uma validade objetiva a
medidas subjetivas. A distncia entre dois eventos no espao, em si mesma, portanto, no
um fato fsico. Mas, como veremos, h um fato fsico que pode ser inferido da distncia no
tempo combinada com a distncia no espao. Trata-se do que chamado o intervalo no
espao-tempo.
Se tomarmos dois eventos quaisquer no universo, h duas possibilidades diferentes no
tocante relao entre eles. Pode ser fisicamente possvel para um corpo deslocar-se de
modo a estar presente em ambos os eventos ou no. Isso decorre do fato de nenhum corpo
poder se deslocar to rapidamente quanto a luz. Suponhamos, por exemplo, que um flash de
luz seja enviado da Terra e refletido de volta pela Lua. O tempo entre o instante em que o
flash enviado e o retorno do reflexo ser de cerca de dois segundos e meio. Nenhum corpo
poderia se deslocar com a rapidez necessria para estar presente na Terra durante qualquer

frao desses dois segundos e meio e tambm na Lua, no instante da chegada do sinal
luminoso, porque para isso teria de se deslocar mais rapidamente que a luz. Teoricamente,
porm, um corpo poderia estar presente na Terra em qualquer instante anterior ou posterior
a esses dois segundos e meio, e tambm presente na Lua no instante da chegada do flash.
Quando for fisicamente impossvel para um corpo deslocar-se de modo a estar presente em
ambos os eventos, diremos que o intervalo6 entre os dois eventos do tipo espao; quando
for fisicamente possvel para um corpo estar presente em ambos os eventos, diremos que o
intervalo entre os dois eventos do tipo tempo. Quando o intervalo de tipo espao,
possvel para um corpo mover-se de tal modo que um observador sobre ele julgar que os
dois eventos so simultneos. Nesse caso, o intervalo entre os dois eventos o que esse
observador julgar ser a distncia no espao entre eles. Quando o intervalo de tipo
tempo, um corpo pode estar presente em ambos os eventos; nesse caso, o intervalo entre
os dois eventos o que um observador sobre o corpo julgar ser o tempo decorrido entre
eles, isto , o tempo prprio entre os dois eventos. H um caso-limite entre os dois,
quando os dois eventos so partes de um flash de luz ou, como poderamos dizer, quando
um evento a viso do outro. Nesse caso, o intervalo entre os dois eventos zero.
H portanto trs casos: (1) Pode ser possvel para um raio de luz estar presente em ambos
os eventos; isso ocorre sempre que um deles a viso do outro e nesse caso o intervalo entre
os dois eventos zero. (2) Pode acontecer que nenhum corpo possa se deslocar de um
evento para o outro, porque para isso teria de faz-lo mais depressa que a luz. Nesse caso,
sempre fisicamente possvel para um corpo se deslocar de tal maneira que um observador
sobre ele julgaria os dois eventos simultneos. O intervalo o que o observador julgaria ser a
distncia no espao entre ambos. Um intervalo como esse chamado intervalo de tipo
espao. (3) Pode ser fisicamente possvel para um corpo deslocar-se de modo a estar
presente em ambos os eventos; nesse caso, o intervalo entre eles o que o observador sobre
tal corpo julgaria ser o tempo entre eles. Um intervalo como esse chamado intervalo de
tipo tempo.
O intervalo entre dois eventos um fato fsico que diz respeito a eles, no depende das
circunstncias particulares do observador.
A teoria da relatividade tem duas formas, a especial e a geral. A primeira geralmente
apenas aproximativa, mas torna-se bastante exata a grandes distncias de matria gravitante.
Sempre que a gravitao pode ser desconsiderada, a teoria especial pode ser aplicada, e,
nesse caso, o intervalo entre dois eventos pode ser calculado se conhecermos a distncia no
espao e a distncia no tempo entre eles, tal como estimada por qualquer observador. Se a
distncia no espao for maior que a distncia que a luz percorreria nesse tempo, a separao
de tipo espao. Portanto a seguinte construo d o intervalo entre os dois eventos: trace
uma linha AB to longa quanto a distncia que a luz percorreria no tempo; em torno de A
descreva um crculo cujo raio a distncia no espao entre os dois eventos; passando por B
trace BC perpendicular a AB, encontrando o crculo em C. Teremos ento que BC ser o
comprimento do intervalo entre os dois eventos.

Quando a distncia for de tipo tempo, use a mesma figura, mas deixe AC ser agora a
distncia que a luz percorreria no tempo, enquanto AB a distncia no espao entre os dois
eventos. O intervalo entre eles agora o tempo que a luz levaria para percorrer a distncia
BC.
Embora AB e AC sejam diferentes para diferentes observadores, BC tem o mesmo
comprimento para todos os observadores, sujeito a correes feitas pela teoria geral. Ela
representa o intervalo nico no espao-tempo que substitui os dois intervalos no espao e no
tempo da fsica anterior. Por enquanto essa noo de intervalo pode parecer um tanto
misteriosa, mas, medida que prosseguirmos, esse mistrio se dissipar, e sua razo de ser na
natureza das coisas emergir pouco a pouco.

5 Uma ode chinesa da poca, aps mencionar corretamente o dia do ano, continua: Quando a lua fica escondida, / Isso
uma coisa toa. / Mas agora que o Sol foi encoberto / Que horror!
*Com certeza no houve eclipse lunar na China em 776 a.C. (N.R.T.)
6 Definirei intervalo logo adiante.

*5 *
Espao-tempo
Quem j ouviu falar de relatividade conhece a expresso espao-tempo e sabe que o
correto us-la nas ocasies em que anteriormente teramos dito espao e tempo. Muito
pouca gente, porm, afora os matemticos, tem uma ideia clara do que significa essa
mudana no fraseado. Antes de continuar tratando da teoria da relatividade especial, quero
tentar transmitir ao leitor o que est envolvido na nova expresso espao-tempo porque, do
ponto de vista filosfico, e no que diz respeito imaginao, esta talvez seja a mais
importante de todas as novidades introduzidas por Einstein.
Se voc quer dizer onde e quando algum evento ocorreu digamos, a exploso num
avio , ter de mencionar quatro quantidades, a saber, a latitude e a longitude, a altura em
relao ao solo e a hora. Segundo a concepo tradicional, as trs primeiras quantidades do
a posio no espao, ao passo que a quarta d a posio no tempo. As trs quantidades que
do a posio no espao podem ser determinadas das mais diversas maneiras. Voc poderia,
por exemplo, tomar o plano do equador, o plano do meridiano de Greenwich e o plano do
meridiano a 90 de Greenwich e dizer a que distncia o avio est de cada um desses planos;
essas trs distncias seriam as chamadas coordenadas cartesianas, em homenagem a
Descartes. Voc poderia tomar quaisquer outros trs planos, todos em ngulo reto entre si, e
continuaria tendo coordenadas cartesianas. Poderia tambm tomar a distncia entre Londres
e um ponto verticalmente abaixo do avio, a direo dessa distncia (nordeste, oestesudoeste, ou qualquer que ela fosse), e a altura do avio sobre o solo. H um grande nmero
de maneiras de determinar a posio no espao, todas igualmente legtimas; a escolha entre
elas mera questo de convenincia.
Quando as pessoas diziam que o espao tem trs dimenses, tinham em mente
exatamente isto: que precisvamos de trs quantidades para especificar a posio de um
ponto no espao, embora o mtodo para determinar essas quantidades fosse inteiramente
arbitrrio.
Com relao ao tempo, pensava-se que a questo era inteiramente diferente. Julgava-se
que os nicos elementos arbitrrios no clculo do tempo eram a unidade e o ponto do tempo
a partir do qual o clculo comeava. Podia-se calcular usando a hora de Greenwich, de Paris
ou de Nova York; isso fazia diferena com relao ao ponto de partida. Podia-se calcular em
segundos, minutos, horas, dias ou anos; essa era uma diferena de unidade. As duas eram
questes bvias e triviais. No havia nada correspondente liberdade de escolha que existia
quanto ao mtodo de fixar posies no espao. Em particular, considerava-se que os mtodos
de determinar posies no espao e o de determinar posies no tempo podiam ser tratados
como inteiramente independentes entre si. Por essas razes, o tempo e o espao eram
considerados inteiramente distintos.

A teoria da relatividade mudou isso. Existem agora vrias maneiras de determinar


posies no tempo, que no diferem apenas quanto unidade e ao ponto de partida. Na
realidade, como vimos, se um evento simultneo a outro num referencial, pode preced-lo,
num segundo, e ser posterior a ele num terceiro. Alm disso, as medies de espao e tempo
no so mais independentes uma da outra. Se voc alterar o modo de medir a posio no
espao, poder alterar tambm o intervalo de tempo entre dois eventos. Se alterar a maneira
de medir o tempo, poder alterar a distncia no espao entre dois eventos. Assim, espao e
tempo no so mais independentes do que o so as trs dimenses do espao. Continuamos
precisando de quatro quantidades para determinar a posio de um evento, mas no
podemos, como antes, isolar a quarta como completamente independente das outras trs.
No inteiramente verdadeiro dizer que deixou de haver qualquer distino entre espao
e tempo. Como vimos, h intervalos de tipo tempo e intervalos de tipo espao. Mas a
distino de uma espcie diferente daquela anteriormente admitida. No h mais um
tempo universal que possa ser aplicado sem ambiguidade a qualquer parte do universo; h
somente os vrios tempos prprios dos vrios corpos no universo, que coincidem
aproximadamente para dois corpos que no estejam em movimento rpido, mas nunca
coincidem exatamente, a no ser para dois corpos em repouso um em relao ao outro.
A imagem do mundo exigida por esse novo estado de coisas a seguinte. Suponha que
um evento E acontece comigo e, simultaneamente, um flash de luz parte de mim em todas as
direes. Tudo que acontece com qualquer corpo depois que essa luz o atingiu
seguramente posterior ao evento E em qualquer sistema de clculo do tempo. Qualquer
evento em qualquer lugar que eu teria podido ver antes que o evento E acontecesse comigo
seguramente anterior ao evento E em qualquer sistema de clculo do tempo. Mas qualquer
evento ocorrido no tempo intermedirio no seguramente anterior nem posterior ao
evento E. Para deixar a questo clara: suponha que eu pudesse observar uma pessoa em
Sirius, e o siriano pudesse me observar. Tudo que o siriano faz, e eu vejo, antes que o
evento E acontea comigo ocorre seguramente antes de E; tudo que o siriano faz depois de
ver o evento E ocorre seguramente aps E. Mas tudo que o siriano faz antes de ver o evento
E, que eu vejo depois de o evento E acontecer, no ocorreu seguramente antes ou depois.
Como a luz leva cerca de 8,5 anos para se deslocar de Sirius Terra, isso d um perodo de
cerca de17 anos em Srius que pode ser chamado contemporneo de E, pois esses anos no
esto seguramente antes ou depois de E.
Em sua Theory of Time and Space, o dr. A. A. Robb sugere um ponto de vista que, quer
seja ou no filosoficamente fundamental, ajuda a compreender o estado de coisas que
acabamos de descrever. Segundo ele, s se pode afirmar com segurana que um evento
aconteceu antes de outro quando ele capaz de influenciar esse outro de alguma maneira.
Mas influncias se disseminam a partir de um centro em velocidades variadas. Jornais
exercem uma influncia que emana de Londres a uma velocidade mdia de 32km por hora
muito mais para longas distncias. Tudo que uma pessoa faa por ter lido um artigo de
jornal claramente subsequente impresso do jornal. Sons deslocam-se muito mais
rapidamente: seria possvel instalar uma srie de alto-falantes ao longo das estradas e fazer os
jornais serem gritados de um para outro. Mas telegrafar mais rpido, e como os sinais de

rdio deslocam-se com a velocidade da luz, no se poderia desejar nada mais rpido. Ora, o
que algum faz em consequncia de ter recebido uma mensagem de rdio feito depois que
a mensagem foi enviada; o significado aqui inteiramente independente das convenes
relativas medida do tempo. Mas nada que feito enquanto a mensagem est a caminho
pode ser influenciado pelo envio da mensagem, e no pode influenciar o remetente at um
pouco depois do envio da mensagem; isto : se dois corpos esto muito distantes um do
outro, nenhum deles pode influenciar o outro exceto aps um certo lapso de tempo; o que
acontece antes que esse tempo tenha transcorrido no pode afetar o corpo distante.
Suponhamos, por exemplo, que um evento notvel ocorra no Sol: haver um perodo de 16
minutos na Terra durante o qual nenhum evento que nela ocorra poder ter influenciado ou
sido influenciado pelo j mencionado evento notvel no Sol. Isso constitui uma razo
substancial para que encaremos esse perodo de 16 minutos na Terra como nem anterior
nem posterior ao evento no Sol.
Os paradoxos da teoria da relatividade especial s so paradoxos porque no estamos
acostumados a seu ponto de vista e temos o hbito de tomar certas coisas como lquidas e
certas sem termos o direito de faz-lo. Isso especialmente verdadeiro no que diz respeito
medida de comprimentos. Na vida cotidiana, costumamos medir comprimentos usando uma
rgua ou alguma outra medida. No momento em que aplicada, a rgua est em repouso
em relao ao corpo que est sendo medido. Em consequncia, o comprimento a que
chegamos pela medida o comprimento prprio, isto , o comprimento do corpo tal como
avaliado por um observador que partilha o movimento dele. Em nosso dia a dia, nunca
temos de enfrentar o problema de medir um corpo em movimento contnuo. E mesmo que
tivssemos, as velocidades dos corpos visveis na Terra so to pequenas relativamente
Terra que as anomalias de que a teoria da relatividade trata nunca apareceriam. Porm, na
astronomia, ou na investigao da estrutura atmica, encontramos problemas que no
podem ser enfrentados dessa maneira. No sendo Josu, no temos o poder de fazer o Sol
parar enquanto o medimos; se quisermos estimar seu tamanho, devemos faz-lo enquanto
ele continua em movimento relativamente a ns. Da mesma maneira, se quisermos medir o
tamanho de um eltron, temos de faz-lo enquanto ele est em rpido movimento, porque
ele no fica parado um s instante. dessa espcie de problema que a teoria da relatividade
trata. A medida feita com uma rgua, quando possvel, d sempre o mesmo resultado,
porque d o comprimento prprio de um corpo. Mas quando esse mtodo no vivel,
descobrimos que coisas curiosas acontecem, especialmente se o corpo a ser medido estiver se
movendo muito rapidamente em relao ao observador. Uma figura semelhante que
aparece no final do captulo anterior nos ajudar a compreender a situao.

Suponhamos que o corpo em que desejamos medir comprimentos esteja se movendo em


relao a ns, e que em um segundo ele se desloca a distncia OM. Trace em torno de O um
crculo cujo raio a distncia que a luz percorre num segundo. Passando por M trace MP
perpendicular a OM, encontrando o crculo em P. Assim OP a distncia que a luz percorre
em um segundo. A razo entre OP e OM a razo entre a velocidade da luz e a velocidade
do corpo. A razo entre OP e MP a razo em que comprimentos aparentes so alterados
pelo movimento. Ou seja, se o observador julga que dois pontos na linha em que o corpo
est se movendo esto a uma distncia um do outro representada por MP, uma pessoa que
se movesse junto com o corpo julgaria que eles esto a uma distncia representada (na
mesma escala) por OP. Distncias no corpo em movimento em ngulos retos com relao
linha de movimento no so afetadas pelo movimento. Tudo recproco aqui; isto , se um
observador que se movesse junto com o corpo fosse medir comprimentos no corpo do
observador anterior, eles seriam alterados exatamente na mesma proporo. Quando dois
corpos esto em movimento um em relao ao outro, os comprimentos em ambos parecem
mais curtos para o outro do que para eles prprios. Isto a contrao de Lorentz; ela foi
inventada para explicar o resultado do experimento Michelson-Morley, mas agora emerge
naturalmente do fato de que os dois observadores no fazem o mesmo julgamento de
simultaneidade.
A simultaneidade entra aqui da seguinte maneira: dizemos que dois pontos em um corpo
esto a um metro de distncia quando podemos aplicar simultaneamente uma ponta de uma
rgua de um metro a uma extremidade dele e a outra ponta outra extremidade. Mas se
duas pessoas discordarem quanto simultaneidade, e o corpo estiver em movimento, elas
chegaro obviamente a resultados diferentes com suas medies. Assim, o problema do
tempo est na base do problema da distncia.
O essencial em tudo isso a razo de OP para MP. Tempos, comprimentos e massas so
todos alterados nessa proporo quando o corpo envolvido est em movimento em relao
ao observador. Veremos que, se OM for muito menor que OP, isto , seo corpo estiver se
movendo muito mais lentamente que a luz, MP e OP sero quase iguais, de modo que as
alteraes produzidas pelo movimento so muito pequenas. Mas se OM for quase to grande
quanto OP, isto , se o corpo estiver se movendo quase to rapidamente quanto a luz, MP
torna-se muito pequena comparada a OP, e os efeitos tornam-se muito grandes. O aumento
aparente da massa em partculas em movimento rpido havia sido observado, e a frmula
correta encontrada, antes da inveno da teoria da relatividade especial. De fato, Lorentz
havia chegado frmula chamada transformao de Lorentz, que incorpora toda a
essncia matemtica da teoria da relatividade especial. Mas foi Einstein quem mostrou que
essa coisa toda era exatamente o que deveramos esperar, no um conjunto de truques
improvisados para explicar resultados experimentais surpreendentes. No se deve esquecer,
no entanto, que resultados experimentais foram o motivo original de toda a teoria, 7 e
continuaram sendo o terreno em que deve ser empreendida a imensa reconstruo lgica
envolvida na teoria da relatividade.
Podemos agora recapitular as razes que tornaram necessrio substituir espao e tempo
por espao-tempo. A antiga separao entre espao e tempo repousava na crena de que

no havia nenhuma ambiguidade em dizer que dois eventos em lugares distantes


aconteceram ao mesmo tempo; consequentemente, pensava-se que podamos descrever a
topografia do universo num dado instante em termos puramente espaciais. Mas agora que a
simultaneidade tornou-se relativa a um observador particular, isso no mais possvel. O
que, para um observador, uma descrio do estado do mundo em um dado instante, para
outro observador uma srie de eventos em vrios instantes diferentes, cujas relaes no
so apenas espaciais, mas tambm temporais. Pela mesma razo, estamos mais interessados
em eventos do que em corpos. Na antiga teoria, era possvel considerar vrios corpos no
mesmo instante, e o tempo, como era o mesmo para todos eles, podia ser ignorado. Agora,
porm, no podemos fazer isso se quisermos obter uma descrio objetiva de ocorrncias
fsicas. Devemos mencionar a data em que um corpo deve ser considerado, e assim
chegamos a um evento, ou seja, algo que acontece em um dado momento. Quando
sabemos a horaeo lugar de um evento no sistema de clculo de um observador, podemos
calcular seu momento e lugar segundo outro observador. Mas precisamos saber tanto a hora
quanto o lugar, porque no podemos mais perguntar qual seu lugar para o novo
observador ao mesmo tempo que para o antigo observador. No existe mesmo tempo
para observadores diferentes, a menos que eles estejam em repouso um em relao ao outro.
Precisamos de quatro medidas para determinar uma posio, e quatro medidas determinam
a posio de um evento no espao-tempo, no meramente a posio de um corpo no espao.
Trs medidas no nos bastam para determinar posio alguma. Este o significado essencial
da substituio de espao e tempo por espao-tempo.

7 Na realidade, o motivo original da teoria da relatividade foi a invarincia das equaes de Maxwell. (N.R.T.)

*6 *
A teoria da relatividade especial
A teoria da relatividade especial surgiu como uma maneira de explicar os fatos do
eletromagnetismo. uma histria um tanto curiosa. No sculo XVIII e incio do sculo XIX,
a teoria da eletricidade estava inteiramente dominada pela analogia newtoniana. Duas cargas
eltricas se atraem se forem de tipos diferentes, uma positiva e uma negativa, mas se repelem
se forem do mesmo tipo; em ambos os casos, a fora varia segundo o inverso do quadrado da
distncia, como no caso da gravitao. Essa fora era concebida como uma ao a distncia,
at que Faraday, mediante alguns experimentos notveis, demonstrou o efeito do meio
interveniente. Faraday no era nenhum matemtico, e foi James Clerk Maxwell quem
primeiro deu uma forma matemtica aos resultados que ele sugeriu. Alm disso, Clerk
Maxwell deu razes para que se pensasse que a luz um fenmeno eletromagntico,
consistindo em ondas eletromagnticas. Passou-se portanto a poder considerar que o meio
para a transmisso de efeitos eletromagnticos era o ter, que havia muito era considerado o
meio de transmisso da luz. A correo da teoria da luz de Maxwell foi provada pelos
experimentos de Hertz na fabricao de ondas eletromagnticas; esses experimentos
fornecem a base para o rdio e o radar. At esse momento, temos uma histria de progresso
triunfante, em que teoria e experimentao assumem alternadamente o papel principal. Na
poca dos experimentos de Hertz, o ter parecia estar seguramente estabelecido, e numa
posio to forte quanto a de qualquer outra hiptese cientfica no passvel de verificao
direta. Mas comeou-se a descobrir uma nova srie de fatos, e gradualmente todo o quadro
se modificou.
O movimento que culminou com Hertz caracterizava-se pela tendncia a tornar tudo
contnuo. O ter era contnuo, as ondas nele eram contnuas, e esperava-se descobrir que a
matria consistia em alguma estrutura contnua no ter. Mas ocorreu ento a descoberta da
estrutura atmica da matria, e da estrutura discreta dos prprios tomos. Os tomos
passaram a ser vistos como compostos de eltrons, prtons e nutrons. O eltron uma
pequena partcula que carrega uma carga definida de eletricidade negativa; o prton carrega
uma carga definida de eletricidade positiva, ao passo que o nutron no carregado. ( s
por costume, mais que por qualquer outra coisa, que chamamos a carga do prton de
positiva e a do eltron de negativa, e no o contrrio.) Parecia provvel que a eletricidade s
pudesse ser encontrada na forma das cargas presentes no eltron e no prton; todos os
eltrons tm exatamente a mesma carga negativa, e todos os prtons tm uma carga positiva
exatamente igual e oposta. Mais tarde foram descobertas outras partculas subatmicas,
chamadas em sua maioria msons e hperons. Todos os prtons tm exatamente o mesmo
peso; so cerca de 1.800 vezes mais pesados que os eltrons. Todos os nutrons tm tambm
exatamente o mesmo peso; so ligeiramente mais pesados que os prtons. Os msons, de que

h vrios tipos diferentes, pesam mais que os eltrons, mas menos que os prtons, ao passo
que o hperons so mais pesados que os prtons e os nutrons.
Algumas partculas transportam cargas eltricas e outras no. Verifica-se que todas as
partculas positivamente carregadas tm exatamente a mesma carga que o prton, ao passo
que todas as negativamente carregadas tm exatamente a mesma carga que os eltrons,
embora suas outras propriedades sejam muito diferentes. 8 Para complicar as coisas, h uma
partcula que idntica ao eltron, exceto por ter sua carga positiva, e no negativa
chamada psitron. possvel fabricar experimentalmente uma partcula idntica ao prton,
exceto por ter uma carga negativa chamada antiprton.
Essas descobertas sobre a estrutura discreta da matria so inseparveis das descobertas
dos chamados fenmenos qunticos, como as linhas luminosas no espectro de um tomo.
Parece que todos os processos naturais mostram uma descontinuidade fundamental sempre
que podem ser medidos com suficiente preciso.
Assim, a fsica teve de digerir novos fatos e enfrentar novos problemas. A teoria quntica
existe mais ou menos em sua forma atual h 80 anos, e a teoria da relatividade especial h
100, mas at 30 anos atrs pouco progresso havia sido feito no sentido de associ-las.
Desenvolvimentos recentes na teoria quntica a tornaram mais compatvel com a
relatividade especial, e esses aperfeioamentos ajudaram consideravelmente nossa
compreenso das partculas subatmicas, embora continuem existindo muitas dificuldades
srias.
Os problemas resolvidos pela teoria da relatividade especial propriamente dita, de modo
independente da teoria quntica, so tipificados pelo experimento Michelson-Morley.
Admitindo-se a correo da teoria do eletromagnetismo de Maxwell, o movimento atravs
do ter deveria produzir certos efeitos verificveis; a verdade, porm, que no se observava
efeito algum. Alm disso, havia o fato observado de que um corpo em movimento muito
rpido parece ter sua massa aumentada; o aumento se d na razo de OP para MP na figura
mostrada no captulo anterior. Fatos desse gnero foram se acumulando gradualmente at
que se tornou imperativo encontrar uma teoria capaz de explicar todos eles.
A teoria de Maxwell resumia-se em certas equaes. Conhecidas como equaes de
Maxwell, elas resistiram inclumes a todas as revolues que a fsica sofreu no ltimo
sculo. Na verdade, cresceram continuamente tanto em importncia quanto em certeza
pois os argumentos de Maxwell em favor delas eram to frgeis que a correo de seus
resultados quase pode ser creditada intuio. Embora essas equaes fossem fundadas,
claro, em experimentos realizados em laboratrios terrestres, elas presumiam tacitamente
que o movimento da Terra atravs do ter podia ser desconsiderado. Em certos casos, como
no experimento Michelson-Morley, isso no deveria ser possvel sem produzir um erro
mensurvel, mas verificou-se que sempre era possvel. Os fsicos viram-se assim diante de
uma estranha dificuldade: as equaes de Maxwell eram mais precisas do que deviam ser.
Uma dificuldade muito parecida havia sido explicada por Galileu nos primrdios da fsica
moderna. A maioria das pessoas pensa que, se deixarmos um peso cair, ele o far
verticalmente. Mas quando fazemos esse experimento na cabine de um navio em
movimento, o peso cai, em relao cabine, exatamente como se o navio estivesse em

repouso; por exemplo, se o deixamos cair do meio do teto, ele cair no meio do piso. Isso
significa que, do ponto de vista de um observador no litoral, ele no cai verticalmente, pois
partilha do movimento do navio. Contanto que o movimento do navio seja constante, tudo
se passa dentro do navio como se ele no estivesse se movendo. Galileu explicou como isso
acontece, para grande indignao dos discpulos de Aristteles. Na fsica ortodoxa, que
derivada da fsica de Galileu, um movimento uniforme numa linha reta no produz nenhum
efeito verificvel. Isso era, em seu tempo, uma forma de relatividade to assombrosa quanto
a de Einstein para ns. Na teoria da relatividade especial, Einstein props-se a demonstrar
por que os fenmenos eletromagnticos podiam no ser afetados por movimento uniforme
atravs do ter se que ele existia. Tratava-se de um problema mais difcil, que no podia
ser resolvido pela mera aceitao dos princpios de Galileu.
Foi com relao ao tempo que a soluo desse problema exigiu um esforo realmente
grande. Foi preciso introduzir a noo de tempo prprio, que j consideramos, e
abandonar a antiga crena em um tempo universal. As leis quantitativas dos fenmenos
eletromagnticos so expressas nas equaes de Maxwell e estas se demonstram verdadeiras
para todos os observadores, como quer que estejam se movendo. um problema matemtico
simples descobrir que diferenas deve haver entre as medidas aplicadas por um observador e
as aplicada por um outro para que, apesar de seu movimento relativo, eles encontrem as
mesmas equaes verificadas. A resposta est contida na transformao de Lorentz,
descoberta como uma frmula por Lorentz, mas interpretada e tornada inteligvel por
Einstein.
A transformao de Lorentz nos diz que estimativas de distncias e perodos de tempo
sero feitas por um observador cujo movimento relativo conhecido, quando conhecemos os
de um outro observador. Podemos supor que voc est num trem numa ferrovia que segue
diretamente para leste. Pelo relgio da estao de onde partiu, faz um tempo t que voc est
viajando. Em certo momento, a uma distncia x de seu ponto de partida, tal como medida
pelo pessoal da ferrovia, um evento ocorre digamos, um raio atinge a estrada de ferro.
Voc viajou o tempo todo com uma velocidade uniforme v. A pergunta : na sua avaliao, a
que distncia de voc esse evento ocorreu, e quanto depois de sua partida, pelo seu relgio,
supondo que ele est certo do ponto de vista de um observador no trem?
Nossa soluo para esse problema tem de satisfazer certas condies. Ela deve evidenciar o
fato de que a velocidade da luz a mesma para todos os observadores, como quer que
estejam se movendo. E deve fazer os fenmenos fsicos em particular os do
eletromagnetismo obedecerem s mesmas leis para diferentes observadores, no importa
quanto suas medidas de distncia e tempo lhes paream afetadas por seus movimentos. Por
fim, deve tornar recprocos todos esses efeitos sobre a medio. Ou seja, se voc est num
trem e seu movimento afeta sua estimativa de distncias fora dele, deve haver uma mudana
exatamente similar na estimativa que pessoas fora do trem fazem sobre as distncias dentro
dele. Essas condies so suficientes para determinar a soluo do problema, mas ela requer
mais matemtica do que me permiti usar neste livro.
Antes de lidar com a questo em termos gerais, tomemos um exemplo. Vamos supor que
voc est num trem numa ferrovia longa e reta, e est viajando para leste a trs quintos da

velocidade da luz. Suponha que voc mede o comprimento de seu trem e verifica que de
100m. Suponha que as pessoas que o veem de relance, de fora do trem, conseguem, por
engenhosos mtodos cientficos, fazer observaes que lhes permitam calcular o
comprimento do seu trem. Se trabalharem direito, elas concluiro que ele mede 80m. Todas
as coisas dentro do trem lhes parecero mais curtas na direo em que o trem segue do que
para voc. Pratos que lhe parecem redondos, como quaisquer outros, parecero ovais a quem
est de fora. E tudo recproco. Suponha que voc v pela janela uma vara de pescar
carregada por uma pessoa para a qual ela mede 1,5m. Se ela estiver sendo mantida de p,
voc a ver com 1,5m; o mesmo acontecer se ela estiver sendo mantida horizontalmente,
em ngulo reto com a estrada de ferro. Mas se a vara estiver apontada na direo em que o
trem segue, ela lhe parecer ter s 1,2m. Ao descrever o que visto, supus que todos levam
devidamente em conta os efeitos de perspectiva. Apesar disso, os comprimentos de todos os
objetos no trem sero diminudos em 20% na direo do movimento para as pessoas que
esto fora dele, e o mesmo acontecer com os objetos que esto fora do trem para voc que
os v a partir de dentro.
Mas os efeitos relacionados ao tempo so ainda mais estranhos. Esse assunto foi explicado
com uma clareza quase ideal por Eddington, e meu exemplo baseado em outro, dado por
ele:
Imagine uma nave espacial que se afasta da Terra velocidade de 250.000km/s. Se voc fosse capaz de observar seus
tripulantes, inferiria que so inusitadamente lentos em seus movimentos, e outros eventos na nave lhe pareceriam
igualmente demorados. Tudo ali pareceria demorar duas vezes mais que de costume. Digo inferir deliberadamente;
voc veria uma desacelerao ainda mais extravagante do tempo, mas isso seria facilmente explicvel, porque a nave
espacial est se distanciando rapidamente de voc, e as impresses luminosas demoram mais tempo para atingi-lo. O
retardamento mais moderado a que nos referimos permanece depois de voc ter descontado o tempo de transmisso da
luz. Mas aqui entra a reciprocidade, porque do ponto de vista dos tripulantes da nave voc est se afastando deles a
250.000km/s, e depois de fazer todos os descontos, eles descobrem que voc que lerdo.

Essa questo do tempo bastante intricada, em razo do fato de que eventos que uma
pessoa considera simultneos so vistos por outra como separados por um lapso de tempo.
Para tentar deixar claro como o tempo afetado, retornarei nossa viagem de trem para
leste a trs quintos da velocidade da luz. Para efeito de ilustrao, suponha que a Terra
grande e plana, e no pequena e redonda.
Se considerarmos eventos que ocorrem num ponto fixo da Terra, e nos perguntarmos
quanto tempo aps o incio da viagem eles parecem acontecer para os viajantes, a resposta
que haver aquele retardamento de que Eddington fala. Neste caso, ele significa que o
intervalo de tempo que parece uma hora na vida das pessoas que esto no solo avaliado
como uma hora e um quarto pelos passageiros do trem. Reciprocamente, o que parece uma
hora na vida dos passageiros do trem avaliado pelos que o observam de fora como uma
hora e um quarto. Para cada grupo os perodos de tempo observados na vida do outro
parecem um quarto mais longo do que so para aqueles que os vivem. A proporo a
mesma, quer se trate de intervalos de tempo ou de comprimentos.
Mas quando, em vez de comparar eventos que ocorrem no mesmo lugar da Terra,
comparamos fenmenos que ocorrem em lugares muito distantes, os resultados so ainda
mais esquisitos. Consideremos agora todos os eventos ao longo da estrada de ferro, que, do
ponto de vista de pessoas que esto estacionrias no solo acontecem em um dado instante,

digamos o instante em que o trem passa por certo sinal. Desses eventos, os que ocorrem em
pontos rumo aos quais o trem est se movendo parecero aos viajantes j terem acontecido,
enquanto os que ocorrem em pontos atrs do trem, estaro ainda no futuro para eles. Dizer
que eventos que se encontram frente parecero aos viajantes j terem ocorrido, no
estritamente preciso, porque eles ainda no os tero visto; mas, quando os virem, chegaro,
aps descontar a velocidade da luz, concluso de que aconteceram antes do momento em
questo. Se um evento que ocorre frente do trem ao longo da ferrovia e que os
observadores estacionrios julgam estar ocorrendo agora (ou melhor, julgaro ter acontecido
agora quando tomarem conhecimento dele) acontecer a uma distncia, ao longo da
ferrovia, que a luz poderia percorrer em um segundo, parecer aos viajantes ter acontecido
trs quartos de segundo antes. Se ocorrer numa distncia que as pessoas no solo julgam que
a luz poderia percorrer em um ano, para os viajantes (quando tomarem conhecimento dele),
parecer ter ocorrido nove meses antes do momento em que passaram pelas pessoas paradas
no solo. Em geral, os viajantes antedataro eventos que esto adiante ao longo da ferrovia
em trs quartos do tempo que a luz levaria para viajar do lugar em que eles acontecem at
onde as pessoas esto no solo, pelas quais o trem est passando naquele instante, e que
sustentam que esses eventos esto acontecendo agora ou melhor, sustentaro que esto
ocorrendo agora quando a luz dos eventos os atingir. Os eventos que acontecem na ferrovia
atrs do trem sero ps-datados exatamente na mesma medida.
Temos portanto uma correo dupla a fazer na data de um evento quando passamos dos
observadores estacionrios no solo para os passageiros do trem. Devemos primeiro tomar
cinco quartos do tempo tal como estimado pelos que esto no solo e depois subtrair trs
quartos do tempo que a luz levaria para se deslocar do evento em questo at eles.
Consideremos agora um evento numa parte distante do universo, que se torna visvel para
os que esto parados e para os viajantes do trem exatamente quando passam uns pelos
outros. Os que esto no solo, se souberem a que distncia deles o evento ocorreu, podem
avaliar h quanto tempo isso se deu, j que conhecem a velocidade da luz. Quanto aos
viajantes, se o evento tiver ocorrido na direo em que eles se movem, inferiro que ocorreu
h um tempo duas vezes maior que o calculado pelos que esto no solo. Mas se tiver
ocorrido na direo de que vieram, afirmaro que aconteceu h apenas metade do tempo
estimado pelos que esto no solo. Se os viajantes estiverem se movendo com uma velocidade
diferente, essas propores sero diferentes.
Suponhamos agora que (como por vezes ocorre) duas estrelas novas explodiram
subitamente e acabam de se tornar visveis para os viajantes e as pessoas paradas no solo
pelas quais elas esto passando. Suponhamos que uma das estrelas esteja na direo em que
o trem est seguindo, a outra na direo de que ele veio. Suponhamos que as pessoas no solo
consigam, de algum modo, estimar a distncia entre as duas estrelas, e inferir que a luz da
que est na direo em que os viajantes esto seguindo leva 50 anos para chegar at eles,
enquanto a luz da outra leva 100 anos. Assim, os que esto no solo afirmaro que a exploso
que produziu a estrela nova que est adiante do trem ocorreu 50 anos atrs, ao passo que a
exploso que produziu a outra aconteceu h 100 anos. Os viajantes faro uma inverso exata
desses nmeros: inferiro que a exploso sua frente ocorreu h 100 anos, e a de trs h 50

anos. Estou supondo que os dois grupos baseiam suas afirmaes em dados fsicos corretos.
De fato, ambos os grupos esto certos, a menos que imaginem que o outro est errado.
Convm notar que ambos tero a mesma estimativa da velocidade da luz, porque suas
estimativas das distncias que os separam das duas estrelas novas variaro exatamente na
mesma proporo que suas estimativas dos tempos decorrido desde as exploses. Na
realidade, um dos principais objetivos de toda essa teoria assegurar que a velocidade da luz
seja a mesma para todos os observadores, como quer que estejam se movendo. Esse fato,
estabelecido por experimento, era incompatvel com as teorias antigas, e tornou
absolutamente necessrio admitir algo assim to surpreendente. A teoria da relatividade
espantosa apenas exatamente o bastante para ser compatvel com os fatos. Na verdade, aps
algum tempo, ela deixa de parecer surpreendente por completo.
H uma outra caracterstica de enorme importncia na teoria que estamos considerando: o
fato de que, embora distncias e tempos variem para diferentes observadores, podemos
derivar deles a quantidade chamada intervalo, que a mesma para todos. Na teoria da
relatividade especial, o intervalo obtido da seguinte maneira: tome o quadrado da
distncia entre dois eventos e o quadrado da distncia percorrida pela luz no tempo que
transcorre entre os dois eventos; subtraia o menor desses nmeros do maior e o resultado
definido como o quadrado do intervalo entre os eventos. O intervalo o mesmo para todos
os observadores e representa uma relao fsica genuna entre os dois eventos, coisa que o
tempo e a distncia no fazem. J demos uma construo geomtrica para o intervalo no
final do captulo 4; ela d o mesmo resultado que a regra acima. Quando o tempo entre dois
eventos maior do aquele que a luz levaria para viajar do lugar de um ao lugar de outro, o
intervalo de tipo tempo, caso contrrio, de tipo espao. Quando o tempo entre os dois
eventos exatamente igual ao tempo que a luz leva para se deslocar de um para o outro, o
intervalo zero; nesse caso, os dois eventos esto situados em partes de um raio de luz, a
menos que nenhuma luz esteja passando por ali.
Quando passamos teoria da relatividade geral, temos que generalizar a noo de
intervalo. Quanto mais profundamente penetramos na estrutura do mundo, mais importante
esse conceito se torna; somos tentados a dizer que ele a realidade, da qual distncias e
perodos de tempo so apenas representaes confusas. A teoria da relatividade alterou nossa
viso da estrutura fundamental do mundo; essa a fonte tanto de sua dificuldade quanto de
sua importncia.
O resto deste captulo pode ser saltado por leitores que no tenham nem o conhecimento
mais elementar de geometria ou lgebra. Mas, em benefcio daqueles cuja educao no foi
completamente negligenciada, acrescentarei algumas explicaes da frmula geral de que, at
agora, apenas dei exemplos particulares. A frmula geral em questo a transformao de
Lorentz, que diz como inferir, quando um corpo se move de uma dada maneira em relao
a outro, as medidas de comprimento e tempo apropriadas para um corpo a partir daquelas
apropriadas para o outro. Antes de dar as frmulas algbricas, exporei uma construo
geomtrica. Como antes, suporei que h dois observadores, que chamarei de O e O, um dos
quais est estacionrio no solo, enquanto o outro viaja numa velocidade uniforme numa
ferrovia reta. No incio do tempo considerado, os dois observadores estavam no mesmo

ponto da ferrovia, mas agora esto separados por certa distncia. Um flash de luz atinge um
ponto X na estrada de ferro, e O avalia que, no momento em que o flash ocorre, o
observador no trem chegou ao ponto O. O problema : qual a distncia entre O e o flash, e
quanto tempo aps o incio da viagem (quando O e O estavam juntos) ele ocorreu, tal como
julgado por O? Supe-se que conhecemos as estimativas de O, e queremos calcular as de O.

No tempo que, segundo O, transcorreu desde o incio da viagem, suponhamos que OC a


distncia que a luz teria percorrido ao longo da ferrovia. Descreva um crculo em torno de O,
com um raio OC, e passando por O trace uma perpendicular ferrovia, encontrando o
crculo em D. Em OD tome um ponto Y tal que OY seja igual a OX (X o ponto em que o
flash incide). Trace YM perpendicular ferrovia, e OS perpendicular a OD. Faa YM e OS
encontrarem-se em S. Faa tambm DO e OS encontrarem-se em R. Atravs de X e C trace
perpendiculares ferrovia encontrando OS em Q e Z respectivamente. RQ (tal como medida
por O) ser ento a distncia entre O e o flash tal como avaliada por O. Segundo a antiga
concepo, a distncia seria OX. E enquanto O pensa que, no tempo transcorrido desde o
incio da viagem, o flash de luz teria percorrido a distncia OC, O pensa que o tempo
transcorrido aquele que a luz leva para percorrer a distncia SZ (tal como medida por O).
O intervalo tal como medido por O obtido subtraindo-se o quadrado de OX do quadrado
de OC; o intervalo, tal como medido por O, obtido subtraindo-se o quadrado de RQ do
quadrado de SZ. Um bocadinho de geometria muito elementar mostra que eles so iguais.
A frmula algbrica incorporada na construo acima a seguinte: do ponto de vista de O,
deixe um evento ocorrer a uma distncia x ao longo da ferrovia, e num tempo t aps o incio
da viagem (quando O estava em O). Do ponto de vista de O, deixe o mesmo evento ocorrer
a uma distncia x ao longo da ferrovia, e num tempo t aps o incio da viagem. Tome c
como a velocidade da luz, e v como a velocidade de O em relao a O. Formule:

Ento

Esta a transformao de Lorentz, a partir da qual tudo que foi dito neste captulo pode
ser deduzido.

8 Isso poderia ser verdade em 1925, mas no hoje. (N.R.T.)

*7 *
Intervalos no espao-tempo
A teoria da relatividade especial, que estivemos considerando at agora, resolveu por
completo um problema preciso: explicar o fato experimental de que, quando dois corpos
esto em movimento relativo uniforme, todas as leis da fsica tanto as da dinmica comum
como as da eletricidade e do magnetismo so exatamente as mesmas para ambos.
Movimento uniforme, aqui, significa movimento numa linha reta com velocidade
constante. Mas, ao resolver um problema, a relatividade especial sugeriu imediatamente um
outro: que acontece quando o movimento dos dois corpos no uniforme? Suponha, por
exemplo, que um corpo est na Terra enquanto o outro uma pedra em queda. A pedra tem
um movimento acelerado: desloca-se cada vez mais depressa. Nada na teoria especial nos
permite dizer que as leis dos fenmenos fsicos sero as mesmas para um observador sobre a
pedra e um na Terra. Isso particularmente embaraoso, pois a prpria Terra , num sentido
amplo, um corpo em queda: tem a cada momento uma acelerao 9 em direo ao Sol, que a
faz girar em torno dele, em vez de se mover numa linha reta. Como nosso conhecimento de
fsica provm de experimentos feitos na Terra, no podemos ficar satisfeitos com uma teoria
em que se supe que o observador no tenha nenhuma acelerao. A teoria da relatividade
geral remove essa restrio e permite que o observador esteja se movendo de qualquer
maneira, em linha reta ou curva, de maneira uniforme ou acelerada. Ao remover a restrio,
Einstein foi levado sua nova lei da gravitao, que logo iremos considerar. Isso envolveu
um trabalho extraordinariamente difcil, que o ocupou durante dez anos. A teoria especial
data de 1905, e a teoria geral de 1915.
A partir de experincias que conhecemos bem, bvio que tratar de um movimento
acelerado muito mais difcil que tratar de um movimento uniforme. Quando estamos num
trem que se desloca com velocidade constante, o movimento no perceptvel enquanto no
olhamos pela janela, mas quando o trem freado de repente, camos para a frente e nos
damos conta de que alguma coisa est acontecendo sem precisar olhar pela janela. De
maneira semelhante, num elevador, tudo parece parado enquanto ele se move de maneira
constante, mas quando ele se pe em movimento ou para, momentos em que seu
movimento acelerado, temos sensaes estranhas na boca do estmago. (Chamamos um
movimento de acelerado quer ele esteja ficando mais lento ou mais rpido, no primeiro
caso a acelerao negativa.) O mesmo se aplica situao em que deixamos um peso cair
na cabine de um navio. Enquanto o navio estiver se movendo uniformemente, o peso se
comportar, relativamente cabine, exatamente como se o navio estivesse em repouso: se ele
parte do meio do teto, cair no meio do piso. Mas se houver uma acelerao, tudo mudar.
Se a velocidade do navio estiver aumentando muito rapidamente, o peso parecer, para um
observador na cabine, cair numa curva dirigida para a popa; se a velocidade estiver

diminuindo rapidamente, a curva ser dirigida para a proa. Todos estes so fatos bem
conhecidos, que levaram Galileu e Newton a ver um movimento acelerado como algo
radicalmente diferente, em sua prpria natureza, de um movimento uniforme. Mas essa
distino s podia ser mantida quando se considerava o movimento algo absoluto, no
relativo. Se todo movimento relativo, to verdadeiro dizer que a Terra est acelerada em
relao ao elevador quanto dizer que o elevador est acelerado em relao Terra. No
entanto, pessoas que esto no solo, vendo o elevador de fora, no tm nenhuma sensao na
boca de seus estmagos quando ele inicia sua subida. Isso ilustra a dificuldade de nosso
problema. De fato, embora poucos fsicos nos tempos modernos tenham acreditado em
movimento absoluto, a tcnica da fsica matemtica ainda incorporava a crena newtoniana,
e foi necessrio promover uma revoluo no mtodo para chegar a uma tcnica livre desse
pressuposto. Essa revoluo foi levada a cabo na teoria da relatividade geral de Einstein.
Por onde comear a explicar as novas ideias de Einstein, esta de certa maneira uma
questo de escolha, mas talvez o melhor seja comear pela noo de intervalo. Essa
concepo, tal como aparece na teoria da relatividade especial, j uma generalizao da
noo tradicional de distncia no espao e no tempo; mas necessrio generaliz-la mais
ainda. Antes, porm, preciso explicar um pouco de histria, e para isso recuaremos no
tempo at Pitgoras.
Como muitos dos maiores personagens da histria, Pitgoras talvez nunca tenha existido:
um personagem semimtico, em que o matemtico e o feiticeiro se combinavam em
propores no conhecidas. Vou supor, no entanto, que Pitgoras existiu e descobriu o
teorema atribudo a algum com seu nome. Mais ou menos contemporneo de Confcio e
Buda, ele fundou uma seita religiosa que proibia as pessoas de comer feijo e uma escola de
matemticos que dedicava particular interesse a tringulos retngulos. O teorema de
Pitgoras (a 47 proposio de Euclides) declara que a soma dos quadrados dos dois lados
mais curtos de um tringulo de ngulo reto igual ao quadrado do lado oposto ao ngulo
reto. Nenhuma proposio em toda a matemtica tem uma histria to eminente. Todos ns
aprendemos a demonstr-la quando meninos. verdade que essa prova no prova coisa
alguma s possvel provar esse teorema por experimento. Ocorre tambm que a
proposio no inteiramente verdadeira s aproximadamente. Mas tudo na geometria, e
subsequentemente na fsica, derivou desse teorema por generalizaes sucessivas, e uma
dessas generalizaes a teoria da relatividade geral.
O prprio teorema de Pitgoras, muito provavelmente, foi uma generalizao de uma
regra emprica egpcia. No Egito, sabia-se havia muitssimo tempo que um tringulo cujos
lados so 3, 4 e 5 unidades de comprimento um tringulo de ngulo reto; os egpcios
usavam esse conhecimento na prtica, para medir seus campos. Ora, se os lados de um
tringulo forem 3, 4 e 5 centmetros, os quadrados desses lados contero, respectivamente, 9,
16 e 25 centmetros quadrados; e 9 mais 16 so 25. Trs vezes trs escrito 32; quatro vezes
quatro, 42; cinco vezes cinco, 52. Assim, temos
32 + 42 = 52
Supe-se que Pitgoras observou esse fato aps aprender com os egpcios que um tringulo
cujos lados so 3, 4 e 5 tem um ngulo reto. Pitgoras descobriu que isso podia ser

generalizado, e assim chegou a seu famoso teorema: num tringulo de ngulo reto, o
quadrado do lado oposto ao ngulo reto igual soma dos quadrados dos outros dois lados.
O mesmo acontece em trs dimenses: se voc tomar um bloco slido com ngulos retos,
o quadrado da diagonal (em linha tracejada na figura) igual soma do quadrado dos trs
lados.
Foi at este ponto que os antigos chegaram nessa matria.

O passo seguinte importante deveu-se a Descartes, que fez do teorema de Pitgoras a base
do mtodo da geometria analtica. Suponha que voc deseja mapear de maneira sistemtica
todos os lugares de um plano vamos imagin-lo suficientemente pequeno para que seja
possvel desconsiderar o fato de que a Terra redonda. Uma das maneiras mais simples de
descrever a posio de um lugar dizer: partindo da minha casa, ande primeiro essa
distncia para leste, depois tal outra para o norte (ou primeiro para oeste e depois para o sul).
Isso nos diz exatamente onde est o lugar.

Nas cidades retangulares dos Estados Unidos, esse o mtodo natural a adotar: em Nova
York lhe diro para andar tantos blocos para leste (ou oeste) e depois tantos para o norte (ou
o sul). A distncia que voc tem de percorrer rumo a leste chamada x e a que tem de
percorrer rumo ao norte chamada y. (Se voc tiver de ir para oeste, x, negativo; se tiver de
ir para o sul, y negativo.) Chamemos seu ponto de partida de O (a origem); OM ser a
distncia que voc percorre para o leste, e MP a que voc percorre rumo ao norte. A que
distncia voc estar de casa numa linha reta quando chegar a P? O teorema de Pitgoras d
a resposta. O quadrado de OP a soma dos quadrados de OM e MP. Se OM tiver 4km e MP
3km, OP ter 5km. Se OM tiver 12km e MP 5km, OP ter 13km, porque 122 + 52 = 132.
Portanto, se voc adota o mtodo de mapeamento de Descartes, o teorema de Pitgoras
essencial para dar a distncia de um lugar a outro. Em trs dimenses, a coisa exatamente
anloga. Suponhamos que, em vez de querer apenas determinar posies no plano, voc
queira determinar a posio de estaes para bales cativos acima do plano. Nesse caso, ter
de acrescentar uma terceira quantidade, a altura em que o balo est. Se voc chamar a
altura de z, e se r for a distncia direta de O ao balo, voc ter:

r2 = x2 + y2 + z2,
A partir disto voc pode calcular r quando conhece x, y e z. Por exemplo, se voc pode
chegar ao balo andando 12km para leste, quatro para o norte e depois 3km para cima, voc
est a uma distncia de 13 quilmetros do balo, porque 12 12 = 144; 4 4 = 16; 3 3 =
9; e 144 + 16 + 9 = 169 = 13 13.
Mas suponha agora que, em vez de tomar um pequeno pedao da superfcie da Terra, que
pode ser considerado plano, voc pretenda fazer um mapa do mundo. Um mapa do mundo
preciso em papel plano impossvel. Num globo ele pode ser preciso, no sentido de que tudo
pode ser produzido em escala, mas no num mapa plano. No estou falando de dificuldades
prticas, estou me referindo a uma impossibilidade terica. Por exemplo, as metades norte
do meridiano de Greenwich e do meridiano a 90 de longitude oeste com relao a
Greenwich, juntamente com o pedao do equador entre eles, fazem um tringulo cujos lados
so todos iguais e cujos ngulos so todos retos. Numa superfcie plana, traar um tringulo
assim seria impossvel. Por outro lado, numa superfcie plana possvel fazer um quadrado,
mas impossvel fazer uma esfera. Suponhamos que voc tente na Terra: ande 100km para
oeste, depois 100km para o norte, depois 100km para leste e por fim 100km para o sul. Voc
poderia pensar que isso faria um quadrado, mas no verdade, porque no fim voc no teria
voltado a seu ponto de partida. Se voc tiver tempo, poder se convencer disto por meio de
um experimento. Se no tiver, poder ver facilmente que deve ser assim. Se voc estiver mais
perto do polo, 100km o levaro a uma longitude maior do que se estiver mais perto do
equador, de modo que, ao se deslocar os 100km para leste (estando no hemisfrio norte),
voc chegar a um ponto mais a leste do que aquele em que partiu. Quando, depois disso,
voc se desloca para o sul, permanece mais a leste que seu ponto de partida e termina num
ponto diferente daquele em que comeou. Suponha, para tomar outro exemplo, que voc
comece no equador, 4.000km a leste do meridiano de Greenwich; depois de viajar at o
meridiano, segue para o norte ao longo dele por 4.000km, passando por Greenwich e
subindo at as vizinhanas das ilhas Shetland; em seguida viaja 4.000km para leste e por fim
4.000km para o sul. Isso o levar ao equador num ponto cerca de 4.000km a leste daquele
em que comeou.
Em certo sentido, o que acabo de dizer no absolutamente correto, porque, exceto no
equador, viajar para leste no o caminho mais curto entre um lugar e outro a leste dele.
Um navio que viaje (digamos) de Nova York para Lisboa, que fica quase a leste, comear
percorrendo certa distncia para norte. Navegar num crculo mximo, isto , um crculo
cujo centroo centro da Terra. Esse o trajeto mais prximo de uma linha reta que pode ser
traado na superfcie da Terra. Os meridianos de longitude so crculos mximos, como
tambm o equador, mas os outros paralelos de latitude no so crculos. Deveramos
portanto ter suposto que, a partir das ilhas Shetland, voc viaja 4.000km no diretamente
para leste, mas ao longo de um crculo mximo que o leva a um ponto diretamente a leste da
ilhas Shetland. Isso, contudo, apenas refora nossa concluso: voc terminar num ponto
ainda mais a leste de seu ponto de partida que antes.
Quais so as diferenas entre a geometria numa esfera e a geometria num plano? Se voc
traar na Terra um tringulo cujos lados sejam crculos mximos, descobrir que a soma de

seus ngulos no ser igual a dois ngulos retos: ser muito maior. A quantidade pela qual
eles excedero a dois ngulos retos ser proporcional ao tamanho do tringulo. Num
pequeno tringulo como o que voc poderia fazer com barbantes sobre a grama, ou mesmo
num tringulo formado por trs navios os quais mal conseguem se avistar um ao outro, os
ngulos somaro to pouco mais que dois ngulos retos que voc no conseguir detectar a
diferena. Mas se voc tomar o tringulo formado pelo equador, o meridiano de Greenwich
e o meridiano a 90, os ngulos somaro trs ngulos retos. possvel encontrar tringulos
cujos ngulos somem qualquer coisa at seis ngulos retos. Voc poderia descobrir tudo isso
fazendo medidas na superfcie da Terra, sem ter de levar em conta coisa alguma no resto do
espao.
O teorema de Pitgoras tambm falha para distncias numa esfera. Pois, do ponto de vista
de um viajante confinado Terra, a distncia entre dois lugares sua distncia no crculo
mximo, isto , o caminho mais curto que uma pessoa pode fazer sem deixar a superfcie do
planeta. Suponhamos agora que voc tome trs pedacinhos de crculos mximos que fazem
um tringulo, e suponha que um deles est em ngulo reto com outro para ser preciso,
suponhamos que um o equador e outro um pedacinho do meridiano de Greenwich que
segue para o norte a partir do equa dor. Suponha que voc se desloque 3.000km ao longo do
equador e depois 4.000km diretamente para o norte; a que distncia voc estar de seu
ponto de partida, estimando a distncia ao longo de um crculo mximo? Se voc estivesse
num plano, estaria a 5.000km dele, como vimos antes. Na realidade, contudo, sua distncia
no crculo mximo ser consideravelmente menor que essa. Num tringulo retngulo numa
esfera, o quadrado do lado oposto ao ngulo reto menor que a soma dos quadrados dos
outros dois lados.
Estas diferenas entre geometria numa esfera e geometria num plano so intrnsecas. Isso
significa que elas lhe permitem descobrir se a superfcie em que voc vive semelhante a um
plano ou a uma esfera, sem precisar levar em conta coisa alguma alm da superfcie. Estas
consideraes nos levam ao prximo passo de importncia em nosso tema, que foi dado por
Gauss, h 150 anos. Gauss estudou a teoria das superfcies e mostrou como desenvolv-la
por meio de medidas feitas nas prprias superfcies, sem considerar nada fora delas. Para
determinar a posio de um ponto no espao, precisamos de trs medidas; mas, para
determinar a posio de um ponto numa superfcie, precisamos de apenas duas por
exemplo, um ponto na superfcie da Terra determinado quando conhecemos sua latitude e
sua longitude.
Ora, Gauss descobriu que, seja qual for o sistema de medio que adotemos, e seja qual
for a natureza da superfcie, h sempre uma maneira de calcular a distncia entre dois
pontos no muito distantes na superfcie quando conhecemos as quantidades que
determinam suas posies. A frmula para a distncia uma generalizao da frmula de
Pitgoras; ela revela o quadrado da distncia em termos dos quadrados das diferenas entre
as quantidades de medida que determinam os pontos, e tambm o produto dessas duas
quantidades. Conhecendo esta frmula, podemos descobrir todas as propriedades intrnsecas
da superfcie, isto , todas as que no dependem das relaes da superfcie com pontos fora
dela. Podemos descobrir, por exemplo, se os ngulos de um tringulo somam dois ngulos

retos, ou mais, ou menos, ou mais em alguns casos e menos em outros.


Mas quando falamos de um tringulo, devemos explicar o que temos em mente, porque
na maioria das superfcies no h linhas retas. Numa esfera, temos de substituir linhas retas
por crculos mximos, que so o que mais se aproxima de linhas retas. Em geral, tomaremos,
em vez de linhas retas, as linhas que do o caminho mais curto de um lugar a outro na
superfcie. Essas linhas so chamadas geodsicas. Na Terra, as geodsicas so crculos
mximos. Em geral, elas so o caminho mais curto para se deslocar de um ponto a outro
quando no podemos deixar uma superfcie. Elas tomam o lugar das linhas retas na
geometria intrnseca de uma superfcie. Quando indagamos se os ngulos de um tringulo
somam dois ngulos retos ou no, temos em mente um tringulo cujos lados so geodsicas.
E quando falamos da distncia entre dois pontos, temos em mente a distncia ao longo de
uma geodsica.
O prximo passo em nosso processo de generalizao bastante difcil: trata-se da
transio para a geometria no euclidiana. Vivemos num mundo em que o espao tem trs
dimenses, e o conhecimento emprico que temos dele baseia-se na medio de pequenas
distncias e de ngulos. (Quando falo de pequenas distncias, refiro-me s que so pequenas
comparadas s da astronomia; nesse sentido, todas as distncias na Terra so pequenas.)
Pensava-se antigamente que podamos ter uma certeza a priori de que o espao euclidiano
por exemplo, que os ngulos de um tringulo somam dois ngulos retos. Mas acabamos
reconhecendo que no podamos provar isso por raciocnio; se isso podia ser demonstrado,
devia ser por meio de medies. Antes de Einstein, pensava-se que as medies confirmavam
a geometria de Euclides nos limites de uma exatido alcanvel. Hoje no se pensa mais
assim. Ainda verdade que podemos, por meio do que pode ser chamado de um artifcio
natural, fazer a geometria euclidiana parecer verdadeira em toda uma pequena regio, como
a Terra. Ao explicar a gravitao, porm, Einstein foi levado ideia de que, em regies
amplas, em que h matria, o espao no pode ser visto como euclidiano. Trataremos mais
tarde das razes disso. O que nos interessa por ora mostrar como a geometria no
euclidiana resulta de uma generalizao do trabalho de Gauss.
No h nenhuma razo para que no devssemos ter no espao tridimensional as mesmas
circunstncias que temos, por exemplo, na superfcie de uma esfera. Poderia acontecer que
os ngulos de um tringulo somassem sempre mais de dois ngulos retos, e que o excesso
fosse proporcional ao tamanho do tringulo. Poderia acontecer que a distncia entre dois
pontos fosse dada por uma frmula anloga que temos na superfcie de uma esfera, mas
envolvendo trs quantidades em vez de duas. S atravs de medies efetivas podemos
verificar se isso de fato ocorre ou no. H um nmero infinito de possibilidades.
Essa linha de argumentao foi desenvolvida por Riemann em sua dissertao Sobre as
hipteses subjacentes geometria (1854), que aplicou o trabalho de Gauss a superfcies de
espaos tridimensionais de diferentes tipos. Riemann mostrou que todas as caractersticas
essenciais de um tipo de espao podiam ser deduzidas da frmula para pequenas distncias.
Ele sups que, a partir das pequenas distncias em trs direes dadas, que, juntas, o
levariam de um ponto a outro no distante dele, seria possvel calcular as distncias entre os
dois pontos. Por exemplo, se voc sabe que pode passar de um ponto a outro primeiramente

deslocando-se certa distncia a leste, depois certa distncia a norte, e finalmente certa
distncia para cima em linha reta no ar, ser capaz de calcular a distncia de um ponto a
outro. E a regra para o clculo deve ser uma extenso do teorema de Pitgoras, no sentido de
que voc chega ao quadrado da distncia requerida somando mltiplos dos quadrados das
distncias componentes, possivelmente junto com mltiplos de seus produtos. A partir de
certas caractersticas da frmula, voc pode saber com que tipo de espao tem de lidar. Essas
caractersticas no dependem do mtodo particular adotado para determinar as posies dos
pontos.
Para chegar ao que queremos quanto teoria da relatividade, temos agora mais uma
generalizao a fazer: devemos substituir distncia entre pontos por intervalo entre
eventos. Isso nos leva ao espao-tempo. Vimos que, na teoria da relatividade especial,
encontra-se o quadrado do intervalo subtraindo-se o quadrado da distncia entre eventos do
quadrado da distncia que a luz percorreria no tempo entre eles. Na teoria geral no
adotamos essa forma especial de intervalo. De incio, adotamos uma forma geral, como a que
Riemann usou para distncias. Alm disso, como Riemann, Einstein s adotou a frmula
para eventos vizinhos, isto , eventos separados apenas por um pequeno intervalo. O que vai
alm dessas suposies iniciais depende da observao do movimento real de corpos, tal
como explicaremos em captulos posteriores.
Podemos agora resumir e expressar de outra maneira o processo que descrevemos. Em trs
dimenses, a posio de um ponto relativamente a um ponto fixo (a origem) pode ser
determinada a partir de trs quantidades (coordenadas). Por exemplo, a posio de um
balo relativamente sua casa pode ser determinada se voc souber que chegar a ele
percorrendo primeiro certa distncia em linha reta rumo a leste, depois outra rumo ao norte
e por fim uma dada distncia em linha reta para cima. Quando, como neste caso, as trs
coordenadas so trs distncias todas em ngulo reto entre si, que, tomadas sucessivamente,
o levam da origem ao ponto em questo, o quadrado da distncia direta at o ponto em
questo obtido somando-se os quadrados das trs coordenadas. Em todos os casos, seja em
espaos euclidianos ou no euclidianos, ele obtido somando-se mltiplos dos quadrados e
produtos das coordenadas segundo uma regra designvel. As coordenadas podem ser
quaisquer quantidades que determinem a posio de um ponto, desde que pontos vizinhos
tenham quantidades vizinhas como coordenadas. Na teoria geral da relatividade, somamos
uma quarta coordenada para dar o tempo, e nossa frmula d intervalo em vez de
distncia espacial; alm disso, supomos que nossa frmula precisa apenas para pequenas
distncias.
Finalmente, estamos agora em condies de enfrentar a teoria da gravitao de Einstein.

9 No s um aumento na velocidade como qualquer mudana na velocidade ou na direo chamada acelerao. O nico
tipo de movimento chamado no acelerado o que tem velocidade constante numa linha reta.

*8 *
A lei da gravitao de Einstein
Antes de enfrentar a lei de Einstein, convm nos convencermos, em bases lgicas, de que a
lei da gravitao de Newton no pode estar inteiramente certa.
Newton disse que entre duas partculas quaisquer de matria h uma fora que
proporcional ao produto de suas massas e inversamente proporcional ao quadrado de sua
distncia. Isto , desconsiderando por enquanto a questo da massa, se houver alguma
atrao entre as partculas quando elas esto a 1km de distncia, haver 1/4 dessa atrao
quando estiverem a 2km de distncia, 1/9 quando estiverem a 3km de distncia, e assim por
diante: a reduo da atrao muito mais rpida que o aumento da distncia. Ora, claro
que, ao falar de distncia, Newton tinha em mente a distncia num dado momento: pensava
que no podia haver nenhuma ambiguidade em relao ao tempo. Como vimos, isso era um
erro. O que um observador julga ser o mesmo momento na Terra e no Sol, ser julgado por
outro como dois momentos diferentes. Distncia num dado momento portanto uma
concepo subjetiva, que certamente no pode ser includa numa lei csmica. Poderamos,
claro, eliminar a ambiguidade de nossa lei dizendo que vamos estimar os tempos tal como
so medidos pelo observatrio de Greenwich. Mas seria difcil acreditar que as circunstncias
acidentais da Terra merecem ser levada to a srio. E a estimativa da distncia, igualmente,
variar para diferentes observadores. No podemos, portanto, admitir que a lei da gravitao
tal como formulada por Newton inteiramente correta, pois ela dar resultados diferentes
segundo as convenes que adotemos, entre muitas igualmente legtimas. Isso to absurdo
como seria se a questo de ter uma pessoa matado outra ou no dependesse de serem elas
designadas por seus nomes ou sobrenomes. bvio que as leis fsicas devem ser as mesmas,
quer as distncias sejam medidas em milhas ou em quilmetros, e o que nos interessa aqui ,
essencialmente, apenas uma extenso do mesmo princpio.
Nossas medidas so muito mais convencionais que a prpria teoria da relatividade especial
admite. Alm disso, cada medida um processo fsico realizado com material fsico; o
resultado certamente um dado experimental, mas pode ser que ele no se preste
interpretao simples que comumente lhe atribumos. No vamos portanto supor, para
comear, que sabemos como medir todas as coisas. Supomos que h certa quantidade fsica
chamada intervalo, que uma relao entre dois eventos no muito separados; mas no
supomos de antemo que sabemos como medi-lo, alm de presumir que ele dado por uma
generalizao do teorema de Pitgoras, tal como discutido por ns no captulo anterior.
Supomos, contudo, que os eventos tm uma ordem, e que essa ordem
quadridimensional. Ou seja, supomos que sabemos o que significa dizer que certo evento
est mais perto de outro que um terceiro, de modo que, antes de fazer medidas precisas,
podemos falar da vizinhana de um evento; e supomos que, para determinar a posio de

um evento no espao-tempo, quatro quantidades (coordenadas) so necessrias por


exemplo, no caso j mencionado de uma exploso num avio: latitude, longitude, altitude e
hora. Mas no fazemos nenhuma suposio sobre o modo como essas coordenadas so
estipuladas, a no ser que coordenadas vizinhas so atribudas a eventos vizinhos.
O modo como esses nmeros, chamados coordenadas, devem ser estipulados no
inteiramente arbitrrio, nem resultado de uma medio cuidadosa est entre uma coisa e
outra. Quando voc est fazendo uma viagem contnua, suas coordenadas nunca devem se
alterar por saltos repentinos. Nos Estados Unidos, vemos que as casas entre (digamos) a rua
14 e a rua 15 tendem a ter nmeros entre 1.400 e 1.500, enquanto as que ficam entre as ruas
15 e 16 tm nmeros entre 1.500 e 1.600, mesmo que sobrem nmeros na centena de 1.400.
Isso no funcionaria para nossos propsitos, porque h um salto repentino quando passamos
de um quarteiro para outro. Outra maneira de determinar a coordenada do tempo poderia
ser a seguinte: tomar o tempo que transcorre entre dois nascimentos sucessivos de pessoas
chamadas Smith; um evento que ocorresse entre o nascimento do 300 e do 301 Smith
registrados pela histria teria uma coordenada situada entre 300 e 301; a parte fracionria
dessa coordenada ser a frao de um ano transcorrida desde o nascimento do 300 Smith.
(Obviamente, nunca poderia haver um ano inteiro entre duas adies sucessivas famlia
Smith.) Essa maneira de determinar a coordenada do tempo, embora perfeitamente
definida, no admissvel para nossos propsitos, porque haveria saltos repentinos entre os
eventos que antecedessem de pouco o nascimento de um Smith e os que ocorressem logo em
seguida a ele, de modo que, numa viagem contnua, sua coordenada do tempo no mudaria
continuamente. Supomos que, independentemente de medida, sabemos o que uma viagem
contnua. E quando a posio que voc ocupa no espao-tempo muda continuamente, todas
as suas quatro coordenadas devem mudar continuamente. Uma, duas ou trs delas podem
no mudar em absoluto; mas toda mudana, acaso ocorra, deve ser suave, sem saltos
bruscos. Isso explica o que no admitido na estipulao de coordenadas.
Para explicar todas as mudanas legtimas que podem ocorrer em suas coordenadas,
suponha que voc pega um pedao de borracha grande e macio. Antes de estic-lo, mea
pequenos quadrados nele, cada um com 0,25cm. Enfie pequenos alfinetes nos cantos dos
quadrados. Podemos tomar como duas das coordenadas de um desses alfinetes o nmero de
alfinetes por que passamos indo para a direita de um dado alfinete at chegarmos
exatamente embaixo do alfinete em questo, e depois o nmero de alfinetes por que
passamos desse alfinete at em cima. Na figura, consideremos O como o alfinete de que
partimos e P o alfinete para o qual vamos estipular coordenadas. P est na 5 coluna e na 3
linha, portanto suas coordenadas no plano da borracha devem ser 5 e 3.

Agora pegue a borracha e estique-a e tora-a tanto quanto quiser. Depois deixe os
alfinetes ficarem na forma que tm na prxima figura. As divises no representaro mais as
distncias segundo nossas noes habituais, mas ainda funcionaro igualmente bem como
coordenadas. Continuamos podendo tomar 5 e 3 como as coordenadas de P no plano da
borracha, mesmo que o tenhamos retorcido tanto que ele deixou de corresponder ao que
costumamos chamar de plano. Essas distores contnuas no tm importncia.

Para dar um outro exemplo: em vez de usar uma rgua de ao para determinar nossas
coordenadas, usemos uma enguia viva, que se contorce o tempo todo. A distncia da cauda
da enguia cabea deve ser contada como 1 do ponto de vista das coordenadas, seja qual for
a forma que a criatura esteja assumindo no momento. A enguia contnua, e sua contores
so contnuas, por isso podemos tom-la como nossa unidade de distncia ao estabelecer
coordenadas. Afora a exigncia de continuidade, o mtodo de definio de coordenadas
puramente convencional, e portanto a enguia viva serve to bem quanto uma rgua de ao.
Tendemos a pensar que, para fazer medies realmente cuidadosas, melhor usar uma
rgua de ao que uma enguia viva. Isso um erro; no porque a enguia nos diga tudo aquilo
que se pensava que a rgua diz, e sim porque, na verdade, a rgua de ao no diz nada alm
do que a enguia obviamente diz. O x da questo no que as enguias sejam na verdade
rgidas, que as rguas de ao na verdade se contorcem. Para um observador em apenas um
estado possvel de movimento, a enguia parecer rgida, ao passo que a rgua de ao parecer
se contorcer tanto quanto o faz a enguia para nossos olhos. Para todos que estejam se
movendo diferentemente desse observador e de ns mesmos, tanto a enguia quanto a rgua
parecero se contorcer. E no cabe dizer que um observador est certo e outro errado. Nessas
matrias, o que visto no depende unicamente do processo fsico observado, mas tambm
do ponto de vista do observador. Medies de distncias e tempos no revelam diretamente
propriedades das coisas medidas, mas relaes entre as coisas e quem as mede. O que a
observao pode nos dizer sobre o mundo fsico portanto mais abstrato do que acreditamos
at agora.
importante compreender que a geometria, tal como ensinada nas escolas desde o tempo
dos gregos, cessa de existir como cincia autnoma e se funde com a fsica. As duas noes
fundamentais da geometria elementar eram a linha reta e o crculo. O que voc v como
uma estrada reta, cujas partes existem todas agora, pode ser visto por outro observador como
o voo de um foguete, um tipo de curva cujas partes ganham existncias sucessivas. O crculo
depende da medio de distncias, pois consiste em todos os pontos a uma dada distncia de
seu centro. E medies de distncias, como vimos, so um assunto subjetivo, que depende
do modo como o observador est se movendo. O fato de o crculo no ter validade objetiva

foi demonstrado pelo experimento Michelson-Morley, e portanto, num certo sentido, o


ponto de partida de toda a teoria da relatividade. Os corpos rgidos de que precisamos para
fazer medies s so rgidos para certos observadores; para outros, todas as suas dimenses
estaro em constante mudana. somente nossa imaginao obstinadamente mundana que
nos faz supor que possa existir uma geometria separada da fsica.
por isso que no nos preocupamos em dar um significado fsico a nossas coordenadas
desde o incio. Antigamente, considerava-se que as coordenadas usadas na fsica deviam ser
distncias cuidadosamente medidas; hoje compreendemos que tomar esse cuidado no incio
perda de tempo. num estgio posterior que se exige cuidado. Nossas coordenadas agora
mal passam de uma maneira sistemtica de catalogar eventos. Mas a matemtica fornece,
com o mtodo dos tensores, uma tcnica to imensamente poderosa que podemos usar
coordenadas estabelecidas dessa maneira aparentemente descuidada com tanta eficcia
como se tivssemos aplicado, para chegar a elas, todo um aparato de medies
minuciosamente precisas. A vantagem de ser negligente no incio que evitamos fazer
suposies fsicas sub-reptcias, que dificilmente conseguimos deixar de fazer quando
julgamos que nossas coordenadas tm inicialmente algum significado fsico particular.
No precisamos tentar desconsiderar todos os fenmenos fsicos observados. Sabemos
algumas coisas. Sabemos que a velha fsica newtoniana muito aproximadamente precisa
quando nossas coordenadas foram escolhidas de determinada maneira. Sabemos que a teoria
da relatividade especial ainda mais aproximadamente precisa para as coordenadas
adequadas. Desses fatos podemos inferir certas coisas sobre nossas novas coordenadas, as
quais, numa deduo lgica, aparecem como postulados para a nova teoria.
Tomamos como tais postulados:
1. Que o intervalo entre eventos vizinhos assume uma forma geral, como o usado por
Riemann para distncias.
2. Que um corpo suficientemente pequeno, leve e simtrico desloca-se numa geodsica no
espao-tempo, exceto quando foras no gravitacionais atuam sobre ele.
3. Que um raio de luz desloca-se numa geodsica tal que o intervalo entre quaisquer
partes dela zero.
Cada um desses postulados requer alguma explicao.
Nosso primeiro postulado exige que, se dois eventos forem muito prximos (mas no
necessariamente se no o forem), haja entre eles um intervalo que possa ser calculado a
partir das diferenas entre suas coordenadas por alguma frmula do tipo considerado no
captulo anterior. Isto , tomamos os quadrados e os produtos das diferenas entre as
coordenadas, depois os multiplicamos por quantidades adequadas (que em geral variam de
um lugar para outro), e somamos os resultados. A soma obtida o quadrado do intervalo.
No supomos de antemo que conhecemos as quantidades pelas quais os quadrados e
produtos devem ser multiplicados; isso ser descoberto pela observao de fenmenos fsicos.
Mas sabemos, porque a matemtica mostra que assim, que dentro de qualquer regio
pequena do espao-tempo, podemos escolher as coordenadas de tal modo que o intervalo
tenha quase exatamente a forma especial que encontramos na teoria da relatividade especial.
Para que a teoria especial possa ser aplicada a uma regio limitada, no necessrio que haja

alguma gravitao nela; basta que a intensidade da gravitao seja praticamente a mesma em
toda a regio. Isso nos permite aplicar a teoria especial dentro de qualquer regio pequena.
Quo pequena ela precisa ser, depende da vizinhana. Na superfcie da Terra, teria de ser
pequena o bastante para que a curvatura do planeta fosse negligencivel. Nos espaos entre
os planetas, basta que seja pequena o suficiente para que a atrao exercida pelo Sol e os
planetas seja sensivelmente constante em toda ela. Nos espaos entre as estrelas, ela pode ser
enorme digamos, ter metade da distncia de uma estrela prxima , sem que isso
introduza imprecises mensurveis.
Assim, a uma grande distncia de matria gravitante, podemos escolher nossas
coordenadas de modo a obter algo muito prximo de um espao euclidiano; isto apenas
uma outra maneira de dizer que a teoria da relatividade especial se aplica. Na vizinhana de
matria, embora ainda possamos tornar nosso espao muito aproximadamente euclidiano
numa regio muito pequena, no o podemos fazer na totalidade de nenhuma regio em que
a gravitao varie sensivelmente se o fizermos, teremos no mnimo de abandonar a
concepo expressa no segundo postulado: os corpos que se movem sob foras gravitacionais
s se movem em geodsicas.
Vimos que uma geodsica numa superfcie a linha mais curta que podemos traar nessa
superfcie de um ponto a outro; por exemplo, na Terra, as geodsicas so crculos mximos.
Quando se trata de espao-tempo, a matemtica a mesma, mas as explicaes verbais tm
de ser bastante diferentes. Na teoria da relatividade geral, s eventos vizinhos tm um
intervalo definido, independentemente do caminho que tomemos para ir de um a outro. O
intervalo entre eventos distantes depende do caminho seguido, e para calcul-lo temos de
dividir o caminho numa srie de pedacinhos e somar os intervalos para os vrios pedacinhos.
Se o intervalo for do tipo espao, um corpo no pode se deslocar de um evento ao outro;
portanto, quando consideramos o modo como os corpos se movem, ficamos restritos a
intervalos do tipo tempo. O intervalo entre eventos vizinhos, quando do tipo tempo,
aparecer como o tempo decorrido entre eles para observadores que se deslocam de um
evento para o outro. Assim, para pessoas que se deslocam de um evento para outro, o
intervalo total entre eles parecer ser o que seus relgios mostram como sendo o tempo que
elas gastaram no percurso. Para alguns caminhos esse tempo ser mais longo, para outros,
mais curto; quanto mais lentamente as pessoas se deslocam, mais longo lhes parecer ter sido
o percurso. Isso no deve ser tomado como uma banalidade. No estou dizendo que se voc
viajar de Londres a Edimburgo vai levar mais tempo se for mais devagar. O que estou
dizendo muito mais estranho: estou dizendo que se voc sai de Londres s 10h e chega a
Edimburgo s 18h30min, hora de Greenwich, quanto mais lentamente voc viajar, mais
tempo levar a julgar pelo seu relgio. Esta uma afirmao muito diferente. Do ponto de
vista de uma pessoa na Terra, sua viagem leva oito horas e meia. Mas se voc fosse um raio
de luz deslocando-se em torno do sistema solar, partindo de Londres s 10h, refletido de
Jpiter para Saturno, e assim por diante, at que finalmente voc fosse refletido de volta para
Edimburgo e chegasse l s 18h30min, voc consideraria que sua viagem levara exatamente
tempo nenhum. E se voc tivesse ido por algum caminho indireto, que lhe permitisse chegar
a tempo viajando mais depressa, quanto mais comprido seu caminho, menos tempo voc

julgaria que levara; a diminuio do tempo seria contnua medida que sua velocidade se
aproximasse da velocidade da luz. Ora, quando um corpo viaja, no que depender dele, ser
escolhido o caminho que torna o tempo entre dois estgios da viagem to longo quanto
possvel; se ele tivesse se deslocado de um evento para outro por qualquer outro caminho, o
tempo, tal como medido pelos relgios desse corpo, teria sido mais curto. Isto uma maneira
de dizer que, por si mesmos, os corpos fazem suas jornadas to lentamente quanto podem;
uma espcie de lei da preguia csmica. Sua expresso matemtica que os corpos viajam em
geodsicas, nas quais o intervalo total entre dois eventos quaisquer na viagem maior que
por qualquer caminho alternativo. ( maior, no menor, em decorrncia do fato de que o
tipo de intervalo que estamos considerando mais anlogo ao tempo do que distncia.)
Por exemplo, se pessoas pudessem deixar a Terra e viajar pelo espao durante algum tempo e
depois voltar, o tempo entre sua partida e seu retorno seria menor, por seus relgios, que por
aqueles dos que ficaram na Terra; a Terra, em sua viagem em torno do Sol, escolhe o
caminho que torna o tempo de qualquer pedacinho de seu curso, tal como aferido por seus
relgios, mais longo que o tempo tal como avaliado pelos relgios que se movem por um
caminho diferente. esse o significado da afirmao de que os corpos, no que depende
deles, se movem em geodsicas no espao-tempo.
importante lembrar que no se supe que o espao-tempo seja euclidiano. No que diz
respeito s geodsicas, o efeito disso que o espao-tempo assemelha-se a uma regio
montanhosa. Na vizinhana de um pedao de matria, h, por assim dizer, um morro no
espao-tempo; esse morro fica cada vez mais escarpado medida que o topo se aproxima,
como o gargalo de uma garrafa, e termina num precipcio a prumo. Ora, pela lei da preguia
csmica que mencionamos h pouco, um corpo que chega na vizinhana do morro, em vez
de tentar subir diretamente at seu topo, ir contorn-lo. Essa a essncia da concepo da
gravitao de Einstein. Um corpo faz o que faz por causa da natureza do espao-tempo em
sua prpria vizinhana, no em razo de alguma fora misteriosa que emana de um corpo
distante.
Uma analogia permitir deixar isso claro. Suponha que numa noite escura vrias pessoas
com lanternas estivessem caminhando em vrias direes por uma enorme plancie; suponha
tambm que numa parte da plancie houvesse um morro com um farol no topo. Nosso
morro seria como descrevemos: cada vez mais escarpado medida que se elevasse e
terminando num precipcio. Vou supor que h aldeias espalhadas pela plancie, e que as
pessoas com lanternas esto indo e vindo entre essas vrias aldeias. H trilhas que mostram a
maneira mais fcil de ir de uma aldeia a outra. Elas so todas mais ou menos curvas, para
no subirem muito no morro, e as curvas so mais acentuadas quando se aproximam do topo
do morro do que quando se mantm a certa distncia dele. Agora suponha que voc est
observando tudo isso da melhor maneira possvel: de um balo, num ponto elevado. Como a
noite est escura, voc no pode ver o terreno, s as lanternas e o farol. Voc no saber que
h um morro, nem que o farol est no alto dele. Ver que as lanternas se afastam da rota
direta quando se aproximam do farol, e que quanto mais se aproximam dele, mais se
desviam. Certamente, atribuir isso a um efeito do farol; poder pensar que ele est
exercendo alguma fora sobre as lanternas. Se esperar o raiar do dia, porm, voc ver o

morro e descobrir que o farol apenas marca o seu topo, no exercendo nenhuma influncia
sobre as pessoas que andam com as lanternas.
Nesta analogia, o farol corresponde ao Sol, as pessoas carregando lanternas correspondem
aos planetas e cometas, as trilhas correspondem s suas rbitas, e o raiar do dia corresponde
chegada de Einstein. Segundo Einstein, o Sol est no alto de um morro, mas esse morro
est no espao-tempo, no no espao. (Aconselho o leitor a no tentar imaginar isto, porque
impossvel.) Cada corpo, a cada momento, toma a rota mais fcil aberta para ele, mas, por
causa do morro, essa rota no uma linha reta. Cada pedacinho de matria est no topo de
seu prprio morro, como o galo sobre seu prprio monturo. O que chamamos um grande
pedao de matria o pedao que est no topo de um grande morro. do morro que temos
conhecimento; supomos que h um pedacinho de matria no seu topo por convenincia.
Talvez no fosse realmente necessrio admitir isso, e pudssemos nos contentar unicamente
com o morro, pois nunca podemos chegar ao topo do morro de nenhuma outra pessoa,
assim como o galo briguento no consegue lutar com aquela ave particularmente irritante
que v no espelho.
Dei apenas uma descrio qualitativa da lei da gravitao de Einstein; dar sua formulao
quantitativa exata impossvel sem mais matemtica que estou me permitindo usar aqui. O
que ela tem de mais interessante fazer com que a lei deixe de ser o resultado de uma ao
distncia; o Sol no exerce absolutamente nenhuma fora sobre os planetas. Assim como a
geometria tornou-se fsica, assim tambm, em certo sentido, a fsica tornou-se geometria. A
lei da gravitao tornou-se a lei geomtrica segundo a qual todo corpo toma o caminho mais
fcil para se deslocar de um lugar a outro, mas esse caminho afetado pelos morros e vales
por que ele passa.
Estamos supondo que o corpo considerado afetado unicamente por foras gravitacionais.
O que nos interessa no momento a lei da gravitao, no os efeitos de foras
eletromagnticas ou das foras que agem entre partculas subatmicas. Foram feitas muitas
tentativas de reunir todas essas foras no arcabouo da relatividade geral, pelo prprio
Einstein e por Kaluza e Klein, 10 para mencionar apenas algumas, mas nenhuma delas
mostrou-se inteiramente satisfatria. Por enquanto, podemos deixar de lado esse trabalho,
porque os planetas, tomados por inteiro, no esto submetidos a foras eletromagnticas ou
subatmicas apreciveis; para explicar seus movimentos, precisamos considerar apenas a
gravitao, que o nosso tema neste captulo.
Nosso terceiro postulado, segundo o qual um raio de luz se desloca de tal maneira que o
intervalo entre duas partes dele zero, tem a vantagem de no precisar ser formulado apenas
para pequenas distncias. Se cada pedacinho de intervalo zero, a soma de todos eles zero,
e assim mesmo partes distantes do mesmo raio de luz tm um intervalo zero. Segundo este
postulado, o curso de um raio de luz tambm geodsico. Assim, temos agora duas maneiras
empricas de descobrir o que so as geodsicas no espao-tempo, a saber, raios de luz e
corpos em movimento livre. Entre os corpos que se movem livremente esto includos todos
os que no esto submetidos, em sua totalidade, a foras eletromagnticas ou subatmicas
apreciveis, isto , o Sol, as estrelas, os planetas e os satlites, e tambm corpos em queda na
Terra, pelo menos quando esto caindo num vcuo. Quando voc est de p sobre a Terra,

est sujeito a foras eletromagnticas: os eltrons e prtons na vizinhana de seus ps


exercem uma repulso sobre eles que exatamente suficiente para superar a gravitao da
Terra. isso que impede que voc caia, afundando-se Terra adentro, pois, por mais slida
que parea, ela feita sobretudo de espao vazio.

10 E tambm Weyl. (N.R.T.)

*9 *
Provas da lei da
gravitao de Einstein
As razes por que devemos aceitar a lei da gravitao de Einstein em vez da de Newton so
em parte empricas, em parte lgicas. Comecemos pelas primeiras.
Quando aplicada ao clculo das rbitas dos planetas e de seus satlites, a nova lei da
gravitao produz quase os mesmos resultados que a antiga. Se no fosse assim, no poderia
ser verdadeira, j que as consequncias deduzidas da lei antiga sempre foram verificadas
quase exatamente pela observao. Quando Einstein publicou pela primeira vez a nova lei,
em 1915, s havia um nico fato emprico o qual pde apontar para mostrar que sua teoria
era melhor que a antiga. Tratava-se do chamado movimento do perilio de Mercrio.
Mercrio, como os demais planetas, move-se em torno do Sol numa elipse em que o Sol
est em um dos focos. Em alguns pontos de sua rbita, fica mais prximo do Sol do que em
outros. O ponto em que mais se aproxima do Sol chamado seu perilio. Ora, descobriu-se
por observao que, de uma ocasio em que Mercrio est mais prximo do Sol para a
seguinte, ele no d exatamente uma volta completa em torno do Sol, mas um pouco mais. A
discrepncia muito pequena; em um sculo, perfaz um ngulo de 42 segundos. Como gira
em torno do Sol mais que 400 vezes em um sculo, Mercrio deve se mover cerca de um
dcimo de segundo de arco mais que a revoluo completa para passar de um perilio ao
seguinte. Essa minscula discrepncia em relao teoria newtoniana deixava os astrnomos
perplexos. Havia um efeito calculado pelas perturbaes causadas por outros planetas, mas
essa pequena discrepncia era o resduo depois que se levaram em conta essas perturbaes.
A nova teoria explicava exatamente esse resduo. Parece haver um efeito semelhante no caso
de outros planetas, mas muito menor e ainda no foi observado com exatido. De incio,
explicar o efeito no perilio do movimento de Mercrio foi a nica vantagem emprica da
nova teoria sobre a antiga.
O segundo sucesso foi mais fantstico. De acordo com a opinio ortodoxa, a luz num
vcuo deveria se deslocar sempre em linhas retas. No sendo composta de partculas
materiais, no devia ser afetada pela gravitao. No entanto, era possvel, sem nenhum
rompimento srio com as ideias antigas, admitir que, ao passar nas proximidades do Sol, a
luz podia ser defletida para fora do caminho reto, exatamente como se fosse composta de
partculas materiais. Segundo a nova teoria, contudo, a luz deveria ser defletida duas vezes
mais que isso. Isto , se a luz de uma estrela passasse muito perto do Sol, o raio vindo da
estrela seria desviado em um ngulo de pouco menos que 1,75. Os tradicionalistas s se
dispunham a admitir metade desse desvio. Infelizmente, as estrelas que esto quase
alinhadas com o Sol s podem ser vistas durante um eclipse total, e mesmo nessas ocasies

podem no ser suficientemente brilhantes perto do Sol. Eddington mostrou que, desse ponto
de vista, o melhor dia do ano para observaes 29 de maio, porque nesse momento h um
grande nmero de estrelas brilhantes perto do Sol. Por um incrvel golpe de sorte, houve um
eclipse total do Sol em 29 de maio de 1919. Duas expedies britnicas fotografaram as
estrelas prximas do Sol durante o eclipse, 11 e os resultados pareceram confirmar a previso
da nova teoria. Isso despertou grande entusiasmo na poca, mas havia muitas fontes de erro
possveis nas observaes, e os resultados no podiam ser considerados conclusivos. Em
observaes feitas em eclipses subsequentes, os resultados variaram entre metade e o dobro
do valor previsto pela nova teoria.
Recentemente, no entanto, descobriu-se que entre as fortes fontes de ondas de rdio
semelhantes a estrelas, chamadas quasars, h algumas cujas emisses, tal como vistas da
Terra, passam muito perto do Sol em certos momentos do ano. A previso da nova teoria
sobre a deflexo da luz aplica-se igualmente deflexo de ondas de rdio, e, usando dois ou
mais radiotelescpios separados por cerca de 32km, possvel medir a deflexo com grande
preciso. Os resultados concordam muito proximamente com os previstos pela nova teoria.
A terceira previso experimental da nova teoria foi tambm confirmada com muita
preciso, embora o experimento no seja mais realizado da maneira originalmente proposta
por Einstein. Antes de explicar o efeito em questo, algumas explicaes preliminares so
necessrias. O espectro de um elemento consiste em certas linhas de vrios tons de luz que
ele emite quando brilha, as quais podem ser separadas por um prisma. Essas linhas so
(muito aproximadamente) as mesmas, quer o elemento esteja na Terra, no Sol ou numa
estrela. Cada uma delas tem certo tom definido de cor, com um comprimento de onda
definido. Os comprimentos de onda mais longos tendem para a extremidade vermelha do
espectro, os mais curtos para a extremidade violeta. Quando a distncia entre ns e a fonte
de luz est diminuindo, os comprimentos de onda aparentes ficam mais curtos, tal como as
ondas no mar ficam mais rpidas quando estamos viajando contra o vento. Quando a
distncia est aumentando, os comprimentos de onda aparentes ficam mais longos, pela
mesma razo. Isso nos permite saber se as estrelas esto se aproximando ou se distanciando
de ns. Quando a separao est diminuindo, todas as linhas no espectro de um elemento se
deslocam um pouco em direo ao violeta; quando est aumentando, para o vermelho. A
qualquer hora, podemos notar um efeito anlogo a esse no som. Quando estamos numa
estao e um trem expresso passa apitando, o som do apito parece muito mais agudo quando
ele est se aproximando de que quando se afasta. Provavelmente muita gente pensa que o
som realmente mudou, mas na verdade a mudana que percebemos se deve
exclusivamente ao fato de que o trem primeiro estava se aproximando e depois se afastando.
Para os passageiros do trem, o som no se altera. Mas no foi com relao a este efeito que a
previso foi feita. Segundo a nova teoria, qualquer processo peridico que ocorre num tomo
dura o mesmo intervalo de tempo, onde quer que o tomo esteja. Mas um intervalo de
tempo em um lugar no corresponde exatamente ao mesmo intervalo de tempo em algum
outro lugar; isso se deve ao carter montanhoso do espao-tempo que constitui a
gravitao.
A teoria prev que um processo peridico que ocorre em um tomo no trreo de um

edifcio ocorrer numa taxa ligeiramente mais lenta que na cobertura. A emisso de ondas
de luz de fato um processo peridico; quando ocorre mais lentamente, permite mais espao
entre sucessivas cristas de ondas, e assim produz luz de um comprimento de onda mais
longo. Consequentemente, qualquer linha dada no espectro, quando a luz enviada do
trreo para a cobertura de um edifcio, parece aos observadores que esto na cobertura um
pouco mais prxima da extremidade vermelha do espectro do que se a luz viesse de uma
fonte em seu prprio nvel.
A previso de Einstein envolveu a comparao de ondas de luz emitidas por tomos no Sol
com ondas de luz emitidas por tomos na Terra. O campo gravitacional muito mais forte
na superfcie do Sol que na da Terra, de modo que a diferena em comprimento de onda
maior que a verificada entre o trreo e a cobertura de um edifcio, mas as dificuldades de
medir o efeito na luz solar so to grandes que os resultados foram inconclusivos. O mesmo
pode ser dito sobre medies da luz emitida por estrelas, para a qual o efeito tambm deveria
ocorrer. Na poca da previso original, fazer uma medida a partir da Terra estava fora de
cogitao, mas nos ltimos 25 anos foram inventados novos mtodos que tornam possvel
enviar sinais luminosos cujos comprimentos de onda so conhecidos com imensa preciso, e
o efeito previsto j foi precisamente confirmado por muitos experimentos diferentes.
H muitas outras diferenas entre a nova lei da gravitao e a antiga, algumas das quais
foram inequivocamente confirmadas por experimentos. Um dos mais precisos destes o
efeito de retardamento do tempo, que s foi previsto em 1964, quase 50 anos depois que a
nova teoria foi proposta.
A razo disso pode ter sido que o retardamento do tempo em questo no passa de algumas
centenas de milionsimos de um segundo, e s recentemente se tornou possvel medir
tempos to curtos. A previso que um sinal luminoso levar mais tempo para viajar de um
lugar escolhido para outro se houver um morro gravitacional nas proximidades do que se
no houver. Nos experimentos, sinais de radar, a que a previso se aplica igualmente, so
enviados da Terra para um dos outros planetas, ou para um satlite artificial, e refletidos de
volta para a Terra. As medies so feitas quando o agente refletor est no lado mais
afastado do Sol, que age como o morro gravitacional. Os resultados confirmam as previses
da teoria com grande exatido, em alguns casos com margem de erro menor que 0,1%.
Os testes experimentais acima so inteiramente suficientes para convencer os astrnomos
de que, quando a nova e a velha teoria diferem no tocante aos movimentos dos corpos
celestes, a nova que d os resultados certos. Mesmo que s houvesse resultados
experimentais em favor da nova teoria, eles j seriam conclusivos. Quer represente ou no a
verdade exata, a nova teoria sem dvida mais exata que a antiga, embora as imprecises
desta fossem todas extremamente diminutas.
Mas as consideraes que levaram originalmente descoberta da nova lei no foram desse
tipo detalhado. Mesmo a consequncia relativa ao perilio de Mercrio, que pde ser
imediatamente verificada a partir de observaes prvias, s pde ser deduzida depois que a
teoria estava completa, e no poderia ter tido nenhum papel nas razes para a inveno dela.
As razes reais tiveram um carter mais lgico-abstrato. No quero dizer com isso que no se

fundassem em fatos observados, nem insinuar que eram fantasias a priori, como aquelas a
que filsofos se entregavam antigamente. O que quero dizer que foram derivadas de certas
caractersticas gerais da experincia fsica caractersticas que mostravam que as velhas leis
tinham de estar erradas e que era preciso substitu-las por algo como a nova lei.
Os argumentos em favor da relatividade do movimento so, como vimos em captulos
anteriores, inteiramente conclusivos. Na vida diria, quando dizemos que uma coisa se
move, queremos dizer que se move em relao Terra. Ao tratar dos movimentos dos
planetas, consideramos que eles se movem em relao ao Sol, ou ao centro de massa do
sistema solar. Quando dizemos que o prprio sistema solar est em movimento, queremos
dizer que se move relativamente s estrelas. No h nenhuma ocorrncia fsica que possa ser
chamada de movimento absoluto. Consequentemente, as leis da fsica devem tratar de
movimentos relativos, pois esses so o nico tipo que ocorre.
Tomemos agora a relatividade do movimento em conjuno com o fato experimental de
que a velocidade da luz em relao a um corpo a mesma que em relao a outro, seja como
for que ambos estejam se movendo. Isso nos leva relatividade das distncias e dos tempos.
Isso, por sua vez, mostra que no h nenhum fato fsico objetivo a que pudssemos chamar
de a distncia entre dois corpos num momento dado, pois o tempo e a distncia sero
ambos dependentes do observador. Portanto, a antiga lei da gravitao, que faz uso de
distncia num momento dado, logicamente insustentvel.
Isso mostra que no podemos nos contentar com a velha lei, mas no mostra o que
devemos pr em seu lugar. Aqui cabem vrias consideraes. Temos, em primeiro lugar, a
chamada igualdade das massas gravitacional e inercial. O que isto significa o seguinte:
quando voc aplica uma dada fora12 a um corpo pesado, no lhe d tanta acelerao quanto
daria a um corpo leve. A chamada massa inercial de um corpo medida pela quantidade
de fora requerida para produzir uma dada acelerao. Num determinado ponto da
superfcie da Terra, a massa proporcional ao peso. O que medido pelas balanas
comuns mais exatamente a massa que o peso: o peso definido como a fora com que a
Terra atrai o corpo. Ora, essa fora maior nos polos que no equador, porque nessa regio a
rotao da Terra produz uma fora centrfuga que neutraliza parcialmente a gravitao. A
fora de atrao da Terra tambm maior na sua superfcie que numa grande altura ou no
fundo de uma mina muito profunda. Nenhuma dessas variaes, porm, registrada por
balanas, porque afetam os pesos usados na pesagem tanto quanto o corpo que est sendo
pesado; mas aparecem quando usamos uma balana de mola. A massa no varia no curso
dessas mudanas de peso.
A massa gravitacional definida de outra maneira. Pode ter dois sentidos. Pode
significar (1) o modo como o corpo responde numa situao em que a gravitao tem uma
intensidade conhecida, por exemplo, na superfcie da Terra ou na superfcie do Sol; ou (2) a
intensidade da fora gravitacional produzida pelo corpo como, por exemplo, o Sol produz
foras gravitacionais mais fortes que a Terra. A teoria antiga diz que a fora de gravitao
entre dois corpos proporcional ao produto de suas massas. Consideremos agora a atrao
de diferentes corpos por um mesmo corpo, digamos o Sol. Nesse caso, diferentes corpos so
atrados por foras que so proporcionais s suas massas, e que, portanto, produzem

exatamente a mesma acelerao em todos eles. Assim, se usamos a expresso massa


gravitacional no sentido (1), isto , referindo-nos ao modo como um corpo responde
gravitao, verificamos que a igualdade entre massa inercial e gravitacional, que soa
formidvel, se reduz a isto: numa situao gravitacional dada, todos os corpos se comportam
exatamente da mesma maneira. Em relao superfcie da Terra, esta foi uma das primeiras
descobertas de Galileu. Aristteles pensava que corpos pesados cairiam mais depressa que os
leves; Galileu mostrou que, quando a resistncia do ar eliminada, isso no ocorre. Num
vcuo, uma pluma cai to rapidamente quanto um pedao de chumbo. No que diz respeito
aos planetas, foi Newton quem estabeleceu os fatos correspondentes. A uma dada distncia
do Sol, um cometa, que tem uma massa muito menor, sofre exatamente a mesma acelerao
em relao ao Sol sofrida por um planeta a essa mesma distncia. Assim, o modo como a
gravitao afeta um corpo depende apenas de onde ele est, e em nenhum grau de sua
natureza. Isso sugere que o efeito gravitacional uma caracterstica da localidade, e foi nisso
que Einstein o transformou.
Quanto fora gravitacional no sentido (2), isto , a intensidade da fora produzida por
um corpo, a nova teoria prev que ela igual massa gravitacional no sentido (1). Foi feito
pelo menos um experimento que confirma a previso.
Temos uma outra indicao quanto ao que deve ser a lei da gravitao para que ela seja
uma caracterstica de uma vizinhana, como temos razo para supor que seja. Ela deve ser
expressa em alguma lei que permanea inalterada quando adotamos um tipo diferente de
coordenadas. Vimos que, para comear, no devemos atribuir nenhum significado fsico s
nossas coordenadas: elas so apenas maneiras sistemticas de nomear diferentes partes do
espao-tempo. Sendo convencionais, elas no podem fazer parte de leis fsicas. Isso significa
que, se expressamos uma lei corretamente em termos de um conjunto de coordenadas, ela
deve ser expressa pela mesma frmula em termos de outro conjunto de coordenadas. Ou,
mais exatamente, deve ser possvel encontrar uma frmula que expresse a lei e que
permanea inalterada como quer que mudemos as coordenadas. teoria dos tensores que
cabe lidar com essas frmulas. Essa teoria mostra que h uma frmula que parece mais
apropriada que outras, ou seja, que tem maior possibilidade de ser a lei da gravitao.
Quando essa frmula examinada, verifica-se que ela d os resultados corretos; aqui que
entram as confirmaes empricas. Porm, mesmo que no se verificasse que a lei concorda
com a experincia, no teramos podido retornar lei antiga. Teramos sido compelidos pela
lgica a procurar alguma outra lei que incorporasse a relatividade dos movimentos, das
distncias e dos tempos, e fosse expressa em termos de tensores. impossvel explicar a
teoria dos tensores sem recorrer matemtica; os que no so matemticos devem se
contentar em saber que esse o mtodo tcnico pelo qual eliminamos o elemento
convencional de nossas medies e leis, e assim chegamos a leis fsicas independentes do
ponto de vista do observador. O mais esplndido exemplo de uso desse mtodo a lei da
gravitao de Einstein.

11 Em Sobral, no Cear. (N.R.T.)

12 J observamos que, na nova teoria, a fora gravitacional no deve mais ser vista como um dos conceitos da dinmica,
mas apenas como uma maneira conveniente de falar, que podemos continuar usando como usamos as expresses nascer do
sol e pr do sol, desde que compreendamos a que estamos nos referindo. Muitas vezes seria necessrio usar muitos
circunlquios para evitar o termo fora.

* 10 *
Massa, momento, energia e ao
A busca da preciso quantitativa to rdua quanto importante. As medies fsicas so
feitas com extraordinria exatido; se fossem menos cuidadosas, essas minsculas
discrepncias que constituem os dados experimentais para a teoria da relatividade nunca
poderiam ser reveladas. Antes do surgimento da relatividade, a fsica matemtica usava um
conjunto de concepes consideradas to precisas quanto medidas fsicas, mas descobriu-se
que eram logicamente falhas, e que essa deficincia se revelava na forma de desvios muito
pequenos em relao a expectativas baseadas em clculos. Neste captulo, quero mostrar
como as ideias fundamentais da fsica pr-relatividade foram afetadas e que modificaes
elas tiveram de sofrer.
J tivemos oportunidade de falar sobre massa. Para propsitos da vida diria, massa e peso
so quase a mesma coisa; as medidas comuns de peso quilos, gramas etc. so na
realidade medidas de massa. Mas assim que comeamos a fazer medies precisas, somos
compelidos a distinguir entre massa e peso. Dois diferentes mtodos de pesagem so
comumente utilizados; um o das balanas comuns,13 e o outro o da balana de mola.
Quando voc sai de viagem e sua bagagem pesada, a balana usada a de mola: o peso
empurra uma mola para baixo um certo tanto, e o resultado indicado por uma agulha num
mostrador. O mesmo princpio utilizado nas balanas automticas que usamos para medir
nosso peso. A balana de mola mostra peso, as outras mostram massa. Enquanto voc
permanece em uma parte do mundo, essa diferena no importa; mas se voc testar duas
mquinas de pesar de diferentes tipos em vrios lugares diferentes, vai constatar, se elas
forem precisas, que os resultados de uma e de outra nem sempre coincidem. Balanas que
usam pesos do o mesmo resultado em toda parte, mas uma balana de mola, no. Isso
significa que, se voc tiver uma barra de chumbo que pesa 4,5kg numa balana comum, que
usa pesos, ela pesar tambm 4,5kg em balanas do mesmo tipo em qualquer parte do
mundo. Mas se sua barra de chumbo pesa 4,5kg em uma balana de mola em Londres,
pesar mais no polo Norte, menos no equador, menos quando o avio estiver a grande altura
e menos no fundo de uma mina de carvo, se for medida em todos esses lugares por uma
balana do mesmo tipo. O fato que os dois instrumentos medem quantidades inteiramente
diferentes. As balanas que usam pesos medem o que poderamos chamar (deixando de lado
refinamentos de que trataremos logo adiante) quantidade de matria. H a mesma
quantidade de matria num quilo de plumas que num quilo de chumbo. Pesos padro,
que so na realidade massas padro, mediro a quantidade de massa de qualquer
substncia posta no outro prato da balana. Mas peso uma propriedade que se deve
gravitao da Terra: a quantidade de fora com que a Terra atrai um corpo. Essa fora varia
de um lugar para outro. Para comear, em qualquer lugar na superfcie da Terra a atrao

varia inversamente ao quadrado da distncia com relao ao centro da Terra; portanto


menor em grandes altitudes. Em segundo lugar, se voc descer at o fundo de uma mina de
carvo, parte da Terra estar sobre voc, e atrair matria para cima, no para baixo, e assim
a atrao lquida para baixo ser menor que na superfcie da Terra. Em terceiro lugar, em
razo da rotao da Terra, existe a chamada fora centrfuga, que atua contra a gravitao.
No equador ela maior, porque ali que a rotao da Terra envolve o movimento mais
rpido; nos polos ela no existe, porque eles esto no eixo de rotao. Por todas estas razes,
a fora com que um dado corpo atrado pela Terra mensuravelmente distinta em
diferentes lugares. Essa a fora medida por uma balana de mola; por isso que esse
instrumento d diferentes resultados em diferentes lugares. No caso das balanas
tradicionais, os pesos padro so alterados exatamente na mesma medida que o corpo a ser
pesado, de modo que o resultado o mesmo em toda parte; mas esse resultado a massa,
no o peso. Um peso padro tem a mesma massa em toda parte, mas no o mesmo
peso; ele na verdade uma unidade de massa, no de peso. Para propsitos tericos, a
massa, que praticamente invarivel para um dado corpo, muito mais importante que o
peso, que varia segundo as circunstncias. A massa pode ser vista, para comear, como
quantidade de matria; veremos que esta concepo no estritamente correta, mas ela
servir como ponto de partida para refinamentos subsequentes.
Para fins tericos, a massa definida como determinada pela quantidade de fora
requerida para produzir uma dada acelerao: quanto mais massa tem um corpo, maior ser
a fora requerida para alterar sua velocidade em determinada quantidade ao longo de
determinado tempo. Para fazer um trem longo alcanar uma velocidade de 20km por hora
ao cabo do primeiro meio minuto preciso uma locomotiva mais poderosa que para fazer
um trem curto alcanar a mesma velocidade no mesmo tempo. Pode tambm haver
circunstncias em que a fora a mesma para vrios corpos diferentes; nesse caso, quando
podemos medir as aceleraes produzidas neles, podemos saber as razes de suas massas:
quanto maior a massa, menor a acelerao. Podemos tomar, como ilustrao desse mtodo,
um exemplo que tem importncia para a relatividade. Corpos radioativos emitem eltrons
com enormes velocidades. Podemos observar sua trajetria fazendo-os deslocarem-se atravs
de vapor de gua, formando uma nuvem ao passar. Ao mesmo tempo, podemos sujeit-los a
foras eltricas e magnticas conhecidas, e observar o quanto eles so desviados para fora de
uma linha reta por essas foras. Isso torna possvel comparar suas massas. Observa-se que,
quanto mais rapidamente eles se deslocam, maiores so as suas massas, tal como medidas
pelo observador estacionrio. Por outro lado, sabe-se que, a no ser pelo efeito de
movimento, todos os eltrons tm a mesma massa.
Tudo isso era conhecido antes que a teoria da relatividade fosse inventada, mas mostrava
que a concepo tradicional de massa no tinha toda a preciso que lhe havia sido atribuda.
A massa era vista anteriormente como quantidade de matria, e era considerada
inteiramente invarivel. Descobriu-se ento que era relativa ao observador, como o
comprimento e o tempo, e alterada pelo movimento exatamente na mesma proporo. No
entanto, isso podia ser remediado. Podamos tomar a massa prpria, a massa tal como
medida por um observador que partilha o movimento do corpo. Esta era facilmente inferida

a partir da massa em movimento, tomando-se a mesma proporo como no caso de


comprimentos e tempo.
Mas havia um fato mais curioso: aps fazer essa correo, continuvamos no tendo uma
quantidade que fosse exatamente a mesma em todos os momentos para o mesmo corpo.
Quando um corpo absorve energia por exemplo, aquecendo-se sua massa prpria
aumenta ligeiramente. Esse aumento muito pequeno, pois medido dividindo-se o
aumento de energia pelo quadrado da velocidade da luz. Por outro lado, quando um corpo
perde energia, perde tambm massa. O caso mais notvel disso que quatro tomos de
hidrognio se juntam para fazer um tomo de hlio, mas a massa de um tomo de hlio
menor que quatro vezes a massa de um tomo de hidrognio. Esse fenmeno da maior
importncia prtica. Supe-se que ocorre no interior de estrelas, fornecendo a energia que
vemos como a sua luz e que, no caso do Sol, mantm a vida na Terra.14 possvel tambm
produzi-lo em laboratrios terrestres, causando uma enorme liberao de energia na forma
de luz e calor. Isso torna possvel a fabricao de bombas de hidrognio, que so
praticamente ilimitadas em tamanho e poder destrutivo. As bombas atmicas comuns, que
operam pela desintegrao do urnio, tm uma limitao natural: se uma quantidade
excessiva de urnio for reunida em um lugar, pode explodir por si mesma, sem esperar que a
detonem, o que impede a fabricao de bombas de urnio alm de um certo tamanho. A
bomba de hidrognio, porm, pode conter tanto hidrognio quanto queiramos, porque ele
no explosivo por si mesmo: s se combina para formar hlio e liberar energia quando
detonado por uma bomba de urnio convencional. Isso porque a combinao s pode
ocorrer a uma temperatura muito elevada.
H uma vantagem adicional nisso: as reservas de urnio no planeta so limitadas, e
poderamos temer que se esgotassem antes que a raa humana fosse exterminada, mas agora
que a proviso praticamente ilimitada de hidrognio pode ser utilizada, h considerveis
razes para se esperar que a raa conseguir dar fim a si mesma, para grande benefcio de
animais menos ferozes que consigam sobreviver.
Mas hora de retornar a tpicos menos alegres.
Temos portanto dois tipos de massa, nenhum dos quais corresponde inteiramente ao
antigo ideal. A massa, tal como medida por um observador que est em movimento
relativamente ao corpo em questo, uma quantidade relativa sem nenhum significado
como propriedade desse corpo. A massa prpria uma propriedade genuna do corpo, no
dependente do observador, mas tambm no estritamente constante. Como veremos logo
adiante, a noo de massa passa a ser incorporada na noo de energia; representa, por assim
dizer, a energia que o corpo consome internamente, em oposio quela que ele exibe para o
mundo externo.
A conservao da massa, a conservao do momento e a conservao da energia so os
grandes princpios da mecnica clssica. Consideremos agora a conservao do momento.
O momento de um corpo numa dada direo sua velocidade nessa direo multiplicada
pela sua massa. Assim, um corpo pesado que se move lentamente pode ter o mesmo
momento que um corpo leve que se move rapidamente. Quando certo nmero de corpos
interagem de alguma maneira, por exemplo, em colises, ou por gravitao mtua, enquanto

nenhuma influncia externa interferir, o momento total de todos eles em qualquer direo
permanecer inalterado. Esta lei continua verdadeira na teoria da relatividade. Para
diferentes observadores, a massa ser diferente, mas a velocidade ser igualmente diferente;
essas duas diferenas se neutralizam mutuamente, e verifica-se que o princpio ainda
continua verdadeiro.
O momento de um corpo diverso em diferentes direes. A maneira comum de medi-lo
tomar a velocidade numa dada direo (tal como medida pelo observador) e multiplic-la
pela massa (tal como medida pelo observador). Ora, a velocidade em dada direo a
distncia viajada nessa direo por unidade de tempo. Suponha que, em vez disso, tomemos
a distncia viajada nessa direo enquanto o corpo se desloca por unidade de intervalo. (No
dia a dia, trata-se apenas de uma mudana muito pequena, porque, para velocidades
consideravelmente menores que a da luz, o intervalo quase igual ao lapso de tempo.) E
suponha que, em vez da massa tal como medida pelo observador, tomemos a massa prpria.
Essas duas mudanas aumentam a velocidade e diminuem a massa, ambas na mesma
proporo. Assim, o momento permanece o mesmo, mas as quantidades que variam segundo
o observador so substitudas por quantidades que so fixadas independentemente dele
com exceo da distncia percorrida pelo corpo na direo dada.
Quando substitumos o tempo pelo espao-tempo, verificamos que a massa medida (em
contraposio massa prpria) uma quantidade do mesmo tipo que o momento em dada
direo; poderia ser chamada de momento na direo temporal. A massa medida obtida
multiplicando-se a massa invariante pelo tempo decorrido ao percorrer a unidade de
intervalo; o momento obtido multiplicando-se a mesma massa invariante pela distncia
atravessada (na direo dada) ao percorrer a unidade de intervalo. Do ponto de vista do
espao-tempo, eles so certamente da mesma natureza.
Embora dependa da maneira como o observador est se movendo em relao a ela, a
massa medida de um corpo no deixa de ser uma quantidade muito importante. A
conservao da massa medida a mesma coisa que a conservao da energia. Isso pode
parecer surpreendente, pois primeira vista massa e energia so coisas muito diferentes. Mas
verificou-se que energia a mesma coisa que massa medida. No fcil explicar como isso
ocorre, mas vamos tentar.
Na linguagem popular, massa e energia no significam de maneira alguma a mesma
coisa. Associamos massa ideia de uma pessoa gorda, de movimentos muito lentos,
refestelada numa cadeira, ao passo que energia sugere uma pessoa magra e ativa, cheia de
vigor. A linguagem popular associa massa a inrcia, mas tem uma ideia unilateral de
inrcia: ela inclui a lentido para se pr em movimento, mas no a lentido para parar, que
est igualmente envolvida. Todos esses termos tm, na fsica, significados tcnicos apenas
mais ou menos anlogos aos significados que lhes so dados na linguagem popular. Por
enquanto, o que nos interessa o significado tcnico de energia.
Durante toda a segunda metade do sculo XIX, deu-se grande importncia conservao
da energia ou persistncia da fora, como Herbert Spencer preferia cham-la. No era
fcil formular esse princpio de maneira simples, por causa das diferentes formas de energia,
mas o ponto essencial era que a energia nunca criada ou destruda, embora possa ser

transformada de um tipo em outro. O princpio adquiriu seu prestgio graas descoberta,


feita por Joule, do equivalente mecnico do calor, que mostrou que havia uma proporo
constante entre o trabalho requerido para produzir determinada quantidade de calor e o
trabalho requerido para levantar determinado peso ao longo de determinada altura: de fato,
dependendo do mecanismo, a mesma quantidade de calor podia ser utilizada para ambos os
fins. Quando se descobriu que o calor consiste no movimento de molculas, viu-se que ele
certamente devia ser anlogo a outras formas de energia. De maneira geral, com a ajuda de
certa quantidade de teoria, foi possvel reduzir todas as formas de energia a duas, que foram
chamadas respectivamente cintica e potencial. Estas foram definidas da seguinte
maneira:
A energia cintica de uma partcula metade da sua massa multiplicada pelo quadrado da
velocidade. A energia cintica de vrias partculas a soma das energias cinticas de cada
uma.
Definir a energia potencial mais difcil. Ela representa todo estado de tenso que s pode
ser preservado mediante aplicao de fora. Para tomar o caso mais fcil: se um peso
erguido a uma altura e mantido suspenso, ele tem energia potencial, porque, se for solto,
cair. Sua energia potencial igual energia cintica que adquiriria ao cair a mesma
distncia em que foi erguido. De maneira semelhante, quando um cometa gira em torno do
Sol numa rbita muito excntrica, move-se mais rapidamente quando est perto do Sol do
que quando est longe dele, de modo que sua energia cintica muito maior quando est
prximo do Sol. Por outro lado, sua energia potencial maior quando est mais longe do Sol,
porque ele ento como a pedra que foi erguida a certa altura.15 A soma das energias
cintica e potencial do cometa constante, a menos que ele sofra colises ou perca parte de
seu material. Podemos determinar precisamente a mudana da energia potencial quando o
cometa passa de uma posio para outra, mas a quantidade total dela at certa medida
arbitrria, pois podemos fixar o nvel zero onde quisermos. Por exemplo, podemos considerar
que a energia potencial de nossa pedra a energia cintica que ela ganharia caindo na
superfcie da Terra, ou a que ganharia caindo num poo at o centro da Terra, ou qualquer
distncia menor estipulada. No importa qual delas tomemos, desde que mantenhamos
nossa deciso. Estamos tratando de uma conta de ganhos e perdas que no afetada pela
quantidade de haveres com que iniciamos.
Tanto a energia cintica quanto a potencial de um dado conjunto de corpos sero
diferentes para diferentes observadores. Na dinmica clssica, a energia cintica diferia de
acordo com o estado de movimento do observador, mas somente por uma quantidade
constante; a energia potencial no diferia em absoluto. Consequentemente, para cada
observador, a energia total era constante supondo-se sempre que os observadores
envolvidos estavam se movendo em linhas retas com velocidades uniformes, ou, se no, que
eram capazes de referir seus movimentos a corpos que assim estivessem se movendo. Na
dinmica da relatividade, porm, a questo fica mais complicada. As ideias newtonianas de
energia cintica e potencial podem ser adaptadas, sem muita dificuldade, teoria da
relatividade especial. No podemos, contudo, adaptar de maneira proveitosa a ideia de
energia potencial teoria da relatividade geral, nem podemos generalizar a ideia de energia

cintica, exceto no caso de um nico corpo. Portanto a conservao da energia, no sentido


newtoniano usual, no pode ser mantida. Isso ocorre porque as ideias de energia cintica e
potencial de um sistema de corpos se referem, inerentemente, a regies extensas do espaotempo. A prpria latitude ampla na escolha de coordenadas e o carter montanhoso do
espao-tempo, que foram explicados no captulo 8, se combinam de modo a tornar muito
complicado introduzir ideias desse tipo na teoria geral. H uma lei da conservao na teoria
geral, mas ela no to til quanto as leis da conservao na mecnica newtoniana e na
teoria especial, porque depende da escolha de coordenadas de uma maneira difcil de
compreender. Vimos que a independncia na escolha de coordenadas um princpio
norteador na teoria da relatividade geral, e a lei da conservao suspeita porque conflita
com esse princpio. Se isso significa que a conservao tem uma importncia menos
fundamental do que se pensou at hoje, ou se ainda h uma lei da conservao satisfatria
escondida nas complexidades matemticas da teoria, essa uma questo que ainda est por
se resolver.16 Nesse meio-tempo, devemos nos contentar, na teoria geral, com a ideia de
energia cintica apenas para uma nica partcula. Isso nos ser suficiente na discusso que se
segue. Convm lembrar que essas dificuldades sobre a conservao da energia surgem
somente na teoria geral, no na teoria especial.Sempre que a gravitao possa ser
desconsiderada, e a teoria especial se torne aplicvel, a conservao da energia pode ser
mantida.
O termo conservao no tem na prtica o mesmo significado que tem na teoria. Na
teoria, dizemos que uma quantidade conservada quando a quantidade dela no mundo a
mesma tanto em um momento como em qualquer outro. Mas como no podemos
inspecionar o mundo todo, temos de nos referir a algo mais fcil de controlar. Na prtica,
queremos dizer com o termo que, tomando qualquer regio dada, se a quantidade mudou,
porque parte dela transps a fronteira da regio. Se no houvesse nascimentos nem mortes, a
populao do mundo se conservaria; nesse caso, a populao de um pas s poderia mudar
por emigrao ou imigrao, isto , pela sada ou entrada de pessoas pelas fronteiras.
Poderamos ser incapazes de fazer um censo preciso da China ou da frica Central, e
portanto incapazes de verificar a populao total do mundo. Mas teramos razes para supla constante se, em toda parte, em que estatsticas fossem possveis, ela nunca mudasse a no
ser pela passagem de pessoas pelas fronteiras. Na verdade, claro, a populao no se
conserva. Certa vez um fisiologista que conheo ps quatro camundongos num recipiente
trmico. Horas depois, quando foi tir-los de l, encontrou 11. Mas a massa no est sujeita
a essas flutuaes: a massa dos 11 camundongos no fim daquele tempo no era maior que a
massa dos quatro no incio.
Isso nos traz de volta ao problema que nos levou a discutir a energia. Afirmamos que, na
teoria da relatividade, massa medida e energia so consideradas a mesma coisa, e nos
propusemos a explicar por qu. Chegou a hora de comear essa explicao. Mas, como no
fim do captulo 6, o leitor totalmente cru em matemtica faria melhor saltando o prximo
pargrafo.
Tomemos a velocidade da luz como a unidade de velocidade isso sempre conveniente
na teoria da relatividade. Consideremos que m a massa prpria de uma partcula, e v sua

velocidade relativa ao observador. Sua massa medida ser portanto

ao passo que sua energia cintica, segundo a frmula usual, ser

Como dissemos antes, energia s ocorre numa conta de ganhos e perdas, de modo que
podemos somar a ela qualquer quantidade que quisermos. Podemos portanto considerar que
a energia

Ora, se v uma pequena frao da velocidade da luz,

quase exatamente igual17 a

Consequentemente, para velocidades como as dos corpos grandes, a energia e a massa


medida revelam-se indistinguveis dentro dos limites de preciso alcanveis. De fato,
melhor alterar nossa definio de energia, e considerar que ela

porque esta a quantidade para a qual vlida a lei anloga da conservao. E quando a
velocidade muito grande, esta definio d uma medida melhor da energia que a frmula
tradicional. A frmula tradicional deve, portanto, ser considerada uma aproximao, da qual
a nova frmula d a verso exata. Nesse sentido, energia e massa medida so identificadas.
Passo agora noo de ao, menos familiar ao pblico geral que a de energia, mas que
se tornou mais importante na fsica da relatividade, bem como na teoria quntica. (O
quantum uma pequena quantidade de ao.) A palavra ao usada para denotar
energia multiplicada por tempo. Isto , se um sistema tiver uma unidade de energia, exercer
uma unidade de ao em um segundo, cem unidades de ao em cem segundos, e assim por
diante; um sistema que tenha cem unidades de energia exercer cem unidades de ao em
um segundo e 10 mil em cem segundos e assim por diante. Ao , portanto, num sentido
amplo, uma medida de quanto foi realizado: aumenta seja manifestando mais energia, seja
trabalhando por um tempo mais longo. Como energia a mesma coisa que massa medida,

podemos tambm considerar que ao massa medida multiplicada por tempo. Na mecnica
clssica, a densidade de matria em qualquer regio a massa dividida pelo volume; ou
seja, quando conhecemos a densidade numa pequena regio, podemos descobrir a
quantidade total de matria multiplicando a densidade pelo volume da pequena regio. Na
mecnica da relatividade, sempre queremos substituir o espao por espao-tempo; portanto,
uma regio no deve mais ser tomada como meramente um volume, mas como um
volume que dura por um pequeno tempo. Disto se segue que, dada a densidade, uma
pequena regio no novo sentido contm no apenas uma pequena massa, mas uma pequena
massa multiplicada por um pequeno tempo, isto , uma pequena quantidade de ao. Era
portanto inevitvel que a noo de ao se provasse de importncia fundamental na
mecnica da relatividade, como de fato aconteceu.
O postulado segundo o qual uma partcula em movimento livre segue uma geodsica pode
ser substitudo por uma suposio equivalente sobre a ao da partcula. Essa suposio
chamada princpio de ao mnima. Ele declara que, ao passar de um estado para outro,
um corpo escolhe, entre caminhos ligeiramente diferentes, aquele que envolva menos ao
novamente uma lei da preguia csmica! Princpios de ao mnima no se restringem a
corpos nicos. possvel fazer uma suposio semelhante que leva a uma descrio do
espao-tempo em sua totalidade, com todos os seus morros e vales. Esses princpios, que
desempenham um papel central tanto na teoria quntica quanto na relatividade, so a
maneira mais abrangente de enunciar a parte puramente formal da mecnica.

13 Atualmente, as balanas de mola so bem mais comuns que as antigas, de pratos, e tambm que as balanas mdicas, de
peso mvel. (N.R.T.)
14 Esta no uma suposio, mas um conhecimento cientfico. (N.R.T.)
15 Na verdade, quanto mais longe do Sol, menor a influncia gravitacional; logo, menor a energia potencial. Se mudarmos o
referencial algo fcil de fazer , pode-se considerar que o texto est correto. Mas essa questo bem mais complicada.
(N.R.T.)
16 E ainda no foi resolvida. (N.R.T.)
17 Esta afirmao no trivial. Fez-se uma aproximao por srie de Taylor. (N.R.T.)

* 11 *
O universo em expanso
At agora tratamos de experimentos e observaes que diziam respeito, em sua maioria,
Terra ou ao sistema solar. S ocasionalmente tivemos de nos afastar a ponto de chegar s
estrelas. Neste captulo iremos muito mais longe: veremos o que a teoria da relatividade tem
a dizer sobre o universo como um todo.
As observaes astronmicas que discutiremos so consideradas, em geral, bem
estabelecidas, mas esto sendo continuamente revistas medida que a introduo de novas
tcnicas possibilita novas observaes. Alm disso, as explicaes tericas desses resultados
tm um carter bastante especulativo, e no se deve supor que estamos lidando com matrias
tericas com a mesma solidez das que abordamos at agora. Elas certamente precisam ser
aperfeioadas. A cincia no pretende estabelecer verdades imutveis e dogmas eternos: seu
objetivo buscar a verdade por aproximaes sucessivas, sem proclamar, em qualquer
estgio, que a preciso total foi atingida.
Algumas explicaes preliminares sobre a aparncia geral do universo so necessrias.
Sabemos muito atualmente sobre a distribuio da matria numa escala muito ampla. Nosso
Sol uma estrela num sistema de muitos milhes de estrelas chamado Via Lctea. A Via
Lctea tem a forma de uma rodinha, aquela pea pirotcnica, de dimenses gigantescas, com
braos espirais de estrelas brotando de um foco brilhante.
O Sol situa-se num dos braos espirais, provavelmente a cerca de 28 mil anos-luz do
centro do ncleo da galxia. difcil estimar essa distncia, como a maior parte das medidas
na escala galctica, e ela pode ser revista no futuro. (Na escala galctica, as distncias
costumam ser medidas em anos-luz. Um ano-luz a distncia que a luz percorre em um
ano: possvel calcul-lo multiplicando a velocidade da luz, que dada na p.32, pelo
nmero de segundos em um ano, que 31.536.000. Convertendo a resposta em
quilmetros, chegamos a aproximadamente nove trilhes de quilmetros.)
A Via Lctea, uma faixa brilhante de estrelas que corta o cu e facilmente visvel numa
noite clara, nada mais que a viso lateral do restante da galxia a partir de nossa posio no
brao espiral.
Os contornos da galxia no so de todo ntidos. O principal corpo de estrelas tem cerca
de 120 mil anos-luz de lado a lado, mas, alm de estrelas, a galxia contm grande
quantidade de gs, em sua maior parte hidrognio, e poeira, bem como outro material que
ainda no foi identificado. Acredita-se que esse material desconhecido forma uma nuvem
esfrica que se estende muito alm da distribuio visvel das estrelas. A nuvem no
observada diretamente; sua existncia inferida dos efeitos gravitacionais que ela exerce
sobre as estrelas e outras formas observveis de matria. possvel que ela tenha at 500 ou
600 mil anos-luz de um lado a outro.

Toda a acumulao de estrelas, gs, poeira e material no identificado gira lentamente em


torno do ncleo. a partir do modo como a rotao se d que se infere a presena de um
material no identificado. A velocidade da rotao parece variar com a distncia do centro
do ncleo de uma maneira que no pode ser explicada sem esse material.
O Sol se move em relao ao ncleo com uma velocidade estimada de cerca de 220km por
segundo. Se as estimativas de velocidade e da distncia que o separa do centro estiverem
corretas, o Sol leva cerca de 240 milhes de anos para dar uma volta completa em torno do
centro.
Avalia-se que a massa do material galctico no interior da nuvem circundante cerca de
um trilho de vezes a massa do Sol.
Sabe-se que a galxia tem um squito de satlites, dos quais os mais prximos e mais
conhecidos so as Nuvens de Magalhes,18 que se situam a cerca de 200 mil anos-luz do
centro.
A galxia no est de maneira alguma sozinha no universo. um entre muitos milhes de
sistemas semelhantes espalhados por toda a regio que nossos telescpios so capazes de
explorar. Os outros sistemas tambm so chamados galxias (ou s vezes nebulosas Na
verdade, desde 1929 j no se chamam as galxias de nebulosas19). Algumas galxias so
achatadas e tm braos em espiral, como a nossa, outras so redondas como bolas de futebol
ou ovais como bolas de futebol americano, outras, ainda, tm uma forma inteiramente
irregular.
As galxias mostram uma tendncia a se reunir em grupos. Esses grupos so chamados
aglomerados. Um nico aglomerado pode conter centenas ou milhares de galxias
individuais, cada uma das quais pode conter, como a nossa, muitos bilhes de estrelas. Nossa
galxia pertence a um pequeno aglomerado chamado grupo local. Ainda no se sabe ao
certo quantos membros esse grupo possui, porque vrios deles so muito tnues, mas pensase que eles no passam de 20. A galxia mais conhecida do grupo local,20 e a espiral mais
prxima, a de Andrmeda, batizada com o nome da constelao em que aparece. Ela est a
cerca de dois milhes de anos-luz de distncia e fracamente visvel a olho nu. Calcula-se
que o grupo local deva ter cerca de trs milhes de anos-luz de uma ponta a outra.
Os aglomerados de galxias, por sua vez, agrupam-se em entidades maiores chamadas
superaglomerados. Um superaglomerado pode ter de 30 a mais de cem milhes de anos-luz
de uma ponta a outra, e ter uma massa at dez mil vezes maior que a de toda a galxia.
Acredita-se atualmente que os superaglomerados so os maiores agregados identificveis de
material no universo.21
Embora se pense que aglomerados isolados mantm-se coesos graas atrao
gravitacional entre as galxias que os compem, ainda no est claro se isso tambm ocorre
ou no nos superaglomerados. A existncia destes ltimos est bastante bem estabelecida
pela observao, mas nada se sabe acerca de seu desenvolvimento.
Observaes recentes sugerem que entre os superaglomerados h vazios eles contm
pouco ou nenhum material visvel e so provavelmente maiores que os prprios
superaglomerados.
Apesar da agregao de estrelas em galxias, das galxias em aglomerados e dos

aglomerados em superaglomerados, supe-se em geral que, numa escala grande o bastante, o


universo aproximadamente uniforme, e que possvel que a parte dele que conseguimos
observar com os instrumentos de que dispomos seja tpica do universo como um todo.
Essa ideia de que o universo uniforme numa grande escala, que foi sugerida muito antes
de haver dados astronmicos adequados que a sustentassem, goza hoje do status de um
postulado fundamental. Esse o usualmente chamado princpio cosmolgico. Na
realidade, o princpio cosmolgico apenas uma extenso das ideias de Coprnico. Assim
que abrimos mo da noo egocntrica de que a Terra est no centro de todas as coisas,
somos forados a admitir que o Sol, que uma estrela comum, no tem mais direito que a
Terra de ocupar um lugar especial em nossa descrio do universo. Quando descobrimos que
nossa galxia e o aglomerado a que ela pertence tambm so espcimes tpicos, devemos
situ-los igualmente, por fora da lgica, em igualdade de condies com outros objetos
similares. Tampouco h qualquer razo emprica para supor que as leis da fsica variem
sistematicamente entre um aglomerado de galxias para o prximo.
As implicaes disso podem ser formuladas de uma maneira ligeiramente diferente.
Suponha que voc fosse posto dentro de um caixa sem janelas e transportado para uma parte
distante do universo. Quando fosse libertado da caixa, voc no veria, claro, a distribuio
particular de estrelas e galxias visvel a partir da Terra os detalhes geogrficos de seu
novo ambiente seriam diferentes; mas, segundo o princpio cosmolgico, a aparncia geral do
universo seria a mesma. Exceto por detalhes, voc no seria capaz de saber em que parte do
universo estaria.
H apenas um fenmeno muito notvel que poderia nos levar a supor que nosso
aglomerado local de galxias ocupa, afinal de contas, uma posio especial no universo.
Trata-se do chamado desvio para o vermelho nos espectros de galxias distantes. Como
veremos agora, por causa desse fenmeno que se diz que o universo est se expandindo.
Estamos tratando aqui de um efeito que foi explicado no captulo 9,22 embora naquela
altura no estivssemos diretamente interessados nele. Voc deve se lembrar da analogia
com o som que introduzimos ali: se um trem estiver se movendo na sua direo seu apito
soar mais agudo do que se ele estiver parado, e se estiver se afastando o apito soar mais
grave. No caso da luz, os efeitos so muito semelhantes. Se a fonte de luz estiver se movendo
na sua direo, todo o espectro da luz sofre um desvio para o violeta; se ela estiver se
afastando, todo o espectro desviado para o vermelho. Esses desvios do espectro
correspondem s mudanas de tom do apito do trem. O valor do desvio depende da taxa de
mudana da distncia entre voc e a fonte de luz. (Isso nada tem a ver com a velocidade da
luz propriamente dita, que, como vimos, independente do movimento de sua fonte.) Esse
desvio do espectro fornece uma maneira de determinar as velocidades em que estrelas e
galxias esto se movendo: podemos comparar os espectros da luz que elas emitem com
espectros semelhantes produzidos em laboratrios na Terra. As velocidades das galxias no
grupo local, medidas dessa maneira, alcanam at cerca de 480km por segundo. Esta uma
grande velocidade para padres cotidianos, mas dadas as grandes distncias que separam as
galxias, milhes de anos teriam de transcorrer antes que suas posies sofressem qualquer
mudana perceptvel.

Algumas galxias do grupo local esto se movendo em direo a ns, outras esto se
afastando de ns. No h nada de muito notvel nesse movimento, que poderia ser
comparado ao de abelhas num enxame. As abelhas se movem umas em relao s outras,
mas o enxame como um todo se mantm coeso. Quando passamos a examinar outros
aglomerados que no o nosso, porm, a situao muda completamente de figura. Mais uma
vez, h movimentos internos em cada enxame, mas todos os outros aglomerados parecem
estar se afastando do nosso, e quanto mais distantes esto, mais rapidamente parecem estar
se movendo. este fenmeno extraordinrio que sugere que o universo est em expanso.
Como todos os outros aglomerados parecem estar se afastando do nosso, poderamos ser
levados a pensar que o grupo local est, de alguma maneira, no centro do universo em
expanso. Isso seria um erro, porque no leva em conta o carter relativo do movimento que
foi repetidamente assinalado neste livro. Consideremos novamente a analogia com enxames
de abelhas. Suponhamos que so enxames muito bem treinados, que pairam sobre o solo a
dez metros de distncia uns dos outros numa linha que vai de oeste para leste. Depois
suponhamos que um dos enxames permanece em repouso em relao ao solo, enquanto o
enxame a dez metros dele na direo leste se move para leste a um metro por minuto, o
enxame a vinte metros dele a leste faz o mesmo a dois metros por minuto, e assim por
diante, enquanto os enxames a oeste do enxame fixo se movem para oeste com velocidades
semelhantes. Assim, uma abelha em qualquer dos enxames, fixo ou mvel, teria a impresso
de que todos os outros enxames esto se afastando do seu a velocidades proporcionais s
distncias em que esto dele. Se o solo no estivesse disponvel como padro de repouso, no
haveria nenhuma razo para se pensar que algum dos enxames fora singularizado de
maneira especial.
O comportamento dos aglomerados de galxias inteiramente similar. Eles esto, claro,
distribudos irregularmente em todas as direes, em vez de estarem alinhados como nossos
enxames bem treinados, mas, como no caso dos enxames, parece a um observador em
qualquer aglomerado que todos os demais esto se afastando. Como no h nenhum padro
absoluto de repouso no universo, a aparncia de expanso a mesma para todos os
aglomerados.
O aglomerado mais distante investigado at agora tem um desvio para o vermelho
correspondente a uma velocidade de recesso de cerca de metade da velocidade da luz.
(Velocidades de recesso correspondentes a desvios para o vermelho to grandes quanto esta
precisam ser calculadas com base nas frmulas da transformao de Lorentz, dadas no
captulo 6.)
Os maiores desvios para o vermelho astronmicos descobertos at hoje no so de
aglomerados distantes, mas os dos chamados objetos quase estelares (quasars), cujo desvio
para o vermelho corresponde a velocidades de recesso de mais de nove dcimos da
velocidade da luz. No entanto, como a natureza desses objetos ainda no foi compreendida,
eles no podem ser propriamente levados em conta quando se usam os dados astronmicos
para construir um modelo terico.
Examinemos agora como essa informao sobre o universo pode ser combinada com a
teoria da relatividade geral. Vimos que os efeitos gravitacionais do Sol podem ser descritos

como os de um morro no espao-tempo. Uma galxia, um aglomerado ou um


superaglomerado podem ser representados da mesma maneira, mas seriam morros muito
mais altos, porque sua massa muito maior. Se tentssemos incorporar nessa descrio
detalhes sobre a distribuio das estrelas em cada galxia, e das galxias em cada
aglomerado, teramos um morro muito complicado, com muitos picos e vales. Depois
poderamos tentar descrever todo o universo de maneira que pudesse ser representado por
um espao-tempo com morros que seriam os aglomerados nele dispersos. Essa descrio seria
matematicamente muito complexa, porque incluiria vrios detalhes geogrficos no
essenciais a uma descrio da aparncia global do universo. Para simplific-la, comeamos
construindo modelos que preservam as caractersticas que parecem ser essenciais e
desprezam os detalhes geogrficos. As caractersticas que preservamos so a uniformidade
em grande escala e a expanso. Os detalhes deixados de lado so as posies precisas, os
tamanhos e a composio das galxias individuais, dos aglomerados e superaglomerados.
Dessa maneira construmos modelos do espao-tempo para representar o universo
supondo que ele exatamente e no apenas aproximadamente uniforme. Nesses
modelos simplificados, imaginamos que a matria foi aplanada e ficou uniformemente
distribuda, em vez de amontoar-se em agregados separados por grandes espaos.
Assim como podemos descrever a acumulao de matria em agregados dizendo que h
um grande morro no espao-tempo onde vemos o agregado, ou dizendo que o espao-tempo
curvo nas proximidades do agregado, assim tambm podemos descrever a distribuio da
matria num modelo homogeneizado do universo dizendo que o espao-tempo curvado de
maneira uniforme. O efeito do aplanamento da matria que compe os diferentes
aglomerados aplanar a curvatura correspondente de modo a produzir uma ligeira curvatura
global. Essa curvatura global do universo at certo ponto anloga curvatura de uma esfera
no espao comum, mas no convm levar mais adiante a analogia da curvatura com morros
no espao-tempo porque isso pode facilmente se tornar enganoso.
A lei relativstica da gravitao, combinada com a suposio do aplanamento isto , a
suposio da exata uniformidade permite-nos construir uma variedade de modelos do
universo em que a curvatura global assume uma variedade de formas diferentes. O principal
efeito dessa curvatura global implicar, em alguns dos modelos, que os espectros de objetos
distantes sero desviados para o vermelho. Se esse desvio para o vermelho deve ser atribudo
a um movimento recessivo, ou curvatura do espaotempo, essa em grande parte simples
questo de gosto. O efeito se manifestar sob uma forma ou outra, dependendo do sistema
de coordenadas que usarmos para descrever o universo. O que a relatividade prev no
depende, claro, da escolha do sistema de coordenadas.
Os modelos de universo que estivemos considerando concordam mais ou menos bem com
observaes das propriedades globais de nosso prprio universo. H outros modelos,
igualmente compatveis com a nova lei e com a suposio de uniformidade, nos quais, em
vez de um desvio para o vermelho, h um desvio para o azul, correspondente a uma
contrao do universo. A existncia de tais modelos no razo para rejeitar a nova teoria.
Ela implica que a teoria no est completa necessria alguma suposio adicional que
exclua os modelos indesejados. Vrias suposies foram sugeridas, mas ainda no se

encontrou uma inteiramente satisfatria.


Examinemos agora um pouco mais as consequncias da expanso, sempre lembrando que
o que dizemos pode sempre ser igualmente expresso, se necessrio, em termos da curvatura
do espao-tempo. A consequncia mais bvia que se o universo est, por assim dizer, se
dispersando se os aglomerados de galxias esto se distanciando cada vez mais uns dos
outros, no passado eles devem ter estado muito mais prximos entre si do que agora.
Suponha que filmssemos o universo em expanso durante um perodo de muitos milhes
de anos, registrando assim toda a histria da expanso. Se esse filme fosse exibido de trs
para diante, mostraria a histria do universo ao contrrio. Em vez de estarem se afastando
uns dos outros, todos os aglomerados de galxias pareceriam estar se movendo uns em
direo aos outros. medida que o filme corresse para trs, eles se aproximariam cada vez
mais, at que, presumivelmente, ficariam to juntos que no haveria mais lacunas entre eles.
Se o filme recuasse ainda mais, podemos supor que at os espaos entre as estrelas se
fechariam, e todo o espao disponvel seria preenchido com o gs quente altamente
condensado a partir do qual as estrelas poderiam ter evoludo.
Observaes astronmicas recentes 23 de ondas curtas de rdio confirmam a existncia
desse estado altamente condensado. Ao que parece, certa proporo da energia de rdio que
chega a receptores na Terra no pode ser atribuda a emisso por estrelas ou pelo gs
interestelar, mas razoavelmente compatvel com o que se poderia esperar que fosse visvel
atualmente da radiao presente no universo num estgio inicial, quando toda a matria
estava num estado altamente condensado.
No podemos dar crdito demais, no entanto, s previses de modelos tericos sobre esse
estado condensado. O que sabemos sobre as propriedades qunticas da matria sugere que,
num momento suficientemente precoce, essas propriedades devem ter tido efeitos
importantes. No h nenhuma concordncia geral sobre exatamente quando isso teria
ocorrido, e de todo modo a teoria da relatividade por si s incapaz de descrever esses
efeitos. Um grande esforo est sendo aplicado atualmente ao desenvolvimento da teoria da
relatividade e da teoria quntica com o objetivo de fornecer uma descrio satisfatria, mas
ainda no est claro se qualquer desses desenvolvimentos ter alguma importncia
duradoura.
Tudo bastante especulativo; muito provvel que o universo tenha se desenvolvido a
partir de um estado altamente condensado, e ainda mais provvel que esse estado
altamente condensado represente o tempo mais remoto sobre o qual teremos algum dia
qualquer informao cientfica. No se discute hoje se tal estado realmente ocorreu.
Lamentavelmente, algumas pessoas tendem a se referir ao estado altamente condensado
como o incio do universo ou o momento em que o universo foi criado, ou coisas desse
gnero. Essas expresses no significam nada alm de o tempo mais remoto sobre o qual
haver algum dia alguma informao cientfica, e melhor evit-las, porque tm
implicaes metafsicas indesejveis.
No atual estado de coisas, alguns modelos de universo derivados da teoria da relatividade,
que preveem a expanso a partir de um estado altamente condensado, so facilmente
conciliveis com os dados astronmicos. Todos eles tm defeitos, entre os quais o mais bvio

fornecerem apenas uma imagem homogeneizada do universo, que no explica o tamanho


ou a composio das galxias e dos aglomerados.
A construo de um modelo inteiramente satisfatrio depende da soluo de algumas
srias dificuldades matemticas; qual dos modelos disponveis deve ser preferido em
qualquer momento particular, isso depende dos dados astronmicos.

18 H uma galxia mais prxima, embora menos famosa, a An de Sagitrio. (N.R.T.)


19 Na verdade, desde 1929 j no se chamam as galxias de nebulosas. (N.R.T.)
20 Alm da nossa, claro. (N.R.T.)
21 J h estruturas maiores, as muralhas, feitas de superaglomerados. (N.R.T.)
22 Na p.110-11.
23 Recentes aqui se refere dcada de 1960. (N.R.T.)

* 12 *
Convenes e leis naturais
Em toda controvrsia, uma das questes mais difceis distinguir divergncias acerca de
palavras e divergncias acerca de fatos: no deveria ser assim, mas na prtica . A dificuldade
acontece tanto na fsica quanto em qualquer outra matria. No sculo XVII houve um
debate renhido sobre o que fora; para ns agora, bvio que se estava discutindo como
a palavra fora devia ser definida, mas na poca pensava-se que havia muito mais aspectos
envolvidos. Um dos propsitos do mtodo dos tensores, empregado na matemtica da
relatividade, eliminar das leis fsicas o puramente verbal (num sentido amplo).
bvio que o que depende da escolha de coordenadas verbal no sentido envolvido.
Uma pessoa que impulsiona um barco com uma vara anda ao longo dele, mas mantm uma
posio constante em relao ao leito do rio enquanto no levanta a vara. Os liliputianos
teriam podido debater interminavelmente se essa pessoa est andando ou parada; o debate
diria respeito a palavras, no a fatos. Se escolhermos coordenadas fixas em relao ao barco,
o barqueiro est mvel; se escolhermos coordenadas fixas relativas ao rio, o barqueiro est
parado. Queremos expressar leis fsicas de maneira a deixar bvio que estamos expressando a
mesma lei em referncia a dois diferentes sistemas de coordenadas, para no sermos
induzidos ao erro de pensar que temos leis diferentes quando de fato temos apenas uma lei
expressa em palavras diferentes. Isso pode ser feito pelo mtodo dos tensores. Algumas leis
que parecem plausveis numa linguagem no podem ser traduzidas para outra no podem
ser leis da natureza. As leis que podem ser traduzidas para qualquer linguagem baseada num
sistema de coordenadas tm certas caractersticas: considerar essas caractersticas de grande
ajuda quando procuramos tantas leis da natureza quantas a teoria da relatividade possa
considerar possveis. Entre as leis possveis, escolhemos a mais simples capaz de prever
corretamente o movimento real dos corpos: a lgica e a experincia se combinam em
propores iguais para a obteno dessa expresso.
Mas o problema de chegar a leis genunas da natureza no pode ser resolvido unicamente
pelo mtodo dos tensores; tambm requer uma boa medida de pensamento cuidadoso. Em
parte isso j foi feito, mas ainda resta muito a fazer.
Para tomar uma ilustrao simples: suponha, como na hiptese da contrao de Lorentz,
que comprimentos numa direo so mais curtos que em outra. Suponhamos que uma rgua
apontando para o norte tenha s a metade do comprimento que a mesma rgua quando
apontada para leste, e que isso se aplique igualmente a todos os outros corpos. Teria essa
hiptese algum sentido? Se voc tiver uma vara de pescar de 4,5m quando aponta para oeste,
e em seguida voc a vira para o norte, ela continuar medindo 4,5m por sua rgua, porque
esta ter encolhido tambm. Tampouco ela parecer mais curta, porque sua viso ter sido
afetada da mesma maneira. Voc no ser capaz de constatar a mudana por nenhuma

medida usual dever lanar mo de algum mtodo como o experimento MichelsonMorley, em que os comprimentos so medidos por meio da velocidade da luz. Depois, ter
de decidir se mais simples supor uma mudana de comprimento ou uma mudana na
velocidade da luz. O fato experimental seria que a luz leva mais tempo para percorrer o que
sua rgua declara ser determinada distncia numa direo que em outra ou, como no
experimento Michelson-Morley, que deveria levar mais tempo, mas no o faz. Voc pode
ajustar suas medidas a um fato como esse de vrias maneiras, mas, seja qual for a que
escolher, haver um elemento de conveno. Esse elemento de conveno sobrevive nas leis
a que voc chega aps ter tomado sua deciso com relao a medidas, e muitas vezes isso
assume formas sutis e elusivas. Eliminar o elemento de conveno , de fato,
extraordinariamente difcil; quanto mais se estuda o assunto, mais difcil se revela.
Um exemplo de grande relevnciaa questo do tamanho do eltron. Constatamos
experimentalmente que todos os eltrons so do mesmo tamanho. At que ponto este um
fato genuno verificado pelo experimento e at que ponto resulta de nossas convenes de
medio? Temos aqui duas comparaes diferentes a fazer: (1) em relao a um eltron em
momentos diferentes; (2) em relao a dois eltrons no mesmo momento. Depois,
combinando (1) e (2), podemos chegar comparao de dois eltrons. Podemos descartar
qualquer hiptese que afetasse igualmente todos os eltrons; seria intil, por exemplo, supor
que em uma regio do espao-tempo eles so todos maiores que em outra. Uma mudana
como essa afetaria nossos instrumentos de medida tanto quanto as coisas medidas, e
portanto no produziria nenhum fenmeno verificvel. Isso equivale a dizer que no haveria
absolutamente nenhuma mudana. Mas o fato de dois eltrons terem a mesma massa, por
exemplo, no pode ser considerado puramente convencional. Com minuciosidade e preciso
suficientes, poderamos comparar os efeitos de dois eltrons diferentes sobre um terceiro; se
eles fossem iguais sob circunstncias iguais, poderamos inferir sua igualdade em um sentido
no puramente convencional.
Eddington descreveu o processo envolvido nos nveis mais avanados da teoria da
relatividade como construo do mundo. A estrutura a ser construda o mundo fsico tal
como o conhecemos; o arquiteto econmico tenta constru-la com a menor quantidade
possvel de material. Esse um problema para lgicos e matemticos. Quanto maior for nossa
habilidade tcnica nessas duas disciplinas, mais real ser o edifcio que ergueremos, e menos
nos contentaremos com meros montes de pedras. Mas antes de podermos usar as pedras que
a natureza fornece em nossa construo, temos de cort-las nas formas corretas tudo isso
parte do processo de construo. Para que isso seja possvel, as matrias-primas tm de ter
alguma estrutura (que podemos conceber como anloga ao veio na madeira), mas
praticamente qualquer estrutura servir. Por meio de refinamentos matemticos sucessivos,
reduzimos gradualmente nossas exigncias iniciais, at que restem muito poucas. Dado esse
mnimo necessrio de estrutura na matria-prima, descobrimos que possvel construir a
partir dela uma expresso matemtica que ter as propriedades necessrias para descrever o
mundo que percebemos em particular, as propriedades de conservao que so
caractersticas do momento e da energia (ou massa). Nossa matria-prima consiste apenas
em eventos; mas quando descobrimos que podemos construir com ela algo que, quando

medido, parecer nunca ter sido criado nem poder ser destrudo, no surpreende que
passemos a acreditar em corpos. Na realidade, esses corpos no passam de construes
matemticas feitas com eventos, mas, em razo de sua permanncia, eles tm importncia
prtica, e nossos sentidos (que foram presumivelmente desenvolvidos por necessidades
biolgicas) so adaptados para perceb-los, e no para perceber o contnuo cru de eventos
que teoricamente mais fundamental. Desse ponto de vista, assombroso quo pouco do
mundo real revelado pela cincia fsica: nosso conhecimento limitado, no s pelo
elemento convencional como tambm pela seletividade de nosso aparelho perceptivo.
As limitaes de conhecimento introduzidas pela seletividade de nosso aparelho
perceptivo podem ser ilustradas pela indestrutibilidade da energia. Esta foi gradualmente
descoberta por experimentos e parecia ser uma lei bem fundada da natureza. Ora, ocorre
que, a partir de nosso contnuo original de espao-tempo, podemos construir uma expresso
matemtica cujas propriedades a faro parecer indestrutvel. A afirmao de que a energia
indestrutvel cessa, portanto, de ser uma proposio da fsica para se tornar uma proposio
da lingustica e da psicologia. Como proposio da lingustica: energia o nome da
expresso matemtica em questo. Como proposio da psicologia: nossos sentidos so tais
que percebemos o que aproximadamente a expresso matemtica em questo, e somos
levados a nos aproximar cada vez mais dela medida que refinamos nossas percepes
rudimentares por meio da observao cientfica. Isso muito menos que os fsicos
costumavam pensar que sabiam sobre energia.
O leitor poder perguntar: mas ento o que sobrou da fsica? Que sabemos realmente
sobre o mundo da matria? Aqui podemos distinguir trs departamentos da fsica. Primeiro
h o que est includo na teoria da relatividade, to amplamente generalizada quanto
possvel. Em seguida h leis que no podem ser trazidas para a esfera da relatividade. Em
terceiro lugar h o que pode ser chamado de geografia. Consideremos cada departamento
por vez.
A teoria da relatividade, conveno parte, nos diz que os eventos no universo tm uma
ordem quadridimensional e que, entre dois eventos quaisquer que estejam prximos um do
outro nessa ordem, h uma relao chamada intervalo, que passvel de ser medida se as
devidas precaues forem tomadas. Ela nos diz tambm que movimentos absolutos,
espao absoluto e tempo absoluto no podem ter nenhum significado fsico; leis da fsica
que envolvam esses conceitos no so aceitveis. Isto no em si mesmo uma lei fsica, mas
uma regra til para nos permitir rejeitar algumas leis fsicas propostas como insatisfatrias.
Alm disso, h poucas coisas na teoria da relatividade que podem ser consideradas leis
fsicas. H muita matemtica, mostrando que certas quantidades matematicamente
construdas devem se comportar como as coisas que percebemos; e h a sugesto de uma
ponte entre a psicologia e a fsica na teoria segundo a qual essas quantidades
matematicamente construdas so aquilo que nossos sentidos esto adaptados para perceber.
Mas nenhuma dessas coisas fsica no sentido estrito.
A parte da fsica que no pode, no momento, ser levada para a esfera da relatividade
grande e importante. No h nada na relatividade para mostrar por que deveria haver
eltrons e prtons; a relatividade no pode dar nenhuma razo para o fato de a matria

existir em pequenos blocos. Essa a rea da teoria quntica, que explica muitas propriedades
da matria em pequena escala. A teoria quntica foi compatibilizada com a teoria da
relatividade especial, mas todas as tentativas feitas at agora de efetuar uma sntese da teoria
quntica com a relatividade geral fracassaram. Graves dificuldades parecem impedir que se
leve essa parte da fsica para o quadro da relatividade geral. Atualmente h dificuldades
igualmente graves na prpria teoria quntica, e muitos fsicos pensam que sua sntese com a
relatividade geral poderia resolver algumas delas. A atual situao, como vimos, que a
relatividade geral explica bastante satisfatoriamente as propriedades da matria numa escala
muito ampla, enquanto a teoria quntica explica bastante satisfatoriamente as propriedades
da matria numa escala muito pequena. H algum terreno comum entre as duas teorias, mas
o trabalho que j foi feito para unific-las ainda deve ser considerado especulativo. Alguns
pensam que a relatividade geral deveria ser ampliada de modo a explicar todos os resultados
que a teoria quntica explica, mas de uma maneira mais satisfatria do que esta o faz
atualmente. No final de sua vida, Einstein foi uma das pessoas que pensou assim.
Atualmente, contudo, a maior parte dos fsicos julga que essa ideia errnea.
A relatividade geral o exemplo mais extremo do que podemos chamar de mtodos
contnuos. A gravitao no precisa mais ser vista como um efeito exercido pelo Sol sobre um
planeta, podendo ser pensada como expresso das caractersticas da regio em que o planeta
por acaso se encontra. Supe-se que essas caractersticas se alteram aos pouquinhos, de
maneira gradual, contnua, e no por saltos repentinos, medida que nos movemos de uma
parte do espao-tempo para outra. Os efeitos do eletromagnetismo podem ser vistos de
maneira semelhante, mas, assim que o eletromagnetismo posto de acordo com a teoria
quntica, seu carter muda por completo. O aspecto contnuo desaparece, substitudo pelo
comportamento descontnuo que, como j vimos, tpico da teoria quntica. No entanto, se
tentamos aplicar essas ideias da teoria quntica gravitao, constatamos que elas no se
ajustam devidamente, e que uma alterao considervel em uma teoria ou na outra, se no
em ambas, necessria. Que modificao preciso fazer, ainda no se sabe. 24
A dificuldade pode ser explicada de uma maneira um pouco diferente. Quando um
astrnomo observa o Sol, este mantm uma solene indiferena observao. Mas quando
um fsico tenta descobrir o que est acontecendo num tomo, a aparelhagem usada muito
maior, e no muito menor, que a coisa observada, e provavelmente ter algum efeito sobre
ela. Descobriu-se que o tipo de aparelhagem mais adequado para determinar a posio de
um tomo afeta inevitavelmente sua velocidade, e o tipo de aparelhagem mais adequado
para determinar a velocidade afeta fatalmente sua posio. Isso no causa nenhuma
dificuldade quando a teoria quntica dos tomos compatibilizada com a teoria da
relatividade especial, porque ento a gravitao desconsiderada e supe-se que o espaotempo plano, quer haja tomos movendo-se nele ou no. Mas quando tentamos
harmonizar a teoria quntica com a teoria geral da relatividade, a gravitao no pode mais
ser ignorada, de modo que a curvatura do espao-tempo depender do paradeiro dos
tomos. No entanto, como acabamos de ver, a teoria quntica deixa claro que no podemos
sempre saber onde eles esto. Essa uma raiz da dificuldade.
Por fim chegamos geografia, na qual incluo a histria. A distino entre histria e

geografia repousa na distino entre tempo e espao: quando reunimos os dois no espaotempo, precisamos de uma palavra para descrever a combinao de geografia e histria. No
interesse da simplicidade, usarei a palavra geografia nesse sentido ampliado.
A geografia, nesse sentido, inclui tudo que, de maneira puramente factual, distingue uma
parte do espao-tempo de outra. Uma parte ocupada pelo Sol, uma pela Terra, as regies
intermedirias contm ondas de luz, mas nenhuma matria (a no ser um pouquinho aqui e
ali). H certo grau de conexo terica entre diferentes fatos geogrficos; o propsito das leis
fsicas estabelecer qual esse grau.
J estamos em condies de calcular os grandes fatos relativos ao sistema solar para trs e
para diante por vastos perodos de tempo. Em todos os clculos, porm, precisamos de uma
base de fato bruto. Os fatos so interconectados, mas s possvel inferir fatos de outros
fatos, no de leis gerais apenas. Assim, os fatos da geografia tm certo status independente
na fsica. Nenhuma quantidade de leis fsicas nos permitir inferir um fato fsico a menos
que conheamos outros fatos e os usemos como dados para nossa inferncia. E aqui, quando
falo em fatos, tenho em mente fatos geogrficos particulares, no sentido amplo em que
estou usando o termo geografia.
Na teoria da relatividade, estamos interessados em estrutura, no no material de que a
estrutura composta. Em geografia, por outro lado, o material relevante. Para que haja
alguma diferena entre um lugar e outro, deve haver diferenas entre o material em um
lugar e em outro, ou lugares onde h material e lugares onde no h. A primeira dessas
alternativas parece mais satisfatria. Poderamos tentar dizer: h eltrons, prtons e as outras
partculas subatmicas, e o resto da regio vazio. Mas nas regies vazias h ondas de luz,
portanto no podemos dizer que nada h nelas. Segundo a teoria quntica, no podemos
nem mesmo dizer exatamente onde as coisas esto a nica coisa que podemos dizer que
mais provvel encontrar um eltron em um lugar que em outro. Algumas pessoas
sustentam que ondas de luz, e tambm partculas, no passam de perturbaes no ter,
outras se contentam em dizer que so apenas perturbaes; em qualquer desses casos,
porm, eventos esto ocorrendo onde quer que haja probabilidade de haver ondas de luz ou
partculas. Essa a nica coisa que podemos dizer em relao aos lugares onde provvel
que haja energia de uma forma ou de outra, j que sabemos que a energia uma construo
matemtica feita com eventos. Podemos dizer, portanto, que h eventos em toda parte no
espao-tempo, mas eles devem ser de um tipo um pouco diferente, dependendo se estamos
tratando de uma regio onde muito provvel que haja um eltron ou um prton ou da
espcie de regio que usualmente chamaramos de vazia. Com relao natureza intrnseca
desses eventos, porm, nada podemos saber, exceto que, por acaso, eles so eventos em
nossas prprias vidas. Nossas percepes e sentimentos devem ser parte do material em
estado bruto de eventos que a fsica organiza em um padro ou melhor, que a fsica
descobre estarem organizados em um padro. No tocante aos eventos que no fazem parte
de nossas prprias vidas, a fsica nos revela que padro eles tm, mas completamente
incapaz de nos dizer como eles so em si mesmos. No parece possvel, tambm, que se
venha a descobrir isso por qualquer outro mtodo.

24 E ainda hoje no se sabe. (N.R.T.)

* 13 *
A abolio da fora
No sistema newtoniano, corpos que no estejam sob a ao de nenhuma fora se movem em
linhas retas com velocidade uniforme; sempre que deixam de se mover dessa maneira, a
mudana em seu movimento atribuda a uma fora. Algumas foras parecem inteligveis
nossa imaginao: aquelas exercidas por uma corda ou barbante, por corpos em coliso, ou
por qualquer tipo bvio de empurro ou puxo. Como foi explicado em captulo anterior,
nossa aparente compreenso desses processos bastante falaciosa; na verdade ela significa
apenas que a experincia passada nos permite prever mais ou menos o que vai acontecer sem
necessidade de clculos matemticos. Mas as foras envolvidas na gravitao e na forma
menos bem conhecida da ao eltrica no parecem muito naturais nossa imaginao
nesse mesmo sentido. Parece estranho que a Terra possa flutuar no vazio; o natural, para
ns, seria que casse. por isso que ela precisava ser sustentada por um elefante, e o elefante
por uma tartaruga, segundo alguns especuladores de tempos remotos. Alm da ao a
distncia, a teoria newtoniana introduziu duas outras novidades imaginosas. A primeira foi
que a gravitao no sempre e essencialmente dirigida, como tenderamos a dizer, para
baixo, isto , rumo ao centro da Terra. A segunda foi que um corpo que se mantenha
girando em crculo com velocidade uniforme no est se movendo uniformemente no
sentido em que esta expresso aplicada ao movimento de corpos que no esto sob a ao
de nenhuma fora, e sim sendo perpetuamente desviado do curso reto em direo ao centro
do crculo, o que exige que uma fora o esteja empurrando nessa direo. A partir disto
Newton chegou concluso de que os planetas so atrados para o Sol por uma fora, que
chamou de gravitao.
Toda essa concepo, como vimos, suplantada pela relatividade. Coisas como linhas
retas, no antigo sentido geomtrico, deixam de existir. Existem as linhas mais retas, ou as
geodsicas, mas estas envolvem tanto o espao quanto o tempo. Um raio de luz que atravesse
o sistema solar no descreve a mesma rbita que um cometa de um ponto de vista
geomtrico, e no entanto os dois se movem numa geodsica. O quadro que imaginamos
sofre uma mudana completa. Um poeta poderia dizer que a gua corre colina abaixo porque
atrada pelo mar, mas um fsico ou um mortal comum diria que ela se move, em cada
ponto, por causa da natureza do terreno naquele ponto, independentemente do que possa se
situar sua frente. Assim como o mar no causa o movimento da gua em sua direo,
tambm o Sol no causa o movimento dos planetas em direo a ele. Os planetas se movem
em torno do Sol porque essa a coisa mais fcil a ser feita no sentido tcnico da mnima
ao. Essa a coisa mais fcil a fazer por causa da natureza da regio em que se encontram,
e no por causa de uma influncia que emane do Sol.
A suposta necessidade de atribuir a gravitao a uma fora que atrairia os planetas rumo

ao Sol surgiu da determinao de preservar a geometria euclidiana a todo custo. Se


supusermos que nosso espao euclidiano, quando de fato ele no , somos obrigados a
convocar a fsica para retificar os erros de nossa geometria. Encontraremos corpos que no se
movem no que insistimos em considerar como linhas retas, e precisaremos de uma causa
para esse comportamento. Eddington expressou esse problema com admirvel clareza e a
explicao que se segue baseada em uma justificativa dada por ele.
Suponha que voc adote a frmula para intervalo que usada na teoria da relatividade
especial uma frmula que implica que seu espao euclidiano. Como intervalos podem
ser comparados por mtodos experimentais, voc no demora a descobrir que sua frmula
incompatvel com os resultados da observao, e compreende seu erro. Se, apesar disso, voc
insistir em conservar a frmula euclidiana, ter que atribuir a discrepncia entre frmula e
observaes a alguma influncia que estaria presente e afetaria o comportamento dos corpos
experimentais. Voc introduzir uma ao adicional a que possa atribuir as consequncias de
seu erro. O nome dado a qualquer ao que provoca desvio em relao ao movimento
uniforme numa linha reta fora, segundo a definio newtoniana de fora. Portanto a ao
invocada em sua insistncia na frmula euclidiana para intervalo descrita como um campo
de fora.
Se as pessoas aprendessem a conceber o mundo da nova maneira, sem a velha noo de
fora, isso no alteraria apenas sua imagem fsica do mundo, provavelmente elas sofreriam
mudanas tambm de carter moral e poltico. Este ltimo efeito seria inteiramente ilgico,
mas nem por isso menos provvel. Na teoria newtoniana do sistema solar, o Sol parece um
monarca cujas ordens os planetas tm de obedecer. No mundo einsteiniano, h mais
individualismo e menos governo que no de Newton. H tambm muito menos atropelo:
vimos que a preguia a lei fundamental do universo de Einstein. A palavra dinmico
passou a significar, na linguagem dos jornais, vigoroso e eficaz, mas, para ilustrar os
princpios da dinmica, deveria ser aplicada a pessoas que costumam se sentar embaixo de
rvores aguardando que a fruta lhes caia na boca. Espero que, no futuro, os jornalistas
passem a falar de personalidade dinmica para se referir a uma pessoa que faz o que d
menos trabalho no momento, sem pensar em consequncias remotas. Se eu puder contribuir
para isso, no terei escrito em vo.
A abolio da fora parece estar associada com a substituio do tato pela viso como
fonte de ideias fsicas, como foi explicado no captulo 1. Quando uma imagem no espelho se
move, no penso que alguma coisa a empurrou. Em lugares em que h dois grandes espelhos
um em frente ao outro, podemos ver inmeros reflexos do mesmo objeto. Se uma pessoa de
chapu na cabea estiver parada entre os espelhos, poder haver 20 ou 30 chapus nos
reflexos. Suponha agora que uma outra pessoa se aproxima e arranca fora o chapu da
primeira com uma vara: todos os outros 20 ou 30 chapus cairo no mesmo instante.
Pensamos que h necessidade de uma fora para derrubar o chapu real, mas os outros 20
ou 30 nos parecero cair, por assim dizer, por si mesmos, ou em resultado de uma simples
paixo pela imitao. Tentemos refletir um pouco mais seriamente sobre este assunto.
Obviamente alguma coisa acontece quando uma imagem num espelho se move. Do ponto

de vista da viso, o evento parece to real quanto pareceria se no tivesse ocorrido num
espelho. Nada acontece, porm, do ponto de vista do tato ou da audio. Quando o chapu
real cai, produz um rudo; os 20 ou 30 reflexos caem sem produzir som. Se o chapu cai no
seu p, voc o sente; mas acreditamos que as 20 ou 30 pessoas nos espelhos no sentem
nada, embora chapus caam nos seus ps tambm. Tudo isso igualmente verdadeiro em
relao ao mundo astronmico. Ele no faz nenhum barulho, porque o som no se desloca
atravs do vcuo. Assim, at onde sei, ele no causa nenhuma sensao, porque no h
ningum l para senti-lo. O mundo astronmico, portanto, no parece muito mais real
ou slido que o mundo no espelho, e tem to pouca necessidade quanto este de uma
fora para faz-lo se mover.
O leitor pode ter a impresso de que estou sofismando toa. Afinal, pode pensar, a
imagem no espelho o reflexo de algo slido, e o chapu s cai no espelho por causa da
fora aplicada ao chapu real. O chapu no espelho no pode agir a seu bel-prazer; tem de
copiar o real. Isto mostra como a imagem especular diferente do Sol e dos planetas, porque
eles no so obrigados a estar perpetuamente imitando um prottipo. Seria melhor, portanto,
que voc desistisse de fazer de conta que uma imagem to real quanto um dos corpos
celestes.
H, claro, alguma verdade nesta contestao; o importante descobrir exatamente que
verdade. Para comear, imagens no so imaginrias. Quando voc v uma imagem, certas
ondas de luz absolutamente reais atingem seu olhos; e se voc pendurar um pano sobre o
espelho, essas ondas deixaro de existir. H, contudo, uma diferena puramente ptica entre
uma imagem e uma coisa real. A diferena ptica est inseparavelmente ligada a essa
questo da imitao. Quando voc pendura um pano sobre o espelho, isso no faz diferena
alguma para o objeto real; mas quando voc remove o objeto da frente do espelho, a
imagem desaparece tambm. Isto nos faz dizer que os raios de luz que compem a imagem
s esto refletidos na superfcie do espelho; no vm realmente de um ponto situado atrs
dele, e sim do objeto real. Temos aqui um exemplo de um princpio geral de grande
importncia. Em sua maior parte, os eventos que se produzem no mundo no so
ocorrncias isoladas, mas membros de grupos de eventos mais ou menos semelhantes, que
so tais que cada grupo est ligado de uma maneira designvel a certa pequena regio do
espao-tempo. Esse o caso dos raios de luz que nos fazem ver tanto o objeto quanto seu
reflexo no espelho: todos eles emanam do objeto como um centro. Se voc puser um globo
opaco em torno do objeto a certa distncia dele, o objeto e seu reflexo sero invisveis em
qualquer ponto fora do globo. Vimos que a gravitao, embora no mais encarada como uma
ao a distncia, ainda est conectada com um centro: h, por assim dizer, um morro
simetricamente arranjado em torno de seu pico, e o pico o lugar onde julgamos que est o
corpo, gerado no campo gravitacional considerado. Para simplificar as coisas, o senso comum
mistura todos os eventos que formam um grupo no sentido acima. Quando duas pessoas
vm o mesmo objeto, dois eventos diferentes ocorrem, mas ambos pertencem a um s grupo
e esto conectados com o mesmo centro. Exatamente o mesmo pode ser dito quando duas
pessoas ouvem (como costumamos dizer) o mesmo barulho. E assim o reflexo num espelho
menos real que o objeto refletido, mesmo de um ponto de vista ptico, porque os raios de

luz no se espalham em todas as direes a partir do lugar em que a imagem parece estar,
mas somente nas direes em frente ao espelho, e apenas enquanto o objeto refletido
permanece no mesmo lugar. Isso ilustra a utilidade de agrupar eventos associados em torno
de um centro, da maneira como estivemos considerando.
Quando examinamos as mudanas que ocorrem num grupo de objetos como este,
constatamos que elas so de dois tipos: h as que afetam apenas algum membro do grupo e
as que fazem alteraes relacionadas em todos os membros do grupo. Se voc puser uma vela
diante de um espelho e depois cobri-lo com um pano, vai alterar somente o reflexo da vela
tal como visto de vrios lugares. Se fechar os olhos, vai alterar a aparncia dele para voc,
mas no em outros lugares. Se puser um globo vermelho em volta da vela a distncia de
30cm, vai alterar sua aparncia a qualquer distncia maior que 30cm, mas no a qualquer
distncia menor que 30cm. Em todos estes casos, voc no julga que a vela em si mesma
mudou; de fato, em todos eles, voc pensa que h grupos de mudanas associadas a um
centro diferente ou com vrios centros diferentes. Quando voc fecha os olhos, por exemplo,
seus olhos, e no a vela, parecem diferentes a qualquer outro observador: o centro das
mudanas que ocorrem est nos seus olhos. Mas quando voc apaga a vela, a aparncia dela
muda em todos os lugares; neste caso voc diz que a mudana aconteceu com a vela. As
mudanas que acontecem com um objeto so aquelas que afetam todo o grupo de eventos
que tm por centro o objeto. Tudo isso apenas uma interpretao de senso comum, e uma
tentativa de explicar o que queremos dizer ao declarar que a imagem da vela no espelho
menos real que a vela. Nenhum grupo relacionado de eventos cerca por todos os lados o
lugar em que a imagem parece estar, e as mudanas que ocorrem na imagem tm por centro
a vela, e no um ponto atrs do espelho. Isso confere um significado perfeitamente
verificvel declarao de que a imagem somente um reflexo. Ao mesmo tempo,
permite-nos conceber os corpos celestes, embora s possamos v-los, e no toc-los, como
mais reais que uma imagem num espelho.
Agora podemos comear a interpretar a noo de senso comum de que um corpo tem um
efeito sobre outro, o que imprescindvel se quisermos realmente compreender o que
significa a abolio da fora. Suponha que voc entre num quarto escuro e acenda a luz: a
aparncia de todas as coisas no quarto muda. Como tudo que est no quarto torna-se visvel
porque reflete a luz eltrica, este caso realmente anlogo ao da imagem no espelho; a luz
eltrica o centro do qual todas as mudanas emanam. Neste caso, o efeito explicado
pelo que j dissemos. O caso mais importante ocorre quando o efeito um movimento.
Suponha que voc solte um tigre no meio de uma multido reunida num parque num
feriado: todas as pessoas se moveriam, e o tigre estaria no centro dos vrios movimentos.
Algum que fosse capaz de ver essas pessoas, mas no o tigre, inferiria a presena de alguma
coisa repulsiva naquele ponto. Dizemos que nesse caso o tigre tem um efeito sobre as
pessoas, e poderamos descrever a ao do tigre sobre elas como da natureza de uma fora
repulsiva. Sabemos, no entanto, que as pessoas fogem por causa de uma coisa que acontece
com elas, no meramente porque o tigre est onde est. Fogem porque podem v-lo e ouvilo, isto , porque certas ondas atingem seus olhos e ouvidos. Se fosse possvel fazer essas
ondas atingirem-nas sem que houvesse nenhum tigre ali, elas fugiriam com a mesma

rapidez, porque a vizinhana lhes pareceria igualmente desagradvel.


Apliquemos agora consideraes semelhantes gravitao do Sol. A fora exercida pelo
Sol s difere da exercida pelo tigre pelo fato de ser atrativa em vez de repulsiva. 25 Em lugar
de agir por meio de ondas de luz ou de som, o Sol adquire seu poder aparente pelo fato de
que se verificam modificaes de espao-tempo em toda a sua volta. Como o barulho do
tigre, elas so mais intensas perto da sua fonte; medida que nos afastamos, vo
diminuindo. Dizer que o Sol causa essas modificaes de espao-tempo no acrescenta
nada a nosso conhecimento. O que sabemos que as modificaes se do segundo uma certa
regra, e que esto simetricamente agrupadas em torno do Sol. A linguagem de causa e efeito
s acrescenta algumas imagens totalmente irrelevantes associada vontade, tenso muscular
e coisas do gnero. O que podemos mais ou menos verificar apenas a frmula segundo a
qual o espao-tempo modificado pela presena de matria gravitante. Mais corretamente,
podemos verificar que tipo de espao-tempo a presena de matria gravitante. Quando o
espao-tempo no precisamente euclidiano numa certa regio, tendo um carter no
euclidiano que se acentua cada vez mais medida que nos aproximamos de um certo centro,
e quando, alm disso, o afastamento de Euclides obedece a certa lei, descrevemos esse estado
de coisas brevemente dizendo que h matria gravitante no centro. Mas isso apenas uma
descrio sucinta do que sabemos. O que sabemos diz respeito aos lugares em que a matria
gravitante no est, no ao lugar em que est. A linguagem de causa e efeito (da qual fora
um caso particular) nada mais , portanto, que uma abreviatura conveniente para certos
propsitos; nada representa que possa genuinamente ser encontrado no mundo fsico.
E quanto matria? Ser tambm ela apenas uma abreviatura conveniente? Esta pergunta
pede uma longa resposta, e portanto um captulo parte.

25 Este um pssimo exemplo. (N.R.T.)

* 14 *
O que matria?
A pergunta O que matria? o tipo das formuladas pelos metafsicos, e eles respondemnas em livros enormes de incrvel obscuridade. Mas no estou fazendo a pergunta como um
metafsico: fao-a como uma pessoa que quer saber qual a moral da fsica moderna, e mais
especificamente da teoria da relatividade. Pelo que aprendemos dessa teoria, bvio que a
matria no pode ser concebida exatamente como antes. Penso que agora podemos dizer
mais ou menos qual deve ser a nova concepo.
Havia duas concepes tradicionais de matria, e ambas tiveram seus defensores desde os
primrdios da especulao cientfica. Havia os atomistas, que pensavam que a matria
consistia de corpsculos que nunca podiam ser divididos; supunha-se que eles colidiam e em
seguida se afastavam aos saltos, de vrias maneiras. A partir de Newton, no se sups mais
que os tomos entravam de fato em contato uns com os outros, mas que se atraam e
repeliam mutuamente, e se moviam em rbitas uns em torno dos outros. Por outro lado,
havia os que pensavam que h algum tipo de matria em toda parte, e que um verdadeiro
vcuo impossvel. Descartes sustentou essa ideia e atribuiu os movimentos dos planetas a
vrtices no ter. A teoria newtoniana da gravitao levou ao descrdito a concepo de que
h matria em toda parte, tanto mais que, para Newton e seus sucessores, a luz se devia a
partculas reais que se deslocavam a partir da fonte da luz. Mas quando essa concepo de
luz foi refutada, e se demonstrou que ela consistia em ondas, a ideia de ter foi revivida, para
que houvesse alguma coisa a ondular. O ter tornou-se ainda mais respeitvel quando se
descobriu que ele desempenhava um papel nos fenmenos eletromagnticos, como a
propagao da luz. Esperava-se at que os tomos se provassem ser, na verdade, um modo
de movimento do ter. Nesse estgio, a concepo atmica da matria estava, em geral,
levando a pior.
Deixando a relatividade de lado por um momento, a fsica moderna forneceu a prova da
estrutura atmica da matria comum, embora no tenha refutado o argumento em favor do
ter, a que no atribuda nenhuma estrutura desse tipo. O resultado foi uma espcie de
soluo de compromisso entre as duas concepes, uma das quais se aplica chamada
matria macia, e a outra ao ter. No pode haver dvida quanto a eltrons e prtons,
embora, como veremos adiante, no haja necessidade de conceb-los tal como os tomos o
eram tradicionalmente. A verdade, a meu ver, que a relatividade exige o abandono da
velha concepo de matria, que est contaminada com a metafsica associada a
substncia e representa um ponto de vista no realmente necessrio no tratamento dos
fenmenos. isto que devemos investigar agora.
Na antiga concepo, um pedao de matria era algo que, alm de perdurar no tempo,
nunca estava em mais de um lugar em um determinado momento. Essa maneira de ver as

coisas est obviamente associada com a completa separao entre espao e tempo na qual se
acreditava antigamente. Quando substitumos espao e tempo por espao-tempo, certamente
esperamos derivar o mundo fsico de constituintes to limitados no tempo quanto no espao.
Esses constituintes so o que chamamos de eventos. Um evento no persiste nem se move
como o pedao de matria tradicional; simplesmente existe durante seu pequeno momento e
depois cessa. Um pedao de matria ser, portanto, decomposto numa srie de eventos.
Assim como, na antiga viso, um corpo extenso era composto de certo nmero de partculas,
agora cada partcula, sendo extensa no tempo, deve ser vista como composta do que
podemos chamar de partculas-eventos. A srie inteira desses eventos constitui a histria
inteira da partcula, e a partcula passa a ser vista como sendo sua prpria histria, no como
uma entidade metafsica a que os eventos acontecem. Esta viso imposta pelo fato de que a
relatividade nos compele a situar tempo e espao mais em p de igualdade do que estavam
na fsica anterior.
Essa exigncia abstrata deve ser posta em relao aos fatos conhecidos do mundo fsico.
Mas quais so os fatos conhecidos? Admitamos que a luz consiste em ondas que se deslocam
com a velocidade recebida. Sabemos portanto bastante sobre o que se passa nas partes do
espao-tempo em que no h nenhuma matria; isto , sabemos que h ocorrncias
peridicas (ondas de luz) que obedecem a certas leis. Essas ondas de luz se iniciam em
tomos, e a teoria moderna da estrutura do tomo nos permite saber muita coisa sobre as
circunstncias em que elas se iniciam e as razes que determinam seus comprimentos de
onda. Podemos verificar no s de que modo uma onda de luz se desloca, mas de que modo
sua fonte se move em relao a ns mesmos. Quando digo isto, porm, estou supondo que
podemos reconhecer uma fonte de luz como a mesma em dois momentos ligeiramente
diferentes. Esta , no entanto, a prpria coisa que tinha de ser investigada.
Vimos no captulo anterior de que maneira pode ser formado um grupo de eventos
associados, todos relacionados entre si por uma lei, todos dispostos em torno de um centro
no espao-tempo. Um grupo de eventos assim ser a chegada, a vrios lugares, das ondas de
luz emitidas por um breve flash de luz. No precisamos supor que algo de particular esteja
acontecendo no centro; muito menos saber o que est acontecendo l. O que sabemos que,
no que diz respeito geometria, o grupo de eventos em questo est disposto em torno de
um centro, tal como ondulaes cada vez mais amplas em um poo depois que uma mosca
roou a gua. Podemos hipoteticamente inventar uma ocorrncia que teria acontecido no
centro, e enunciar leis segundo as quais a perturbao consequente transmitida. Essa
ocorrncia hipottica parecer ento, ao senso comum, ser a causa da perturbao. Pode
tambm ser vista como um evento na biografia da partcula de matria que supostamente
ocupa o centro da perturbao.
Verificamos, porm, no s que uma onda de luz se desloca a partir de um centro
segundo uma certa lei, mas tambm que, em geral, ela seguida por outras ondas de luz
muito semelhantes. A aparncia do Sol, por exemplo, no muda de repente, nem mesmo
quando uma nuvem passa por ele durante um vendaval a transio gradual, mesmo que
seja rpida. Desse modo, um grupo de ocorrncias associadas a um centro em um ponto do
espao-tempo posto em relao com outros grupos muito semelhantes, cujos centros esto

em pontos vizinhos do espao-tempo. O senso comum inventa ocorrncias hipotticas


semelhantes para ocupar o centro de cada um desses grupos, e diz que todas essas
ocorrncias hipotticas so parte de uma histria, isto , ele inventa uma partcula
hipottica qual teriam acontecido as ocorrncias hipotticas. Somente por esse duplo uso de
hipteses, completamente desnecessrio em ambos os casos, chegamos a algo que pode ser
chamado de matria no antigo sentido da palavra.
Para evitar hipteses desnecessrias, devemos dizer que o tomo, em um dado momento,
so as vrias perturbaes no meio circundante que, em linguagem comum, dizem ter sido
causadas por ele. Mas no devemos considerar essas perturbaes no que , para ns, o
momento em questo, pois isso as faria depender do observador; o que devemos fazer, em
vez disso, nos deslocar a partir do tomo com a velocidade da luz e considerar a
perturbao que encontramos em cada lugar no momento que a alcanamos. O conjunto
muito semelhante de perturbaes, emanadas quase do mesmo centro, cuja existncia
constatamos ligeiramente antes ou ligeiramente depois, ser definido como sendo o tomo
num momento ligeiramente anterior ou ligeiramente posterior. Desse modo, preservamos
todas as leis da fsica, sem recorrer a hipteses desnecessrias ou a entidades inferidas, e
permanecemos em harmonia com o princpio geral de economia que permitiu teoria da
relatividade remover tantos trastes inteis.
O senso comum imagina que quando ele v uma mesa, v uma mesa. Isso um grande
engano. Quando uma pessoa de senso comum v uma mesa, certas ondas de luz atingem
seus olhos, e estas so de uma espcie que, na experincia anterior dessa pessoa, foram
associadas a certas sensaes de tato, bem como ao testemunho de outros que tambm viam
a mesa. Nada disso, porm, jamais trouxe at ns a mesa em si. As ondas de luz causaram
ocorrncias em nossos olhos, e estas causaram ocorrncias no nervo ptico, que, por sua vez,
causaram ocorrncias no crebro. Qualquer dessas ocorrncias, acontecendo sem os
preliminares usuais, nos teria levado a ter as sensaes que chamamos de ver a mesa,
mesmo que no houvesse mesa alguma. ( claro que, se a matria em geral deve ser
interpretada como um grupo de ocorrncias, isto deve se aplicar tambm aos olhos, ao nervo
ptico e ao crebro.) Quanto sensao ttil que temos ao tocar a mesa com os dedos, ela
uma perturbao eltrica nos eltrons e prtons das pontas de nossos dedos, produzida,
segundo a fsica moderna, pela proximidade dos eltrons e prtons na mesa. Se a mesma
perturbao nas pontas de nossos dedos surgisse de qualquer outra maneira, teramos as
sensaes, mesmo que no houvesse mesa alguma. O testemunho de outros obviamente
secundrio. Quando se pergunta a uma testemunha num tribunal se ela viu uma ocorrncia,
no se permite a ela responder que acredita que sim em razo do testemunho de outras
pessoas. Em todos os casos, o testemunho consiste de ondas sonoras e exige interpretao
tanto psicolgica quanto fsica; sua relao com o objeto portanto muito indireta. Por todas
essas razes, quando dizemos que uma pessoa v uma mesa, estamos usando uma forma
de expresso extremamente abreviada, ocultando inferncias complexas e difceis, cuja
validade pode perfeitamente ser posta em questo.
Mas estamos correndo o risco de nos enredar em problemas psicolgicos que, na medida
do possvel, devemos evitar. Retornemos portanto ao ponto de vista puramente fsico

O que desejo sugerir pode ser expresso como se segue. Tudo que ocorre em algum outro
lugar em decorrncia da existncia de um tomo pode ser explorado experimentalmente,
pelo menos em teoria, a menos que ocorra de certas maneiras ocultas. Um tomo
conhecido por seus efeitos. Mas a palavra efeito pertence a uma concepo de
causalidade que no se adapta fsica moderna, e em particular no se adapta relatividade.
A nica coisa que temos o direito de dizer que certos grupos de ocorrncias acontecem
juntos, isto , em partes vizinhas do espao-tempo. Para um dado observador um membro
do grupo parecer manifestar-se antes do outro, mas outro observador pode julgar a ordem
temporal de maneira diferente. E mesmo quando a ordem temporal a mesma para todos os
observadores, a nica coisa que realmente temos uma relao entre dois eventos, a qual
funciona igualmente para trs ou para diante. No verdade que o passado determina o
futuro a no ser na mesma medida em que o futuro determina o passado: a diferena
aparente resulta apenas de nossa ignorncia, porque sabemos menos sobre o futuro que
sobre o passado. Isso um mero acidente: poderia haver seres que se lembrariam do futuro e
teriam de inferir o passado. As opinies de tais seres nessas questes seriam o exato oposto
das nossas, mas no mais falaciosas.
Parece bastante claro que todos os fatos e leis da fsica podem ser interpretados sem que
precisemos supor que a matria algo mais que grupos de eventos, cada qual da espcie
que tenderamos a ver como causado pela matria em questo. Isso no envolve nenhuma
mudana nos smbolos ou frmulas da fsica: trata-se apenas de uma questo de
interpretao dos smbolos.
Essa latitude na interpretao uma caracterstica da fsica matemtica. O que sabemos
so certas relaes lgicas muito abstratas, que expressamos em frmulas matemticas;
sabemos tambm que, em certos pontos, chegamos a resultados que podem ser testados
experimentalmente. Tome, por exemplo, as observaes astronmicas que confirmaram as
previses da teoria da relatividade sobre o comportamento da luz.
As frmulas que foram verificadas diziam respeito ao curso da luz no espao
interplanetrio. Embora a parte dessas frmulas que d o resultado observado deva ser
interpretada sempre da mesma maneira, outra parte delas admite grande variedade de
interpretaes. As frmulas que do os movimentos dos planetas so quase exatamente as
mesmas tanto na teoria de Einstein quanto na de Newton, mas o significado delas
inteiramente diferente. Pode-se dizer em geral que, no tratamento matemtico da natureza,
podemos ter muito mais certeza quanto correo aproximada de nossas frmulas que
quanto correo desta ou daquela interpretao que delas se faa. o que se d no caso de
que trata este captulo; a questo relativa natureza de um eltron ou prton no fica de
maneira alguma respondida quando sabemos tudo que a fsica matemtica tem a dizer com
relao s leis de seu movimento e s leis de sua interao com o ambiente. Uma resposta
precisa e conclusiva para nossa questo no possvel, simplesmente porque h uma
variedade de respostas compatveis com a verdade da fsica matemtica. Isso no impede que
algumas respostas sejam preferveis a outras, por terem uma probabilidade maior em seu
favor. Procuramos, neste captulo, definir matria de maneira tal que deva haver tal coisa, se
as frmulas da fsica forem verdadeiras. Se tivssemos formulado uma definio tal que

assegurasse que uma partcula de matria deveria ser o que concebemos como um grupo
substancial, duro, definido, no poderamos ter certeza de que tal coisa existe. por isso que
nossa definio, embora possa parecer complicada, prefervel do ponto de vista da
economia lgica e da prudncia cientfica.

* 15 *
Consequncias filosficas
As consequncias filosficas da relatividade no so to grandes nem to assombrosas
quanto por vezes se pensa. A relatividade lana muito pouca luz sobre controvrsias
tradicionais, como a que ope o realismo ao idealismo. Alguns pensam que ela corrobora a
ideia de Kant de que espao e tempo so subjetivos e formas de intuio. A meu ver,
essas pessoas foram enganadas pelo modo como se costuma falar do observador quando se
escreve sobre relatividade. natural supor que o observador um ser humano, ou pelo
menos uma mente; mas igualmente provvel que seja uma chapa fotogrfica ou um
relgio. Em outras palavras, os resultados estranhos que expressam a diferena entre um
ponto de vista e outro dizem respeito a ponto de vista num sentido aplicvel tanto a
pessoas capazes de perceber quanto a instrumentos fsicos. A subjetividade envolvida na
teoria da relatividade uma subjetividade fsica que existiria igualmente se coisas como
mentes ou sensaes no existissem no mundo.
Trata-se, ademais, de uma subjetividade estritamente limitada. A teoria no diz que tudo
relativo; ao contrrio, fornece uma tcnica para se distinguir entre o que relativo e o que
pertence a uma ocorrncia fsica por si mesma. Se quisermos dizer que a teoria apoia Kant
com relao a espao e tempo, teremos de dizer que ela o refuta no tocante ao espao-tempo.
A meu ver, nenhuma dessas afirmaes correta. No vejo razo alguma para que, nessas
matrias, os filsofos no continuem todos fiis s ideias que sustentavam previamente. No
houve qualquer argumento conclusivo em nenhum dos lados antes, e tambm no h agora;
sustentar uma ideia ou outra seria uma atitude dogmtica, no cientfica.
Apesar disso, quando as ideias envolvidas na teoria da relatividade se tornarem familiares,
como se tornaro quando forem ensinadas nas escolas, nossos hbitos de pensamento
sofrero provavelmente algumas mudanas que, com o tempo, tero grande importncia.
Uma coisa a emergir que a fsica nos diz muito menos sobre o mundo fsico do que se
supunha. Quase todos os grandes princpios da fsica tradicional revelaram-se ser como a
grande lei segundo a qual um metro tem sempre cem centmetros; outras mostraram-se
redondamente erradas. A conservao da massa pode servir para ilustrar esses dois
infortnios a que uma lei est sujeita. Anteriormente, definia-se massa como quantidade
de matria, e, a julgar pelo que a experimentao revelava, ela nunca aumentava nem
diminua. Mas com a maior preciso das medies modernas, descobriu-se que coisas
curiosas acontecem. Em primeiro lugar, verificou-se que a massa tal como medida aumenta
com a velocidade; descobriu-se tambm que esse tipo de massa na realidade a mesma coisa
que energia. Esse tipo de massa no constante para um dado corpo. A lei em si mesma,
contudo, deve ser vista como um trusmo, da mesma natureza da lei segundo a qual um
metro tem cem centmetros; ela resulta de nossos mtodos de medio, e no expressa uma

propriedade genuna da matria. O outro tipo de massa, que podemos chamar de massa
prpria, aquela que parece ser a massa para um observador que se move com o corpo. Esse
o caso terrestre comum em que o corpo que estamos medindo no se encontra voando pelo
ar. A massa prpria de um corpo quase constante, mas no inteiramente. Tendemos a
supor que, se tivermos quatro pesos de 1kg e pusermos todos juntos numa balana, eles
pesaro 4kg. uma doce iluso: pesaro muito menos, embora no suficientemente menos
para que a diferena seja detectvel mesmo pelas medies mais cuidadosas.26 No caso de
nossos tomos de hidrognio, contudo, quando eles so reunidos para fazer um tomo de
hlio, a diferena para menos perceptvel o tomo de hlio pesa, de maneira
mensurvel, menos que a soma de quatro tomos de hidrognio separados.
De maneira geral, a fsica tradicional desmoronou em duas partes: trusmos e geografia.
O mundo que a teoria da relatividade apresenta nossa imaginao menos um mundo
de coisas em movimento que um mundo de eventos. verdade que ainda h partculas
que parecem persistir, mas estas (como vimos no captulo anterior) devem ser realmente
concebidas como linhas de eventos conectados, como as notas sucessivas de uma cano.
de eventos que a fsica da relatividade feita. Entre dois eventos no demasiado distantes
um do outro h, tanto na teoria geral quanto na teoria especial, uma relao mensurvel
chamada intervalo. Esta parece ser a realidade fsica da qual um lapso de tempo e distncia
no espao so duas representaes mais ou menos confusas. Entre dois eventos distantes,
no h qualquer intervalo definido. Mas h uma maneira de passar de um evento a outro
que torna a soma de todos os pequenos intervalos ao longo do caminho maior 27 que
qualquer outro. Esse percurso chamado uma geodsica, e ele que um corpo escolher
se puder agir livremente.
Toda a fsica da relatividade uma matria muito mais passo a passo que a fsica e a
geometria de tempos anteriores. Linhas retas euclidianas devem ser substitudas por raios de
luz, que no correspondem ao padro euclidiano de retido quando passam perto do Sol ou
de qualquer outro corpo muito pesado. Em regies muito pequenas de espao vazio, ainda se
considera que a soma dos ngulos de um tringulo so dois ngulos retos, mas no em
qualquer regio extensa. No podemos encontrar lugar algum em que a geometria euclidiana
seja exatamente verdadeira. Proposies que se costumava provar por raciocnio tornaram-se
agora convenes, ou verdades apenas aproximativas verificadas por observao.
Curiosamente e a relatividade no a nica ilustrao deste fato , medida que o
raciocnio se aperfeioa, sua pretenso de poder provar fatos vai-se reduzindo. Costumava-se
pensar que a lgica nos ensina a fazer inferncias; agora consideramos que, de fato, ela nos
ensina a no fazer inferncias. Animais e crianas tm enorme propenso a fazer inferncias:
um cavalo fica terrivelmente surpreso quando tomamos uma direo inusitada. Quando os
homens comearam a racionar, tentaram justificar as inferncias que haviam feito, sem
pensar, em tempos anteriores. Muita m filosofia e m cincia resultaram dessa tendncia.
Grandes princpios, como o da uniformidade da natureza, a lei da causalidade
universal, e assim por diante, so tentativas de sustentar nossa crena de que aquilo que
aconteceu muitas vezes antes acontecer de novo, crena que no mais bem fundada que a
do cavalo que acredita que voc vai tomar a direo costumeira. No muito fcil antever o

que substituir esses pseudoprincpios na prtica da cincia; mas talvez a teoria da


relatividade nos fornea um vislumbre do tipo de coisa que podemos esperar. A causalidade,
no sentido antigo, no tem mais lugar na fsica terica. H, claro, alguma outra coisa que
toma o seu lugar, mas o substituto parece ter uma fundamentao emprica melhor que o
velho princpio que suplantou.
A derrocada da noo de um tempo que tudo abrange, em que todos os eventos que
ocorrem em todo o universo podem ser datados, dever acabar afetando nossas ideias de
causa e efeito, evoluo e muitos outros assuntos. Por exemplo, a questo de haver ou no
progresso no universo, tomado como um todo, pode depender da medida de tempo que
escolhermos. Se escolhermos um tempo de vrios relgios igualmente bons, poderemos
julgar que o universo est progredindo to rapidamente quanto pensa o mais otimista dos
norte-americanos; se escolhermos outro igualmente bom, poderemos concluir que o universo
est indo de mal a pior, como o faria o mais melanclico dos eslavos. Assim, otimismo e
pessimismo no so verdadeiros nem falsos, dependem simplesmente da escolha de relgios.
O efeito disso sobre um certo tipo de emoo devastador. O poeta fala de
Um evento divino remoto
Rumo ao qual se move toda a criao 28
Mas se o evento for suficientemente remoto, e se a criao se mover com suficiente
rapidez, algumas partes julgaro que o evento j aconteceu, enquanto outras iro achar que
ainda est no futuro. Isso estraga a poesia. O segundo verso deveria ser:
Rumo ao qual algumas partes da criao se movem, enquanto outras dele se afastam.
Mas isso no funciona. Sugiro que uma emoo que pode ser destruda por um pouco de
matemtica no nem muito genuna nem muito valiosa. Mas essa linha de argumentao
levaria a uma crtica da era vitoriana que escapa ao meu tema.
O que conhecemos sobre o mundo fsico, repito, muito mais abstrato que anteriormente
se supunha. Entre corpos h ocorrncias, como raios de luz; sabemos alguma coisa sobre as
leis que regem essas ocorrncias exatamente o tanto que pode ser expresso em frmulas
matemticas , mas sobre a natureza delas, nada sabemos. A respeito dos prprios corpos,
como vimos no captulo anterior, sabemos to pouco que sequer podemos ter certeza de que
eles so alguma coisa: talvez sejam meramente grupos de eventos em outros lugares, aqueles
eventos que tenderamos a ver como seus efeitos. Interpretamos o mundo, naturalmente, de
maneira pictrica, isto , imaginamos que o que acontece mais ou menos como o que
vemos. Mas de fato essa semelhana pode se estender apenas a certas propriedades lgicas
formais que expressam estrutura, de modo que tudo que podemos conhecer so certas
caractersticas gerais das mudanas da estrutura. Talvez uma ilustrao possa tornar isso
claro. Entre uma pea de msica orquestral tocada e a mesma pea de msica impressa na
partitura h certa semelhana, que pode ser descrita como uma semelhana de estrutura. A
semelhana de tal tipo que, desde que conhea as regras, voc pode inferir a msica com
base na partitura ou a partitura com base na msica. Mas suponha que voc seja
completamente surdo de nascena, embora tenha vivido entre pessoas musicais. Voc seria
capaz de compreender, se tivesse aprendido a falar e a fazer leitura labial, que as partituras

musicais representam algo muito diferente de si mesmas em qualidade intrnseca, embora


semelhante em estrutura.29 O valor da msica seria completamente inimaginvel para voc,
mas voc seria capaz de inferir todas as suas caractersticas matemticas, uma vez que elas
so as mesmas que as da partitura. Nosso conhecimento da natureza se parece com isso.
Podemos ler as partituras e inferir exatamente tanto quanto um surdo de nascena teria
podido inferir sobre msica. Mas no gozamos da vantagem de estar ligados a pessoas
musicais. No podemos saber se a msica representada pelas partituras linda ou medonha;
talvez, em ltima anlise, no possamos sequer ter certeza de que as partituras representem
alguma coisa alm de si mesmas. Mas esta uma dvida que o fsico, em sua condio de
profissional, no pode alimentar.
Admitindo o mximo que pode ser reivindicado para a fsica, ela no nos diz o que muda,
ou quais so seus vrios estados; diz-nos apenas coisas como: as mudanas se seguem umas
s outras periodicamente, ou se espalham com uma certa velocidade. Mesmo agora,
provavelmente ainda no conclumos o processo de remover o que no passa de imaginao,
para poder chegar ao mago do verdadeiro conhecimento cientfico. A teoria da relatividade
fez muito a esse respeito, e com isso nos aproximou cada vez mais da estrutura nua, que a
meta dos matemticos no por ser a nica coisa que os interessa como seres humanos,
mas por ser a nica coisa que eles podem expressar em frmulas matemticas. Porm, por
mais que tenhamos viajado na direo da abstrao, possvel que tenhamos de ir ainda
mais longe.
No captulo anterior, sugeri o que pode ser chamado de uma definio mnima de
matria, isto , uma definio em que ela tem, por assim dizer, to pouca substncia
quanto compatvel com a verdade da fsica. Ao adotar uma definio desse tipo, estamos
evitando correr riscos: nossa tnue matria existir mesmo que alguma coisa mais substancial
tambm exista. Tentamos tornar nossa definio de matria, como o mingau de Isabelle em
Jane Austen, 30 ralo, mas no ralo demais. Cometeremos um erro, contudo, se afirmarmos
positivamente que a matria nada alm disso. Leibniz pensava que um pedao de matria
era na realidade uma colnia de almas. No h nada que mostre estar ele errado, embora
tambm nada mostre que estava certo: no sabemos mais sobre uma coisa ou outra do que
sobre a flora e a fauna de Marte.
Para a mente no matemtica, o carter abstrato de nosso conhecimento fsico pode
parecer insatisfatrio. De um ponto de vista artstico ou imaginrio, isso talvez seja
lamentvel, mas de um ponto de vista prtico, no tem consequncias. A abstrao, por
difcil que seja, fonte de poder prtico. Um investidor, que lida com o mundo de maneira
mais abstrata que qualquer outra pessoa prtica, tambm mais poderoso que qualquer
outra pessoa prtica. Investidores podem lidar com trigo ou algodo sem precisar nunca ter
visto uma coisa nem outra: precisam saber apenas se seu preo vai subir ou baixar. Isso
conhecimento matemtico abstrato, pelo menos em comparao com o conhecimento do
agricultor. Assim tambm, o fsico, que nada sabe sobre a matria a no ser certas leis de seus
movimentos, sabe no entanto o bastante para ser capaz de manipul-la. Aps lidar com
linhas inteiras de equaes, em que os smbolos representam coisas cuja natureza intrnseca
nunca poderemos conhecer, o fsico chega finalmente a um resultado que pode ser

interpretado em termos de nossas prprias percepes, e utilizado para produzir efeitos


desejados em nossas prprias vidas. O que sabemos sobre a matria, por mais abstrato e
esquemtico que seja, o bastante, em princpio, para nos revelar as regras segundo as quais
ela produz percepes e sensaes em ns; dessas regras que os usos prticos da fsica
dependem.
A concluso final que, embora saibamos muito pouco, assombroso que saibamos tanto,
e ainda mais assombroso que to pouco conhecimento possa nos dar tanto poder.

26 Esse raciocnio no verdadeiro. (N.R.T.)


27 A geodsica o menor caminho entre dois pontos (espaciais); tambm o maior intervalo entre dois eventos (pontos
espao-temporais). O intervalo, como define Russell, a distncia espao-temporal entre dois eventos. Em um espaotempo sem curvatura, dado por: S2 = X2 + Y 2 + Z2 c2 T2, em que X2 + Y 2 + Z2 a distncia espacial, c2 a
velocidade da luz e T2 a distncia temporal. Na p.102 Russell d um exemplo timo. H dois eventos, sendo E1: Londres,
10h; e E2: Edimburgo, 18:30h. No primeiro caso, faz-se o caminho de trem; no segundo, num raio de luz. No segundo caso, a
distncia percorrida muito maior, e o tempo prprio zero. Logo, o intervalo mximo. Da a geodsica ser o maior
intervalo entre dois eventos. A palavra caminho engana o leitor, porque no se trata de um caminho espacial, mas espaotemporal. (N.R.T.)
28 One far-off divine event To which the whole creation moves. Os versos so de Alfred Tennyson, em In Memoriam (1850).
(N.T.)
29 Para a definio de estrutura veja Introduction to Mathematical Philosophy, do presente autor.
30 Isabella personagem do romance Emma. (N.T.)

Ttulo original:
ABC of Relativity
Traduo autorizada da edio inglesa originalmente publicada por George Allen &
Unwin.
Esta edio publicada com autorizao de Taylor & Francis Books.
Copyright 1958, 1969, 1985, Bertrand Russell Peace Foundation
Copyright 1997, Peter Clark, Introduo
Copyright da edio brasileira 2005:
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