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CONCRETO DE BAJA PERMEABILIDAD, ALGO MAS QUE DISMINUIR A/C

Germn Hermida Ph.D


Un ser humano difcilmente puede sobrevivir ms de cinco das sin beber agua, ese es el tamao
de nuestra dependencia del lquido, podemos prescindir de muchas cosas pero no del agua. Las
congregaciones humanas ms importantes se fundaron y crecieron cerca del constante rumor de
una corriente. En la actualidad el almacenamiento y distribucin del lquido se lleva a cabo por
complejas redes que irrigan nuestras ciudades, emulando sin proponrselo nuestro sistema
sanguneo. El xito de estos sistemas que conducen cada da millones de metros cbicos se lo
debemos en buena parte al dominio de las leyes de la hidrulica y a la ingeniera de materiales. En
esta ltima rea del conocimiento, el concreto desde siglos atrs ha desempeado un papel
crucial. Bajo el nombre de Opus Caementitium el concreto fue un material empleado
sistemticamente en mltiples termas, acueductos y puertos Romanos para contener el agua1.
Hoy el contacto concreto/agua se considera como una frontera donde un material termina y el
otro comienza, dicho lmite en realidad no es tan claro puesto que el agua penetra la matriz
porosa del concreto hasta cierto punto y podra incluso atravesarlo si la porosidad es importante,
la presin del agua suficiente o por qu no?, la dimensin de la pared reducida.
Existen as factores externos al material mismo (presin del lquido, espesor del elemento etc) que
determinan si una estructura de concreto permite o no el paso del agua a travs de todo su
espesor. En la construccin se habla de concreto impermeable, sin embargo un muro
constituido por un concreto de una porosidad en extremo baja, podra ser atravesado si es muy
delgado o si la presin es muy alta. Igualmente un concreto de gran porosidad podra no ser
atravesado por el agua si tiene un enorme espesor (presa) o la presin es muy baja. De esta forma
es necesario distinguir entre la estructura y el material. Definir un concreto como impermeable es
similar a definir un concreto como irrompible, incluso un concreto de ultra alta resistencia (UHPCBPR) con una seccin pobre o la suficiente presin fallar.
Partiendo de la premisa de que existe una diferencia evidente entre calificar una estructura y
calificar el material que la constituye, podemos analizar la permeabilidad del concreto como
material y as definir entonces, que es un concreto de baja permeabilidad (CBP).
El propsito del presente artculo es as revisar los mecanismos ms comunes de penetracin de
agua en el concreto, definir una escala de permeabilidad del material y cuantificar el efecto de los
aditivos impermeabilizantes de masa conocidos como bloqueadores. Este marco puede ser as til
a especificadores como a usuarios finales cuando existe el inters por establecer un nivel de
permeabilidad del concreto.
Penetracin del agua al interior del concreto
Los mecanismos de penetracin de agua dentro de la red porosa del material pueden seguir
principios fsicos muy distintos como la permeabilidad, la difusin, la absorcin capilar, la
conveccin o la electromigracin. Sin embargo los fenmenos ms frecuentes de penetracin de
agua al interior del concreto en las construccin son en su orden: la capilaridad y la penetracin de
agua bajo presin o permeabilidad.
Absorcin Capilar

La penetracin de agua al interior del concreto basado en el fenmeno de absorcin capilar se


considera como el mecanismo ms frecuente de transporte de agua en las estructuras de concreto
reforzado2.
El agua al tocar la superficie de un concreto convencional sufrir as un efecto de atraccin similar
al producido por una esponja. Un concreto seco de 28 das con una relacin agua/cemento de
0.60 luego de 3 horas de contacto con el agua (una lluvia) ya ha absorbido 2 L/m2. Si este concreto
tiene una porosidad del 15% eso significa que el agua ya ha penetrado en algunos puntos hasta 1.2
cm. La velocidad de penetracin por absorcin capilar en un concreto seco puede ser del orden de
un milln de veces ms rpida que el del mismo volumen de agua que atraviesa el mismo concreto
bajo un gradiente de presin, es decir por permeabilidad. La absorcin capilar del concreto es
mucho ms rpida que la penetracin bajo presin pero su velocidad va aminorando a medida que
el concreto se satura, una vez la red porosa del material est saturada el movimiento del agua por
absorcin capilar se detiene. La penetracin del agua al interior de un material poroso como el
concreto, solo puede darse para medios secos o parcialmente saturados.
Un ejemplo justamente de la velocidad con la que penetra el agua por capilaridad en el concreto
aparece en la Fig.1 para un concreto cuya humedad relativa interior est cercana al 60%.

2.5

70% Cemento + 30% Ceniza Volante


80% Cemento + 20% Puzolana
30%Cemento + 70 % Escoria
Cemento A 100%
Cemento B 100%

I (mm)

2.0
1.5
1.0

ASTM C 1585-04
A/C = 0.45

0.5
0.0
0

200

400
600
800
1000
Tiempo (seg)
Fig. 1 Penetracin de agua por absorcin capilar para diferentes tipos de cementantes para una
relacin agua/cementante constante de 0.45.3
La figura 1 expone la penetracin del agua contra la raz del tiempo. Esta forma de expresar el
tiempo permite visualizar ms fcilmente el ritmo de penetracin y sobretodo permite calcular
una pendiente o velocidad de avance del frente hmedo hacia el interior. La norma ASTM C 158504 (Mtodo para medir la tasa de absorcin de agua en concreto de cemento hidrulico)4 define la
penetracin como  =  + . As la penetracin I (mm) depende de la raz del tiempo (seg), de
un valor de penetracin inicial A (mm), pero sobre todo de una velocidad (pendiente) o ritmo de
penetracin S, que se denomina Sortividad. La figura 1 nos muestra as como el cemento con
escoria tiene la menor Sortividad (S = 6 x10-4 mm/s0.5) mientras que otro cemento con la puzolana
incluida, casi triplica dicho valor (S = 16 x10-4 mm/s0.5). Esta sortividad es la que determina la
norma ASTM C 1585-04 y con la que se califica un concreto determinado. En realidad la norma
2

determina una sortividad inicial (antes de las 6 horas) y una sortividad secundaria o final a partir
de las 24 horas y hasta los 7 das. Esto debido a que el ritmo de absorcin antes de las 6 horas es
radicalmente diferente al ritmo de absorcin luego de 24 hrs, justamente por el estado de
hidratacin del concreto. Las pendientes antes calculadas corresponden en este caso a la
sortividad final.
As a los 4 das (587 seg0.5) de contacto con el agua, estos concretos que tenan inicialmente cerca
de un 60% de humedad relativa en el interior, sufrieron penetraciones muy diferentes. En el
concreto con puzolana, el agua ya haba penetrado cerca de 1.70 mm mientras que en el concreto
que incluy escoria apenas haba penetrado 0.65 mm.
Si bien la sortividad (S) es el parmetro ms medido en el continente para calificar la resistencia a
la penetracin de agua por absorcin capilar, en Europa la norma SIA 262-1 (Anexo A)5 emplea un
parmetro similar denominado absorcin capilar (qw). La absorcin capilar qw se expresa en
trminos de g/(m2 h), es decir podra tambin expresarse en trminos de mm de penetracin /
hora.
Permeabilidad bajo presin hidrulica
La permeabilidad del concreto se calcula a partir de una condicin de presin hidrosttica sobre
una de sus caras y corresponde a la velocidad o al caudal de agua que atraviesa el material, debido
justamente a la diferencia de presin entre la cara en contacto con el agua y la cara que no lo est.
El flujo de agua a travs del concreto debido al empuje del lquido (gracias a la gravedad) depende
de factores externos al material como la altura de la lmina de agua y el espesor del elemento
pero tambin de factores internos como la capacidad del material para contener el agua.
El parmetro que en este caso describe la calidad del material es el coeficiente de permeabilidad
al agua (K) de Darcy. Si bien la ASTM no cuenta con una norma para su determinacin la AASTHO
como el Cuerpo de ingenieros de los EEUU, si disponen de metodologas para su medida. La
determinacin de la permeabilidad del concreto o del coeficiente de Darcy solo se puede hacer
una vez el concreto est saturado. El coeficiente de Darcy (K) de un concreto que describe la
facilidad con la que el material puede ser penetrado por el agua, puede variar en dos rdenes de
magnitud o ms. Una clasificacin de este parmetro que califica los concretos aparece en la
Tabla 1.
Tabla 1. Clasificacin de la permeabilidad del concreto de acuerdo a la NTC 44836
Tipo de concreto
Concreto de baja permeabilidad
Concreto de mediana permeabilidad
Concreto de alta permeabilidad

Coeficiente Darcy K (m/s)


< 10-12
10-10 a 10-12
-10
> 10

Desafortunadamente el coeficiente de Darcy no es un parmetro frecuente en las especificaciones


de concreto, en realidad la permeabilidad como propiedad rara vez es exigida en la construccin,
en trminos numricos. Por supuesto la construccin de un tanque de agua o de un presa parte de
la premisa de que no contar con filtraciones que deterioren el aspecto como el funcionamiento
de la estructura.

En el caso particular de las normas europeas (EN:206, EN 12390) la permeabilidad del concreto se
determina no a travs de la medicin del coeficiente de Darcy sino midiendo bajo unas
condiciones normalizadas de presin y rea, una profundidad de penetracin. La norma EN 1239087 somete una probeta de concreto (extrada de la estructura o fabricada en laboratorio) a 50 m
de cabeza de presin de agua en un rea determinada, al cabo de 72 horas de presin el ensayo se
detiene y la probeta se falla en tensin indirecta de modo que pueda medirse la profundidad de la
mancha de penetracin. Las especificaciones europeas vienen as expresadas en trminos de
profundidad de penetracin mxima admisible.
Concreto de baja permeabilidad
Los problemas de filtraciones en estructuras enterradas como estacionamientos, stanos o en
estructuras de contencin de agua como tanques y reservorios, han presionado a los diseadores
para que se pronuncien sobre la definicin de un concreto de baja permeabilidad (CBP).
Los tanques de agua que hacen parte de nuestro paisaje cotidiano urbano y rural, podra pensarse
que son tecnologa superada y que construir un tanque de concreto (son la mayora) para
contener agua resulta sencillo. Esta imagen puede ser engaosa porque cuando se examina en
detalle el nmero de casos de tanques de agua con dificultades, nuestra perspectiva hacia su
diseo y construccin puede cambiar drsticamente. Una encuesta y estudio recientemente
publicados8 revel que en Francia solo el 58% de los usuarios de tanques de agua elevados,
reservorios y tanques enterrados, estn satisfechos con su desempeo.
Entre los tanques enterrados, reservorios y tanques elevados, los que ms problemas han
evidenciado con respecto a infiltraciones son los elevados (porque son los que ms caras
muestran?). Dentro del levantamiento de las causas de los problemas est en primer lugar la
fisuracin (22%) seguida por la permeabilidad de los recubrimientos o el material (12%) y la
abrasin (10%).
Como vemos el concreto impermeable no solo debe serlo en su propia masa sino que por
supuesto no debe fisurarse. Una reciente publicacin9 estableci de acuerdo a la normativa
europea los siguientes requisitos para la definicin de un concreto de baja permeabilidad (Tabla
2):
Tabla 2. Propiedades y valores para la obtencin de un concreto de baja permeabilidad.
Criterios de desempeo para un concreto impermeable
Ensayo

Valor

Norma

Absorcin capilar (qw) < 6 g/(m *h) SIA 262/1 Anexo A


Penetracin de agua

< 30 mm

EN 12390 Parte 8

Retraccin por secado

< 0.07 %*

ASTM C 157

*28 das de secado.

Cmo conseguir que un concreto cumpla con estos parmetros? Una primera respuesta al
interrogante anterior se constituye en disminuir la relacin A/C. Desde los ya legendarios trabajos
de T.W. Powers durante la dcada de los cincuenta10 resulta claro que la permeabilidad de la pasta
de cemento varia su permeabilidad en forma exponencial con respecto a la concentracin de
cemento por unidad de volumen o mejor dicho con respecto a la distancia promedio de las
4

Penetracin de Agua (mm)

partculas de cemento entre s (A/C). En concreto se ha determinado9 igualmente que la calidad


de la pasta, gobierna exponencialmente la facilidad de penetracin del agua al interior. Desde el
punto de vista de permeabilidad siguiendo la norma EN 12390, la figura 2 expone esta relacin.

Concreto de baja permeabilidad

Relacin A/C
Fig. 2 Permeabilidad del concreto para diferentes relaciones agua/cementante, despus de
Schlumpf et al 9.
La fig.2 expone as que el criterio de concreto de baja permeabilidad (max. 30 mm), se cumple a
partir de relaciones A/C inferiores a 0.45. Esta medida es consistente con la norma de durabilidad
EN 206:2000, que para ambientes marinos bajo las ms agresivas condiciones de exposicin frente
a aguas salobres (ambiente XD 3), le exige al concreto una relacin A/C de 0.45 mxima. De esta
forma el agua que en este caso lleva una carga de sales, no podr atravesar concreto hasta el
refuerzo. En el caso del ACI 318-11 para la condicin ms agresiva exposicin al agua de mar (C2)
donde se busca evitar la penetracin del agua, la exigencia es de una relacin A/C mxima de 0.40.
Estos concretos seran as concretos de baja permeabilidad, sin embargo la aplicacin en el caso de
tanques, reservorios de contencin de agua, de estructuras enterradas, estas relaciones
agua/cemento llevan automticamente a resistencias a la compresin muy elevadas as como a
cuantas de cemento tambin muy altas que aumentan el riesgo de fisuracin del concreto (sobre
todo bajo la recomendacin del ACI).
Una solucin alternativa consiste en utilizar recubrimientos superficiales, sin embargo la
durabilidad de los mismos es inferior al tener un concreto que dentro de su propia masa resulta
poco permeable.
El uso de aditivos impermeabilizantes resulta justamente una de las alternativas ms usadas en la
actualidad.

Aditivos bloqueadores o impermeabilizantes


Los aditivos bloqueadores de poros o impermeabilizantes de masa han sido usados tanto en
mortero como en concreto. La figura 3 expone los resultados de dos series de concreto, con los
mismos materiales con y sin un impermeabilizante bloqueador de poros. La composicin de dichas
mezclas aparece en la Tabla 3 y los resultados a 28 das de la profundidad de penetracin
obtenidos se superponen a la figura 2.
Tabla 3 -Composicin de las mezclas con y sin aditivo impermeabilizante.

Mezcla

Aditivo

Dosis

A/C

Cto
(kg/m)

(%)

Volumen de
pasta
Cto+Agua+
Aditivos

Arena Grava
(kg/m) (kg/m)

(L/m3)

Sin impermeabilizante

0.0

0.55

410

362

792

703

Con impermeabilizante

2.0

0.55

410

362

792

703

Sin impermeabilizante

0.0

0.48

445

362

793

703

Con impermeabilizante

2.0

0.48

445

362

793

703

Sin impermeabilizante

0.0

0.45

463

363

792

702

Con impermeabilizante

2.0

0.45

463

363

792

702

Sin impermeabilizante
Superplastificante

0.0
0.2

0.42

480

362

793

703

Con impermeabilizante

2.0

0.42

480

362

793

703

Superplastificante

0.16

El cemento empleado corresponde a un cemento Tipo III de acuerdo a la ASTM C 150, la arena de
origen silceo tiene un mdulo de finura de 2.8 y la grava tambin silicea un tamao mximo
nominal de 25 mm.
Las ocho mezclas comparadas en parejas con y sin aditivo impermeabilizante, no solo cuentan con
igual relacin agua/cemento sino que tienen el mismo volumen de pasta entre s. Esto se hizo
justamente para evitar comparar mezclas con ms y menos agregados que se sabe tiene un
impacto sobre la permeabilidad global del material11. Las mezclas 7 y 8 incluyeron un
superplastificante para ajustar el asentamiento que en todos los casos fue de 15 cm2 cm.
El aditivo impermeabilizante corresponde a un bloqueador de poros cuya base es una solucin de
silicatos y otros compuestos. Es importante sealar que se corrigi el contenido de agua de los
aditivos y se consider en el clculo de la relacin Agua/Cemento.
Los resultados de permeabilidad al agua obtenidos de acuerdo a la EN 12390-8 aparecen en la
figura 3, luego de que los concretos cumplieran 28 das.
6

Penetracin de Agua (mm)

Concreto de baja permeabilidad

Patrn
Impermeabilizante 2%

Relacin A/C
Fig. 3 Profundidad de penetracin de agua para concretos con diferentes relaciones
agua/cementante, con (tringulos) y sin un impermeabilizante (cuadrados) al 2% del peso del
cemento .
Los resultados exponen el efecto del bloqueador de poros que sistemticamente disminuy la
profundidad de penetracin de los concretos evaluados. De esta forma la penetracin de agua
obtenida por el concreto con una A/C de 0.55 con impermeabilizante fue equivalente a la del
concreto con una relacin A/C de 0.45 sin impermeabilizante.
Bajo la definicin propuesta para un concreto de baja permeabilidad (Tabla 2) sera posible tener
un concreto con una penetracin cercana a 20 mm usando una relacin A/C de 0.45 ms el aditivo
impermeabilizante ensayado o usar simplemente una relacin de 0.40 (si seguimos la tendencia de
los resultados y la curva sealada por Schlumpf et al.) sin aditivo.
Estas mismas mezclas frente a la absorcin capilar se comportaron como aparecen en la figura 4.
En este caso el concreto de baja permeabilidad sugerido, con una relacin A/C de 0.45 sin el
bloqueador de poros una vez ms esta sobre el lmite propuesto. El bloqueador le otorga un factor
de seguridad para una absorcin capilar cercana a 5 g/(m2*h). As mismo esta misma condicin de
facilidad de penetracin de agua podra alcanzarse simplemente disminuyendo la relacin A/C a
0.42.
La pregunta que subyace en ambas situaciones es: o uso una relacin agua/cemento ms baja o
empleo un bloqueador de poros y mantengo la relacin A/C. Ambas alternativas me permitirn
cumplir los parmetros de penetracin de agua de la especificacin propuesta. Sin embargo hay
7

Absorcin Capilar qw g/(m2*h)

que sealar que trabajar con relaciones A/C ms bajas de 0.45 nos lleva a invertir ya sea en ms
pasta de cemento (cemento+agua) o en un superplastificante, para conservar la manejabilidad. La
decisin pasa por supuesto por consideraciones econmicas (Cul es la alternativa menos
costosa?), pero tambin hay que tener en cuenta que el incremento en la cantidad de cemento y
agua est relacionado con un incremento en la retraccin por secado del concreto.

9
8
7
6
5
4
3
2
1
0

Patrn
Con Impermeabilizante (2%)

0.3

0.35

0.4

0.45

0.5

0.55

0.6

Relacin A/C
Fig. 4 Absorcin capilar qw (SIA 262-4) para concretos con diferentes relaciones
agua/cementante, con y sin un impermeabilizante (2% peso del cementante) .
Esto nos lleva al ltimo aspecto que define un concreto de baja permeabilidad, la retraccin. La
retraccin del concreto es un parmetro sin duda a considerar cuando se trata del transporte de
agua a travs del material, debido a que concretos con mayor retraccin son ms propensos a
fisurarse que los concretos de baja retraccin. Los modelos actuales que predicen la retraccin
(Bazant-Bajewa, CEB-FIB 90, Carreira etc)12 sealan que desde el punto de composicin la cantidad
de cemento y agua tienen un impacto importante sobre la retraccin13,14,15. La relacin A/C no
tiene relacin con la retraccin por secado del concreto16,17. En cambio el volumen de pasta frente
a la retraccin en estado endurecido como lo muestra la figura 5, guardan una relacin directa. Es
por ello que los concretos con menor contenido de pasta resultan menos propensos a fisurarse
por retraccin de secado. En este caso un concreto con bloqueador de poros y una relacin A/C
media podra constituirse as en una alternativa ms robusta a la hora de encontrar una solucin
frente a la penetracin del lquido.

Retraccin a 56 dias

250%
200%
150%
100%
Keene (1960)
Hermida (2005)
US Bureau Reclamation (1975)
Pickett (1956)
Hermida (2008)

50%
0%
200

250

300 350 400 450 500


Volumen de pasta (L/m3)

Fig.5 Retraccin del concreto al cabo de 56 das en funcin del volumen de pasta11 .

Conclusiones
1. El presente artculo propone tres propiedades y valores lmite a cumplir para un concreto
especificado como concreto de baja permeabilidad (CBP). Estas propiedades corresponden
a absorcin capilar, permeabilidad y retraccin por secado.
2. La condicin de concreto de baja permeabilidad en cuanto a la penetracin del lquido
puede lograrse estableciendo relaciones agua/cementante mximas, pero dichos lmites
no consideran la retraccin del concreto que es independiente de la relacin A/C. La no
consideracin de la retraccin con la sola especificacin de la A/C, deja abierta la
posibilidad de una fisuracin y por lo tanto a la prdida de la condicin de baja
permeabilidad.
3. Un nivel de permeabilidad o absorcin capilar dado puede lograrse usando ya sea una
relacin A/C determinada o una relacin A/C ms alta ms un aditivo bloqueador de
poros. Esta ltima condicin puede resultar ms econmica, pero ms importante an
implica un menor contenido de pasta de cemento (cemento+ agua) lo que disminuye el
riesgo de fisuracin.
4. El concreto que cumple en las series ensayadas con las condiciones de un concreto de baja
permeabilidad fue en este caso, un concreto con una relacin A/C de 0.45 y un 2% del
aditivo impermeabilizante bloqueador de poros. Esta condicin de impermeabilidad
resulta equivalente a la de un concreto con una A/C entre 0.40 y 0.42.

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