You are on page 1of 60

John H.

Parry
iW!\OPA y /,/\ FX:PAN:iION
IJYL l\HI N DO (! 'fI'i-1 7 Ir,)
',--'

,. .
,

l'
,

,.

, .

,
I

I1

l.

Una de las pocas ms interesantes y sugestivas de


la historia de la humanidad. y la ms importante
en la historia del continente americano, es la que
constituyen los tres siglos en que se realizaron los
grandes descubrimientos geogrficos y la expansin ultramarina de Europa. En ella tienen lugar
el trnsito de la Edad Media al Renacimiento. la
formacin de las nacionalidades modernas y el
desarrollo de los factores econmicos que ha brian
de determinar las nuevas formas sociales y, ade
ms, se integra pOI; prinlCra vez como unidad
preada de contradicciones histricas, an no resueltas. el mundo que conocemos hoy, al mismo
tiempo interdependiente y pugnaz.
Qu motivos indujeron a las naciones europeas a emprender desde el siglo XV esa expan
sin? Cules fueron las circunstancias y los re
cursos sociales y tcnicos que le depararon tan
sorprendente xito? Por qu Europa. en su con
tacto tanto con razas primitivas como con
pueblos ms ricos, poblados y poderosos que ella
misma, pudo imponer su influencia social, religiosa, mercantil y tcnica en todo el mundo?
A estas preguntas responde con lucidez
sorprendente y con sobriedad ejemplar el autor
de este pequeo gran libro.

Traduccin de
MARA TERESA FERNNDEZ

Europa y la expansin
del mundo
(1415-1715)
por J. H. PARRY

FONDO DE CULTURA ECONMICA


MXICO

Primcrn edicin cn illgls,


Primera edicin cn espatiol,
Segunda edicin eH espaol,
Terccra edicin en espartal,

1949
1952
1975
1998

INTRODUCCIN
Los lmites de la cristiandad en 1415

Se prohbe la reproduccin total o parcial de esta obra


-incluido el disclio tipogrfico y de portada-,
sea cual fuere el medio, electrnico o mecnico,
sin el consentimicnto POi" escrito dcl (~ditor.

Ttulo original:
ElIro/Jf. fU/(l Wirler Wm-ld /4/5-/7/5
1949, Hutchinson Univcrsity Libral")', Londres

D. R. 1952. FONDO llt~ CULTURA ECONMtCA


D. R. 1986, FONDO DE CULTURA ECONMICA, S. A. DE C.
D. R. 1998, FONDO m: CULTURA ECONMICA
Carrctera Picacho'J\jusco, 227; 14200 Mxico, D. F.

ISBN 968-16-5494-3 (tercera edicin)


ISBN 968-16-0716-3 (segunda edicin)
Impreso en Mxic-o

V.

Uno de los rasgos ms notables de la historia de los


ltimos doscientos aos ha sido la influencia domi~
nante de los europeos fuera de Europa. La "expansin de Europa" no fue, por supuesto, deliberadamente planeada, ni tampoco voluntariamente aceptada
por los no eUrOpeos, pero en los siglos XVIII y XIX
resultaba irresistible; a tal grado, que las naciones
occidentales consagraron gran parte de su energa
a disputarse los despojos. Las bases del dominio
europc'o fueron preparadas en el siglo xv y firmemente asentadas en los siglos XVI y XVII. Navegantes
europeos exploraron casi todo el mundo en esos siglos. Descubrieron y sometieron a muy diversas razas
primitivas. Hallaron tambin muchos pueblos para
quienes ellos mismos eran brbaros; pueblos ms ricos,
ms poblados y, segn todas las apariencias, ms poderosos que los invasores occidentales. Ninguno de
estos pueblos se libr de la influencia europea, bien
social, religiosa, mercantil o tcnica. Muchos de ellos
cayeron bajo el dominio europeo; y al mismo tiempo muchas de las regones mundiales despobladas
fueron ocupadas por pueblos de procedencia europea. Cules fueron los motivos que indujeron a las
naciones europeas, desde el siglo xv en adelante, a
emprender una carrera de expansin ultramarina?
7

\: , B

INTRODUCCIN

INTRODUCCIN

!-,
,i'CU~'~~'!;fue'ron los recursos ,sociales y tcnicos que
!k~tf.~:-:!:_; _ !;,i";, .,~ie~ol- festa e.xpansin' tan sorprendente xito?
iW'i<i: \:: 'En muchos sentidos, el siglo xv no fue para la
;:JWf']:;'::!,~{:!'I::~i:! ~urop~' occiderital un 'periodo de expansin, sino de
:j~t,:'F ~[~~ ': contracCin .. ,El ,Imperio chino era entonces, con
1':::' '1 "gran ventaja, el Estado ms poderoso y civilizado
','
del mundo. Haba sido gobernado, en los tiempos
de la Edad Media europea, por una dinasta trtara

lW::

cuyos dominios haban incluido no slo la China


propiamente dicha, sino Mongolia, Turquestn y
parte de Rusia. En cierto momento, esta dinasta

trtara haba mostrado tolerancia y aun amistad


hacia el orbe cristiano. Algunos europeos haban visitado su corte y misioneros franciscanos haban
predicado dentro de sus dominios; sin embargo. el

momento de la coyuntura cristiana haba pasado en


la mitad del siglo XIV, cuando el rgimen de los
Khanes trtaros haba sido derribado por una dinasta nativa, la de los Ming. Otras dos grandes religiones, el budismo y el islamismo, se repartieron al
Asia Menor con exclusin del cristianismo, y la comunicacin entre el Lejano Oriente y el Lejano Occidente ces. El sur de China, los reinos de Indochina
y las islas de la India oriental, de origen hind,
cayeron rpidamente, en el siglo xv, b~jo la influencia del Islam. En la India, poderosos y civilizados
estados hindes fueron crecientemente amenazados
por la presin musulmana. Ms prximas a Europa,
las comunidades musulmanas del Cercano Oriente
haban cado progresivamente bajo la direccin militar de los turcos otomanos, fanticos guerreros seminmadas que estaban a punto de engullir los

restos del Imperio bizan tino y de dominar todo el

l'

Mediterrneo oriental. Tomaron Constantinopla en


1453; a priljcipios del siglo siguiente conquistaran
el Egipto y Siria, y, despus de invadir los Balcanes,
presionaron a lo largo del Danubio hacia el corazn
de Europa ~entral. El Islam, y no la cristiandad europea, fue la colectividad ms evidentemente expansiva del siglo xv.
Las rivalidades militares y religiosas entre la cristiandad y el Islam haban sido un rasgo constante de
poltica europea durante la Edad Media. Desde el
siglo VIII, los rabes y bereberes dominaron no slo
todo el norte de frica, sino tambin mucho territo~
rio europeo, en Espaa, Portugal y Sicilia. Este prolongado contacto con el mundo rabe form parte
de la educacin de una Europa inculta y primitiva.
El arte y la industria europeos deben mucho a los
rabes. La ciencia y la erudicin griegas -en lo que
de ellas se conoca- encontraron camino hacia la
Europa medieval, principalmente a travs de traducciones ~abes. Aun los elaborados cdigos caballerescos de los ltimos tiempos medievales fueron
en alguna medida tomados de las costumbres y literatura rabes. Sin embargo, a pesar de esto, no
hubo fusin alguna de las dos civilizaciones. En los
lugares en que vivieron juntos cristianos y musulmanes, una tolerancia desdeosa poda ser ofrecida
por una raza a cambio del pago de tributo por la
otra; pero en general, el lmite entre cristianos y
musulmanes esL:1.ba cIaramen te trazado, y su relacin normal era la guerra. Esta 1 elacin blica lleg
a ser tan normal y habitual que en ocasiones pa-

JO

INTRODUCCIN

INTRODUCCIN

reca perder algo del odio guerrero y adquirir las

cruzada- se desintegraron por s mismos, sin que


fuera necesario el empuje del contraataque musulmn.
Adems, la antipata entre los cristianos latinos y

convenciones del torneo; pero siempre se presenta-

ba algn hecho, algn cambio en la balanza de las


fuerzas, para renovar el encono. Por un lado, el
ardor religioso musulmn se vea avivado de vez en
cuando por olas de refuerzo del Asia central. Estas
olas -de las cuales los turcos otomanos fonnaron
la ltima y ms peligrosa- mantuvieron las fronteras de la cristiandad en temor intermitente .. Por
otro lado, las aristocracias de la Europa occidental,
apremiadas por la Iglesia, trataron repetidamente
mediante las cruzadas de defender sus territorios y
de reconquistar el terreno perdido.
La Guerra Santa conlra el Islam tuvo buen xito
al reconquistar, al cabo del algn tiempo. todos los
territorios del sur de Europa que antiguamente
haban sido cristianos y de habla latina. Fuera de
Europa, las cruzadas hicieron poca mella en el cuer-.
po del Islam. La mezcla de motivos en los cruzados
-ardor religioso, deseo de aventuras, esperanzas
de comercio o de botn, afn de obtener reputacin- contribuyeron a la desunin. Las naciones
europeas nunca entraron en las cruzadas como estados organizados. Aun los ejrcitos mandados pQr
reyes o por el emperador en persona estaban ligados slo por lazos feudales y personales. Ningn
reino de la Europa occidental tena entonces una
organizacin capaz de administrar posesiones ljanas; slo las rdenes militares tenan la organizacin, mas sus recursos eran inadecuados. Las conquistas de los cruzados --como, por ejemplo, los
estados latinos establecidos despus de la primera

11

griegos debilit el movimiento de las cruzadas y lo


apart de su objeto principal: la conquista de los
San tos Lugares. La cuarta cruzada, sin perjudicar
seriamente a los infieles, asest un tremendo golpe
al muy deteriorado Imperio bizantino. Sus principales beneficiarios fueron los venecianos, establecidos firmemente como acarreadores de las mercancas orientales desde los puertos de Levante a los
insaciables mercados de Europa occidental. Debilitado as su principal bastin, el movimiento de las
cruzadas tuvo que ponerse a la 'defensiva -una in_o
fructuosa defensiva- frente al avance de los turcos
otomanos en el siglo XIV. No fueron los esfuerzos de
los cruzados, sino los triunfos militares, ms al Este,
de un conquista.dor rival -Timur-, los que detu-

vieron las conquistas del sultn turco Bayezid y


dieron a Europa un corto respiro a fines del siglo

xrv y principios del xv. La cada de Constantinopla y


la conquista de los Balcanes por algn conquistador
asitico slo era, evidentemente, una cuestin de
tiempo. Las naciones de la Europa occidental q~e
participaron en las cruzadas no tenan ni fuerza, ni
voluntad, ni unidad para evitarlo.

A pesar de losfracasos y las derrotas y del ltimo


colapso del movimiento de las cruzadas en el Cercano Oriente, la idea de la cruzada persisti en
todos los pases de Europa que estaban en contacto

con pueblos musulmanes. En aquellos pases la

i
. !

12

INTRODUCCIN

INTRODUCCIN

cruzada lata en la sangre. de la mayor parte de los


hombres de noble cuna y de impulsos aventureros.
En ninguna parte fue esto ms cierto que en Portu-

poderosa a muy corta distancia. Las operaciones se


iniciaron con un ataque por mar a la ciudad y forta-

gal, pas pequeo y pobre que debi su existencia


nacional a una larga cruzada, y en Espaa, donde la
cruzada an continuaba. El fracaso de la cruzada
mayor en el Cercano Oriente dio lugar a intentos
enderezados a encontrar medios con que atacar al
poder musulmn en otras partes. Si no por tierra,
por mar; si los infieles eran invulnerables al ataque
frontal, podan ser flanqueados o atacados por retaguardia. y si la fuerza de los cruzados europeos
era insuficiente, caba buscar alianzas con otros prncipes cristianos. Eran corrientes las historias de poderosos aunque olvidados reinos cristianos, quiz

en el este de frica, quiz en alguna parte de Asia.


Si, adems, era posible establecer comunicaciones
con el este, por alguna ruta fuera del control turco,
entonces el comercio oriental, que daba a los turcos
mucha de su riqueza, podra ser derivado hacia
canales cristianos.
La guen'a y el comercio marcharon juntos en las
ltimas cruzadas. Portugal tena una gran costa, una
poblacin considerable de pescadores y marinos, y
una clase comercial poderosa muy emancipada de
la injerencia feudal. Los portugueses podan y
deseaban pasar de un comercio atlntico de vinos,
pescados y sal a operaciones de mayor riesgo, ms
amplias y lucrativas, con esclavos, oro y especias. El
primero y claro objeto de la expansin mi!itar y
comercial portuguesa fue el noroeste de Africa,
donde viva una colectividad musulmana grande y

13

leza de Ceuta en 1415.


La expedicin a Ceuta fue una verdadera cruza-

da, aunque con un objeto limitado y temporal. Fue


organizada por el rey Juan I, en parte para asestar
un golpe a los moros saqueando uno de sus princi-

pales puertos -la llave del Mediterrneo, como


dijo Azurara-, en parte para dar a sus hijos, candidatos a la caballera, la oportunidad de ganar sus
espuelas en una batalla verdadera mejor que en la
pelea artificial de los torneos. La operacin consti-

tuy un brillante triunfo y la cada de Ceuta tuvo


gran resonancia en Europa. Su importancia radica
no slo en el hecho de la conquista, sino tambin
en la osada decisin de retener la plaza con una
guarnicin portuguesa en lugar de arrasarla completamente. Un Estado europeo emprenda, como
Estado, la defensa y la administracin de una posesin ultramarina en territorio rabe. Ceuta ofreca
muchas posibilidades: una base para el avance en

Marruecos, o para el ataque a Gibraltar, el otro gran


baluarte moro en el Mediterrneo occidental; el
incentivo -y probablemente en alguna medida la
informacin- necesario para iniciar la sistemtica
exploracin y el comercio africanos. Con la toma de
Ceuta, el movimiento cruzado pasaba de la fase me-

dieval a la moderna; de una guerra contra el Islam


en la cuenca del Mediterrneo a una lucha general
para llevar la fe cristiana y el comercio y las armas
europeas alrededor del mundo.
La figura ms sobresalien te en las primeras eta-

14

INTRODUCCIN

pas de la expansin ultramarina portuguesa -y


tambin de Europa- fue el prncipe Enrique de
Portugal, apodado el Nmlr.ganle por los historiadores
ingleses. El prncipe Enrique se distingui mucho
en Ceuta, no slo en la conquista, el ao 1415, sino
tambin tres aos despus cuando socorri a la
guarnicin portuguesa puesta en aprieto por un
contraataque moro. Estuvo ntimamente relacionado con la cruzada en sus dos formas: la antigua, la
forma ms restringida de una guerra ,mediterrnea
contra los moros o los turcos, y la ms nueva forma

de una estrategia mundial para el cerco del Islam,


una estrategia de la que fue slo un primer paso la
exploracin de la costa occidental africana y las islas
atlnticas. Hoyes principalmente recordado como

organizador de la exploracin de frica; pero las


expediciones al frica eran para l un nuevo medio
para un viejo fin. Su carcter multifactico resumi

lo mejor de lo antiguo y lo moderno en los tiempos


mutables en que vivi. Fue retrado y hombre de
negocios; asctico y anfitrin generoso; comendador de la caballeresca Orden de Cristo y amigo de
marinos, mercaderes, cartgrafos y constructorcs
de instrumentos; un cristiano catlico de piedad profunda y ortodoxa y un patrocinador de muchas
novedades del saber y la ciencia. Bajo tal direccin,
el principio de la expansin europea por mar no
fue una nlptura sbita con el pasado, sino el resultado natural de los siglos de esperanza y fracaso de
las cruzadas.

1. LOS INSTRUMENTOS
DE LOS EXPLORADORES

1)

CARTAS

Si el espritu de cruzada, en la persona del prncipe


Enrique, fue ro que hizo emprender a los portugueses una carrera de expansin ultramarina, no fue,

por supuesto,' el fervor de cruzada lo nico a tener


en cuenta. El valor, la disciplina y la capacidad de
organizacin jugaron su papel; y jun to a estas consideraciones morales hay que colocar otros factores
comerciales y sobre todo tcnicos, que contribuye-

ron a las sorprendentes hazaas de los portugueses


en dos continentes durante un solo siglo. Como introduccin al relato de las proezas portuguesas, debe
pasarse revista a estos factores, a Jos instrumentos
utilizables en el siglo xv para convertir en realidad
los sueos del prncipc Enrique.
Una de las caractersticas ms_obvias de la civilizacin e'urop~a es su preocupacin por los problemas tcnicos y su dominio de un amplio camp de
creaciones mecnicas. La pericia tcnica y la capacidad para aplic~r el conocimiento terico a fines materiales prcticos han sido factores principales en la
extensin de l~ influencia europea por todo el mundo, y han dejado fuerte impronta, aunque nosiem-

pre favorable, ien todos los pueblos con quienes los


15

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

europeos se han relacionado. Esta caracterstica se

dentcmente exacto. Tanto Eratstenes como Estra-

ha observado ms en el ltimo siglo o siglo y medio;


pero ha sido un elemento importante en toda la historia de la expansin europea. El conocimiento cientfico de la poca, resultado de verdaderos descubri-

bn d~jaron descripciones reconocibles de los continentes de que tuvieron noticia. Ms all de los

16

mientos del renacimiento del saber clsico, fue muy


rpidamente utilizado para fines prcticos.
Tres ramas del desenvolvimiento tcnico mostraron ser de primera importancia en la historia de la
exploracin y expansin ultramarina. Una fue el

estudio de la geografia y la astronoma y su aplicacin a los problemas de la navegacin prctica. Otra,


la construccin de barcos y el desenvolvimiento de la

pericia para manejarlos. Y otra, el mejoramiento de


las armas de fuego; T en particular de la artillera
naval. Al menos en las dos primeras ramas de la tcnica, los hombres de la Europa occidental extrajeron el conocimiento, ya de sus predecesores clsicos, ya de sus vecinos orientales, pero lo aplicaron
de manera insospechada por sus descubridores ori-

ginales ..
Fue conocimiento comn entre la gente culta del
siglo xv que la tierra era redonda. ste, como tantos
otros de los conocimientos acadmicos de la Edad
Media, tena su origen, pasando por muchos cambios
y por extraviados caminos, en los antiguos. El mun-

do helnico haba producido una escuela completa


de matemticos y cosmgrafos sistemticos: Hiparco,

Eratstenes, Marino de Tiro y el gegrafo Estrabn,


mencionando slo los nombres ms conocidos.

Eratstenes haba calculado en realidad la circunferencia de la Tierra y llegado a un resultado sorpren-

17

lmites del conocimiento o la informacin contemporneos, se contentaron con dejar un vaco y la


hiptesis de un vasto ocano circundante. La culminacin de la geografIa antigua fueron, sin embargo,

las compilaciones del egipcio helenizado Tolomeo,


quien escribiq hacia el 130 d. C., en la poca de la
mayor exten~in del Imperio romano. Tolomeo
dej dos obras principales, una de astronoma, conocida ms comnmente por su ttulo rabe, el

Almagesto, y una Geografa descriptiva provista de excelentes mapas.


Los herederos de los griegos en geografia, como
~n muchas otras ciencias, fueron los rabes. La ma-

yora de los cosmgrafos rabes prefirieron la descripcin del mundo de Tolomeo a las de sus predecesores por ser ms completa y simtrica. Por
preocuparles tambin la astronoma y la astrologa',
los rabes hicieron gran uso del Almagesto pero desJ

dearon la Geografa, que permaneci olvidada durante la mayor parte de la Edad Media. Los rabes
enriquecieron, poco el conocimiento geogrfico por
exploracin teal, porque sus grandes' vi~jes as
por tierra como por mar fueron por regiones ya' co-

nocidas en general por los antiguos -el Mediterrneo y los pases costeros del norte del Ocano ndico-, Creyeron que el Atlntico no era navegable, y
tuvieron un profundo temor supersticioso al "verde
mar tenebroso", temor contagiado de la Europa occidental. Por otro lado, fue contribucin de los ge-

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

grafos rabes una profusa e ingeniosa teora sobre

pia imaginacin los espacios en blanco de los mapas


primitivos. Invent un vasto continente meridional,
unido por un extremo a frica y por el otro a China, haciendo del Ocano ndico un mar interior;
declar que todo el hemisferio sur no era navegahle
a causa del calor; e impugn el clculo de la circunferencia del globo hecho por Eratstenes, sustituyndolo por el suyo, que era alrededor de un sexto
menos del clculo verdadero. La Geografa de Tolomeo (~.icrci una influencia inmensa, aunque no
indisputada, durante, por 10 menos, doscientos ailos;
y gran parte de la historia de los primeros descubrimientos fqe el relato de hombres prcticos que
demostraron que Tolomeo estaba equivocado.
Resulta claramente de todo esto que aun la mc;jor
geografla acadmica de los comienzos del siglo xv
tena poco que ver con la experiencia de los navegantes prcticos. En cuanto los marinos la conocieron de algn modo, constituy un desaliento casi
paralizado de la exploracin por mar; y los mapamundi -los mapas mundiales tericos basados en
ella- fueron inservibles a los fines de la navegacin
ocenica.
Sin embargo, los marinos del siglo xv no se hicieron a la mar sin cartas. Por lo menos desde el siglo
XIII haba existido en los puertos italianos y catalanes una escuela de hidrgrafos profesionales que
dibujaban jJorlolani -cartas diln0adas para su utilizacin en el mar, basadas en la experiencia nutica
y que deban poco a las ciencias acad'Inicas-. Los
primeros dibt!jantes de estas hermosas cartas de fines
de la Edad Media son desconocidos, pero los dibu-

18

el centro hipottico del mundo habitado y la colocacin simtrica de los continentes alrededor de l.
Una mezcla compleja del Almagesto y la teora rabe,
transmitida en traduccin latina, proporcion la base
de la geografia acadmica en las postrimeras de la
Europa medieval.

Sobre esta base, escritores escolsticos europeos,


desde Roger Bacon hasta Pierre d'Ailly, compusieron
tratados sistemticos que comprenden un conjunto
de referencias bblicas, leyendas y relatos de viajeros. De estas obras, la de ms inflttio, y una de las
ltimas en publicarse, fue el mago Mundi del cardenal Pierre d'Ailly, mina de citas de autoridades griegas, launas y rabes, y obra de inmensa erudicin,
pero completamente ajena a la realidad nutica. Es
uno de los raros libros que se sabe fueron estudiados por Coln.
El mago Mundi fue escrito en 1410. Ese ao fue
tambin notable a causa de la recuperacin por la
Europa Occidental de la Geografia de Tolomeo, que
al fin sali de su larga oscuridad en versin latina.
Este ejemplo del firme renacimiento de la ciencia
clsica fue evidentemente de enorme significacin
en el desarrollo de la geografIa cientfica. No fue,
sin embargo, un estmulo puro para los exploradores; pues aunque la obra de Tolomeo fue un gran
progreso respecto de la teora corriente, contena
algunos errores antiguos de hecho. El mapamundi
de Tolomeo era una representacin bastante exacta
del Imperio romano y pases adyacentes, pero fera
de esos lmites, Tolomeo haba llenado con su pro-

19

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

jos eran buenos, y como muchas invenciones usadas


por hombres prcticos fueron repetidos, con adiciones pero sin cambios fundamentales, de generacin
en generacin. Consistieron en esbozos a pulso cIaras y exactos de la lnea de la costa con indicacin
de promontorios, ros y bahas. Los ltimos pOItolani
tenan rosas de los vientos y estaban cruzados con

ser medida solamente por observacin celeste; y en


los comienzos del siglo xv el rudimentario saber astronmico de Europa era dominio exclusivo de los
doctos. Para el navegante prctico era, todava, un
libro cerrado en idioma desconocido.

20

21

El mundo docto de la Europa occidental recibi


de los rabes su conocimiento de la astronoma,

una red de lneas de rumbos o loxodromias que ser-

principalmente a travs de los judos portugueses e

van para mostrar las rutas de un lugar a otro. La

iL:'llianos, que fueron en esta poca los intermedia-

mayora abarcaba el Mediterrneo y el Mar Negro;

rios naturales entre la .cristiandad y el Islam. El fin


de los rabes al estudiar los cielos no fue original-

algunos se extendan hasta Europa septentrional e


incluan una parte de frica. Estaban dibt~ados conforme a una escala de distancias apropiada, pero no
a una proyeccin conveniente; hasta el siglo
no invent Mercator su famosa proyeccin con una
tcnica para mostrar tan lo la latitud como la longitud por lneas rectas. Por eso, la exactitud operatoria de los portulanos slo era admisible para
travesas relativamente cortas. Pudieron ser usados,
con ciertos lmites, para la navegacin a la estima,

xv

mente la navegacin, sino la cosmografa y la astro-

loga, y para el objeto que perseguan se fiaron del


Almagesto de Tolomeo y de las obras de los primeros
astrnomos hindes, prescindiendo de la crtica. Sin
embargo, completaron a Tolomeo con un gran volumen de observacin concienzuda hecha en varios

siglos. Identificaron y bautizaron muchas estrellas y

mar.

estudiaron sus movimientos respecto de la Tierra.


Algo de este conocimiento astronmico influy en
la prctica de los navegantes orientales. Los marinos rabes navegaban normalmente orientndose

Cuando los portugueses emprendieron sus viajes


al Sur, comenzaron a dibujarse cartas del tipo por-

las posiciones que se saba tenan ciertas estrellas

pero no para fijar la posicin de un buque en alta

tulano de la costa africana, y fue necesario tener una


escala de referencia que sirviera para sealar los rasgos de la costa una vez descubiertos. A fines del siglo xv, los cartgrafos portugueses empezaron a
agregar a la red de loxodromias ele sus cartas un solo
meridiano, por lo general el Cabo de San Vicente,
que se extenda a travs de la carL:'l de norte a SU1',

con indicacin de grados de latitud. La latitud poda

por las estrellas; es decir, regulaban su rumbo por


principales al salir o al ponerse. Tal sistema era seguro slo en latitudes donde no haba gran variaCin
de los acimuts de las estrellas apropiadas, y donde la
regularidad de los vientos estacionales haca posible
navegar grandes distancias conforme a una ruta arreglada de antemano. Algunos baghlas rabes cruzan
aClualmen te el Ocano ndico de la misma manera.
Ylo que era ms importante, los marinos rabes del

22

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

siglo xv posean mtodos rudimentarios para observar la altitud de los cuerpos celestes como ayuda en
la determinacin de su posicin. Los navegantes
portugueses, al resolver problemas mucho ms diHciles que Jos presentados jams a los marinos rabes, neccsi taran un mayor apoyo de los hom brcs de
ciencia. Una de las empresas del prncipe Enrique y
sus sucesores fue la de reunir para este fin a los navegantes y sabios de Europa.
La estrella ms fcil y clara utilizada en la observacin de la latitud es la estrella Polar, porque siempre est alineada a pocos grados del eje tClTcstre.
La altitud de la estrella Polar -el ngulo vertical
entre la estrella y el horizonte del obsclvador- da
la latitud del observador. La primera observacin
registrada en un buque europeo de latitud derivada
de la latitud de la esu'ella Polar tuvo lugar en 1462,
dos aos despus de la muerte del prncipe Enrique;
pero no hay duda de que sus capitanes haban estado experimentando el mtodo durante algunos allos
antes. Sin embargo, al continuar la exploracin, la
estrella Polar descenda hacia el horizonte: y al
aproximarse al Ecuador los exploradores la perdan
completamente de vista. La dificultad para observar
la latitud en el hemisferio sur fue un serio obstculo
para los navegantes del siglo xv; pero en 1484, un
grupo de astrnomos consultado por el rey Juan 11
sugiri que la latitud poda ser calculada por la
observacin de la altura del sol al medioda. Para
este c{llculo, el navegante necesitara tablas de la declinacin del sol -la distancia del cenit del sol al
norte y al sur del Ecuador, al medioda, en cualquier

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

23

da dado-o Aqu, el estudio rabe del cielo tuvo utilizacin, asimismo, a travs de los judos, Un aIma~
naque que contena tablas de declinacin haba sido
compilado p<Dr un judo portugus llamado Abrahaln Zacuto, que fue profesor de astronoma en Salamnca, y qu.e ms tarde, al ser expulsados de Espaa los .'udos,', vino a Lisboa como astrnomo real.
Las tablas de 'Zacuto estaban escritas en hebreo. La
Junta de Juan II las tradujo al latn, y poco tiempo
despus (la fecha es incierta) fueron publicadas en
portugus como parle de un tratado general de navegacin, titulado O Regimento do Astrolabio. La publicacin de esta obra, el primer manual prctico,
marc un adelanto revolucionario en la ciencia de
la navegacin.
Es caracterstico de la actitud de los portugueses
que stos no dejaran de enviar una expedicin a
Guinea en 1485 para probar los nuevos mtodos de
observar la latitud.
En resumen: a principios del siglo xv, el navegante careca ,de medios para encontrar su posicin
una vez que perda de vista la tierra y, por consiguiente, tena cuidado en general de no alejarse de
ella. A fines del siglo, un navegante inteligente y
preparado dispona de diversos mtodos para hallar
su latitud; tena un clculo admitido en la longitud
geogrfica de un grado de latitud -dieciucho leguas portuguesas, un error de slo cuatro por ciento-; y lena cartas en que sus observaciones podan
ser registradas. No tena miedo alguno de hallar su
longitud -ste era un problema ms difcil, no resuelto satisfactoriamente hasta el siglo XVII-; sin

24

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

embargo, por una combinacin de la latitud obser-

daba al navegante su direccin para gobernar el buque, y por un conocimiento somero de las corrientes marinas l calculaba que su ruta iba bien. La velocidad desarrollada fue en gran parte cuestin de
conjetura. La forma ms primitiva de corredera fue
un trozo de madera amarrado a una cuerda larga
con nudos a intervalos regulares; cuando la corredera estaba flotando, la velocidad a que corran los

vada y el clculo poda seguir bastante bien el curso


de su posicin. Disipase as gran parte del horror
del navegante medieval al mar abierto. Toda esta
conquista se debi a una combinacin sin precedente de experiencia martima y conocimiento acadmico; y los mtodos fueron realmente eficaces.

En el gran viaje de Vasco de Gama a la India, que


cerr el siglo. no hubo rasgo ms dramtico que -la
exactitud de la navegacin y de su primera recalada
en la costa sudafricana.
Sin embargo, sera errneo suponer que ya a fines
del siglo la toma de observaciones celestes era comn entre los navegantes. Por lo contrario, era un
gran acontecimiento y cuando tena buen xito era

registrado con orgullo en los diarios de viajes. La navegacin celeste no form parte todava de la enseanza profesional de los marinos, y aun los expertos
prcticos necesitaban condiciones favorables para
alcanzar resultados seguros.
Una palabra acerca de los instrumentos: Los bar-

cos europeos haban llevado brjulas por lo menos


desde el siglo Xlii, y en los das del prncipe Enrique
la brjula, que era una aguja imantada movindose
sobre un pedazo de madera en una vasija de agua,
se haba transformado en una aguja que giraba en

25

nudos sobre la popa era medida con un pequeo


reloj de arena. Sin embargo, esta corredera "tarugo"
fue un invento de principios del siglo xv; en el si-

glo xv, el navegante estudiaba la marcha de su buque


a lo largo de trechos conocidos de costa, y as aprenda a calcula~ su velocidad por la observacin ele

trozos de madera y otros objetos flotan tes. Para el


clculo, empleaba una '1rta de la clase ya descrita,
dibujada gen~ralmente en pergamino. No tena lpiz y en su defecto haca agujeros en la carta con su
comps -como an lo hacen los navegantes desi,diosas-. Por carecer de cartabn, alineaba su regla
con la loxodromia ms cercana y conveniente sobre

la carta.
Para la navegacin celeste el requisito principal
era un instrumento para medir la altura de los cuer-

pos celestes. La ballestilla, luego perfeccionada, fue


un insu'umento del siglo XVI; el instrumento comn

del siglo xv fue el astrolabio. Los complicados astro-

un pivote sobre una rosa de los vientos marcada con


los cuatro cardinales y los treinta y dos puntos que
conocemos. Los balancines fueron introducidos al.:.

labios de latn, tanto los orientales como los europeos, que sobreviven en muchos museos, fueron

rededor de 1500. La existencia de la variacin era


conocida, pero la amplitud de variacin en diferen-

concebidos para resolver diferentes problemas retricos de ndole astronmica y astrolgica; y proba-

tes longitudes era cuestin de conjetura. La brjula

blemente nunca fueron usados en el mar. Los as-

26

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

27

trolabios realmente empleados por los navegantes


portugueses eran mucho ms sencillos; su forma
ms simple consista en un disco dividido en grados
con un indicador giratorio Slucto en el centro. El
indicador estaba provisto de pnulas en ambos cxIremos. El instrumeJlto estaba suspendido verticalmente en una argolla colocada en la parle superior.
El observador coga la argolla con la mano izquierda y con la derecha alineaba las pnulas con la es-

trella escogida; luego lea el ngulo sealado por el


extremo superior del indicador. Claro est que era
sumamente difcil mantener con fIrmeza el instrumento en la cubierta de un barco balancendose.
Los exploradores portugueses de la costa africana
preferan, cuando era posible, hacer sus observaciones en tierra. Se dirigan a la costa, anclaban, iban
remando a tierra, y colgaban astrolabios de trpodes
colocados en la playa. En esta posicin hacan sus
observaciones de meridiano y obtenan sus latitudes
con sorprendente exactitud, por lo general.
Para hacer obscrVaciones cn el mar, el siglo xv
cre un instrumento algo ms manejable, un cuadrante rudimentario. Aunque ms ligero y simple
que el asu'olabio, funcionaba conforme a un principio semejante, y no puede haber sido mucho ms
exacto cuando el barco estuviese balancendose.
Coln, en su primer viaje, trajo ambos consigo, un
astrolabio y un cuadrante. Generalmente empleaba
el cuadrante para hacer observaciones de la estrella
Polar. No hay constancia de que hiciera obscrvaciones solares o de que utilizara el astrolabio. En su segundo viaje parece que no lo us.

2) BARCOS

A principios del siglo xv, el comercio martimo de


Europa fuc hecho en barcos sensiblemente inferiores en trazado y construccin a los buques usados
en muchas partes de .Oriente; pero a fines del siglo
xv los mejores barcos europeos eran los mejores del
mundo. Fucron quiz, menos marineros y menos
barlovcnleantes que los juncos de los mares de China, pero en general, en su combinacin de calidad
marinera, resistencia, capacidad de transporte y poder de combate, se mostraron superiores a cualquier
otra embarcacin, y desde entonces han conservado
tarsupcrioridad. La importanci.a de este factor en la
expansin europea es evident~. Tanto en la navegacin como en el diseo de sus buques, los marinos europeos tomaron prestado e imitaron primero,
y luego desarrollaron y mejoraron lo recibido hasta
dejarlo irreconocible.

Gran parte de las mercaderas de la Europa del


siglo xv le transportada en galeras. En el Mediterrneo fueron preferidos los buques de remos por

su seguridad y no depender del viento. Las galeras


ganaron la batalla de Lepanto en ao tan' avanzado
~omo 1570; hasta el siglo XVIII no desaparecieron
por' completo; pero fueron evidentemente inapropiadas para la xploracin o para cualquier clase de
empresa en mares profundos, y para el comercio en
aguas ms agitadas, las naciones martimas "de Europa tenan hacia 1400 considerable cantidad de bu~
qucs de al,tllra que usaban re~os, si acaso, solamente

28

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

cuando intervena la necesidad. Algunos de estos


barcos eran sumamente anchos; y tambin pesados,

de tingladillo por lo general, y de muy vasta manga.


Su construccin les daba estabilidad y permiLia a su
obra muerta alcanzar considerable altura. Para fines
de guerra, el peso era aumentado con "casl~llos" sa-

lientes de combate a popa y a proa para alopr a los


ballesteros y la artillera ligera de la poca, y para
facilitar el abordaje. En la Edad Media, estos castillos haban sido por lo general estructuras u'ansitorias, y las ciudades constructoras de buques tenan
frecuentemente gremios de artfices de castillos,
obreros especializados cuyo oficio consista en transformar los buques mercantes en barcos de guerra

proveyndolos de castillos. Sin embargo, ya por 1400


fue aumentando la prctica de construir castillos de

proa y popa permanentes como parte de la estructura de' grandes barcos, prctica llevada al extremo

a principios del siglo XVI.


El barco europeo de alrededor de 1400 llevaba
casi siempre aparejo de cruz, y las limitaciones de
este aparejo acentuaban la tosquedad del. ca~co.
A menos de que el viento fuese de popa, o casI aSl, el
barco tenda a derivar demasiado y un viento de proa
le impeda salir del puerto. El aparejo de cruz, por
otro lado, tena una gran ventaja: haca posible que
la superficie velera total de un buque fu,:se dividida
en muchas unidades, cada una de tamano que permita el fcil manejo. Por eso un buque de apar~jo
de cruz poda llevar con seguridad un rea de velamen muy grande; y dicho aparejo mostr ser el ms
adecuado para grandes barcos. Sin embargo, en

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

29

1400, el principio de dividir el rea del velamen de


un barco para el fcil manejo estaba en su infancia.
Unos cllantds buques grandes tenan dos o incluso
tres mstiles; los ms slo tenan uno. Cada mstil
llevaba una sola vela atada a una gran verga. Las gavias, principales velas impulsoras de todos los grandes buques bn los aos posteriores, fueron intro-

ducidas despus de 1400, y al principio eran del


tamao de un pauelo.
En general, el buque de vela de la Europa occidental, aunque hacia 1400 haba alcanzado tamao
considerable, era todava tosco y primitivo. Con viento favorable, poda llevar gran nmero de hombres
o voluminosa carga para travesas relativamente cortas. Era completamente inadecuado para seguir las
sinuosidades de costas desconocidas, explorar estuarios, desafiar los peligros de los bajos, las costas de
sotavento y los vientos de proa. El barco de aparejo
de cruz -la nao- no jug papel importante en los
primeros descubrimientos. Los portugueses prefirieron, tomndola prestada, la carabela de vela latina -una embarcacin muy singular que trasluca
la influencia asitica en todas sus lneas-o En esto,
tambin, los rabes fueron sus maestros.
El comercio en mar abierto del Ocano n~ico,
desde Suez a Malabar, fue en el siglo xv casi un monopolio rabe. Aprovechando los monzones peridicos, los patronos de naves rabes sostuvieron un
comercio estacional, regular, como lo hacen actualmente. Los barcos ahora empIcados en el comercio,
especialmente el tipo mayor, el baghlas del Golfo
Prsico, muestran indudable influencia europea en

30

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

el peto de popa, con su primoroso adorno lallado, }'


en' el mtodo de unin de las cuadernas con clavos
de hierro. En el siglo xv todos los barcos rabes
fueron probablemente de extremos iguales y sus
tablones fueron unidos a la estructura con fibra de
bonote. Los rasgos caractersticos del diseo -el
arco de "gancho", la quilla profunda, la falta de castillo de proa elevado, la popa larga- son completamente rabes y fueron entonces casi los mismos que
ahra. Los cascos eran de junta a tope y entonces
como ahora estaban construidos principalmente de
teca de Malabar, material ms durable que el roble
europeo.
Tanlo en el diseo del aparc~jo como clel casco,

los mayores barcos rabes han cambiado probablemente poco desde el siglo xv. Tienen por lo general
dos mstiles con una inclinacin pronunciada hacia
adelante. Cada mstil neva una sola vela laLina; na
vela triangular o casi triangular, cuyo borde principal est atado a una larga verga izada oblicuamente
al mstil. La vela latina es la contribucin especial
de los rabes al clesenvolviniiento de la marina mundial; es tan caracterstica del Islam como la misma
media luna. Es tambin un aparejo muy eficiente y
til. Las cualidades de cualquier vela cuando recibe

viento favorable dependen, en gran parte, de que


tenga el borde principal tan largo y tenso como sea

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

31

nientes. Uno es la dificultad para virar de bordo; la


verga tiene que ser trasladada hasta el tope, maniobra

que resulta complicada y difcil. En las condiciones


de vien to del Ocano ndico, rara vez es necesario

virar de bordo; y si debe cambiar de rumbo, el capitn rabe virar en redondo por lo general. El otro
inconveniente es, ms importante: el tamao y el

peso de la arboladura. El diseo de la vela latina es


de tal naturaleza que slo una vela puede ser colocada en cada mstil. Por ello, las velas tienen que
ser anchas, y se necesita arboladura muy larga para
sostenerlas. La longitud del palo principal es gene-

ralmente casi igual que la longitud total del barco.


Est hecho de dos o tres troncos de teca empalmados y es naturalmente muy pesado. Hay, claro est,

un lmite en el tamao del palo para que pueda ser


manejado, y este factor limita el tamao del barco.
Sin embargo, a pesar de estos inconvenientes, los
buques rabes en general son fciles de manejar,
seguros y marineros; y los usados en la travesa del
Ocano ndico en los comienzos del siglo xv esta-

ban mucho mejor diseados que cualquier barco de


tipo exclusivamente europeo ~mpleado a la sazn.

El apar~jo latino y los conocimientos rabes sobre


el diseo del casco se extendieron al Mediterrneo
a consecuencia de las incursiones musulmanas, y

fueron sin duda estudiados e imitados por los por-

posible; estas cualidades son proporcionadas en la

tugueses durante su larga contienda con los moros

vela latina por el largo de la verga, y por simples ajus-

del norte de frica. Sin embargo, los portugueses

tes puede cambiarse la posicin de la vela adaptndola a casi cualesquiera condiciones de vicn too
El aparejo latino rabe tiene dos graves incon~e-

conservaron los mtodos europeos de construccin


de casco y ligazn. A consecuencia de ello, las carabelas en que 'los capitanes del prncipe Enrique

32

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

hicieron la mayora de sus viajes difirieron en

aparc~

jo y diseo, aunque no en constnlccin, de los barcos


de apar"jo de cruz del resto de la Europa occidental, y semejaban en muchos respc'ctos a' los sambuks
que pueden ser vistos hoy en cualquier puerto del
Mar Rojo.
No obstante, los portugueses, a diferencia de los
rabes, no se contentaron con el aparc::jo latino tal
como lo encontraron. la carabela no se mantuvo en
un tipo permanente; se desarroll constantemente
a lo largo del siglo XV, a medida que los largos viajes
de exploracin mostraban 'sus defectos. En primer
lugar, la dificultad de virar a bordo fue vencida
acortando las vergas, colocndolas ms verticales y
ajustndolas ms apretadamente a los mstiles. Esto
hizo' innecesario trasladar la verga hasta el tope en
el viraje, mantenindola siempre al mismo lado del
mstil como en las modernas barcas latinas del Me'"
diterrneo. La prdida de superficie velera ocasio"nada por estos cambios fue compensada con la instalacin de un palo de mesana, dando as a la
carabela tres mstiles en lugar de dos.
Sin embargo, el nmero de mstiles no poda aumentar indefinidamente, y cuando los navegantes
portugueses se alejaron cada vez ms de su patria,
comenzaron a encontrar sus carabelas demasiado
pequeas para los largos viajes que deban hacer y
las provisiones que deban llevar. Hemos visto que
un buque de aparejo meramente latino no poda ser
aumentado de tamao ms all de cierto punto sin
prdida de eficiencia, y que los rabes nunca encontraron solucin a este problema. Hacia fines del

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

33

sig~o 'xv, los diseIladorcs de barcos de Portugal y Espana encontraron una solucin al combinar en una
nave las ventajas del aparejo de cruz europeo Con
las del latino-oriental. Esta nave fue la carabela redonda, la carabela de aparejo de cruz, empleada en
la mayor parte de los vi~es de descubrimiento de
fines del siglo, xv y principios del XVI. Tuvo una clase de aparejo de bergantn primitivo, generalmente
co~ velas ~cu~dradas en el trinquete -papahgo y
gaVIa, y mas tarde tambinjuahete_. Conservaba el
aparejo latino en el palo mayor y el de mesana. La
distribucin de las velas cuadrada y latina vari en
algn grado. El palo mayor poda ser de aparejo de
cruz como el trinquete; a veces haba cuatro mstiles, dos de ellos de aparejo de cruz. La carabela con
aparejo de cruz conserv las ventajas de la latina
cuando navegaba de bolina, y su mayor extensin
de velamen la hizo mucho ms rpida en la carrera.
La afortunada combinacin de los aparejos de
cruz y latino en una embarcacin, fue un acontecimiento de shma importancia en la historia de la
navegacin europea. Se extendi rpidamente no
slo a las emb~rcaciones ligeras del tipo de las carabelas, sino tarpbin a los grandes barcos. A Plincipios del siglo XVI, los barcos de toda Europa estaban
provistos normalmente de una o ms velas latihas.
El famoso [-lenri Grace d Dieu, por ejemplo, construi.
do por orden de Enrique VII, aunque conserv el
diseo tradicional del casco, con sus enonnes castillos de proa y popa, fue de aparejo compuesto. Tena cinco mstiles, tres de apan~jo de cruz; y los otros
clos latinos; y aunque barco muy grande para su

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

LOS INSTRUMEN)"OS DE LOS EXPLORADORES

poca, era un velero hastante rpido, poda navegar


bastante pegado al viento, y era mucho ms fcil de
gobernar de 10 que hubiera sido con slo aparejo

rece haber sido rutina diaria de los vigilantes de la

de cruz.

haca en un hornillo, en la proa, cuyo fondo estaba

34

La extensin del aparejo combinado hizo posible


un cambio en la naturaleza de los vi~es de explo-

35

maana. Durante el mal tiempo no haba probablemente espacio seco alguno en el barco. La cocina se

lleno de arena. Sobre la arena se haca fuego de lea

racin. Los primeros viajes por las costas del frica

cuando el tiempo lo permita. La comida consista


en carne salada de vaca y puerco, alubias, garbanzos

occidental fueron exploraciones realizadas por una


o dos carabelas. Los viajes posteriores a la India y a

y galleta; con excepcin, quiz, de un suministro


racio'nado de ,provisiones frescas para la cabina de

travs del Atlntico, desde la ltima dcada del siglo


xv, fueron hechos por poderosas flotas que com-

popa. Es interesante sealar que en Lisboa haba


grandes hornbs de galleta que pertenecan a la corona y slo a un tiro de piedra del palacio real. Como

prendan tanto harcos como carabelas, los dos tipos


que entonces eran capaces de navegar en compaa
con cualesquiera tiempos regulares; y las carabelas
vinieron a ser empleadas, en cierto grado, como
escoltas de los grandes barcos cargueros.

el agua en' pipa se corrompe pronto, se llevaban


grandes cantidades de vino, siendo de litro y medio,
aproximadamente, la racin normal diaria por hombre. Las pipas de vino yagua constituan el princi-

Se saca en limpio de todo esto que las carabelas


espaolas y portuguesas del siglo xv eran (iJertes,

pallastre del buque.


La flota de Coln en su primer viaje transport

fciles de manejar y marineras. No eran las tinas o

noventa hombres, de los cuales quiz cuarenta navegaron en la Santa Maria. Teniendo en cuenta que
no era mucho mayor que un pesquero de Brixham,
iba atestada conforme a las normas modernas; pero
como no llevaba ~oldados, iba mucho menos atibo-

Cascarones de la historia popular, y todas, aun las ms


pequeas, estaban completamente cubiertas. Deben
haber sido, sin embargo, sumamen te incmodas.
No tenan sitio para dormir, excepto la cmara para

los oficiales en la popa. Por regla general, una carabela no tena castillo de proa levantado y la punta
de proa estaba llena de cables y aparejos. No haba

rrada que las oaves de guerra de la poca. La tripulacin parece: haber trabajado con arreglo al, sis-

hamacas, que fueron invento de los indios americanos. La tripulacin dorma sobre cubierta o sobre

mismas que las actuales. El capitn y el piloto eran


los oficiales que mandaban las dos guardias. En esta

las cubiertas de escotilla como m"jor poda, y si ha-

poca, los barcos destinados a la guerra naval llevaban frecuentemente un capitn de mar que diriga

ba mal tiempo, abajo. Esto debe haber sido muy


desagradable; adems de la ratas y cucarachas, todos
los barcos de madera hacan agua, y el bombeo pa-

tema de dos guardias, siendo las guardias casi las

el barco y un piloto que gobernaba, as como el


capitn que .lo mandaba. El capitn no era necesa-

36

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

riamente un marino profesional; en un buque de


guerra era a menudo un militar. Solamente con el

desarrollo de la artillera naval los soldados fueron


desposedos del mando naval.

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

37

proay popa-o Tenan por objeto reforzar la accin


de los ballesteros y arcabuceros en el cometido de
barrer al enemigo de la cubierta superior. Sin em-

bargo, la carabela portuguesa, muy empleada para


exploracin y escolta en mares dificiles, no tena
castillo de proa levantado, sino slo una modesta

3) ARMAS

toldilla y careca de torres de combate. En las carabelas, los caones estaban montados en las amuras y

Los combates navales a fines de la Edad Media consistan principalmente en colocarse al costado y
abordar. Las galeras iban a ve,ces provistas de espo-

en la toldilla'l y si se necesitaba un poder de fuego


mayor, eran alineados a lo largo del combs y disparaban por encima de la borda. Hacia finales del

lones, pero no es probable que con ellos hayan he-

siglo xv, se abrieron caoneras en las bordas para

cho mucho dao. Barcos de vela destinados al combate fueron reconstruidos en la proa y la popa, con

que los caones disparasen a travs de ellas. Una vez

el objeto originalmente de dar a los lugares de abordaje la ven taja de la altura. Estas superestructuras
mostraron ser tan tiles a los fines dd alojamiento
de personas, que continuaron siendo rasgo caracte-

rstico de casi todos los grandes buques mucho despus de haber desaparecido su razn de ser original.
En los siglos xv Y XVI los castillos y torres de combate en los buques de guerra estaban guarnecidos
por soldados, que eran llevados para combatir y que
constituan un cuerpo distinto del de los marineros
que realizaban las faenas del barco.
Es difcil decir quin, y cundo, introdujo primero
la artillera naval. Probablemente fueron los venecianos los primeros en usarla en el siglo XIV, en sus
incesantes peleas con los genoveses. A mediados del
siglo xv, la mayora de los grandes barcos de guerra

europeos llevaba caones -generalmente pequeas


piezas de bronce eh las estructuras de los castillos de

introducida la prctica del fuego por los costados,


se extendi rpidamen te a los grandes buques de
las naciones europeas. La sustitucin de los caones

fundidos por los armados produjo tambin un tipo


de artillera demasiado pesada para ser alojada en
las estructuras de los castillos, y a comienzos del si-

glo

XVI

los constructores de buques dieron con la

idea revolucionaria de montar los caones entre

puentes y ahondar los lados del barco con troneras.


Al principio, estas troneras eran pequeos agujeros

redondos que no permitan giro alguno a los caones, de modo que todo el fuego tena que ser en
lnea recta; pero a lo largo del siglo XVI, se convirtieron en grandes troneras cuadradas con escotillones
engoznados, que podan resguardarse contra el mar
en caso de mal tiempo. Los caones fueron luego provistos de cuas para levantarlos y aparejos para apuntalados, y as siguieron equipados hasta el siglo XIX.

El desenvolvimien to del fuego por los costados

38

LOS INSTRUMENTOS DE LOS EXPLORADORES

no slo influy en las L.'.cticas navales, sino en la


construccin de buques. El montaje de gran nmero de caones a lo largo de los costados de los barcos
aument el peso de la parte superior y la tensin
sobre el maderamen de los barcos. El deseo de contrarrestar estas tendencias, entre otras razones, determin la inclinacin de los costados hacia adentro, lo cual se volvi rasgo caracterstico de los navos
de guerra de madera desde el siglo XVI en adelante.
En casos extremos, especialmente en los grandes
barcos espaoles, la anchura de la cubierta superior
era slo como la mitad de la anchura que tenan en
la lnea de flotacin. Cuando dos de tales barcos se
encontraban uno al lado del otro, sus bordas estaban tan alejadas que era sumamente dificil el abordaje; circunstancia que contribuy a realzar la importancia de la artillera en los combates navales.
Los portugueses, guas de toda Europa en cuestiones nuticas durante el siglo xv, parecen haber
sido los primeros en reconocer al can y no al soldado de infantera como principal arma en la lucha
naval, y en utilizar caones contra los barcos del
enemigo ms que contra sus hombres. Significativamente, las primeras batallas en que se luch atenindose al principio del hundimiento de barcos
por medio del Fuego de los caones tuvieron lugar
en el Ocano Indico, y no en el Atlntico o en el
Mediterrneo.

n. LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS


1) Los CRUZADOS y EL MAR

La toma de Cleuta puso a los portugu~ses en posesin de numerosa infonnacin sobre Africa que no
era asequible a otros europeos. En Ce uta, el prncipe Enrique debe haber odo hablar de las caravanas que cruzaban el desierto hacia Timbuktu y
regresaban con marfil y polvo de oro obtenidos por
trueque con los negros de la cuenca del Nger. Sea
cual fuere la naturaleza precisa de esta informacin,
condujo a despertar un creciente inters por frica.
En 1419, al ao siguiente de su segunda expedicin a Ceuta, el prncipe Enrique acept el cargo
ms o menos sinecura de gobernador de Algarve, la
provincia ms meridional de Portugal. Se retir de
la corte y de la poltica y comenz a'levantar su pequea rcsidenf=ia en Sagres, en el Cabo San Vicentc,
la punta rocosa del suroeste de Portugal. Aqu, dominando el Atlntico, mantuvo su pequea corte,
formada en gran parte por hombres de mar o interesados en el comercio y la exploracin martimos.
No slo navegantcs, sino' astrnomos, constructores
de barcos, cartgrafos, fabricantes de instrumentos,
m llchos de ellos italianos, fueron invitados a visi tal'
Sagres, para 'trabajar a expensas y bajo la direccin
del prncipe Enrique. Desde 1420, el prncipe co:3D

10

LOS CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

menz a enviar desde el prximo puerto de Lagos.


una serie de expediciones pequeas pero regulares

y la esperanza de entrar en 'contacto con alguno de

a explorar la costa occidental de frica.

i'"

En el Cabo San Vicente no hubo un prematuro florecer del Renacimiento; el prncipe Enrique, aunque
figura de notable relieve, tambin era un inveterado conservador. Azurara, el cronista de las hazaas
del prncipe Enrique. contemporneo suyo, enumera
los motivos que lo movieron a organizar estos viajes,
y afirma que el primero fue el deseo de saber qu
haba ms all de las Canarias y del Cabo Bojador.
Sin embargo, no hay ningn indicio de una curiosidad cientfica o desinteresada; el propsito era prctico y queda mejor exp1i~ado por el segundo motivo:
el deseo de establecer lucrativos comercios nuevos,
puede suponerse que con los productores de oro.
Desde luego, AzUlara insiste en .que slo se comerciara con pueblos cristianos, que los exploradores
esperaban encontrar ms all de las tierras de moros.
Es esta una comn doctrina medieval. Aunque algu~
nos puristas consideraban a todo comercio como
incompatible con la condicin de caballero, muchos
consideraban legtimo privar de recursos de guerra
al infiel por medios indirectos, si los directos fallaban. Los objetivos tercero, cuarto y quinto que menciona Azurara son, todos, tradicionales metas de
cruzada: investigar la extensin del poder de los
moros, convertir paganos al cristianismo y buscar
una alianza con todo gobernante cristiano que pueda encontrarse. la duradera leyenda del preste]uan,
sostenida indudablemente por los nlrnores del,reino
capto de Abisinia, se localiz por entonces en Mrica;

41

tales gohernantes relacion6la exploracin de frica


con la viqja cruzada mediterrnea. El ltimo y ms
poderoso motivo atribuido por Azurara al prncipe

fue su deseo de cumplir con las predicciones de su


horscopo, que lo comprometa a "emprender gran-

des y nobles conquistas y, sobre todo ... , a intentar el


descubrimiento de cosas ocultas a otros hombres".
Tambin sta es una tradicional actitud medieval, que
nos recuerda que en tiempos del prncipe Enrique
los conocimientos astronmicos se aplicaban, an
ms que a la navegacin, a la prediccin del futuro.
En general, fue por tradicionales motivos medieva-

les y con una dotacin intelectual medieval como el


prncipe Enrique se lanz a la tarea de organizar la

exploracin del frica occidental.


El progreso en los primeros aos fue sumamente
lento. Pasaron catorce antes de que un barco europeo

se arriesgara ms all del gabo Bojador, el primer


mojn principal en la costa occidental de frica. El
Cabo Bojador era un obstculo formidable para los
barcos que navegaban pegados a la costa. Los navegantes se detenan tambin por el viejo terror, heredado de los rabes, al verde mar tenebroso; y por el
temor de que el mar tropical estuviera hirviendo, o

de que el $01 tropical los volviera negros. Pero el


prncipe Enrique era perseverante y tenaz, y finalmente un j<;>ven caballero llamado Gil Eannes dobl
con una carabela el Cabo Bojador y demostr que
el mar del sur era igual que el del norte. Despus de

1434, la exploracin continu fcilmente a un ritmo


mucho ms rpido.

42

LOS CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

El escepticismo de los que crean que ningn provecho se sacara de las expediciones al frica, fue el
segundo obstculo psicolgico por vencer. Estos escpticos fueron refutados en 1441, ao en que una
carabela trajo de la costa sur del Cabo Bojador una pequea cantidad de oro en polvo y algunos cautivos
negros. En los cinco aos siguientes, las naves portuguesas trajeron cerca de mil esclavos, capturados
o comprados a los jefes del litoral comprendido entre
el Cabo Bojador y el Cabo Branco, cabo este ltimo
que fue alcanzado en 1442. Los cautivos eran ben
tratados, segn las normas de la poca. Fueron instruidos cuidadosamente en la fe crisuana y algunos
utilizados como intrpretes en expediciones posteriores. El comercio de esclavos lleg a extenderse
tanto C]ue en ] 448 el prncipe Enrique orden la
cOllstrucciu de un fuerte y depsito en la isla
,.{\I."guim, en la baha formada por la curva del <d!I?
~_:.a~o. Este depsito de Arguim fue la primera factora comercial europea en ultramar.
Cuando el prncipe vio que los descubrimientos
por l organizados tenan considerable valor comercial, obtuvo de su hermano el rey el derecho exclusivo de visita y comercio de la costa de Guinea. A
mismo t.iempo, trat de hacer de Guinea una empresa atractiva por motivos religiosos, y obtuvo de
varios papas concesiones de indulgencia plenaria
para todos los que participaran en la exploracin
africana; asimismo, recihi la coniirmaci6n papal de
su propio monopolio de conversin al cristianismo
de los negros africanos. Esta costumbre de recurrir
al papa para la confirmacin de los descubrimicn-

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

43

tos ultramarinos fue un rasgo importante de la diplomacia de la poca, y produjo ms tarde embarazosas complicaciones, cuando Espaa y otras naciones
se lanzaron al campo de las exploraciones martimas. Esto coloc en buena situacin al prncipe
Enrique y constituy gran parte integrante de su
poltica -la poltica de apartar a los portugueses de
los asuntos iberos y europeos, e interesarlos en actividades en que su pericia como navegantes y. constructores de barcos les permitiera aventajar a naciones mucho ms fuertes-o El prncipe Enrique
emple generosament.e su monopolio, y ayud financieramente a mercaderes y exploradores tanto
extranjeros como portugueses. El veneciano Cadamosto, por ejemplo, hizo viajes con autorizacin del
prncipe Enrique a las islas del Atlntico y del frica
occidental, hasta la Gambia, en 1455 y 1456. Cadamosto escribi diarios que contienen descripciones
vvidas de los sitios que explor, observaciones sobre
comercio y navegacin, y una riqueza de detalles
amenos tales como la ms convincente descripcin
primItiva de un hipoptamo y algunas sugerencias
tiles sobre cmo cocinar huevos de avestruz. Est.:'l
locuacidad de Gadamosto es una compensacin grata del silencio de los portugueses contemporneos.
La poltica oficial portuguesa fue de reserva por'lo
que tocaba a los descubrimientos, y esta reserva fue
ms estrecha y rgida despus' de la muerte del prncipe Enric1l1c.
El prncipe Enrique muri en 1460. De las muchas conu"ibuciones contemporneas a su obra, dos
son sobresalientes. Una, la Crnica del descubrimiento

LOS CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

y conquista de Guinea, de Azurara, que es un panegrico, pero sincero y convincente. La otra es una contribucin indirecta -el mapamundi de Fra Mauro-o Este famoso mapa, de gran tamao y exquisita

manos, por lo menos el regente, prncipe Pedro, y


durante la vida de ambos prncipes se convirti por
algn tiempo en asunto de sumo inters nacional.
Sin embargo, despus de la muerte de Pedro, ocu-

44

hechura, fue dibujado en el convento de Camaldolese de Murano, en Venecia, por encargo del rey de
Portugal Alfonso V, sobrino del prncipe Enrique.
Se dice que Cadamosto contribuy a dibl~ar el continente africano. El mapa fue terminado un ao antes de la muerte del prncipe Enrique; su rasgo ms
sobresaliente es el registro de los descubrimientos
hechos durante su vida, desde Ceuta a Sierra Leona.
Ninguno de los relatos de la poca o'ec~ pruebas de que el prncipe Enrique pensara slqutera en
la posibilidad de llegar a la India por mar. En aquella poca los europeos slo de odas saban de la
India. Y conocan sus productos. Las ventajas comerciales del contacto directo eran obvias, si tal
contacto resultaba factible. Sin embargo, slo en los
ltimos aos de Enrique descubrieron sus capitanes
el curso oriental de la costa de Guinea al sur de ~ierra
Leona, haciendo surgir esperanzas de que Mrica
fuera una pennsula, pese a las enseanzas de :010:
meo. Al surgir esta posibilidad, naturalmente anadlO
un nuevo y poderoso motivo para explorar la costa
africana.
2) EL CABO

DE LAS TORMENTAS

Aunque la exploracin de frica empez como l~na


aficin particular del prncipe Enrique, tuvo la Sllnpata, y probablemente la ayuda, de uno de sus her-

45

rrida en 1449, disminuy el ritmo de las exploraciones; y cuando muri el prncipe Enrique y su
monopolio Pfs a la corona, sobrevino una pausa
de ms de diez aos sin ningn descubrimiento

principal. La siguiente fecha importante fue 1471,


cuando Fernando Poo descubri la isla que lleva su
nombre cerca de la desembocadura del ~ger, y
tambin el definido curso meridional de frica un
poco al norte del ecuador. Esto debe haber constituido un fuerte desengao para los hombres que
esperaban que la India estuviese casi al dar la vuelta;
y cuatro atlOS despus, en 1475, hubo una interrupcin an ms seria, bajo la forma de guerra con Espaa, originada por la pretensin portuguesa al
trono de Castilla. En esta guerra, cruel y destructiva,
Portugal fue derrotado, e Isabel qued confirmada
como reina de Castilla; pero como OCUlTe a menudo,
los portugueses, que perdieron la guerra, "ganaron"
el tratado, al menos desde el punto de vista colonial. Entre sus muchas clusulas, el tratado de Alca~vas en 1479 confirm a Portugal el monopolio
del comecciQ,'_c_olonizaciri'y- exr-Ior)..cin de lacosta occidental africana y l_~_.l~osesin de todasJ.~~.islas
<:smocida....~~l .~...!J~!1!!CO, excepto las Canarias que
continuaron bajo el dominio espaol. El primero de
una larga serie de tratados europeos que determinaron las esferas de influencia colonial constituy,
pues, un triunfo diplomtico para los portugueses.

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

Dos aos ms tarde mora Alfonso V y le suceda


Juan II, uno de los prncipes ms capaces y menos
escrupulosos de su siglo, competente gegrafo y apa-

sionado por los descubrimientos. Una de sus primera disposiciones fue un decreto prescribiendo que
todos los barcos extranjeros que navegasen por la
costa de Guinea podan ser hundidos o apresados sin
averiguaci6n alguna. En el caso de ser apresados,
sus oficiales y tripulantes deban ser arrqjados a los
tiburones, que se saba infestaban aquellas aguas.
En parte para c:jccutar esta disposicin, }' en parte
para facilitar el comercio y defender a los mercadefes contra los ataques de los nativos,Juan II emprendi en 1482 la construccin de un segundo fuerte
y depsito en la costa africana, en una escala ms
ambiciosa que el antiguo de Arguim. Elmina, en la
caleta de Benin, fue el sitio escogido. La piedra em~
pleada en la construccin del castillo fue enviada
desde Portugal, con un pequeo ejrcito de trabajadores. Elmina se convirti pronto en capital mar~
tima y comercial de los descubrimientos africanos y
en centro de un floreciente mercado de esclavos,
marfil, polvo de oro y pimienta de Malagueta -la
ordinaria pimienta negra de la costa de Guinea-.
Una parte de las ganancias de este comercio fue
dedicada al financiamien to de una oficina hidrogrfica y de una escuela de navegacin.
Teniendo los recursos financieros de la corona a
su disposicin, y careciendo de la paciencia del prn~
cipc Enriquc hacia sus servidores intiles, Juan 11
logr rpidos resultados en la exploratin d~ frica.
Los capitanes ms distinguidos que estuvieron a sus

LOS 'CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

47

rdenes fueron Diego Cao }' Bartolom Daz. En


1483, Cao lleg a la desembocadura del Congo y lo
explor algo remontndolo. En 1486, en un segundo
viaje, naveg hasta el cabo Cross. En el ao siguiente Bartolom Daz sala de Lisboa para emprender
el famoso viaje que habra de resolver el problema
de la extremidad meridional del frica.
Muy poco se sabe sobre Daz. No se conoce reU'a~
to alguno de l y se carece de relaciones detalladas y
fidedignas de su viaje. Probablemente fue un hombre de origcn lTluy humildc, como la mayorfa de los
marinos profesionales de su poca; pero debe haber
sido un navegartte muy capaz, pues Vasco de Gama,
diez aiios dc~pu~s, pudo seguir sus indicaciones con
exaclitucl y buen xito. Sabemos que su experiencia
fue empleada en el diseo y equipo de los barcos de
la ilota de Vasco de Gama.
La hazaa de Daz flle alg? ms que una mera
continuacin de la navegacin meridional. El cabo
de Buena Esperanza no es el extremo meridional de
frica. La punta ms al sur es el Cabo Agulhas, mu~
cho ms al este.' Entre ambos se encuentra la baha
False y un trecho dificil de costa con una corriente
de este a oeste. Pero Daz era un navegante afortu~
nado y hbil. Estaba a la altura de la baha Walfish o
en las inmediaciones, cuando un fuerte viento el-el
norte cogi a sus buques y los empl0 hacia el sur
con poca vela, (~urante trece das, lejos de la costa.
Cuando moder el viento, Daz vir a la izquierda
para ganar de I~UCVO la costa occidental de {i-ica;
pero ya haba pasado el cabo sin saberlo, y casual~
mente recal en la baha Mossel en el Ocano ndico.

48

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

tos CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

A Daz le hubiera gustado explorar ms all, pero


sus hombres estaban cansados y temerosos, e inclinados a amotinarse, y sus dos carabelas eran peque-

a la Illdia; pet"o ell realidad dicha nota no 7.aIp6

as y estaban mal provistas para navegar ms lejos,


por lugares desconocidos. Haba dejado su navoalmacn en la baha de Walfish, y decidi volver all

cuatro embarcaciones: tres barcos de aparejo de cruz


con palos de mesana latinos, y una carabela latina;
por t.c1.nto, iba a comerciar y no solamente a explorar.
Dc:jando a un lado los resultados, el viaje fue memorable por s mismo como magnfica hazaa martima. Aprovechando la experiencia de Diaz, De Gama
se mantuvo lejos a travs del Atlntico hasta que
alcanz y pas las zonas ele comercio; evitando as la
regin de calmas ecuatoriales y realizando, sin comparacin, la trave::;a ms larga hecha hasta entonces
por un barco europeo remontndose en alta mar.
sta fue la ruta que seguiran despus generaciones
de navegantes posteriores a la India; ruta intrpida
entonces cuando estaba en paales la navegacin
celeste.

para unirse a l. Por 10 tanto, fue en la travesa de


regreso cuando Daz vio por primera vez el gran
cabo que haba estado buscando. Segn el cronista

Barros, lo llam primero Cabo de las Tormentas; fue


el rey quien, al regreso de Daz, lo rebautiz con el
nombre de Cabo de Buena Esperanza.
Durante algunos aos sera el cabo de la esperanza diferida. El camino a la India pareca abierto; sin
embargo. los viajes a la India no seran emprendidos

por pequeos reinos europeos sin la debida reflexin. La atencin del rey estaba puesta en inquietudes polticas y disputas de sucesin; y para perturbar ms la situacin, en marzo de 1493, la Nia
de Coln entraba en el Tajo, habiendo regresado
-segn deca la tripulacin- a travs del Atln tica, de la parte ms oriental de Asia. Si Coln estaba

en lo cierto, se haba perdido la mejor parte de un


siglo de exploraciones portuguesas; la presa que

pareca estar en las garras de Portugal haba cado


inmerecidamente en manos de Espaa; habra gue-

rra inevitablemente. De hecho, los asertos de Corn


no engaaron mucho tiempo a los portugueses; sin

embargo,

condl~eron

a largas y speras negocia-

ciones, ideadas por los portugueses para impedir o


limitar las exploraciones espaolas ulteriores. Hasta
1495 no fue tomada la decisin de enviar una ilota

49

hasta 1497.
La !Iota de Vasco de Gama estaba formada por

De Gama toc en varios lugares de la co::;ta oriental afrkana p~ra abastecerse de agua y combustible,
yen el puerto 'de Malindi recogi a un piloto musulmn, lbn M~jid, deparndole la suerte uno de los
principales expertos en navegacin celeste de su po.
ca. Con !a ayuda de lbn Majid, naveg a travs del
Ocano Indico hasta Calicut, uno de los mas imporw
tan tes puertos de especias de la costa Malabar~ El
recibimiento que all le hicieron no fue particularmente prometedor. Las mercancas portuguesas
-chucheras y ropa de lana, en su mayor parteeran inapI'opiadas para el mercado hind. El rgulo
hind de Calicut no estaba dispuesto, naturalmente,
a renunciar a sus provechosas relaciones rabes, y

50

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

los mercaderes rabes all residentes lo presionaron


cuanto pudieron para que rehusara dar facilidades

la macis, en Clebes y otras islas de las Indias orientales, de donde salan por el puerto de Macasar. El
jengibre es un producto chino, aunque una clase

a los portugueses. No obstante, De Gama, con gran


dificultad y persistencia, recogi cierta cantidad de
pimienta y canela. Con esta carga regres a su tie-

rra. Empezaba la larga historia de la intriga europea


con los prncipes de la India. Durante su vj~e, que
dur ms de dos aos en total, De Gama pas ms
de trescientos das en el mar y perdi casi una tercera parte de su tripulacin, probablemente a consecuencia del escorbuto.

3) EL COMERCIO

DE ESPECIAS

Es conoci.miento muy comn de la historia econmica que las comunidades agrcolas de Europa. anles del siglo XVII al menos, padecan un dficit crnico de forraje de invierno para el ganado. Gran
can tidad de bestias tenan que ser sacrificadas cada
otoo, y su carne conservada para el consumo invernal, salndola o adobndola. De ah la constante
e inagotable demanda de especias para e! condimento y la conservacin. La sal era el preservador
ms comn y barato (aunque no particularmente
barato conforme a pautas modernas) ,'y mucha de la
provisin de sal de la Europa occiden tal vena de
Portugal. Aparte de la sal, las especias preservadoras
se producan todas en los pases tropicales: la pimienta, la especia ms comn, en la India, en las ludias orientales y. una clase muy inferior, en el frica
occidental; la cancla, en Ceiln, y la nuez moscada y

51

inferior se da tambin en Malabar. El clavo. la ms


preciada de las especias preservadoras, vena de la
ms reducida rea productora. unas cuantas islas
pequei1as del grupo de las Molucas, que comprende las islas Tidore, Ternate, Amboina y Banda. Para
complelH.r la lista de mercancas orientales, es conveniente aadir a las especias algunos productos que
alcanzaban altos precios en Europa, y que venan
por las mismas rutas: seda china; tela de algodn
hind; ruibarbo de la China, muy preciado en medicina, y piedras preciosas de varias clases -esmeraldas de la India, rubes del Tbet y zafiros de
Ceiln-o
.
El desarrollo del mercado de especias en el siglo
xv estaba muy ligado a la expansin de! Islam hacia
el occidente y el oriente, a expensas de cristianos e
hindes. Los turcos otomanos aterrorizaban a la
Europa oriental. Otros pueblos del Asia central presionaban en la India. Unas cuantas dinastas musulmanas extranjeras se haban establecido ~esde haca
tiempo en Delhi, y una ristra de sultanatos musulmanes dbilmente organizados gobernaba la costa
occidental hasta Coa. En el sur nicamente sobreviva el poderoso y rico reino de Vijayanagar como
principal plaza fuerte del poder hind. Al mismo
t.iempo, el Islam estaba extendindose por mar. Los
colonos uabes haban controlado largo tiempo las
ciudades y el comercio del frica oriental hasta Mozambique. Los mercaderes musulmanes difundan

52

LOS CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

1.0S CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

su religin por las Indias orientales y estableCan


principados mercantiles. Sultancillos, frecuentemen-

j::\do en su mayor parte por los rabes y musulmanes


sometidos a ellos. Las casas mercantiles de Arabia,

te de raza malaya y por lo general de religin musulmana, estaban establecidos como prncipes mercaderes en las ms importantes islas productoras de
especias. En cualquier sitio de Oriente adonde iban
los europeos cristianos vean stos que los musulmanes se les haban adelantado, y hacia 1500 la produccin y el mercado de especias estaban mayormente en manos de los musulmanes.
En la Edad Media, gran parte del comercio en tre
Oriente y Occidente se efectuaba por tierra a travs
de Asia. Por lo que respecta ala Europa occidental,
las actividades de los turcos reducan considerablemcnte la importancia de esta ruta. El comercio
martimo oriental es el que nos interesa principalmente. En su extremo oriental, el comercio era manejado por los chinos, cuyos juncos recogan el clavo,
la macis y la nuez moscada de las Indias orientales y
los llevaban al gran puerto malayo de Malaca. De
Malaca a la India, a travs de la baha de Bengala, el
comercio haba cado hacia 1500 en manos de los
mercaderes musulmanes, ya hindes, malayos o rabes. En la India, los cargamentos del Lejano Oriente,junto con la canela de Ceiln y la pimienta de la
India, eran vendidos en los puertos de especias en
la costa Malabar -Cochin, Calicut, Cananore, Goay ms al norte en los puertos de Gujerat, especialmente Diu. La poblacin de estos puertos era principalmente hind, aunque algunos, incluyendo Diu
y Goa, tenan soberanos musulmanes. Su comercio
con el resto del litoral del Ocano ndico era mane-

Egipto y frica oriental tenan depsitos y comisionistas, pagando a los gobernantes locales por el
privilegio. Traan a Malabar caballos de Mesopotamia
y cobre de Arabia. De Malabar sus dous salan con
cargas sumarr:tente valiosas para los puertos del Mar
Rojo y del golfo Prsico; y las especias, despus
de haber sido conducidas por tierra a los puertos de
Alejandra o Siria y de haber pagado fuertes impuestos en El Cairo o Bagdad, eran compradas por los
mercaderes venecianos para su distribucin en Eu~
ropa. El costo del comercio era enorme; pero tambin lo era la ganancia. Se deCa que un mercader
que embarcase seis cargas y perdiese cinco, todava
sacaba algn beneficio al vender la sexta.
Hasta la llegada de los portugueses a la India, el
L~jano Oriente conoca a los europeos principalmente por los relatos de misioneros franciscanos del
siglo XIII, tale como Carpini y William de Rubrnck,
que haban visitado los dominios de los khanes trtaros, y por el sin igual viajero y observador Marco
Polo. Estos hbmbres viajaron desde Europa a Asia
por tierra, o ~n parte por rutas terrestres. Por eso,
naturalmente, aunque la intencin de los portugueses era establecer comercio por mar con la India,
Juan 1I no desde las posibilidades de exploracin
por tierra como medio de obtener informacin y de
establecer contactos preliminares. En la novena dcada del siglo XIV fueron enviados algunos exploradores-embajadores a varios lugares del Oriente para
averiguar lo que pudieran acerca de la India, y. si

54

LOS CRISTIANOS YLAS ESPECIAS

LOS
, CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

55

era posible. establecer relaciones con el Preste Juan.

Gama, zarp, en 1502. Era una flota poderosa y bien

El ms afortunado de estos viajeros portugueses fue


Pedro de Covilham, que sali de Lisboa en 1487, el
mismo ao en que Daz emprendi su viaje al Cabo.
Covilham, que hablaba rabe, viaj aparentemente
como mercader siguiendo la Va de El Cairo a Adn,

armada, constituida por catorce barcos. Con ella

donde tomo un dou rabe para ir a Calicut, e hizo

batalla naval en la lucha por el control del Oriente,

un reconocimiento de los puertos de la costa Ma~


labar. De all regres en otro barco rabe al frica
oriental, donde visit varias ciudades rabes, regresando luego a El Cairo. Posteriormente logr Covilham llegar a Abisinia, donde permaneci los ltimos trece aos de su vida. Pero antes de abandonar
El Caira por segunda vez, encontr mensajero con

quien enviar un informe de su viaje a Juan n. Por


tanto, en 1495, los que proyectaron la expedicin de
Vasco de Gama tenan ante s no slo el informe

realiz De Gama un fuerte bombardeo a la ciudad


de Calicut, acontecimiento importante en la historia de la artillera naval y en las relaciones indoeuro-

peas. De Gama tambin libr y gan la primera


contra una flota equipada por los rabes de Malabar.
Aunque numerosa, la flota rabe careca evidentemente de habilidad para la maniobra y su artillera
era pobre. Fue casi aniquilada por una armada portuguesa mucho ms pequea que haba.sido entrenada en el empleo de los caones y a maniobrar
como escuadra.
Estos primeros viajes a la India demostraron que
una flota portuguesa, si estaba bien armada y dirigida, poda de'rrotar a cualquier flota asitica en mar

de Daz sobre la ruta marina hasta el gran ro Fish,

abierto. Otl'a prueba fue proporcionada por la deci-

sino tambin la relacin de Covilham tocante a los .


puertos y el comercio de la costa Malabar. Por tanto, 0
De Gama saba lo que deba buscar; y cuando regre-

siva victoria de Almeida, primer virrey portugus,

s con las nuevas de su triunfo, en 1499, el gobierno


portugus tena preparado un minucioso plan para
un comercio organizado, que inclua el establecimiento de factoras en los puertos de la costa Malabar y el despacho de flotas anuales con carta real.

En 1500 zarp una flota al mando de Pedro lvarez Cabral, quien a su llegada a CaliOla se enemist
con los mercaderes musulmanes residentes y con

las autoridades hindes, y estableci una factora en


el puerto rival de Cochin, costa ab~jo. La tercera ilota a las Indias, mandada otra vez por Vasco de

sobre las flotas combinadas de Egipto y Gujerati,


fuera de Diu en 1509. Sin embargo, continuaba siendo una realidad que en comercio prspero y franco
los portugueses no podan competir con los rabes
ni contar con la buena voluntad de los rajs hindes
locales. Las manufacturas europeas erari toscas y sin
atractivo para los orient.:'1les; y no caba esperar que
los gobernan tes locales viesen en las tripulaciones
desarrapadas que vivan en apiada suciedad dentro de desteidos barcos, los precursores de un poder rue conquistara a Medio Oriente. Momentneamente podan ser peligrosos los europeos; pero
a los ojos de un hind culto eran simples malhe-

56

LOS CRISTIANOS Y lAS ESPECIAS

chores, pOCOS en nmero, brbaros, feroces y sucios.


Result evidente que para aprovechar completamente su monopolio de la ruta del cabo los portugueses tendran que destruir mediante las armas, en
el mar, el comercio rabe de especias. La tarea de
planear y ejecutar esta guerra naval le toc al jefe
naval ms competente de su poca, Alfonso de Albuquerque.
4) LAS INDIAS PORTUGUESAS

El plan de los portugueses en el Oriente nunca fue


de simple competencia mercantil. Aqullos nunca
se propusieron vender a menos precio que los mercaderes rabes y venecianos, inundando Europa de
especias baratas; ni hubieran podido hacerlo aunque as 10 hubieran deseado. Desde un principio, la
relacin en tre portugueses y rabes fue la guerra,
enconada por todas las circunstancias de odio racial
y religioso.
Cuando Albuquerque fue por. primera vez a la
India en 1503, las colonias portuguesas se componan solamente de almacenes donde los factores
reales y los agentes de las casas comerciales de Lisboa se dedicaban al regateo de las especias en la
suciedad. de las ferias prximas al agua. Cada ao o
cada te'rcer ao, zarpaban de Lisboa flotas armadas
para recoger los cargamentos de especias. La posesin de las factoras y la continuacin del comercio
dependan de la tolerancia de los r~js locales. Para
convertir esta precaria posicin en un imperio cristiano y martimo duradero, los portugueses nece-

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

57

sitaban una flota permanente en el Ocano ndico.


Para esto necesitaban una base naval segura con
facilidades adecuadas para el aprovisionamiento y la
reparacin de sus buques, y una reserva de marineros en el pas para reponer las aterradoras prdidas
causadas por el clima y las enfermedades en las tripulaciones de los barcos. Adems, necesitaban fuertes, defendidos por escuadras de barcos, dominando
los trminos y las casas de contratacin de las rutas
comerciales del Ocano ndico. Tenan que transformar un comercio martimo intruso basado en
Lisboa, en una cadena de establecimientos comerciales y navales permanentes que cubriera por completo el Medio Oriente. ste fue el costoso y minucioso proyecto que Albuquerque impuso a un
gohierno parsimonioso, cuando en 1500 fue nombrado gobernador general, despus de Almeida.
La base que eligi fue Goa, una ciudad grande y
prspera, edificada en una isla, con un puerto abrigado, y uno de los centros de la indusuia constructora
de barcos de la costa Malabar. Todava es una posesin portuguesa y todava construye embarcaciones con la teca local. La toma de Goa fue una operacin osada y dificil, Y su conservacin contra los
ejrcitos del sul\n de Bijapur, una leccin sobre las
consecuencias del poder marino. Los estrechos qe
separan a Goa de tierra firme son poco profundos y
podan ser for~ados -de hecho lo fueron varias
veces- por la caballera hind. Los caballos no se
criaban en el sur de la India; tenan que ser importados. La Ilota de Albuquerque, navegando frente a
Goa, poda privar a sus enemigos de esta arma esenI

58

59

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

LOS CRISTIANOS Y LAS ESPECIAS

cial y podra limitar el suministro de caballos a prncipes amigos de los portugueses.


Goa fue tomada en 1510. Antes de su cada, Albuquerque ya haba establecido fortalezas cerca de la
costa rabe. Una se hallaba en la isla de Socotora,
frente al cabo Gardafui, y estaba destinada a servir
como base de las correras por el Mar Rojo -aguas
desconocidas entonces por los europeos- y de la
interceptacin de los cargamentos de especias destinadas a Jaddah y Suez. Adn hubiera sido una hase
mejor; pero las tentativas de Albuquerque para aprovecharse de Adn fracasaron, y Socotora tambin
fue abandonada al cabo de algunos aos. La otra
fortaleza rabe estaba en un sitio mucho ms importante -Ormuz, isla situada a la salida del Golfo Prsico, y uno de los mayores mercados del mundo en
cuanto a productos orientales-o Ormuz aparece
constantemente en la literatura de los siglos XVI YXVII
como sinnimo del esplendor y la riqueza orientales.
Era la capital de un sultn independiente y tena un
poder naval considerable. Los portugueses la tomaron mecliante una sorprendente combinacin de
bluJfy desu'eza martima, con slo seis barcos.
Establecidos en Ormuz y Socolora, los portugueses dominaban los extremos occidentales de las rutas
comerciales rabes. Con Una base principal en Goa
y pequeas bases tendidas a lo largo de la costa
Malabar, podan encontrar el comercio de la costa occidental de la India, y en su da extender su poder a
la costa. de Ceiln. Para poder interceptar o controlar el comercio musulmn a travs de la baha de
Bengala, slo les restaba tomar una base ms al oriente.

El lugar indicado era Malaca, que dominaba el


estrecho por donde tena que hacerse todo el trfico con el L~jano Oriente. Albuquerque tom Malaca en 1511, arriesgando para ello su dominio sobre
Coa, puesto qu el monzn que lo cogi en Malacn
le impidi regresar hasta cinco meses despus. El
sitio agot al extremo sus recursos de hombres y
barcos y Goa estuvo a punto de caer durante su ausencia. Lajugada le sali bien; con Malaca -lmite
occidcn tal del comercio chino- en sus manos, la
ruta del Lejano Oriente qued abierta a los portugueses. El primer barco portugus en arribar a
puerto chino entr en Cantn en 1513; fue la primera visita europea a China registrada desde los
tiempos de Marco Polo. Los portugueses obtuvieron despus el derecho a establecer un depsi to y
colonia en

Ma~ao,

algo abajo de Cantn, y comen-

zaron a participar directamente en el comercio de

China a Malaca.
Desde su prqpio punto de vista, ms importante
todava, aproximadamcn te en la misma poca, fue
la llegada de I~s primeros barcos portugueses a las
Malucas, las famosas islas de las especias, que haban
sido la meta principal de casi toda su exploracin.
Los portugueses concertaron un tratado con el sultn de Ternate, la principal isla productora de Clavo, y construyeron en ella un depsito fortificado
para acopiar dicha especia. Sin duda pretendan convertir el lugar en una posesin franca como Goa y
Malaca tan proo lO como su fuerza lo permitiera.
En toda esta sorprendente hi.~toria, ningn factor
es tan importante como la seguridad de los juicios

LOS CIUSTIANOS Y LAS ESPECIAS

LOS CRISTIAN()S Y LAS ESPECIAS

estratgicos de Albuquerque, basados, como no poda por menos, en escatimada e incompleta infor-

les y las habitaciones de los residentes europeos.


Los capitanes de puertos rara vez intervenan en los
asuntos administrativos fuera de las reas de las fortalezas, excepto en casos de serios levantamientos o
tumultos que amenazasen a los intereses portugueses. Aun en Goa, las comunidades hind(tes y musulmanas eran necesariamente gobernadas princi-

(lO

macin. Fue quiz el primer comandante naval que


apreci cabalmente la compleja relacin entre una
flota y sus bases, teniendo en cuenta las complicaciones adicionales causadas por los cambios de vien-

tos estacionales. Calcul con sorprendente exactitud


la proporcin necesaria de convoyes para paquebotes mercantes, sin desperdiciar espacio para la carga
ni dejar sin proteccin cargamentos valiosos. A fin
de asegurar el monopolio del trfico de especias de
la corona portuguesa, estableci una especie de sistema de salvoconducto martimo, mediante el cual
slo los buques que llevaban certificados del capitn de un puerto portugus no eran molestados.
Sus depredaciones contra los cargamentos rabes
de especias elevaron los precios que los venecianos
deban pagar en Alejandra; mientras que sus compatriotas en Ceuta podan, a voluntad, cerrar el estrecho de Gibraltar a los barcos venecianos. Por todos
estos medios, las especias y otros valiosos cargamentos enviados a Europa por mar quedaron pronto
casi reservados a las naves portuguesas y conducidos
va el Cabo con gran provecho de los que se dedicaban al comercio, y en particular de la corona portuguesa.
Albuquerque nunca carg con la responsabilidad
y gasto de adquisiciones territoriales a menos que
ellas contribuyeran directamente a las necesidades
de la flota. En todos los puertos posedos por los
portugueses, los lugares de las fortalezas estaban
aparte y contenan los arsenales, depsitos, cuarte-

(jI

palmente por sus propios jefes. Claro est que si los


portugueses hubiesen tratado, como lo hicieron los espaoles, de educar a la manera europea a los sbditos que acababan de sojuzgar, el intento hab,ra fracasado; pero faltaba la' voluntad de proceder as.
Pocos gobernadores portugueses se apartaron de una
poltica estrictamente comercial. Hubo, por supucs~
to; mucha actividad misionera; hasta la fecha hay
considerable cantidad de cristianos con nombres
de pila portugueses en el sur de la India y Ceiln
-cristianos catlicos distintos de las mucho ms
antiguas comunidades nestoriana5-. Pero slo constituyen una parte de la poblacin. En general, los
portugueses mostraron una notable torpeza en el
trato con las religiones nativas. Consideraron al hind, al menos en los primeros aos, como una clase
de cristiano, y se sintieron ultrajados cuando se neg
a conducirse domo tal. Albuquerque mismo -el
nico entre los gobernadores portugueses- trat
de establecer relaciones pacficas con los residentes
musulmanes y graqjearse su confianza, pero incluso
l fue incapaz de destntir su comercio con una mano
y convertirlos al cristianismo con la otra.

EL NUEVO MUNDO

III. EL NUEVO MUNDO

63

aunque sin xito, Portllgal trat de basar una contrarreclamacin a las Canarias. A medida que avanz
el siglo y fueron descubiertos otros grupos de islas,
los portugueses procuraron ocuparlos antes de que

Castilla o que cualquier otra potencia pudiera ha1) LAS ISLAS AFORTUNADAS

El prncipe Enrique de Portugal no slo fue el instigador de los viajes de exploracin a lo largo de la
costa occidental de frica. con la India como meta
final; fue tambin, por razones conexas aunque algo
diferentes, el patrocinador de la exploracin atlntica hacia el occidente. Naturalmente, los portugueses estaban celosos de su monopolio comercial de

frica y ms tarde de la India, y atacaban sin piedad


a cualquier embarcacin europea que encontraban

en alta mar cerca de la costa africana. Los espaoles


eran los principales, o sospechados, intrusos. Durante el siglo xv, en toda disputa, diplomtica o de

cerlo. Las islas del Atlntico eran importantes por


tres razones: en primer trmino, por s mismas, puesto que muchas de ellas eran frtiles y llegaron a ser
sumamente productivas; en segundo, como bases y
puertos que, de ser ocupados por extranjeros. podan
servir para atacar al comercio portugus del frica
occiden tal; en tercero, hacia fines del siglo, como

puertos de refugio en posibles tentativas para llegar


a Asia navegando hacia el occidente.
Cuatro grupos principales de islas estaban involu-

crados: las Canarias, el grupo de Madeira, las Azores


y las islas de Cabo Verde. Los europeos, desde prin-

otro tipo, entre Espaa y Portugal, las posesiones


coloniales y el comercio ultramarino estaban siempre entre los motivos de la contienda.
El odio de estas primeras disputas coloniales surgi no slo del temor de los portugueses a Espaa
en su pas, sino tambin del hecho de tener los portugueses en su flanco martimo, durante la explora-

cipios del siglo XIV por lo menos, conocan la existencia de todos estos grupos, a excepcin de las islas
de Cabo Verde que fueron vistas por primera vez,
bien por Cadamosto, bien por un portugus contempOl-neo. Algunos de los ms am biciosos portulanos del siglo XIV sealaban las Canarias y Madeira,
y aun indicaban, aunque vaga e incorrectamente,
las Azores. Hubo muchos relatos de viajes hechos a
varias islas por catalanes y franceses, e incluso por
un ingls, llamado Machin, de quien se supone que

cin del 'ca occidental, un grupo de islas, algunas

fue a las Azores acompaado por una novia raptada.

de las cuales esta han ocupadas, y todas eran recla-

Muchos de estos relatos fueron leyendas romnticas. Hasta el siglo XV no se hicieron intentos sistemticos para ocupar o explorar las islas, y la colonizacin de Madeira y las Azores en la poca del

madas, por Castilla. Eran las Canarias -las Islas


Afortunadas, que segn Tolomeo sealaban el extre-

mo occidental del mundo habitado-o A menudo,


G2

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

prncipe Enrique puede ser llamada con propiedad


un redescubrimiento.
La primera colonizacin de Porto Santo, y desde
all la de Madeira, empez en 1420 con cart..'1 del
prncipe Enrique. Despus de las inevitables penalidades del comienzo, las islas se convirtieron rpidamente en productivas y prsperas y dieron pinges
beneficios a los colonizadores y a quienes comerciaban con ellos, e indirectamente a su soberano, el
prncipe Enrique. El primer comercio importante
fue la exportacin a Portugal de madera de buena
calidad para muebles y vigas de casas. El siguiente,
pero econmicamente ms importante, fue el comercio de azcar. La demanda de azcar de toda
Europa era grande y creciente. El prncipe Enrique
consigui que fuera extrada caa de azcar de
Sicilia y plantada en Madeira. En 1452 puso el capital necesario para construir el primer molino de
agua para triturar la caa, y desde esa poca el azcar de Madeira comenz a enviarse no slo a Portugal sino a los principales puertos de Europa. Tambin
debe Europa al prncipe Enrique la introduccin
en Madeira de la uva malvasa de Creta, con la que
se hacen los caractersticos vinos dulces de Madcira.
Cuando alrededor de un siglo despus el azcar de
Brasil conquist el mercado portugus, el vino se
convirti en el principal negocio de Madeira, y ha
continuado sindolo hasta ahora.
El derecho del prncipe Enrique a Madcira se bas
en la slida razn de la ocupacin previa apoyada en
donacin del papa, y nunca fue seriamente disputado. La colonizacin de las Canarias fue una historia

mucho ms litigiosa y complicada. A diferencia de


Madeira, las Canarias estaban habitadas por un pueblo primitivo pero numeroso y blico, los guanches.
La conquista. y colonizacin de las islas -hay siete
importantes- fue tarea larga y dificil. La corona
castellana obtuvo ya en el remoto ao de 1344 cierta especie de ttulo papal a la posesin de las Canarias; desde los primeros aos del siglo xv varios
aven tureros fundaron colonias en Lanzarote, Hierro y Fuerteventura y rindieron homenaje al rey de
Castilla. Las tent...'\tivas del prncipe Eilrique respecto de las islas empezaron por dos expediciones,
en 1425 y 1427, a la Gran Canaria, entonces no ocupada por europeos; estas expediciones fueron rechzadas por los nativos. Luego, en 1439, obtuvo
Enrique una bula del papa que le autorizaba a colonizar las islas que no estuviesen ocupadas por Espaa; pero el rey de Castilla protest, y dos aos ms
tarde la bula fue anulada. En 1488, el prncipe compr los derechos sobre Lanzarote a la principal familia colonizadora, y envi una expedicin que logr
ocupar la isla. Sigui luego un periodo de guen'a
local no declarada, pero feroz, salpicado de intervalos de relativa paz. Durante uno de esos intervalos
visit Cadamosto las Canarias y estuvo en islas espaolas y portuguesas. Su diario muestra que las Canarias seguan econmicamente las mismas lneas que
Madeira, siendo el azcar, el vino y el trigo sus principales prodllctoS.
La guerra corsaria entre las islas fue absorbida en
1745 por la guerra de sucesin entre Espaa y Portugal; por el tr~tado de A1ca<;ovas, la corona portu-

64

65

66

67

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

guesa renunci a cualquier derecho a las Canarias,


mientras que los espaoles se comprometieron a
respetar el monopolio portugus en los otros tres
archipilagos. Los espaoles haban ocupado la Gran
Canaria durante la guerra. Conquistaron Palma en
1490 y Tenerife en 1493; de modo que hacia lines
del siglo todo el archipilago estaba en su poder, y
ha permanecido en l hasta nuestros das.
Una consecuencia de esta conquiSlc'l fue que las
naves portuguesas que se dirigan a Guinea o ms al
sur tendieron a internarse mucho en el Atlntico
para evitar a los corsarios espaoles, y hacer su primera escala en las Azores. La explora,cin sistemtica de las Azores haba empezado en la cuarta dcada
del siglo xv, y ya en 1439 haban sido descubiertas
siete islas. En dicho ao, el prncipe Enrique concedi ttulos a varios individuos para colonizar las
islas. La colonizacin sigui c:onstantemente desde
esa poca y, por orden del citado prncipe, llegaron
ovejas en gran cantidad. Las dos islas ms occidentales, Flores y Corvo. no fueron descubiertas hasta
despus de la mitad del siglo. Corvo est en la latitud de Nueva York, y una vez all, los portugueses se
hallaban realmente en la ruta de Amrica.
Durante el siglo xv los navegantes fueron descubriendo islas en el Atlntico. Ninguna razn aparente haba para que el descubrimiento de nuevas
islas no continuara indefinidamente. Los exploradores optimistas vean una isla en cac.la banco de
nubes y acribillaron Jos mapas del Atlntico de islas
imaginarias: el pen del Brasil, que no desapareci
de las cartas del Almirantazgo hasta 1873; la isla de

San Brendan, (rente a Irlanda; la Atlntida o Antilla, que era la ms famosa de todas, la isla de las siete
ciudades, adonde se rumoreaba que haban emigrado siete obispos portugueses con sus greyes durante
la invasin de los brbaros, y en donde sus descendientes vivan desde entonces en piedad y gran
prosperidad. Uno de los sueos de los navegantes
del siglo xv era volver a descubrir esta tierra mtica,
su poblacin cristiana y su oro. Probablemente en
los puertos atlnticos de Espaa y Portugal haba
hombres que pretendan haber visto la Antilla;
quizs hacia el occidente a la puesta del sol, slo
para perderla por un error de direccin durante la
noche. En ese mundo de cuentos fantsticos de marinos donde poda suceder cualquier cosa, fue en el
que Coln vino a vender de puerta en puerta, por
las cortes de Europa, la "empresa de las Indias".

2) EL DESCUBRIMIENTO

Se ha gastado mucha tinta y erudicin sobre el problema de qu esperaba. encontrar Coln, y probablemente nunca se conocer la respuesta exacta.
Era Coln un hombre reservado y guard los detalles de la "empresa de las Indias" para s mismo. En
las capitulaciones que hizo con la corona de Castilla
en 1492, se estipulaba que l iba a mandar una expedicin aprestada principalmen te a expensas de la
corona, "para descubrir y adq~jrir las islas y lierra
firme en el Mar Ocano". Si lograba bucn xito, recibira las recompensas enumeradas dCLallaclamcnte.

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

Aos antes, en 1484, haba perseguido un convenio


semejante con la corona portuguesa; pero su peticin, despus de escuchada favorablemente, fue
rechazada. Coln pas los ocho aos siguientes tratando de interesar en su proyecto -India o Antillaa varios gobiernos, hasta que al fin se las arregl
para conseguir el apoyo de un alto oficial del Estado,
Luis de Santngel, tesorero del rey de Aragn y de
la Santa Hermandad. El propio Santngel alleg
una gran parte del dinero necesario para financiar

conforme a las tOf1:eladas modernas, las cifras seran


sin duda ms bien menores. Aunque pequeos, los
veleros eran fciles de manejar y estaban bien construidos, especialmente las carabelas. Desde Palos, su
puerto de estancia, llevaban U'ipulaciones seguras,
con oficiales competentes y experimentados. Coln
mismo posea grandes conocimientos de hidrografia
y haba servido algunos aos en buques genoveses y
portugueses. El viaje lo revelara como un navegante prudente y exacto. Pintarlo como un mstico sin
prctica, es simple caricatura. Coln conoca su oficio e hizo preparativos completos y escrupulosos; ello
realza, no deprime la fe y el valor que exiga la "empresa de las Indias".
Dejando a un lado la enorme distancia a que la
tierra quedaba atrs, el vi~e de ida fue afortunado.
La ruta de Coln, exactamente en direccin occidental desde las Canarias, pasaba a lo largo de la
lnea septentrional de la zona comercial del noreste.
La navegacin ro es siempre segura al norte, y septiembre es la estacin de los huracanes, de modo
que Coln tuvo suerte al contar con un viento favorable durante todo el vi~je de ida. Si hubiera viajado
en un barco portugus y hecho su ltiIna escala en
las Azores, habra tenido que luchar con vientos del
occidente o del suroeste, y nunca habra podido ilegar a Amdca. De la manera como ocurri, despus
ele treinta y tres das de navegacin tranquila, la
flota divis los cayos exteriores de las Bahamas.
Cualquiera que haya sido el objetivo original de
Coln, no hay duda que juzg a San Salvador como
una isla exterior del archipilago de que se crea

la empresa. Gracias a sus buenos oficios, fue obtenido el consentimiento de los monarcas espaoles, y
una vez concedido, stos admitieron todas las condiciones de Coln. Fueron fletados para la expedicin, o incorporados de otra manera a ella, tres buques: la nao Santa Maria y dos carabelas, una de las
cuales, la Pinta, era de aparejo de cruz. La otra carabela, la Nia, es probable que hubiese sido originalmente de aparejo latino, pero fue transformada en
navo de aparejo de cruz durante la estancia de la
flota en Las Palmas -islas Canarias- a la ida, al
parecer porque Coln vio que no tena suficiente
velamen. El tamao de los veleros es cuestin de
conjetura. Ninguna de sus dimensiones reales es conocida. En aquel tiempo, el tamao de un barco era
generalmente calculado por el nmero de toneles
de vino que poda llevar en el casco. Medidas de esta
manera, se dice que las carabelas de Coln haban
sido de unas sesenta toneladas. La Santa Maria era
mayor, quiz de cien a ciento veinte toneladas. Esta
antigua medida de capacidad no guarda relacin
exacta con ningtm sistema moderno de clculo; y

G9

70

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

formaba parte el Japn -un archipilago tal como


el que se encuentra sealado, por ejemplo, en el
globo de Martin Behaim, de 1492-. Al parecer, Coln lleg a esta conclusin combinando el clculo
hecho por Marco Polo de la longitud tcrresU'e de
Asia, de Oriente a Occidente, que era exagerado; el
informe del mismo vhlicro acerca de la distancia
cntreJapn y las costas ele Asia, 1500 millas, era an
mucho ms exagerado; y el clculo hecho por Tolomeo del tamao del mundo, que era corto. As supuso que la dimensin de un grado ecuatorial de
longitud era 10 por ciento menor que el que Tolomeo
calcul, y 25 por ciento menor que la cifra verdadera. De esta manera Coln fu la distancia de Europa
al.1apn por el occidente en menos de 3 mil millas
marinas. La verdadera distancia por el gran crculo
es de 10 600 millas marinas. Segn el razonamiento
de Coln, San Salvador se hallaba muy cerca del
lugar donde deba estar el Japn, y el siguiente paso
era encontrar el Japn mismo.
Con ese objeto la expedicin explor Santa Mara
de la Concepcin, a la que posteriores y mcnos pia~
dosos navegantes han rebautizado con el nombre de
Cayo del Ron, la costa noreste de Cuba y parte de la
costa norte de la Espaola, el moderno Hait. En
la Espaola aumentaron las perspectivas, pues la
isla produca un poco de oro aluvial, y se obtuvo de
los nativos, mediante trueque, cierta cantidad de narigueras, brazaletes y otros ornamentos de oro. Sin
embargo, Coln perdi en la Espaola su buque
almirante, que se hundi, al parecer, por descuido
del oficial de guardia. A consecuencia de ello, dcci-

di regresar, dejando en tierra a algunos de sus hombres con'el encargo de construir casa y buscar minas

71

de oro. El Almirante se propuso volver al ao siguiente con una flota mucho mayor.
En su viaje de regreso, Coln tuvo otra vez suerte
con los vientos; bien por azar o por buen criterio,
decidi navegar al norte o al noreste hasta la latitud
de las Bennudas, de donde poda descender hacia las
Azores antes de que reinasen los vientos del oeste.
No obstante, al acercarse a Europa tuvo mal tiempo,
y se vio forzado a buscar refugio primero en las Azores y despus en el Tajo; y all, en un puerto portugus, fue naturalmente requerido por el rey para
explicar sus actividades y sus extraordinarias pretensiones -pretensiones que, de cqnfirmarse, asestaran
un golpe mortal a las ambiciones portuguesas-o
Juan II era un gegrafo competente y no se impresion por el razonamiento geogrfico de Coln.
Los portugueses eran escpticos acerca de las exageraciones italianas, y renuentes a creer en cualquier
caso que los nuevos descubrimientos tenan conexin con Asia. Ni siquiera la descripcin que hizo
Coln de los primitivos araguacos concordaba con
los legendarios relatos de la Antilla. De hecho, Coln
haba descubierto algunas islas nuevas yapare";temente sin valor en el Atlntico. De todas maneras,
el hecho mism'o de la exploracin espaola en el
Atlntico fue mal acogido. Juan II decidi reclamar
el derecho a las: tierras descl1hierlas por Coln sobre
la base de que entraban dentro de las previsiones
del tratado de A1ca~ovas y de que estaban cerca de
las Azores, e incluso podan ser consideradas como

72

73

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

parte de este archipilago. Para reforzar su caso en

Mientras tanto, Espaa y el resto de Europa, salvo


Portugal, aceptaron la estimacin que el mismo Coln haba hecho de sus descubrimientos. Fernando
e Isabel creyeron en su relato y cumplieron todas
sus promesas. En 1493, antes de concluir las negociaciones de Tordesillas, se le despach al mando

las negociaciones conU'a esta pretensin, los monar-

cas espaoles solicitaron el apoyo de la nica autoridad internacional reconocida, la Santa Sede.

El papa de en tonces, Alejandro VI, era espaol,


y por diversas razones polticas result dcil a las
demandas espaolas. De acuerdo con los deseos de
Fernando e Isabel, que seguan los consejos de Coln,
expidi una serie de bulas, la primera de las cuales
confirm la posesin espaola de las tierras recin
descubiertas; la segunda. la famosa Inter CtElera, traz
una frontera imaginaria de norte a sur, cien leguas

al occidente de las islas Azores y de Cabo Verde, y


dispuso que la tierra y el mar oeste de esta lnea sera
un rea de exploracin espaola.
Juan II no tena intencin de ir a la guerra por

unas cuantas islas del Atlntico occidental. Acept


la bula de demarcacin como base para la negociacin, y nicamente pidi que la lnea fronteriza fue-

de una impon~nte armada, constituida por diecisiete


buques, para establecer una colonia en la Espaola,
y utilizar la isla como base para continuar su viaje al

.lapn y a la India como haba prometido.

3) LA INTERPRETACIN DEL DESCUBRIMIENTO

Coln, en su segundo viaje, emple cerca de un ao

en explorar las innumerables islas de las Antillas,


pero fracas en el intento de hallar algo que remotamente se pareciera a la India o Cathay. Como gobernador de la nueva colonia de la Espaola fra-

ra trasladada 270 leguas ms al oeste. Los monarcas

cas, y c,uando regres a Espaa en 1496, la colonia

espaoles aceptaron, confiaqos en las ideas equivo-

estaba alborotada y los indios alzados. Sus sobera-

cadas que Coln se haba formado respecto de la

nos le proveyeron de una flota para un tercer viaje.

ruta occidental a la India. En todo caso, ambas partes debieron haberse dado cuenta de que una frontera tan vaga no podra ser f~ada con exactitud, y

en el que descubri la isla de Trinidad y la desem-

haber pensado que se engaaban mutuamente. El


tratado de Tordesillas fue debidamente firmado en
1494 -sealado triunfo diplomtico para Portugal-, confirmando a los portugueses no slo la verdadera ruta a la India, sino la imaginaria tierra de

bocadura del Orinoco; pero al reproducirse los disturbios en la Espaola, lo remplazaron no sin razn
como gobernador, y su sucesor lo envi a Espaa

encadenado. En 1502, se le permiti hacer otro viaje de descubrimiento a expensas del rey. En este
cuarto vi~je, el ms peligroso y, para l, el menos
provechoso, fue descubierta una larga extensin de

Antilla y la red ele Brasil; aunque probablemente

la costa continental de Honduras y Costa Rica, y

sta era desconocida a la sazn, incluso en Lisboa.

conseguido algo de oro; pero en esta poca los

74

75

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

monarcas espaoles ya estaban cansados de las importunidades financieras de Coln. Se negaron a


confiar de nuevo en l como administrador, o a permitirle ejercer cualquiera de sus funciones como almirante y virrey; y muri en 1506, contrariado, aunque todava rico.
Naturalmente, el desengao del segundo viaje de
Coln hizo que algunos espaoles responsables sospecharan lo que los portugueses ya haban supuesto
-que las nuevas tierras del occidente en modo alguno formaban parte de Asia-.
La exploracin fuera del Caribe confirm cada
vez ms esta sospecha, cuando otros gobiernos europeos, particularmente los de Inglaterra y Portugal,
se interesaron en los descubrimientos del occidente
del Atlntico septentrional. Este inters no era nuevo en los ingleses. En los puertos situados al sudoeste de Londres se haba hablado desde haca tiempo de las islas al occidente de Irlanda, y se haban
hecho intentos de descubrirlas. Desde.cerca de 1490
al parecer nO slo se pens en islas; segn informes,
regularmente partan de Bristol, cada dos o tres
aos, barcos con destino desconocido en el Atlntico occidental. Es posible que los marinos de Bristol
hubiesen descubierto y estuviesen explorando los
bancos de pesca de Banks; es concebible que hasta
hubiesen llegado a la costa continental. Al parecer,
nada de esto se saba en Londres. En 1488 haba visitado a Inglaterra Bartolom Coln, y no haba logrado interesar a Enrique VII en los proyectos de su
hermano. Sin embargo, en 1496, enterado del descubrimiento de Coln, Enrique dio licencia a Juan

Cabato o Cabot, italiano recin establecido en Bris-

tal, para explorar al occidente del Atlntico septentrional. Na9a se sabe con certeza de las intencio-

nes de Cabal. Su proyecto sin duda era mucho ms


que un viaje de pesca, y ms que tlna simple bs-

queda de islas en el Atlntico. Quizs hubiese conocido, por los m:arinos de Bristol dedicados al comercio con Islandia, una parte de la historia de Vinland:
de aquellos peregrinos noruegos que, haca siglos,
haban encontrado tierras al sudoeste de sus colonias de Groenlandia; acaso oyera hablar de mapas
escandinavos, o de que unos ingleses haban llegado a ver la 'costa de un continente; probablemente
pens que tal costa, de existir, tena que ser una extensin nororiental de Asia, y se haya propuesto
seguirla hacia el sudoeste hasta llegar a la China
continental, mucho ms al oeste que las engaosas
islas de Coln. Los viajes que emprendi de acuerdo con la licencia de 1496 siguieron, aproximadamente, la ruta de los vikingos a travs del Atlntico
septentrional -aunque un tanto ms al sur, ya que,
por lo que sabemos, no vio Islandia ni Groenlandia- aprovechan~o los vientos del este, frecuentes
a principios del verano en aquellas latitudes. No se
sabe nada, a ciencia cierta, de un primer viaje., infructuoso, de 1496. En su viaje de 1497, Cabal encontr tierra, posiblemente en Terranova, y despus
de costear durante algn tiempo regres a dar aviso.
Su ltima expedicin, en 1498, al parecer sigui al
descubrimiento, navegando ms all de Terranova
y de Nueva Escocia, hasta Nueva Inglaterra, quiz
ms lejos an. Los resultados geogrficos, con ban-

76

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

deras inglesas, aparecen en el mapa de De la Cosa.

Comprenda un opsculo en latn intitulado Quat-

Los barcos de Cabal no volvieron con sedas ni especias: su proyecto fue un fracaso comercial; l mismo
pereci en el viaje. y sus partidarios ingleses perdieron todo inters en el asunto.

tuor navigationes, que pretenda ser una carla del florentino Amrica Vespucio en que se describan cuatro viajes al Nuevo Mundo. Hoy este opsculo es
generalmente -aunque no universalmente- considerado una falsificacin, por cuanto no fue escrito
por Vespucio. Era un relato apcrifo, parcialmente
basado en autnticas cartas de Vespucio, parcialmente inventado; pero los principales hechos que
describa eran reales,' Unas cartas manuscritas despus descubiertas y ms atribuibles a Vcspucio, aun-

Durante la ausencia de Cabot, el primer viaje de


Vasco de Gama haba revelado a una envidiosa Europa la verdadera rut de la India. Ninguna otra
nacin europea se interes, por entonces, en disputar a los portugueses el monopolio de esa ruta. Por
otra parte, ni el xito de Vasco de Gama ni los fracasos de Coln y de Cabot bastaron para acabar con la
esperanza de llegar al Asia navegando hacia el oeste.
Acaso fuera posible an tender un hilo entre las

varias masas de tierras inhspitas hasta entonces


descubiertas. El Nuevo Mundo, como se le empezaba a llamar, al menos tena cierto valor propio.
Coln haba encontrado un poco de oro; Cabal no

77

que contradicen los opsculos impresos en detalles


importantes y registran slo dos viajes, confirman
los hechos centrales. Vespucio era un hombre de
negocios, un hombre importante en su nativa Florencia. Primero fue a Espaa en 1492 como representante de los Mdicis, para supervisar cierto nmero de contratos de abastecimientos martimos.

haba hallado especias, 'pero haba descubierto riqusimos bancos de peces. En 1500, la flota de las
Indias de Pedro lvarez Cabral lleg a la costa de
Brasil y revel la presencia de palo del Brasil, importante materia prima para la industria de las tinturas. Aparte de las consideraciones prcticas inmediatas, el inters pblico por el Nuevo Mundo se
mantuvo despierto gracias a un buen nmero de
libros acerca de descubrimientos, publicados por
entonces en Alemania e Italia. Las obras sobre des-

Su estudio de l' geogratra y la navegacin fue slo

cubrimientos se contaban entre los best-sellers de la


poca. Una de las ms famosas fue una compilacin

Recorri la costa desde un punto situado al oeste


del Caho San Roque hacia el noroeste y hacia el
oeste hasta la laguna de Maracaibo. La descripcin
hecha por Vespucio de las tierras costeras hundidas

llamada Cosmograt,hiae Introductio, publicada en 1507


por Martin Waldseemller en St. Di, en Lorena.

un pasatiempo aunque, a juzgar por sus cartas, los


realiz seria y sistemticamente. Su estancia en

Sevilla le dio la oportunidad de aplicar sus conocimientos tericQs a fines prcticos,

y bien llegado a

la edad mediana abandon sus negocios para dedicarse a explorar. De los dos viajes hoy generalmente
aceptados como autn ticos, el primero, hecho

dm

buques espaoles en 1499, fue a la regin visitada


por Ojeda, yen parte de la ruta acompaado de ste.

78

EL NUEVO MUNDO

de Guyana y Venezuela es reconocidarncnte precisa. Tambin en este viaje hizo pruebas, originales
e importantes, de un mtodo para calcular la longitud a partir de los momentos de conjuncin de los
planetas con la luna, mtodo demasiado engorroso
para ser de gran uso prctico, aunque persisti en
los manuales de teora de la navegacin hasta fines
del siglo XVIII. En 1501 se lanz Vcspucio a un segundo viaje. auspiciado por los portugueses; enterado de que Cabral haba avistado la costa de Brasil,
Vespucio lleg a la misma costa en cerca de 5 Sur,
y la sigui en direccin sudoeste a lo largo de ms
de 2 mil millas, ms all del Ro de la Plala, hasta un
punto -quizs SanJulin- de la cosL~ de la Patagoni a; acertadamente, Vespucio supuso que se hallaba
en el lado espaol de la Lnea de Demarcacin. Por
tanto, los dos viajes de Vespucio cubrieron, entre
ambos, la mayor parte de la costa atlntica de la
Amrica del Sur, revelaron la continuidad y enormes
dimensiones del continente y sealaron el camino
que despus haban de seguir Sals y Magallanes en
busca de un paso hacia el oeste. La magnitud de
estos descubrimientos movi a Waldseemllcr a sugerir que se diera el nombre de Vespucio al continente cuya costa haba explorado. La sugerencia
despert la fantasa popular, y pronto se dio el nombre de Amrica al continente meridional. Ms adelante, en el mismo siglo. en gran parte por el uso
que le daba Mercalor, tambin se aplic a la Amrica del Norte.
Vespucio volvi a Espaa en 1505. Fue nombrado
piloto mayor de la Casa de Contratacin ele Sevilla;

EL NUEVO MUNDO

79

siendo el primero en ocupar ese cargo, de importancia y responsabilidad, que conserv hasta su muerte, en 1512. Su obra fue considerable no slo por la
magnitud de sus descubrimientos. no slo por la celebridad -no buscada por l- que los acompa,
sino ms an por la profundidad de sus conocimientos geogrficos y lo certero de su criterio. Como
intrprete de descubrimientos, nadie lo super.
Gracias a l toda Europa tuvo a Amrica por lo
que era, un nuevo continente y una barrera -una
barrera incmoda para todos, excepto para los portugueses- entre Europa y Asia. Por ello, el problema dc encontrar un paso occidental hacia las islas
de las especias tornsc, no en hallar un camino a
travs de un archipilago, sino en encontrar un estrecho a travs de una masa terrestre cuyas dimensiones de este a oeste eran desconocidas. La creencia de que tal estrecho exista era fortalecida por los
informes acerca del fuerte flujo de la corriente del
Golfo desde el Atlntico al Caribe. Seguramente se
arguy que un volumen tan enorme de agua deba
tener salida por alguna parte.
Casi todos los monarcas europeos, en un momento u otro, soaron con encontrar un paso occidental y quebrantar el monopolio portugus del comercio oriental. Esta ambicin universal reclamaba n
nuevo tipo de especialista -el explorador profesional-. A principios del siglo XVI, la actividad exploradora estaba limit.-'1da a un pequco grupo ele hombres a quienes preocupaba poco la lealtad nacional,
que eran capaces y estaban deseosos de emprender
exploraciones en favor de cualquier monarca que

80

81

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

los empleara. Eran la contrapartida martima de la'


gran legin de soldados mercenarios que en aquella poca convertan en profesin la guerra terrestre
en Europa. La mayor parte eran italianos, como
Vespucio mismo, Verrazano y los dos Cabots, padre
e hijo, o portugueses, como Fernndez, MagalIanes
y Sals. Sernan sucesivamente a los reyes de Espaa,
Francia e Inglaterra y a la Gran Seora de Venecia.
Sobre un fondo de celos crecientes y de enconu'ados
propsitos diplomticos, cambiaban de lealtad a su
arbitrio y llevaban de corte en corte informes que
sus amos hubieran preferido mantener secretos.
Sin embargo, era tal el valor concedido a sus conocimicn tos que siempre se les reciba bien en cualquier lugar que eligieran para establecerse. Slo los
portugueses tuvieron cuidado de emplear a sus propios nacionales siempre que pudieron y, por consiguiente,' nicamente ellos lograron conservar secretos sus descubrimientos, hasta que Magallanes,
segn frase de los marineros, rompi la vela.

ces nadie saba cun estrecha era la fi"anja terrestre


que separaba los dos ocanos, Balboa no buscaba
un paso al occidente, pero su descubrimiento fue un
gran incentivo para quienes lo hacan.
De las muchas expediciones que buscaron un
paso a travs de Centro y Sudamrica, todas menos
una constituyeron fracasos -fracasos, al menos, en
su objeto inmediato, porque los hombres que tomaron parte en ellas, aunque fracasaron en el intento
de encontrar un estrecho, fundaron un imperio-o
La historia de la conq uista espaola pertenece a un
captulo ulterior; por el momento, este relato del
descubrimiento martimo atae slo a un triunfo
aislado, el viaje. de Magallanes al PaCfico, El ao de
1519, en el que Corts sala de Cuba para conquistar a Mxico, fue tambin el ao en que Magallanes
sala de Espaa con objeto de llegar al Oriente navegando hacia occidente.
.
El empleo de Magallanes por la corona espaola
fue la culminacin de una larga contienda diplomtica. En 1494 los espaoles hicieron un mal negocio, pues al acceder a que las bulas de demarcacin
fueran remplazadas por el tratado de Tordesillas,
traspasaron sin saberlo su derecho a explotar el Brasil. Los po"rtugueses afianzaron su ventaja obteniendo una confirmacin papal del tratado con la bula
Ea qUfE, dada por Julio II en 1506, Esta bula impeda
cualquier intento de revivir la lnea demarcatoria
de Alejandro VI. En esta poca, la llegada regular a
Lisboa de cargamentos de especias revel a los espaoles que estaban siendo vencidos en la pugna por
las sIal'; de las especias. Trataron, por ello, de em-

4) EL REPARTO DEL MUNDO

La bsqueda de un paso occidental fue estimulada


no slo por la teora engaosa de las corrientes
ocenicas, sino tambin por un descubrimiento casual hecho en Centroamrica el ao 1513. Un aventurero espaol llamado Balboa, que viva en la Espaola, vino con un grupo de compaeros a buscar
oro al continente. Cruz el Istmo del Darin y por
primera vez divis el Ocano Pacfico. Hasta en ton-

82

83

EL NUEVO MUNDO

EL NUEVO MUNDO

plear el tratado de Tordesillas para detener el avance


portugus en el Lejano Oriente, confiando en que
pronto se encontrara un paso occidental. Segn la
interpretacin espaola, la lnea de demarcacin
establecida por el tratado corra derecha alrededor
del mundo, dividindolo en dos mit.-1.dcs; en una de

Portugal todas las tierras que conquistara a los infieles, no slo en frica y la India, sino en cualquier
regin a que se pudiese llegar navegando hacia el
oriente.
Magallanes, aunque portugus, fue impulsado
por las circunst.'"mcias a ignorar el fallo de la bula.

ellas, todas las tierras deshabitadas o en poder pagano correspondan a Portugal; en la otra, a Espaa.
Los portugueses, por su parte, no tenan la intencin de aceptar ninguna limitacin a su expansin
oriental. Aun despus de su llegada a las Malucas,
carecan de medios exactos para determinar la longitud de las islas y desconocan la ext,ensin del Pacfico. Si se hubiera aceptado el punto de vist.1. espaol acerca del tratado de demarcacin, de ningn
modo cabra admitir que las Malucas estuvieran del
lado portugus de la lnea; muchas cartas contemporneas, incluyendo algunas portuguesas, las colocaban del lado espaol. Los portugueses reclamafon una declaracin autoritaria de que la lnea de
demarcacin estaba confinada al Atlntico, y que
serva simplemente para determinar a cada potencia la ruta que se deba seguir a las Indias. Una vez
ms buscaron la ayuda del papado.
El aflable hedonista Len X, un Mdicis, estaba
interesado en el descubrimiento e inclinado a Portugal. El capricho papal haba sido ya satisfecho con
el regalo de un notable elefante enviado a Roma
por A1buquerque, y en 1514 Len accedi a todas
las peticiones portuguesas. La bula PraxclsO! Dcuolionis dio la bendicin papal a los descubrimientos y
conquistas futuras de los portugueses y concedi a

Antes de la fecha de su partida haba estado varios


aos en el Oriente y haba asislido a la toma de Malaca. No es seguro que entonces visitara las Molucas,
pero algunos de sus amigos s lo hicieron, y l saba
la latitud de las islas. En cuanto a su longitud, crea
que las Malucas estaban bastante cerca de Sudamrica, y den tro d< lo que los espaoles consideraban
como su esfera de influencia. En esto, por supuesto,
estaba equivocado. Tambin crea que era posible
encontrar un p~so occidental siguiendo la ruta del
tercer viaje de yespucio, en el extremo meridional
de Su clam rica. En ~sto estaba en lo cierto. Cuanclo
Sals hizo su viaje al Ro de la Plata en 1515, MagaHanes interrog a los supcIV'ivientes y calcul por
sus informes que la direccin suroeste de la costa
sur del estuario haca caer todo ese territorio meridional dentro de la demarcacin espaola. Tambin
acerla.ba en esto. Evidentemente un afortunado viaje de descubrimiento basado en los razonamientos
de Magallanes slo beneI1ciara a los espaoles; y
era intil esperar que el gobierno portugus financiase tal viaje. Por consiguiente, Magallanes acudi
a Espaa ofrecindole descubrir ricas islas en el
Oriente, dentro de la demarcacin espaola y por una
ruta completam'ente espaola.
En las capituhlciones entre Magallanes y el empe-

84

EL NUEVO MUNDO

radar, las Malucas no estaban mencionadas especficamente. MagalIanes saba, aunque Carlos V
probablemente no, que los portugueses ya haban
llegado a las Malucas, y que la bula PraJcelsaJ Devotic;nis se aplicaba a las islas. Quiz esperaba encontrar
otras islas igualmente valiosas en la misma longitud;
pero se supona por lo general que las Malucas eran
su meta. Su empresa apareci como un acto de
agresin a Portugal y como un desafo al papa. El
gobierno portugus trat de detener la expedicin
por todos los medios diplomticos posibles, pero
sin xito, y en septiembre de 1519, Magallanes sali
de Sevilla con una flota de cinco carabelas, cargadas
con aquellas mercancas que la expriencia portuguesa vio que eran adecuadas para el comercio con
e! Oriente.
Los acontecimientos del viaje de Magallanes son
muy conocidos: el naufragio y el motn en la costa
de Patagonia; el descubrimiento y la aterradora travesa en treinta y ocho das del estrecho que lleva el
nombre de Magallanes; el interminable cruce de!
Pacfico, que oblig a las tripulaciones de los barcos
a alimentarse de ratas y cuero, los inhospitalarios
desembarcos en Ladrones y Filipinas y la muerte de
Magallanes, y cuarenta compaeros en una guerra
local. La habilidad, resistencia y hazaas de Magallanes lo colocan,junto a Coln y Vasco de Gama, entre los ms grandes exploradores. Pero e! viaje slo
haba llegado a su mitad. Sebaslin E1cano, el navegan te espaol en quien recay el mando de la expedicin. naveg hacia el sur desde las Filipinas con
slo dos barcos restantes. coste Borneo. y en no-

EL NUEVO MUNDO

85

vlembre de 1521 lleg a las Malucas. Los espaoles


fueron recibidos por el sultn de Tidore. en cuyo territorio desembarcaron. Cambiaron su mercanca
por cargas de clavo y establecieron un depsito en
Tidore, dejando una pequea guarnicin para preparar futuras expediciones. En'tonces, como ninguno de los tripulantes se mostraba dispuesto a arrostrar los peligros del estrecho de Magallanes, Elcano
dividi sus fuerzas. La Tdnidad se dirigi a travs del
Paclico hacia la costa de Mxico y fue capturada por
los portugueses algunos das despus. Elcano mismo eludi a los portugueses y con su maltrecha Victoria atraves el Estrecho de Macasar, cruz el Ocano ndico, dobl el Cabo de Buena Esperanza y
regreso a Espaa con su precioso cargamento. Estuvo fuera tres aos. Fue una prodigiosa hazaa nutica y EIcano comparti con Magallanes el honor de
este asombroso; viaje. Fue el primer capitn que dio
la vuelta al mundo.
L'l riqueza de informacin que este viaje proporcion puede verse en el mapa oficial espaol dibujado por Diego Ribero en 1529, mapa en que se incluyen los conocimientos suministrados por Elcano.
Dejando a un lado el descubrimiento, el regreso
triunfante de Elcano ocasion dos series paralelas
de consecuencias. La primera fue un estado de guerra ms o menos abierta entre espaoles y portugueses en las islas. La segunda fue una nueva serie
de relaciones exteriores amistosas en tre Espaila y
Portugal en Europa. La segunda expedicin espaola a Tidore <tn 1524, constituy un fracaso desastroso; slo un barco de una poderosa flota lleg a

86

EL NUEVO MUNDO

su destino, y tornse claro que, pasase lo que pasase


en Europa, los portugueses dominaban la situacin en el Oriente y el valor de las pretensiones espaolas empezaba a depreciarse.

IV, EL IMPERIO DE LA PLATA

En 1527, el emperador, en guerra con Francia y


al borde de la insolvencia, concibi la ingeniosa
idea de vender o empear su derecho a las Malucas

antes de que se depreciaran todava ms. En 1529,


a pesar de la oposicin de las cortes espaolas, el
tratado de Zaragoza fue firmado en toda regla. Por
este tratado, Carlos V ceda a Portugal por 350000
ducados todos sus derechos a las Malucas, y se fijaba
una lnea arbitraria
demarcacin 17 al oriente
de las islas. La pequena guarnicin de Tidorc, que

de

se haba mantenido tenazmente en condiciones muy

desventajosas durante ms de cinco aos, recibi


instrucciones de ceder el'lugar a sus adversarios, y
se dieron a los espaoles pasajes para su patria en
buques portugueses.

El tratado de Zaragoza marc el final de un captulo en la historia del descubrimiento. El estrecho


de Magallanes nunca fue usado despus por los espaoles u oU'os navegantes como canal regular de
comercio y la ruta doblando el Cabo de Hornos es
relativamente reciente. Aparte de una frontera disputada en el Ro de la Plata y la cuestin relativamente
sin importancia de las Filipinas, las cuestiones coloniales litigiosas en tre Espaa y Portugal estaban
resueltas por el momento. Pero ni las bulas ni los

tratados de esta larga contienda diplomtica podan


obligar a terceros, y la bsqueda de un paso occidental sera continuada por otras naciones.

1) LA CONQUISTA ESPAOLA

Si las dos primeras dcadas del siglo XVI pueden ser


llamadas la poca del explorador profesional, las
tres siguientes,lde 1520 a 1550, fueron el periodo
del conquistador --del conquistador profesional-o
En esos aos tinos cuantos miles de soldados en
apuros, producio de la tradicin de las guerras rabes, se apoderaron de la mayor parte de las regiones
pobladas de ambas Amricas y establecieron el primer gran imperio europeo ultramarino.
Antes de 1520 haban sido exploradas muchas de
las grandes islas de las Antillas y un gran nmero
de espaoles se haba establecido en ellas, principalmente en la Espaola y Cuba. Estos colonos importaron ganado y caballos, y tambin negros para
remplazar a los nativos araguacos que iban extinguindose, y se hicieron hacendados esclavistas. Ss
colonias eran turbulentas e inestables. M1..tchos de
los pobladores eran soldados que haban servido en
las campaas rabes o italianas; no haba trab.yo
apropiado para ellos en Espaa, ni se proponan trabtar en las Indias. Se establecan por corto tiempo
y luego abandonaban sus bienes en pos de un yacimiento aurfero de cuya existencia corra el rumor,
o simplemente por tedio o desasosiego.
87

88

89

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

El descubrimiento del Pacfico por Balboa en


1513 alent a algunos de los aventureros a unirse a
la bsqueda general de un paso martimo a travs
de Centroamrica; en varios sitios de la costa del
Golfo los exploradores encontraron adornos de oro
y plata usados por los nativos, y tuvieron noticia de
moradores de ciudades civilizadas que vivan en las

se apoderaron de los principales centros de la civilizacin americana se puede comparar con la rapidez
de la expansin comercial portuguesa en el Oriente; pero la conquista espaola logr resultados mucho ms duraderos y su buen xito es an ms difcil de explicar satisfactoriamente. La posesin de
armas de fuego fue un factor importante, pero quiz no decisivo. Un buque lleva su armamento dondequiera que va; pero en tierra los caones tienen
que ser conducidos por montaas y pantanos mediante la fuerza humana. El ejrcito con que Corts
invadi a Mxico posea solamente algunos caones
y trece lTIOsquetes. Los caballos fueron quiz ms
importantes que las armas, pero los indios pronto
les perdieron el miedo y aprendieron a montarlos.
Corts tena diecisis caballos cuando desembarc.
Los ms de sus hombres lucharon a pie con espada,
pica y ballesta. Tenan la ventaja del acero sobre la
piedra, pero no eran un ejrcito europeo bien equipado peleando contra una horda de salvajes desvalidos.
Los espaoles tenan un valor sin lmites y la disciplina que da la necesidad. Combatan de manera
brutalmente prctica, hasta matar y conquistar, sin
importar la convencin azteca de hacer 'prisioneros
vivos para despus sacrificarlos. Podan explotar
algunas de las leyendas y supersticiones de sus adversarios a fin de paralizar la oposicin, al menos
temporalmente. Tenan la ayuda de un gran nmero
de indios aliados que -ignorando 10 que les ocurriera a las ranas que pidieron rey- atacaban alegremente a sus antiguos seores o rivales. Final-

montaas del interior. Esparcidos por la Amrica


tropical, principalmente por ,regiones montaosas,
haba en realidad varios pueblos que, si bien carecan de vehculos de ruedas y bestias de carga, y
usaban herramientas de madera o piedra, haban

alcanzado, sin embargo, una habilidad notable en


algunas artes, en escultura y construccin, en agricultura e industrias manuales, incluyendo el trabajo

de metales blandos. Sus poblaciones principales,


adornadas con templos de piedra o adobe y casas

comunales, eran lo bastante grandes para poder llamarse ciudades. En dos centros al menos -Mxico

y la meseta central de los Andes- haban impuesto


su imperio tribus guerreras que exigan tributo y

trabajo obligatorio a los pueblos sometidos en una


vasta zona, y haban establecido organizaciones polticas que tenan un ligero parecido con los imperios
o reinos, en el sentido <1:el Viejo Mundo. En los re-

latos de los espaoles, la riqueza y el poder de estos


pueblos no se amenguaba; y para cristianos piadosos, sus religiones tenan una horrible fascinacin,
combinando, como en algunos casos ocuni, leyendas mesinicas de extraa belleza con repugnantes
ritos de sacrificios humanos y canibalismo ritual.
La rapidez con que los conquistadores espaoles

90

91

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

mente, los espaoles tenan la ventaja de su truculenta fe misionera: el indio pensaba que su religin
le exiga pelear y, si era necesario, morir valientemente; el espaol crea que su religin le haca capaz de ganar.
La expedicin destinada a la conquista de Mxico, que promovi el gobernador de Cuba y mand
Corts, se compona de unos seiscientos hombres.
En 1519, Corts desembarc cerca de la actual Veracruz e inici sus operaciones con dos actos simblicos: la quema de las embarcaciones con que
vino desde Cuba, y la solemne fundacin de un concejo. Ante los magistrados de la "ciudad" de Veracruz. resign Corts los poderes que haba recibido
en Cuba; y de aqullos, en su calidad de representantes de la corona espaola en Mxico, recibi nuevos poderes; y habiendo legalizado as de la m<;jor
manera que pudo su ascenso a un mando independiente, condujo a su ejrcito, subiendo la escarpada
pendiente, desde los trridos matorrales de Veracruz
hasta la alta meseta central de Mxico. Despus de
algunas luchas, las ciudades cercanas a la meseta
consintieron en ayudarle con alimentos, cargadores
y guerreros; y aprovechando astutamente las supersticiones de Moctezuma, el caudillo azteca, efectu
Corts la entrada pacfica de su ejrcito en Tenochtitlan, la capital edificada sobre islas del lago de Mxico. Su ocupacin pacfica fue corta: el celo de los
espaoles en la destruccin de templos paganos
provoc un levantamiento en el que [ue muerto
Moctezuma, y Corts tuvo que retirarse de la ciudad
combatiendo a 10 largo de los canales durante la

noche, perdiendo en ella una tercera parte de sus


hombres y casi todo su bagaje. Sin embargo, las tribus auxiliares permanecieron fieles a la alianza con
Espai.a y Corts fue reforzado por otra expedicin
procedente de Cuba. Construy bergantines para
luchar en el lago y puso sitio formal a la ciudad,
saquendola y destruyndola sistemticamen te casa
por casa tnientras avanzaba hacia el centro, hasta
1521 en que se rindieron los aztecas supervivientes.
En la hermosa ciudad espaola que Corts comenz a construir en el lugar, apenas hay vestigios de
los antiguos edificios indgenas: el sitio fue edificado tan completamente como las ciudades romanas
de Europa.
Corts mostr genio, no slo al mantener unidos
a sus propios hombres, sino al conseguir por lo menos la lealtad pasiva de los indios sometidos. Obr
tan sabiamente que no hubo despus ninguna dificultad seria con los indgenas de la meseta. Sus imitadores en Centro y Sudamrica fueron menos afortunados o menos hbiles. Los territorios mayas de
Centroamrica fueron conquistados con gran brutalidad por los lugartenientes de Corts. El Imperio
inca, con su centro en el Cuzco sobre la alta meseta
de los Andes peruanos, no fue descubierto por .~os
espaoles hasta 1530, despus pe ocho aos de exploracin por tierra desde Cartagena y por mar desde Panam. La conquista del Per fue organizada
por una compala cuyo miembro principal era un
oscuro aventurero llamado Francisco Pizarra. Piza~
rro entr6 en el Per con un grupo ms reducido
an que el de Corts. Tuvo suerte al hallar un

92

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

usurpador en el trono inca. A imitacin de Corts


urdi apoderarse del jefe reinante, Atahualpa, a
quien ejecut despus. Como Corts, tambin, organiz Pizarra sus conquistas fundando ayuntamientos con la debida pompa legal. Yal igual que
Corts, envi a sus lugartenientes a explorar, hacia
el sur, a Chile, y hacia el norte, a Quito y Nueva Granada. Pero aunque reuna todas las cualidades militares de Corts, estaba bastante falto de diplomacia y del atractivo que tena ste. Su nombramiento

por funCionarios reales. La exploracin y la conquista continu en las regiones fronterizas, en el


norte ele Mxico y el este de los Andes; y en la sptima dcada del siglo XVI, una conquista bien planeada, hbilmente dirigida y casi sin derramamiento de
sangre, aadi las Filipinas al imperio espaol. Sin
embargo, en la mayora de las regiones de Amrica,
la edad de oro de los cOlfquistadores termin cuando
las principales :reas de poblacin sedentaria quedaron aseguradas. Los bosques y las praderas despobladas no eran de su gusto. Corts pas los ltimos aos de su vida en un retiro aburrido y litigioso.
Le quedaba poco que conquistar.

como gobernador de la mejor parte de los dOlninios incas provoc violentas querellas personales y,
con el tiempo, la guerra civil entre los conquistadores. Francisco Pizarra, su hermano Gonzalo, su
socio y rival Almagro, y cientos de sus compaeros.
fueron muertos. Sus bandos lucharon intermitentemente durante casi veinte aos, y se restableci la

paz con muchas dificultades mediante la intervencin del gobierno peninsular.


Naturalmente, los gobernantes indios supervivientes trataron de aprovechar la situacin, pero era
demasiado tarde. Slo en el sur de Chile las armas
indgenas vencieron a las espaolas. Una gran rebelin en el Mxico occidental fue aplastada por el
primer virrey, Antonio de Mendoza, en 1542. Hacia
1550 todos los centros principales de poblacin
sedentaria de la Amrica tropical estaban en poder
de los espaoles -pero no en manos de los grandes
conquistadores-o Jefes privados como Cort.s, Pizarra Balczar y Nuo de Guzmn, que dependan de
su poder sobre su squito personal, si lograban escapar a los cuchillos de sus rivales. eran desplazados

93

2) LA TEORA DEL IMPERIO

La conqista espaola en Amrica fue una verdadera cruzada, incitando tanto al celo misionero de
ganar almas como el afn de gloria militar y de botn.
Sin embargo, a diferencia de las cruzadas primitivas,
tuvo corno secuela una inmensa tarea de gobierno
imperial. Los conquistadores haban venido a Amrica a sus propias expensas. pasaron grandes penalidades y arriesgaron sus vidas y fortunas -tal c0l!l0
eran- sin ayuda elel Estado espaol. La mayora de
ellos buscaron un retiro retribuido; algunos vivieron
en Espaa del producto elel botn; pero muchos ms
vivieron en las Indias del trab;~jo y el tributo de las
razas sqjuzgaclas, como haban hecho antes que ellos
los incas y los aztecas. Abandonados a s mismos.
habran establecido probablemente comunidades

94

95

EL IMPERIO DE LA PLATA

:EL IMPERIO DE LA PLATA

autnomas, empleando las formas feudales que eran


ya anacronismo en Espaa, explotando a los indios
conforme al dictado de las necesidades del momento y dando homenaje verbal pero poco ms a la co-

La conquista de un imperio grande y semibrbaro


present sin duda un problema difcil para los defensores de la monarqua' constitucional. Todos
admitan -ningn catlico poda negarlo- que las

rona espaola. Muchos de los cabecillas rebeldes


del Per -Gonzalo Pizarro, en particular- pudieron ver precisamente tal sociedad, extravagantelTIente leal en el sentimiento, pero virtualmente independien te en la prctica.

bulas dadas por Alejandro VI en 1493 haban revestido aJa corona espaola del deber y el derecho

Los gobernantes espaoles jams pensaron por


un momento permitir que persistiera tal estado de
cosas. En las postrimeras del siglo xv y a principios
del XVI, la corona, con gran derramamiento de sangre y gastos, haba cortado felizmente las garras a

las grandes casas feudales, a las rdenes militares


y las corporaciones locales privilegiadas. Un absolutismo real en auge no poda tolerar el nacimiento de
una nueva aristocracia feudal en, ultramar. Al mismo tiempo, el gobierno real no era en modo alguno un absolutismo sin derecho o ilimitado. La Iglesia y la curia eran sus compaeras honradas y sus
ms tiles servidoras. La conquista de Amrica afect no solamente a la autoridad real, sino tambin a
la conciencia real y a la tradicin de la justicia real.
La discusin de la naturaleza y deberes de la monarqua. tanto en trminos jurdicos como teolgicos, fue cosa comn en la Espaa del siglo XVI. Fue
una poca de vigoroso y franco pensamiento poltico, pensamiento que era, en su mayor parte, categ-

ricamen te opuesto al despotismo y que colocaba el


derecho divino y las leyes y costumbres de los pueblos libres por encima de la voluntad de los reyes.

exclusivo de convertir a los naturales de AInrica a la


fe cristiana. Si los indios se oponan a la predicac~n

del Evangelio podan ser legtimamente reducidos


por la fuerza de las armas. El deber de civilizar a un
pueblo hrbaro y el hecho de que los espaoles fueron los primeros europeos que descubrieron Amlica eran razone~ vlidas, aunque secundarias, para la
conquista. Pero si los indios fuesen reducidos por
una conquista justa, qu derechos polticos y jurdicos conserva~an?; podan ser desposedos de sus

gobernantes, s'i en efecto haban sido gobernantes


legtimos?; podan ser "convertidos" por la fuerza?;

podan ser hechos esclavos, o despojados de la tierra o las propiedades?; estaran sometidos a los mbunales de justicia, civiles y eclesisticos?; qu dere-

chos tenan los colonos espaoles al tributo y al


trab'jjo de los indios?
Los escritores espaoles diferan profundamente
en sus respuestas a estas cuestiones, y el principal
motivo de la discrepancia era la naturaleza de"los
indios. Los colonos, naturalmente, subrayaban la aparente indolencia de gente acostumbrada a la agri~
cultura mnima -para la subsistencia- y el resentimiento ~aicionero de una raza conquistada.

Reclamaban un seoro local ilimitado basado en el


trabajo forzoso, y sostenan, no sin alguna razn,

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

97

. que un feudalismo paternal respondera mejor a los

mo europeo. Entre Seplveda y Las Casas, y entre

intereses de los indios. Por otro lado, muchos misio-

las escuelas y los intereses que representaban, se tra-

neros -en particular el famoso predicador domini-

b un violento y spero debate. La importancia de

co Las Casas- insistan sobre la naturaleza puramente espiritual de la empresa espaola. La teora
lascasiana del imperio descansaba sobre la creencia
de que los indios, de igual modo que los espaoles,
eran sbditos naturales de la corona espaola y gozaban desde el momento de pasar a la dominacin

tales controversias radica en el inters pblico que


despertaron y en su efecto sobre la poltica real. Los
mtodos de gobierno espaoles, en cuanto distintos
~e los mtodos de la conquista, fueron cautos, legalIstas, lentos y Isobre todo concienzudos. Fueron
i~fluidos tanto por informes de la experi~ncia prctIca como por consideraciones de derecho abstrac-

espaola de todas las garantas de libertad y justicia


concedidas por las leyes castellanas. Afirmaba que
eran cpaces racionalmente de cumplir los deberes
de los sbditos espaoles y de recibir la fe. Contemplaba un imperio ideal en que los

indio~

viviran

bajo sus propios jefes, pero sujetos a la autoridad de


funcionarios reales benvolos que los instruiran en

to. Hacia la mi~d del siglo

XV1,

brot del polvo de la

controversia uda poltica oficial y una teora oficial


del imperio que, a pesar de las constantes vacilaciones en cuestiones de detalle, fueron mantenidas con
mucha consistencia durante doscientos aos.
Las Indias eran reinos de la corona de Castilla,

las costumbres europeas y los persuadiran a aban-

distintos de los reinos de Espaa, y administrados

donar las prcticas brbaras. La Iglesia llevara a


cabo pacficamente su obra de evangelizacin y administracin espiritual. Si a otros europeos, como

por un consejo real propio. Los indios eran sbdi-

personas privadas, se les permita residir en las In-

dias, deberan vivir apartados de los indios y sostenerse con su propio trabajo.
Las Casas no era

un mero terico, sino un misio-

nero fervoroso que haba pacificado una regin grande y salvaje de Amrica Central. En Espaa era una
personalidad poderosa y respetada. Representaba,
por supuesto, una opinin extrema. La opinin
opuesta, la de los colonos, talnbin tuvo sus defen-

tos directos de la corona, no del Estado espaol ni


de espaoles individuales. Eran hombres libres y no
podan ser esclavizados a menos que se les cogiera
en rebelin armada. Su tierra y bienes les pertene~

can, y no podan serIes quitados. Sus jefes deban


ser confirmados en el cargo y empleados como funcionarios menores .. Dependan de los tribunales de
justicia espaol~s y podan demandar a los espaoles y stos a ellos; pero sus leyes propias deban ser
respetadas. excepto cuando eran evidentemente br-

sores, especialmente Juan Giner de Seplveda, el


distinguido letrado y humanista, y amigo de Erasmo,

baras o contrarias a las leyes espaolas de Indias.


Por supuesto, los indios deban ser convertidos al
cristianismo tan pronto como fuera posible y ser

uno de los apologisl.:'1s ms capaces del imperialis-

admitidos a todos los sacramentos de la Iglesia. Su

98

99

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

conversin deba ser libre y no forzada, y sus cadas


en la hereja deban ser tratadas por la jurisdiccin
ordinaria de los obispos y no por la Inquisicin.
Para satisfacer las peticiones de los colonos, concedi la corona a los conquistadores y colonizadores que 10 merecieron, el derecho a cobrar los tributos impuestos a detenninados pueblos, a manera
de pensin. Estas concesiones de encomienda no

misioneros, funcionarios -una clase gobernante-o

implicaban jurisdiccin o propiedad territorial; ni,


despus de mediados de siglo, trabajo forzoso. Entraaban, para el encomendero, la obligacin de
prestar servicio militar y el deber de pagar los salarios del clero parroquial. El trabajo obligatorio fue
permitido -se le consider realmente inclispensable-; pero confonne al sistema de mita o repartimiento, la coaccin era aplicada por autoridad pblica, y se establecieron cuotas de salario oficiales
para el trabajo as suministrado.
Naturalmente, las disposiciones que prescriban
esta poltica eran obstruidas a menudo y a veces
abiertamente desafiadas; pero eso no disminuye los

mritos de la poltica, como un producto del pensamiento y la experiencia del siglo XVI. Adems, la
ejecucin de la poltica, aunque incompleta, de ningm modo fue tan incompetente como pretendieron los enemigos de Espaa.

3) SOLDADOS, MISIONEROS y LETRADOS

No trataron de desplazar a la poblacin indgena,


sino de organizarla y educarla y vivir de su trabajo.
Tomaron tal como funcionaban los sistemas de re-

caudacin de tributos organizados en el pasado por


las tribus dominantes de Mxico y Per. En pocos
aos crearon muchos intereses, los cuales, profun-

damente arraigados, hicieron muy dificil la ejecucin de una poltica oficial uniforme.
El grupo ms poderoso de intereses era naturalmente el representado por los "antiguos conquistadores" y sus descendientes. Formaban una sociedad
pendenciera y desordenada, cuya buena conducta
tena que ser comprada con encomiendas, mercedes
de tiena y oficios menores, retribuidos. El nico
intento hecho por la corona para dar fuerza legal a
las proposiciones de Las Casas y abolir la encomienda, en las "leyes nuevas" de 1542, provoc una
revuelta armada de los colonos del Per, en la cual
fue muerto el virrey. Las "leyes nuevas~' tuvieron

que ser reformadas, y los pobladores presionaron


constantemente para lograr ms concesiones, particularmente la conversin en perpetuas de sus encomiendas, que eran temporales. Nunca hubo encomiendas u oficios suficientes para todos, y casi
desde el principio apareci una clase de "blancos
pobres" que vivan entre los indios y que dificultaba
constantemente la labor de los misioneros. Muchos
colonos, ricos y pobres, se casaron con indias, y as
se ailadi una clase mestiza a la sociedad ya com-

Los espaoles que pasaron al Nuevo Mundo no

pleja. Con el tiempo, esla gente de sangre mezclada

eran colonos que buscaban tierra libre, sino soldados,

sobrcpas6 en nmero a los indios y espaoles puros;

lOO

101

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

y en la actualidad muchos de los pueblos latinoame-

en lenguas i'1dgenas tan pronto como pudieron.

riCanos son predominantemente mestizos.

Establecieron comunidades misionales y convi~tie

Los pobladores espaoles encontraron sus principales rganos de expresin en los cabildos, poderosos y celosos de sus privilegios tanto en las Indias

ron la iglesia de la misin en centros de la vida de


muchos miles de indios. Iniciaron, al menos, la im-

como en Espaa. No haba nada democrtico en


estos cuerpos; eran oligarquas locales. Los regidores, en los primeros tiempos, eran nombrados por

los jefes militares o los gobernadores provisionales,


pero en la segunda mitad del siglo XVI arraig la
prctica de la compra de esos oficios, por vida, a

la corona. Los regidores elegan a sus magistrados


municipales y ejercan amplios poderes administrativos, no slo dentro de los distritos municipales,
sino en grandes territorios lindantes. Escriban directamen te a la corona y eran siempre sostenedores
resueltos de los intereses espaoles locales. Sin

embargo, raramente desplegaban mucha actividad


constructiva. No eran responsables, ni en un sentido exacto instituciones representativas; y en el siglo
XVII,

a medida que aument el poder de los corregi-

dores y la venta de oficios se hizo casi general, los

cabildos se suman en la decadencia.


Por supuesto, la conquista espaola fue una con-

quista tanto espiritual como militar, y la principal


oposicin local al gobierno de los militares vino de
los soldados de la Iglesia -los frailes de las rdenes
misioneras-o Las tres rdenes, pero especialmente
la franciscana, enviaron a las Indias, en los primeros
tiempos, hombres escogidos, y la conversin que
trataron de realizar fue ms que una mera conformidad externa. Los frailes ensearon y predicaron

particin de educacin primaria y secundaria tanto


religiosa como literaria a los indios, una empresa
ambiciosa encaminada, en ltimo trmino, a preparar indios seleccionados para el sacerdocio. Es ver-

dad que esta empresa fue, en lo principal, un fracaso. La iglesia de las Indias nunca produjo un clero
nativo numeroso y su fuerza e influjo espiritual sobre
sus conversos se resinti finalmente a consecuencia
de ello. Las razones de ese fracaso son demasiado
complejas para analizarlas aqu; 10 que resulta seguro es que la poltica de las rdenes religiosas en
el siglo XVI choc con la relacin seor-vasallo que
los colonos trataban de establecer con los indios. La
diferencia de actitud no fue solamente de carcter
humanitario, pues la encomienda y el repartimiento
no eran por naturaleza instituciones crueles, aunque
dieran lugar a muchos abusos. Las diferencias importantes eran de carcter legal y espiritual.
En general, la corona apoy las miras de las rdenes misioneras, pero no se atrevi a ejecutarlas totalmente. Los frailes tambin difirieron entre s y se
mostraron rebeldes e impacientes ante el control; no,
por supuesto, al grado de llegar a la revuelta armada,
pero s al de r~alizar muchos actos de indisciplina de
menor en tidad. En diversas oc.asiones desafiaron indirectamente el poder de la corona, burlando la autoridad de los obispos a quienes aqulla nombraba.
Las diferencias entre los espaoles tuvieron como

102

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

reflejo diferencias entre los indios, pues la mayora

nal-. Diez audiencias -tribunales de apelacinfueron establecidas en las Indias durante el siglo

de stos mostr una sorprendente docilidad y resignacin. Bajo el golpe de la conquista, su naturaleza se hundi a menudo en la melancola aptica,
rota slo por las fiestas religiosas y las borracheras qUe
las acompaaban. Los indios dominados perdieron
la cultura material y espiritual de sus antepasados,
sin adquirir completamente la de los conquistadores
espaoles. Se convirtieron en extraos en su propia
tierra. Sin embargo, muchas tribus quedaron sin
dominar y siguieron siendo peligrosas durante el

periodo colonial, y aun entre los pueblos dominados continuaron existiendo grandes diferencias.
Algunos jefes indios recibieron encomiendas o se
convirtieron en latifundistas. Muchos otros, si se da
crdito a los informes oficiales, explotaron de buen
grado a su propio pueblo en provecho de los colonos
espaoles. Desde el principio, una clase considerable
de artesanos, sirvientes, etc., se uni en gran nmero a la comunidad espaola. En muchas partes de
las Indias la antigua vida aldeana empez pronto a
desintegrarse, aunque no sin protesta. La corona
insisti repetidamente en que las quejas de los indios deban ser escuchadas libremente, no slo por
los jueces, sino tambin por las autoridades administrativas. El gobierno nombraba incluso abogados
a sueldo para presentar las reclamaciones de los
indios.
La insistencia real en que deba haber audiencia
en todas partes ayuda a explicar una de las principales caractersticas del gobierno colonial espaol
-el gran poder y prestigio de la justicia profesio-

XVI.

103

Los jueces de la audiencia eran siempre aboga-

dos de calTera y espaoles peninsulares. Constituyeron la nica rama del servicio colonial en que
confi realmente la corona. Los juristas profesiona~

les fueron los agentes ideales del gobierno centralizado. No tenan excesivo orgullo familiar) ni, por
10 general, afn de gloIia militar. Su educacin diales un profundo respeto a la autoridad y un hbito
de cuidadosa atencin al detalle, al paso que desalent cualquier tendencia a una accin precipitada
o desautorizad~. Adems, los jueces, representando
la jurisdiccin del monarca, mantenan una cierta
impersonalidad~

que les ayudaba a controlar a los

conquistadores,: a quienes hubiera molestado la autoridad de uno de su propia casta.

Cada provincia tena su gobernador, y los gobernadores de las dos provincias mayores -Mxico y
Per- gozaban del ttulo y dignidad de virreyes.
Algunos de estos gobernadores fueron eclesisticos
o juristas; ou'os, militares aristcratas; pero bajo los
desconfiados Habsburgos, militares excedentes. Nunca se les confiaron los poderes y tentaciones del
mando independiente. Incluso un gran administrador como Francisco de Toledo recibi poca afucIa de la metrpoli, y slo gracias mezquinas de Felipe II por trece aos de con~u'uccin imperial en
el Per(l, La mayora de los virreyes desempearon el
cargo por periodos mucho ms cortos, y todos fue~on cuidadosamente vigilados por sus audiencias.
Estas eran mucho ms que tribunales de apelacin;

104

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

105

eran juntas de magistrados facultadas para aconse-

liarmente bien apropiada para el temperamento de

jar a los virreyes y gobernadores en todos los asuntos administrativos, informar sobre su conducta, y
conocer las apelaciones contra sus fallos. Un virrey

los conquistadores: una vida al aire libre sobre grandes zonas, que ofreca muchos estmulos y que requera ele gran pericia en la equitacin y explosiones peridicas de extraordinaria energa, pero que
para los ms no exiga esfuerzo constante o prolongado. En Espaa, los propietarios de rebaos y hatos eran favorecidos social y econmicamente a ex-

poda pasar por encime de su audiencia temporalmente, pero al recurrir los jueces a Espaa era pro-

bable que se les diera la razn, pues el Consejo de


Indias era un organismo predominantemente judicial, al cual los jueces coloniales podan esperar ser

promovidos al ir ganando antigedad.


Este engorroso sistema de frenos y conU'apesos
poda beneficiar a la imparcialidad y el respeto del
derecho -respeto, al menos, de las fOlIDas jurdicas-; pero no benefici ciertamente a la eficiencia
administrativa o rapidez de accin. Todas las decisiones importantes y muchas insignificantes se tomaban en Espaa. En las Indias no hubo decisin
alguna que no pudiera ser revocada y ninguna juris-

diccin que no pudiera ser inhibida. Las apelaciones y contra-apelaciones podan sostener la accin
esencial durante aos, hasta que la causa de ella
fuera olvidada. El "obedzcase pero no se cumpla"
lleg a ser el lema administrativo de un imperio
cuya legislacin y poltica bsica eran, en muchos
respectos, modelos de ilustracin para su tiempo.

4)

EL COMERCIO ATLNTICO y LAS FLOTAS


DE l.A PLATA

La ocupacin caracterstica del espaol del Nuevo


Mundo fue la ganadera. Era una ocupacin pecu-

pensas del labrador; el derecho de pasto tenda a


imperar sobre toda olra clase de derechos agrarios.
Pronto se prodtuo una situacin semejante en las

regiones templadas de la Amrica espaola, donde


el laboreo de la tierra fue abandonado principalmente a los indgenas. Se importaron gran cantidad

de caballos, ,vacas y ovejas, que se multiplicaron rpidamente. Como en todas las actividades de los
espaoles en el Nuevo Mundo, los mtodos emplea-

dos fueron descuidados y ruinosos. El cuero alcanzaba un alto precio en Euro'pa en aquellos tiempos
turbulentos: por un jubn de piel de buey se dara
una cuchillada. A menudo las bestias eran sacrificadas slo por sus pieles, dejndose descomponer la
carne sin provecho. A pesar de eso prosper la industria. Grandes haciendas se formaron en torno
de las estancias ganaderas, donde los ganaderos
espaoles vivan en estado patriarcal, rodeados por
sus empleados espaoles -de clase humilde- y
mestizos, y sus peones indios.
F.n las tid-ras tropicales de la costa, donde no poda prosperar el ganado, el principal producto espa-

ol fue el azcar, que haba sido introducida en las


An tillas por Coln y en Mxico por Hernn Corts.

106

107

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

El azcar era un articulo que se prestaba a la produccin en gran escala, puesto que se necesitaba
equipo bastante complicado para triturar la caa,
extraer}' refinar el jarabe y cristalizar el producto
final. Las plantaciones de azcar fueron iniciadas
por varios espaoles, particularmente ccrca de las

da para extraer' la plata del mineral, en general por


un procedimie~ to de amalgamacin con mercurio.

costas del Caribe y del Golfo. Haba una constante


demanda de azcar -entonces un lqjo ca1"O- en
Europa, y la industria prosper bastante a pesar de
los mtodos antieconmicos y de la intervencin gubernamental. Tanto el azcar como eltahaco -producto de considerable importancia econmica en el
siglo XVlI- se producan principalmente mediante
el trabajo de esclavos, negros africanos iillportados

a tal fin. Como los negros eran sbditos de reyes


africanos brbaros y no del rey de Espaa, ningn
. reparo legal haba, y pocos reparos humanitarios,
de haber alguno, para su adquisicin como esclavos.
Tenan que ser conseguidos por medio de agentes
portugueses, y eran sumamente caros en las Indias.
Los productos animales y vegetales de las Indias
eran casi insignificantes para muchos espaoles, en
comparacin con los productos minerales ---:-los metales preciosos-o La minera de oro y plata a raz de
la conquista era una simple cuestin de extraccin y
lavado en corrientes a propsito; pero (l. mediados
del siglo XVI se descubrieron riqusimas vetas argentferas en Zacatecas y Guanajuato, Mxico, y en Potos, que pertenece ahora a Bolivia. Varias formas
de tosca produccin en grande sustituyeron rpidamente al primitivo proceso de lavado, y una enorme
planta -enorme para aquellos das- fue estableci-

Estos adelantos prodt~eron luchas ilegales y acaloradas por la plata, y pronto se fundaron tribunales
especiales en lds reales de minas para registrar quejas y fallar pleitos. Es probable que algunos espaoles trabajaran pequeas pertenencias con sus propias
manos, pero el tpico minero de plata era un capitalista y un contratador de trabajo nativo, experto o
no, en un escala bastante grande.
La corona exiga una parte, gen~ralmente un
quinto de todo el' metal producido. Este era el impuesto que despert la envidia y el recelo de los dems monarcas europeos. Realmente, en la mayora
de los aos quiz no ascendi a mucho ms del diez
o quince por ciento de la ren ta total de la corona
espaola, y era empeado a los banqueros alemanes mucho anqes de salir de Amrica. La constante
importacin de plata tuvo efectos desastrosos en los
precios y en el ,conjunto de la estructura econmica
espaola -efectos que los conlemporneos solan
atribuir a cuaItuier ou'a causa menos a la verdadera-. Las teoras econmicas de la poca conside;-aron a los metales preciosos como el producto ms
importante y valioso de las Indias. El gobierno trat
por todos los medios posibles de estimular la minera de oro y plata y obligar al pago del impuesto
sobre las barras de dichos metales. Se emple un
numeroSO cuerpo de oficiales para pesar, ensayar
y marcar las barras de plata conforme salan de
las minas y tomar la parte real. Todava ms, en los
puertos haba vigilantes para evitar las tentativas de

108

109

EL IMPERIO DE LA PLATA

EL IMPERIO DE LA PLATA

contrabando de la plata sin marcar. A mediados del


XVI se ide un sistema de convoy para proteger
los cargamentos metlicos durante la u'avesa del
Atlntico. Desde 1564 se despacharon desde Espaa
dos flotas armadas cada ao, una para Mxico y los
puertos del Golfo, y otra para el istmo de Panam.
Ambas flotas invernaban en Amrica y en la primavera siguiente se juntaban en La Habana para el viaje de regreso. Cada flota se compona de veinte a sesenta buques, escoltados generalmente por varios
barcos de guerra -entre dos y seis-o Excepto en
uno de estos convoyes, estaba prohibido a cualquier

El comercio con las colonias fue un monopolio


durante la mayor parte de los siglos XVI Y XVI!. El
monopolista no era la corona (como en Portugal),
sino el consulado -gremio de los mercaderes- de
Sevilla, con su organizacin auxiliar en Cdiz. Por
una serie complicada ele ficciones, todas las casas
comerciales de Espaa, mediante apoderados, llegaron a ser miembros del consulado sevillano, consignando sus cargamentos a nombre de mercaderes
residen tes en Se,-;illa. Aun las firmas comerciales extranjeras -algunas alemanas, inglesas y flamencasadoptaron este recurso, de modo que los verdaderos
miembros del gremio hacan un enorm,e negoCio
de comisin que vino a eclipsar su propio comercio
legtimo. Sevilla fue el cuello de botella del comercio de las Indias; un cuello de botella estrechado an
ms por el reglamento de licencias de la Real Casa
de Contratacin -licencias de emigracin, para
evitar el embarque de judos y herejes; licencias de
navegacin, para comprobar el buen estado de las
embarcaciones; de pilotos, para comprobar su competencia-. Algunas mercancas slo podan ser exportadas con licencia especial -las armas de fuego
y los esclavos negros, por ejemplo-. Esta reglamentacin es comprensible, puesto que la corona tema
siempre la posibilidad de un motn de esclavos;
pero el sistema en conjunto constitua un tremendo
obstculo para el comercio.
Adems del monopolio y la reglamentacin, hubo
mucha rigidez en la estructura econmica total de
Espaa, lo cual hizo sumamente difcil el rpido
crecimiento del comercio de exportacin. Entre las

siglo

barco cruzar el Atlntico, a menos que se le hubiese


concedido permiso especial. Las salidas eran bastante regulares, lo cual permita a los corsarios esperarlos, y casi todos los aos se perdan uno o dos
barcos. El plan total muestra la excesiva confianza

de Felipe II en el poder de la unin y volumen y su


incapacidad para darse cuenta del valor de maniobra y velocidad -el mismo error que provoc el desastre de la Invencible en 1588-. Sin embargo, los
convoyes cumplieron su propsito: man tuvieron sa-

lidas regulares durante siglo y medio, y slo tres


veces en ese periodo, una por los ingleses y dos por

los holandeses, fue in terceptada y derrotada toda la


flota. El costo de los convoyes era sufragado por una
serie de pesados y complicados impuestos sobre
todas las mercancas que iban y venan; as que la
seguridad de las flotas se compraba a alto precio; y
el apresto general aumentaba mucho las demoras
para obtener mercancas en las colonias y el precio
de stas, en el caso de que llegaran.

110

EL IMPERIO DE LA PLATA

causas de esta rigidez estaban: el desprecio sentido


hacia el empleo trabajoso; la decadencia de las artes
mecnicas y de la agricultura debida a las guerras
contra los moros y a la expulsin de judos y moriscos; los privilegios concedidos a la Mesta y los perjuicios de ellos derivados para los intereses agrcolas; la gran proporcin de gente con ocupaciones
improductivas, especialmente la Iglesia; y los gravo-

sos impuestos y constantes guerras europeas. Adems, los centros comerciales ms florecientes de
Espaa, en Catalua y Aragn, estaban entregados
a sus relaciones mediterrneas y no tenan inters
en participar en el comercio de Indias.
Todas las Indias eran un mercado ansioso de telas,
armas, herramientas y quincallera de toda clase, libros, papel, vino, aceite y esclavos. Los productores
espaoles no podan, o no queran, exportar estas

mercancas en cantidad suficiente o a precios de


competencia. Por ello, el comercio de las Indias era
una tentacin permanente no slo para los piratas y
corsarios, sino para los tratantes de esclavos, contrabandistas y comerciantes irregulares de todas las
naciones.

V. PESCADORES, EXPLORADORES
YTRATANTES DE ESCLAVOS
1) LAs

PESQUERAS DEL ATLNTICO

Las proezas ms espectaculares de la gran edad del


descubrimiento fueron sucesos ocurridos en la busca de especias o metales preciosos~ pero stos no
constituyeron los nitos productos ultramarinos de
gran demanda en Europa. Territorios que no pro-

ducan ninguno de ellos llegaron a ser considerados como poseedores de cierto valor propio y dignos de merecer el esfuerzo de explorarlos. De todos

los artculos mercantiles de la Europa de los siglos


XVI y XVII, el pescado fue probablemente el ms importante. Los monasterios y los seores posean sus
propias lagunas para pescar; pero para la mayor

parte del pueblo el pescado seco o salado era un alimento vital en el invierno y en los das de ayuno. En
consecuencia, la pesca martima fue una industria
importan te y el fracaso gradual de la pesca de arenque en el Bltico, monopolizada durante muchos

aos por los buques de la Hansa alemana, oblig a


los pescadores de todas las naciones a explorar el
litoral de Europa e Islandia y aventurarse mucho en
el Atlntico.
En cuan lo a la polencia martima de Espaia y
Portugal, ms que de mirar por la observancia de
111

112

PESCADORES, EXPLORADORES

las bulas papales, se preocupaba en mantener alejados a los barcos de otras naciones de las fuentes
ya descubiertas de especias y metales preciosos. El
Atlntico del norte no frecuentado por espaoles o
portugueses era otra cuestin, y Enrique VII se tOln
la libertad de enviar a Juan Cabot a explorarlo, a
pesar de los rumores de protesta por parte de Espaa.
Cabat descubri que el mar vecino a Terranova era
abundan te en pesca mayor; pero el primer pueblo
que se aprovech de este descubrimiento fue, tina
vez ms, el portugus. Segn una tradicin creble,

uno de los miembros de la tripu,cin de Cabot


haba sido un portugus, un tal Fenlndez, apodado el Labrador; y fue l quien dio su nombre, primero a Groenlandia, y despus al territorio denominado ahora Labrador. Fernndez volvi a su pau'ia y

refiri lo que haba visto. Sus informes fueron prontamente reforzados por los hermanos Corte-Real,

portugueses residentes en las Azores que hicieron


una serie de viajes por comisin real para descubrir
tierras en el noroeste, dentro de la demarcacin

portuguesa. A diferencia de Cabot, los hermanos


Corte-Real no tenan esperanzas de encontrar especias, pero apreciaban el valor de Terranova como
una fuente de madera para mstiles y vergas, y recla-

maron toda la costa para Portugal. A la sazn, se


crea en general que el Labrador estaba en el sector
portugus segn la demarcacin de Tordesillas yas

PESCADORES, EXPLORADORES

113

pesca de los bancos de Terranova. A los pocos aos,

el bacalao llegaba a Portugal en cantidad suficiente


para que un impuesto de importacin sobre l
mereciera la pena. Los portugueses se anticiparon
as a los franceses y a los ingleses, y nunca dejaran
de ser sus fuer,tes compe~idores. Muchos pescadores
portugueses se establecieron en Nueva Inglaterra
con posterioridad y an pueden ser encon trados
sus descendien tes en Princetown.
Los franceses llegaron poco despus. En 1509, un
barco normando trajo a Rouen un grupo de indios,
con la canoa en que haban sido cogidos; y al menos por esa fecha los normandos'y los bretones pescaban regularmente en los bancos. Faltan informes
acerca de los primeros viajes de pesca hechos por
los ingleses; pero los Cabot, padre e hijo~ eran muy
conocidos en Bristol, y los pescadores de los puertos
occidentales no iban despacio cuando se trataba de

sacar provecho de sus descubrimientos.


A medida que aument el nlluero de barcos en
los bancos, cambi la naturaleza del comercio, pasando de la venta inmediata de pescado fresco en el

mercado, a la venta de mayores cantidades de pescado seco a intervalos ms largos. Los pescadores
levantaban albergues temporales en tierra durante
los meses de verano para sacar y reparar las redes y
ahumar y salar la pesca. Las pretensiones territoria-

les de Portugal no fueron tomadas en cuenta, pues

se seal en 1502 en el mapa de Can tino. La costa


era demasiado {lriela para tentar a los espaoles o

all no haba fuertes ni patrullas navales. Las playas


de la costa de Terranova se convirtieron en campa-

portugueses a colonizar, pero estos ltimos, desde

mentos estacionales regulares de una vigorosa y

principios del siglo

libre comunidad pesquera cosmopolita.

XVI,

comenzaron a explotar la

115

PESCADORES, EXPLORADORES

PESCADORES, EXPLORADORES

El desarrollo de las pesqueras del norte del Atlntico tuvo efectos de gran alcance, tanto en la misma
Europa como en la historia de la expansin euro-

aumento del nmero de barcos y hombres aptos


para largas y peligrosas travesas. Una serie de leyes
de los Tudor se refiere a las pesqueras como un
plantel de buques marinos, y los legisladores slo
expresan la verdad. Los barcos que buscaron pasos
al norte y establecieron el comercio con Rusia; las
expediciones que comenzaron la colonizacin de
Norteamrica; las flotas inglesas y holandesas que
derrotaron a los navos espaoles, eSk'lban tripulados por marinos entrenados en la dura escuela de la
pesquera en los bancos.

114

pea. Evidentemente, la importacin de grandes cantidades de bacalao fue por s misma un acan lecimiento econmico significativo en un continente
donde mucha gente viva ms prxima al hambre
una parte del ao. Los campamentos pesqueros de
estacin llegaron a ser tambin centros de trueque
con los nativos, as que el comercio de pieles se desarroll como una lucrativa lnea lateral de la pesquera. El natural deseo de aumen tar la nllracin
efectiva de la estacin de la pesca y el comercio de
pieles dio origen a proyectos, como los de sir Humphrcy Gilbert a fines cleI siglo XVI, para remplazar
los campamentos estacionales por colonias permanentes en Terranova y otras partes de Norteamrica. Es cierto que estos planes no emanaron por lo
general de la comunidad pesquera. Los patrones de
embarcaciones no eran proyectistas a largo trmino; su negocio consista en coger abundante pesca
durante los meses de verano y regresar al hogar con
ella antes de que llegaran los vientos de otoo. La
mayora se opuso rudamente a cualquier idea de
establecer colonias en Norteamrica, cuyos habitantes podan competir con los pescadores de eS'lcin
a causa de que pescaban una parte mayor del ao;
pero aunque los jefes d la comunidad pesquera no
estaban in teresados en explorar para sus propios
fines, los pescadores a menudo se comprometieron
a hacer viajes de exploracin. Quiz el resultado
ms importante d~ la pesca en los bancos [ue el

2) LA BUSCA DE UN PASO POR EL NORTE

Los estados martimos del norte de Europa no estaban satisfechos en modo alguno con saber que sus
pescadores obtenan una rica cosecha de mar. Durante el siglo XVI la demanda de especias y otros
artculos orientales continu siendo tan urgente
como siempre, y los precios fueron tan altos como
antes o ms; aunque ahora las ganancias eran para
los embarcadores portugueses y los revendedores
de Amberes, ciudad que se haba convertido en
principal mercado europeo de especias. Los ingleses, franceses y holandeses an anhelaban encontrar una ruta directa a la "Especiera". El estrecho
de MagaIlanes era demasiado. peligroso y la ruta del
Cabo estaba muy bien guardada por los portugueses. Los grandes ros que parecan oli"ecer posjbili~
dades ele comunicacin con el Paclico fueron explorados uno tras otro sin esperanza: el Ro de la

116

PESCADORES, EXPLORADORES

Plata por Sals y Sebastin Elcano, el Hudson


(quiz) por Verrazano y el San Lorenzo por Cartier.
Unicamente quedaba la posibilidad de la circunnavegacin o de pasar por los extremos s~pten trionales de Amrica o Europa.
A los navegantes que habitualmente usaban un
globo terrqueo les pareca obvio que deba de haber una ruta ms directa al Oriente a travs del rtico
que doblando el Cabo de Buena Esperanza; y efectivamente la hay, aunque slo sea posible mediante
la aviacin. ~a mayora de los mapas del siglo XVI
muestran el ArtieD como un "mar abierto con grandes islas muy separadas entre s. Poco se saba entonces sobre la vasta extensin de la capa de hielo
septentrional. Los navegantes argan que, contra
todos los supuestos, los trpicos haban resultado
franqueables, por qu no el rtico? Inglaterra proyect un gran nmero de viajes al norte, que fueron
financiados, o por sindicatos especiales, o por las
compaas mercantiles que se formaron a mediados
del siglo XVI. En particular, la "Compaa de aventureros mercantes para el descubrimiento de regiones, dominios, islas y lugares desconocidos" tuvo
como primer director a Sehastin Cabot, el viejo,
que haba sido piloto mayor de Espaa, y que despus de sus fracasos en el noroeste y en el Ro de la
Plata, determin explorar en el noroeste.
En 1553, la Compaa despach una flota de tres
buques al mando de sir Hugh Willoughby con la
intencin expresa de llegar a China por un paso al
noreste. Los nombres de los barcos son dignos de
mencin por su optimismo valiente aunque fuera

PESCADORES, EXPLORADORES

117

de lugar. Eran el Bona SjH:ranza, el Eona Confidenza y


el Edward Bonaventura. Cerca de las islas Lofoten
una tormenta separ los buques. Dos de ellos, incluyendo el bJque ensea de Willoughby, entraron
en una ensenada cerca del Cabo Norte. All se helaron pronto y toda la tripulacin muri de fro y
hambre. Sin ~mbargo, el Edward, mandado por el
viejo navegante Richard Chancellor, entr al mar
Blanco y lleg a Arcngel. All se enter Chancellor
por vez primera del poder y riqueza del emperador
de Rusia, y tras largos cabildeos con los habitantes
dcllugar, l y alguno de sus oficiales hicieron en trineos de caballos un asombroso vi~e en pleno invierno desde Arcngel a Mosc.
En esa poca Rusia estaba casi completamente
aislada de los otros pases civilizados. Pueblos nmadas la rodeaban por l sur y el este; ningn intercambio estaba permitido con la belicosa y catlica
Polonia, al oeste, y su nica costa, al norte, estaba
cubierta de hielo gran parte del ao. En este aislamiento, Ivn el Terrible y su antecesor haban conseguido un grado considerable ,de orden y unidad
nacional en la Gran Rusia. El inico contacto de
Ivn con Europa se efectuaba a travs de los barcos
de la Hansa del norte de Alemania. Y ocurri que
las relaciones con las ciudades de la Hansa se' haban roto poco an les de la llegada de Chancellor
por varias razones polticas y Mosc sufra por la
consiguiente carencia de mercancas importadas,
ropa de lana y principalmente armas de ladas clase.
Inglaterra produca estos artculos y era tatnhin un
mercado estable para pieles, camo y sebo, que pro-

PESCADORES, EXPLORADORES

PESCADORES, EXPLORADORES

duda Rusia. Por estas razones, los aventureros ingleses fueron doblemente bien venidos, como extranjeros civilizados y como comerciantes. Por suerte,
ChancelIor era, a la vez que buen marino, diestro
diplomtico. Fue recibido con una hospitalidad real
impresionante. Su visita produjo la apertura del
cor:nercio y una larga serie de conversaciones diplomticas, que se extendieron incluso a sugestiones
tanteadoras de alianza y matrimonio real.
Los resultados de estas conversaciones no fueron
enteramente satisfactorios. El in,ters de Ivn respecto de Inglaterra no era slo comercial sino
diplomtico, militar y social. El inters de Isabel
respecto de Rusia slo era comercial. El in tercarnbio entre ambos pases se caracteriz por propsitos
contrarios' e incomprensiones, como ha ocurrido
casi constantemente desde entonces. Esto no fue
culpa de ChanceIlor o de Antony Jenkins, su sucesor. Sus relaciones personales con Ivn fueron siempre excelentes. Chancellor era un soador de inslitas facultades y en uno de sus informes escribi un
juicio sobre los rusos digno de ser citado:

comienzo. La ~ompaa Moscovita que se form


para explotarlo :dur relativamente poco. El viaje a
Rusia era muy largo y dificil Y los riesgos demasiado
grandes. Rusia no aparefera como figura permanen te en el escenario europeo hasta la poca de Pedro el.Grande; pero esto no quita mrito a la proeza de Richard Chancellor. Su viaje fue uno de los
mayores viajes ingleses de descubrimiento, aunque
contribuy poco a la solucin del problema del paso
por el noreste. Posteriormente, el personal de la
Compaa Moscovita hizo intentos para encontrar
el paso, y tambin los realizaron a fines del siglo
algunos exploradores holandeses, el ms prominente de IOfol cuales fue WiIliam Barents. Los holandeses
continuaron la bsqueda hasta 1624, pero el nico
resultado de sus viajes fue el acopio de informacin
sobre Spitzberg, Nueva Zembla y la costa norte de
Rusia. Este conocimiento fue til, no ciertamente
para los comerciantes de especias, sino para los patrones de balleneros. La Compaa Moscovita y varias empresas holandesas se interesaron en la pesca
de ballenas, y e! continuo desarrollo de ella en el
rtico a lines de! siglo XVI y principios del XVll fue
en gran parle suscitado por los informes trados por
los buscadores ele un paso al noroeste.
La existencia de un paso al noroeste haba sido
sostenida por los gegrafos antiguos y modernos
ms que la del 'noreste. El convincente Discurso de
sir Humphrcy Gilbert sobre la materia ofrece una
imponellte lista de autoridades. La verdadera bsqucda ruc comenz con el primer viaje de Frobisher
en ] 576, fue otra historia de herosmo, de fracaso

118

Si conocieran su poder -dice-, ningn h o.mbre podra luchar con ellos, ni a los que habitan cerca dejaran tranquilos, pero creo que esto no 10 quiere Dios:
pues puedo compararlos a un potro que no conoce su
fuerza. a quien una criatura maneja con una brida, a
pesar de su .gran fuerza; porque si l la conociera, ni
nio ni hombre podran manejarlo.

El comercio entre Rusia e Inglaterra nunca aument mucho en el siglo XVI a pesar de su prspero

119