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F

FLORILGES
ET
POLYANTHEAE

DIFFUSION ET STATUT DU LIEU


COMMUN L'POQUE CLASSIQUE

BERNARD BEUGNOT

Lorsqu'il place sous l'invocation de Saint Jrme


expression dont Valry Larbaud fera plus tard le titre d'un essai
sur la citation (1946) son Exgse des lieux communs (1902),
et qu'eu mme temps il dnonce, dans la ligne du Dictionnaire
des ides reues de Flaubert, l'imbcillit bourgeoise qui masque
l'abdication de la pense sous le recours aux formules
strotypes, Lon Bloy jalonne une histoire du lieu commun.
Devenu en effet l'poque moderne le refuge d'un langage
born et du vide de la rflexion, il recelait l'origine une
puissance cratrice capable de faire jaillir un monde , tincelle
mane du Verbe divin. Saint Jrme, traducteur de l'Ecriture,
prend figure symbolique, devient patron des lieux communs
pleins de foudres de la trs sainte Trinit , tandis que la Vulgate
reprsente le recueil par excellence dont les commentaires
manifestent l'inpuisable fcondit. Double image d'une rduction
l'essentiel et d'un possible dploiement, double mouvement qui
rgit la constitution et le fonctionnement des florilges dans
l'espace culturel qui s'tend de l'humanisme au classicisme.

ilULs

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Etudes franaises 13,1-2

Multiples, souvent rdits, les recueils de textes latins ou


franais n'ont jusqu' prsent retenu l'attention que de faon
marginale, bien qu 'ils aient fortement contribu la diffusion de la
tradition tant chrtienne que grco-latine. L'histoire littraire, mme
lorsqu' ses dbuts elle partait en qute des sources, a nglig de s'y
attarder, comme si ces lourdes compilations que dj raillait
Quintilien (Institution oratoire, V, 10) mritaient la dsutude o
elles sont tombes depuis la fin du xvrr3 sicle. Pourtant, elles
n'intressent pas seulement l'histoire du livre et de la culture, ou les
tudes de fortune littraire et-de rception critique * ; elles
reprsentent un moment rhtorique et concernent la gense et la
potique du texte classique. Le dveloppement du genre, encore
incompltement connu, soulve de manire concrte et exemplaire,
dans un cadre chronologique restreint, la question du statut du lieu
commun, des fonctions qu'il remplit, des ambiguts et glissements
de sens auxquels la notion a prt et que des travaux rcents, qu'il
s'agisse de l'ambitieuse, mais fconde synthse de E. Mertner ou de
la mise au point plus modeste, mais justement centre de R. Barthes,
ont dj fort bien mis en lumire 2.
Hritier des mlanges antiques du type de ceux qu'avait runis
Stobe au Ve sicle 3, de la tradition mdivale des sen-tentiaires et
des livres sapientiaux, le florilge, ds les dbuts de l'humanisme,
doit l'imprimerie sa large diffusion europenne. De cet ensemble
d'ouvrages, dont l'inventaire reste
1. Voir notre tat de question, Un aspect textuel de la rception crtique : la
citation , Oeuvres et critiques, Paris, vol. I, n 2, juin 1976.
2. R. Barthes, L'ancienne rhtorique. Aide-mmoire , Communications, 16,
1970 (pp. 206-210 pour le lieu commun) ; E. Mertner, Topos und Commonplace ,
Strena anglica, Festschrift fr Otto Hitter, Halle, 1956, pp. 178-224.
3. Si Stobe est en grande considration parmi les savants, ce n'est point tant
cause de son esprit et de son rudition que parce qu'il nous a conserv un vrai trsor
de rares monuments des anciens potes et des philosophes. Il a fourni ceux qui ont
crit aprs lui beaucoup d'excellentes matires, quoique la plupart aient eu
l'ingratitude de ne pas le reconnatre et de ne le pas mme nommer. (A. Baillet,
Jugements des savants, 1722, II, p. 201). Sous des titres varis, Eclogae, Loci
communes, Excerpta, Florilegium, le recueil de Stobe eut de multiples rditions;
Hugo Grotius en particulier l'dita en 1623 et 1625.

Florilges et Polyantheae

121

en grande partie dresser 4 et dont les plus reprsentatifs se


dveloppent par additions successives et raffinement progressif du
mode d'organisation, isolons pour en dcrire le modle la
Polyanthea5. En sa page de titre s'affichent des ambitions largement
encyclopdiques :
FLOBILEGIl MAGNI, / SEU / POLYANTHEAE / florbus
novissimis / sparsae, libri XX. / Opus praeclarum suavissimis
celebriorum sententiarum, vel Graecorum, / vel Latinorum
flosculis refertum. /
Iam olim a Domenico Nano Mirabellio, Bartholomaeo
Amantio, / Francisco Tortio ex auctoribus cum sacris, tum
profanis, vetustioribus et recentioribus, collectum. / Studio
dehinc et opera I. Langii, mliore ordine disposi-tum, immensis
fere Apophtegmatis, / Similitudinibus, Adagiis, Exemplis,
Emblematis, Eieroglyphicis et Mytho-logiis / locupletum atque
perillustratum. / Editio titulis item novissimis aucta :
Definitionum, Sententiarum, Rerumque observatu digniorum /
abunde ultra praecedentes facta, a / menais nitidiore cultu
repurgata, nume / risque omnibus absolutissima Francisai
Sylvii Insulani / industria et labore. Franeofurti, Sumptibus
haeredum Lazari Zetzneri, 1621.*
4. On pourra partir pour le faire de l'article Langius du Dictionnaire
historique et critique de Pierre Bayle, qui, dans une note inspire de l'index
d'Espagne, bauche l'histoire du genre, de l'ouvrage de F. Buisson, Bpertoire des
ouvrages pdagogiques du xvie sicle, Paris, 1886 (Reprint, 1962), et d'un appendice
l'dition E. Eadouant du trait De l'loquence franaise de 6. Du Vair (Paris, 1908),
Note sur les sourees de l'rudition des orateurs (pp. 169-181); ces pages trs
documentes posent dj les problmes essentiels, mais l'hypothse de dpart, selon
laquelle le lieu commun est le vice de l'loquence, interdit d'en mesurer les
implications.
5. La conscience linguistique a hsit sur le genre du mot. Le titre cit plus
bas en fait sans ambigut un fminin ; mais est-ce par analogie avec le franais
florilge? le terme a t employ au masculin : c Ses plus belles penses ne sont
que des larcins, ou les imitations des auteurs qui l'ont prcd. Et qu'il a tires non
des originaux, mais ou des Politiques de Lipse, ou du Polyanthea, ou des marges du
Mathieu (Goulu, Lettres de Phyllarque Ariste, 1627, Ire partie, p. 500. La critique
vise Guez de Balzac.)
6. Grand Florilge, ou Parterre bigarr des fleurs les plus singulires, en
vingt livres. Ouvrage remarquable tout agrment de la fine fleur des sentences
empruntes aux plus illustres auteurs, aussi bien Grecs que Latins. Recueil constitu
il y a longtemps par Dominique Nanus Mirabellius, Barthlmy Amantius, Franois
Tortius, partir d'crivains tant sacrs que profanes, anciens et modernes. Puis, grce
au travail et au savoir de Joseph Lange, mais en meilleur ordre, enrichi et maill
d'un

122

Etudes franaises 13,1-2

La prolifration des informations qui emplissent la pleine page de


l'in-folio relve sans doute d'une publicit un peu tapageuse que
servent les superlatifs rpts; mais elle rappelle aussi la gense du
recueil par 1'enumeration de ses artisans successifs et prend figure,
par le dnombrement des formes diverses de discours qui s'y
juxtaposent, de table des matires. Microcosme de l'ouvrage, le titre
l'est tout autant d'une culture qu'il reflte et d'un inonde qu'il enserre
dans un tissu de ralits verbales o s'cliafaude un univers du
discours. La mtaphore initiale trahit des intentions, comme le
voisinage des sentences avec les comparaisons ou les emblmes,
insolite peut-tre pour un regard moderne, illustre une mentalit
analogique qui confre cohrence la. diversit. Pourquoi ce genre
qui disparat, au moins en la forme qui fut sienne ds l'origine, au
cur du XVII6 sicle ?
C'est un humaniste italien, D. Nanus Mirabellius, qui publie
Savone en 1503 la premire Polyanthea ; le volume de quelque
deux cent cinquante folios se rpand en Italie, en France et en
Allemagne, avec plus de six rditions augmentes jusqu'en 1582.
En 1585, l'diteur de Cologne, Martinus Choli-nus, y incorpore les
complments de B. Amantius et les flores et sententiae runies par
un rudit angevin, Franois de Tort. De 1598 1660 o parat
Lyon l'dition la plus tardive, la Polyantkca grossit au point de
compter, ds 1620, plus de trois mille colonnes de texte, grce au
travail d'un professeur d'origine alsacienne qui enseignait les
mathmatiques et le grec Fribourg, Joseph Lange, auquel un
certain Franois Dubois de Lille apporte sa collaboration partir de
l'dition de 1621 7.
nombre presque incalculable d'Apophtegmes, de Comparaisons, d'Adages,
d'Exemples, d'Emblmes, d'Hiroglyphes et de Mythes. Edition encore augmente de
titres tout nouveaux : plus riche que les prcdentes en Dfinitions, Sentences et
Faits dignes d'attention, soumise une toilette plus soigne qui en a limin les
fautes, et amene la perfection en toutes ses parties par le zle et la besogne de
Franois Dubois de Lille. Francfort, aux dpens des hritiers de Lazare Zetznerus,
1621.
7. Cet humaniste, n Levilly, prs d'Amiens, professait au collge de
Montaigu Paris, dans la premire moiti du xvi e sicle (voir F. Buisson, p. 020 et G.
G. Jcher, Allgemeines Gelehrten Lexilcon, 1750). Pour les humanistes italiens, on
pourra se reporter M. E. Cosenza, Biographical and Bibliographical Dictionnary
of the Italian Humanists, Boston, G. Hall, 1962.

Florilges et Polyantheae

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Sous rserve d'une enqute bibliographique plus pousse, on peut


dire qu' cette date l'ouvrage a trouv sa forme dfinitive ; la
prsentation en vingt livres, ou en vingt-trois en 1648 et 1669,
semble correspondre plutt une redistribution des contenus qu'
des additions.'Mais les transformations qui se sont opres sur un
peu plus d'un sicle dpassent le simple enrichissement ; des
proccupations nouvelles se font jour, dont l'analyse dtaille,
trangre au propos qui est ici le ntre, serait coup sr
significative; par exemple, outre un classement plus systmatique
qui part de l'tymologie, distingue les citations suivant leur origine
biblique, potique ou philosophique, rserve une rubrique part
aux comparaisons, hiroglyphes, exemples, on voit apparatre en
fin d'article des renvois qui tissent un rseau smantique, se glisser
de longs extraits qui mtamorphosent le sententiaire en anthologie 8
ou surgir des articles nouveaux comme le terme rhetorica, introduit
en 1585 9.
Si les Polyantheae se signalent par la continuit et la dure de
leur fortune, ils ne sont pourtant que le centre d'une constellation
d'ouvrages de mme nature. Joseph Lange lui-mme publie en 1596
des Adagia dans la tradition rasmienne, puis en 1607 un
Tyrocinium graecae litteraturae, continens exempta hrevitatis
selectorum apophtegmatum, faoularum, epistolarum, dialogorum,
epigrammatum (Initiation la littrature grecque, contenant des
exemples de concision sur un choix d'apophtegmes, de fables, de
lettres, de dialogues, d'pigrammes), en 1613 et 1625 enfin des
Loci communes, sive Florilegium rerum et materiarum selectarum
praecipue
sententiarum,
apophtegmatum,
similitudinum,
exemplorum, hieroglyphorum (Lieux eom8. Par exemple, le terme acedia (dgot ou dcouragement propre la vie
monastique) renvoie desidia (nonchalance), ignavia (indolence), otium (loisir),
otiositas (dsuvrement), pigritia (paresse). A l'article otium, on lit de longs
passages de Ptrarque (De otio et quite), dont les dialogues sont aussi largement
cits aux articles Amicitia et Memoria, et de Charles Pascal (De virtutibus et vitiis).
9. Dans cette dition, il n 'y a pas moins de vingt termes qui concernent la
rhtorique (oreviloquentia, dicendi doctrina, eloquentia, gravitas, historia, memoria,
oratio, etc.). Etudier les mtamorphoses de chacun de ces articles, pourrait constituer
un chapitre intressant de l'histoire de la rhtorique.

124

tudes franaises 13,1-2

muns ou florilge de faits et de thmes choisis, en particulier de


sentences, d'apophtegmes, de comparaisons, d'exemples
d'hiroglyphes), plusieurs fois rdits jusqu'en 1662, sous le
nouveau titre 'Anthologia. La conjonction est vidente, en ce
dernier livre, entre la notion de lieu, et les diverses formes de
l'expression sentencieuse ou symbolique puisque l'hiroglyphe est
emblme ou signe des choses sacres (Furetire) ; par le pouvoir
d'une elocution concise ou allusive, un savoir ou une exprience se
condensent et s'abrgent, attendant ou appelant l'occasion d'un
ultrieur dveloppement, analogique du mouvement par lequel, en
termes de philosophie aristotlicienne, la puissance, vertus
secrtes et caches qui sont dans les corps et qui agissent en temps
et lieu (Furetire), passe l'acte.
Bien d'autres compilateurs publient des recueils qui, pour
embrasser une matire diffrente ou rpondre un dcoupage autre,
n'en sont pas moins conus selon le mme patron et obissent des
proccupations semblables. On peut citer par exemple le Viridarium
illustrium poetarum cum ipsorum con-cordantiis in alphabetica
tabula accuratissime conterais (Bosquet des potes illustres,
accompagn de concordances alphabtiques tablies avec le plus
grand soin), 1507, 1512 et 1513; les Illustrium poetarum flores (...)
in locos communes digesti (Fleurs des potes clbres rduites en
lieux communs) qui eurent douze ditions de 1538 1616 et furent
rvises par Thodore Pumanus partir de 1568, uvre de
l'humaniste italien Ottavio Fiovaranti, dit Mirandula; un
Florilegium diversorum epigrammatum de 1531 o les pigrammes
sont ranges par lieux communs la faon de Stobe; enfin le
Florilegium ethico-poeticum (3 vol., 1612-1613) de l'rudit
hollandais Janus Gruterus 10, prsent comme un complment de
celui de Langkis et dont un abrg parat en 1624 sous le titre Loci
communes, sive Florilegium.
10. Sur Gruterus (1500-1627), bibliothcaire de Heidelberg, voirie Polyhistor
litterarius de D. G. Morhoff (1688, 3e dition en 1732) qui contient en outre deux
chapitres importants sur les recueils de lieux (Lib. 1, cap. XXI) et sur les rapports de
l'art oratoire et de la posie (Lib. Ill, cap. X). D. G. Morhoff (1639-1691) fut
galement professeur et bibliothcaire l'universit de Heidelberg.

Florilges et
Polyantheae

125

Inspirs des modles en latin, des ouvrages analogues en


franais apparaissent dans les dernires annes du xvr 3 sicle, et
connaissent une carrire plus brve, mais autonome. Le passage
d'un domaine linguistique l'autre s'accompagne de modifications
qui contribuent leur donner un caractre propre. l'image des
Polyantheae qui runissent un liber locorum rerum (morale) et un
liber locorum sententiarum (style), les Marguerites franaises
(1595) et leur Suite (1612) de Franois Des Rues se prsentent
comme un dictionnaire alphabtique de lieux, et joignent le modle
oratoire, fleurs de bien dire , au contenu moralis, belles et
rares sentences . Mais, si l'avis au lecteur de la Suite (A 4 v)
avoue avoir puis dans les jardins de Dmosthne, Cicron,
Snque, Guevarre et autres divers orateurs anciens et modernes, et
mme des auteurs franais , nulle rfrence, mme sommaire, n'est
donne et seule la juxtaposition de phrases brves vient rompre
l'apparente unit de chaque article. En 1614, les Fleurs des secrets
moraux sur les passions du cur humain, du jsuite Franois
Loryot vont plus loin et s'acheminent vers le texte organis ; sous
forme de questions et de rponses, des dveloppements s'toffent o
passent des chos venus des moralistes contemporains ; la
compilation, sans renoncer ici la rfrence rfugie dans les
marges bourres de citations, qute une forme qui du mme coup en
restreint l'parpillement et la diversit et offre, comme en partie
double dans la typographie de la page, le lieu ramass et son
dploiement. Quant l'Essai des merveilles de la nature (1621 ;
neuf ditions jusqu'en 1632), d un autre jsuite, Etienne Binet,
rien ne semble premire vue le placer dans la mme ligne,
puisque H. Brmond y voyait d'abord une encyclopdie dvote. Les
marques de l'rudition sont effaces, la sententia emprunte n 'y a
plus droit de cit, les noms d'auteurs n 'affleurent plus que de faon
allusive, phmre, parse. Chaque rubrique, L'abeille, L'eau,
Le rossignol , ne prsente au lecteur que la surface lisse d'un
texte continu, o l'exemplum n 'est plus livr l'tat brut, mais
retravaill et comme invent de toutes pices, gommant toutes les
traces d'origine. tendu aux dimensions d'un motif, entendons par
l l'organisation des lments dans une mise en uvre textuelle
nouvelle, le lieu s'affranchit de l'autorit des

126

Etudes franaises 13, 1-2

grands noms et manifeste sa fcondit latente : dans cette rhtorique


mondaine de la description, le florilge humaniste a pris visage de
potique baroque n. A y regarder de plus prs, Binet rvle ce qui
demeurait antrieurement au niveau des intentions implicites :
pourvoir les jeunes orateurs et les mondains, grce au bon usage
des artifices , des moyens d'mailler leur discours et de le rendre
fleurissant , mais aussi poser cette occasion les rapports du
monde et du discours que figure le frontispice allgorique o les
statues de l'Art et de la Nature ornent le porche du temple de
l'Eloquence.
En ces premires annes du xvne sicle, tout se passe comme si
le recueil n'osait plus s'avouer et perdait sa spcificit au profit
d'uvres qui dissimulent, dguisent ou assimilent les hritages, et
revendiquent le droit de laisser, sur les hritages qu'elles
transmettent, leur propre marque. Entre l'humanisme qui se
maintient vivant dans certains cercles, et les exigences nouvelles
qui prendront nom de mondanit un antagonisme secret se fait jour,
un clivage commence s'oprer. Sans disparatre 12, le recueil de
lieux prend de nouveaux visages, soit qu 'il se dissolve dans un
univers de la paraphrase qui apprivoise en quelque sorte la tradition
pour la vhiculer 13, soit que, l mme o la citation demeure
comme principe constitutif du livre, le compilateur s'applique,
comme le fit le P. Bouhours dans ses Penses ingnieuses des
anciens et des modernes (1689), puis des Pres de l'glise (1700),
la traduire et la tourner sa faon (Avertissement). De plus, la
maxime moderne dont la vogue va s'accusant de 1660 la
183.

11. G. Genef te, Mots et merveilles , Figures, Paris, Seuil, I960, pp. 171-

12. Eu 1668, un professeur d'loquence, Jean Oudart, seigneur de


Richesource, publie une Mthode des orateurs ou l'art de lire les auteurs (...) et de
faire des remarques et collections qu'on appelle lieux communs, et un certain La
Bachelier, en 1669, Les fleurs morales et pigrammatiques tant des anciens que des
modernes. D. Mornet signale en outre (Histoire de la clart franaise, 1929, p. 73)
une Encyclopdie potique, par ordre alphabtique, publie en 1678 par M. de
Gaigne.
13. Par exemple, J. Testu, La doctrine de la raison ou l'honntet des murs
selon les maximes de Snque rduites en entretiens, 1668; P. Boutauld, Les conseils
de la sagesse ou le recueil des maximes de Salomon, 1677; Mauroy (Pseudonyme
d'E. Lenoble), Le dgot du monde par maximes tires de l'criture et des Pres,
1698.

Florilges et Polyantheae

127

fin du sicle 14, interfre avec les recueils pour en accaparer la


fonction morale, substituant aux sentences qu'ils glanaient dans le
pass un lieu commun moral qui exprime le milieu mondain o il
s'engendre; par la maxime, une socit cherche matriser sa
culture dans une forme qui l'assimile et la condense. On assiste par
consquent l'clatement de la Polyan-thea de jadis ou de nagure
qui se constituait comme carrefour, lieu d'changes et poursuivait,
dans la diversit mme de ses contenus et de ses ambitions, un
vaste dessein encyclopdique et pistmologique ls. Dsormais,
l'effacement des indications de sources, le groupement des
penses autour d'un auteur, d'un thme ou d'une aire culturelle
conduisent la dissociation de fonctions qui furent l'origine, dans
le projet humaniste, conjointes.
Ds 1503, la prface de Mirabellius liait le dessein, inspir
d'une formule de Quintilien, d'aider les jeunes prtendants
l'loquence ( Ut adolescentbus eloquentiae candidatis opitu-larer
) au souci de dfinitions exactes qui renvoie la sagesse
socratique ( Dfinire enim proprium est sapientis ). Le titre de
Tyrocinium, premires armes , qui passera des compilations aux
rhtoriques (C. Pajot, Tyrocinium, eloquentiae, seu rhetorica nova
et facilior, 1647) affiche cette destination pdagogique. Florilges et
Polyantheae en effet sanctionnent d'abord, par les prestiges de
l'impression, un usage rpandu dans les collges et universits,
celui des cahiers de citations. Tabourot des Accords par exemple
(Bigarrures, 1586, IV, Quelques traits utiles pour l'institution des
enfants ) propose une liste partir de laquelle les lves seront
invits constituer les collections par lieux communs de ce qu'ils
14. Le succs de La Rochefoucauld suscite bien des imitations; il suffit de se
reporter la bibliographie des moralistes tablie par R. Toinet (BELF, 1916-1926) ;
on y glane les noms de G. Brossin (Pseudonyme probable de Mr), Desmarets, A.
Rousseau, de Vernage.
15. A propos des cahiers de lieux, Verrepaens crit, en 1573, dans ses
Institutionum scholasticarum libri trs, publis Anvers : Non immerito dici
possunt universalis quaedam et instructissima Bibliotheca (On a toute raison de les
nommer une bibliothque universelle et fort instructive).

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Etudes franaises 13, 1-2

lisent , matire prpare pour btir des discours , et conseille un


systme de renvois terme terme, prfrable selon lui aux imprims
qui encouragent la paresse. L'usage se maintient travers tout le
xvne sicle, l'occasion mme perfectionn; ct des Fleurs de la
rhtorique franaise (1638), cit par Radouant, o J. Salabert
expose une mthode voisine de celle de Tabourot, il faut mentionner
un trait de Charles Sorel, publi dans le supplment La
connaissance des dons livres (1671) : Des recueils tirs des bons
livres; De la manire de les faire et de s'en servir . C. Sorel
rflchit sur les fondements, la fois esthtiques et moraux, de ces
ouvrages, sur leur mode de fonctionnement et surtout en labore
une vritable typologie qui rpond leurs divers emplois. Pierre
Bayle, bien que svre pour l'rudition incertaine et dfaillante des
premiers humanistes, reconnatra pourtant que les coliers se
servent utilement d'un pareil ouvrage quand ils ont des chries ou des
amplifications composer.
Mais les habitudes prises dans les collges demeurent des
pratiques courantes pour l'orateur et l'crivain ; nulle rupture ici,
mais bien plutt une continuit. Guez de Balzac avait coutume de
puiser dans ses tablettes , Racine annotait son Plutarque suivant
la mthode des lieux communs apprise Port-Royal et le P.
Bouhours avait toujours conserv cette habitude de jeunesse
(Avertissement des Penses ingnieuses). l'avocat, au
sermonnaire, au moraliste, comme aussi bien au pote, puisque
l'loquence vince de la politique se rfugie souvent dans l'criture,
les Polyantheae offrent des ressources de deux ordres. D'une part,
des rubriques gnrales o puiser la matire, ou plutt le point de
dpart de variations et de dveloppements; d'autre part, pour chaque
thme, une succession de citations qui leur donne dj forme et
corps. Loin donc de se rduire aux abstractions de la thorie des
lieux, ils portent dj l'empreinte d'un verbe original. En d'autres
termes, il y a amalgame de catgories que la rhtorique traditionnelle s'tait efforce de diffrencier : le locus argumen-torum,
sige des arguments, qui reprsente le terreau de Vinventio, le locus
communis proprement dit ou topos qui correspond une premire
amplification, et la citation qui

Florilges et Polyantheae

129

joue sur le double plan de Vornatus et de Vauctoritas, justifications


que donnait Cicron la convocation de textes potiques dans le
discours.
Une telle fusion ne s'opre pas nanmoins sans ambiguts, ni
flottements. Substitut ou complment de la topique, dont il s'annexe
les rles, le florilge prsente en outre, par les rfrences
innombrables qui le jalonnent, un glissement de la logique
l'histoire. L'explicit de l'dition de 1585, qui fait cho la page de
titre et ferme le livre sur une nouvelle enumeration de contenu, le
qualifie d'archives ou trsor (memoriae scri-nium) : la mtaphore
du coffret ou de la cassette vhicule avec elle un cortge d'ides qui
sont autant de qualifications du florilge, prix, secret, essence, et
rejoint l'image dont avait pris l'habitude d'user la rhtorique pour
dsigner le lieu commun16. Elle renvoie aussi la dfinition du
terme memoria donne en cours d'article, trsor de culture
(litterarum quasi thesaurus) et l'un des sens premiers de locus,
lieu physique dont s'aide le travail de la mmoire. L'espace du livre
devient analogique de l'espace qu'organisait la memoria, et les tableaux, classements et arbres de signification qui prcdent les
articles les plus longs ou considrs comme les plus importants, y
jouent le rle des thtres de mmoire 17.
On assiste ainsi un phnomne de rduction et de concentration; la dure culturelle se rfracte et se rtracte dans les
limites des pages imprimes, que la mmoire son tour peut
embrasser dans une synchronie qui lui est propre. Sur l'histoire
comme mmoire collective, selon la dfinition qui est alors la plus
accepte, le florilge a le privilge de la rapidit : Selon l'opinion
gnrale, crit Mirabellius, la lecture de l'histoire demande trop de
temps pour convenir des esprits affairs. C 'est sans doute
pourquoi Gabriel Naud recommandera, en allguant un souci
d'conomie, que les recueils prennent place dans les biliothques
(Avis pour dresser une bibliothque, 1644); C. Sorel dclarera
mme qu'il faut
16. Voir E. Barthes, op. cit., p. 206.
17. Voir F. A. Yates, The Art of Memory, Chicago University Press, 1966.
(Traduction franaise, Paris, Gallimard, 1975).

130
Etudes franaises 13,1-2

tablir un choix pour faire un recueil de nos recueils . Au vertige


devant la richesse de la tradition rpond le rve d'une srie
d'oprations qui la condensent sans l'appauvrir. Le recueil traduit
peut-tre un sentiment, qui ne va pas sans quelque angoisse, de la
disproportion entre l'phmre d'une vie et l'immensit du pass
dcouvrir; il cherche en tout cas triompher du temps et rassurer;
en lui, la prennit du lieu commun, sans renier la diversit de
l'histoire, en matrise pourtant l'tourdissant parcours. Comme les
ateliers du peintre donnent au regard l'illusion d'embrasser d'un
seul coup d'il un inventaire de thmes picturaux, une srie de
problmes techniques et esthtiques poss par la disposition des
toiles sur des plans diffrents et tout un moment de l'histoire de la
peinture, l'crivain dans le florilge contemple la tradition qui fonde
sa culture, mais aussi se l'approprie et s'en nourrit.
Seulement, ramen ou plutt tendu un groupement de
citations, le lieu commun quitte le terrain neutre des catgories
universelles pour devenir instrument de la translatio studii, de la
durabilit des hritages et tend par l mme se dissoudre dans
l'ventail des opinions que chaque article juxtapose, dans le
spectacle parpill des textes admirer mans des meilleurs
esprits. Flores, Polyanthea, Viridarium, ces mtaphores de fleurs,
de bouquets et de parcs, inspires de Cicron et devenues banales 18,
expriment une esthtique de la diversit qui vaut la fois pour le
recueil et pour les textes ultrieurs qui y puiseront; elles disent une
richesse pour laquelle s'est enthousiasm l'humanisme et qui n'a
rien perdu de sa sduction dans les splendeurs du baroque; elles
veulent aussi par la srnit d'une contemplation esthtique,
compenser ou prvenir le dsarroi possible de l'esprit. Pourtant, le
florilge ne cherche pas fixer pour chaque terme un sens qui
carterait les risques de la polysmie; il n'a en fait du dictionnaire
que les appa18. Cieron utilise l'image de la fleur pour dsigner, dans l'ornatus, le registre
de la varietas (H. Lausberg, Bandbuch der literarischen BhetoriJc, Mnchen, 1960,
543) et l'applique dans le De oratore (3, 25, 96) aux figures. La fortune de l'image
aux xw et xvue sicles; dans un essai De la diversit , J. P. Camus cite
prcisment parmi les modles les collections, lieux communs, thtres, trsors,
miroirs (Diversits, t. II, 1610, livre X, chapitre 17).

Florilges et Polyantheae

1
131

renes, ordre alphabtique, quelques quivalents grecs, dfinitions


sommaires. L'accumulation des textes laisse au contraire clater le
sens vers des horizons temporels, intellectuels et spirituels l'un
l'autre fort trangers. Lorsqu 'un ordre apparatra l'intrieur des
articles, au temps des rditions de Langius, il ne s'instaurera pas
partir des significations, mais de la forme des textes et de leurs
remplois possibles : sentences, comparaisons, hiroglyphes, etc.
Les arbres mmes qui figurent en tte de termes tels que acedia,
amicitia, charitas, fortitudo, hors de leur fonction de reprage
signale plus haut, n'ouvrent pas par une vision synthtique et
organique la procession des citations; ils illustrent une profusion
plutt qu'ils ne qutent une cohrence. Ds lors, le lieu commun
n'est ni la forme vide des topiques, ni l'ide banale et use
qu'entendent les modernes; il correspond plutt l'ide de
disponibilit universelle, au double sens de Vhumanitas, la fois
culture et ouverture, sollicitude pour le bien commun qui guidait
Mira-bellius ( Communi consulats utilitati , prface de 1503) :
Ce sont proprement ces manires de Recueils que l'on appelle
des lieux communs, d'autant que tous les Sujets du Monde y
ont leur place, qui est autant commune aux uns qu'aux autres
(C. Sorel, op. cit., p. 8).
Cependant, les inscriptions textuelles et historiques, les mtamorphoses du lieu commun, si elles le travestissent, ne le
dpouillent pas compltement de ses valeurs rhtoriques originales.
Sans rcuprer, dans la dispersion des textes o il se trouve investi,
son caractre de forme vide 19 ou de pur concept, il circonscrit,
par les recouvrements et surimpressions de sens d'une citation
l'autre, un espace de gnralit, o s'engendrent le topos, le motif,
voire le clich, par un glissement qu'avait dj connu le haut
moyen-ge.
19. L'expression est de A. Kibdi-Varga (Bhtorique et littrature. Etudes de
structures classiques, Paris, Didier, 1970, p. 36). S'il dnonce juste titre, d'un point
de vue thorique, le malentendu tenace qui, la suite des travaux de Ourtius et
Spitzer, a fait confondre lieu commun avec thme ou motif, il semble que dans les
mentalits et les pratiques la frontire soit demeure trs floue. L'tude des florilges
peut clairer ces glissements et ces ambiguts.

132

Etudes franaises 13, 1-2

Dans le florilge coexistent une expansion et une latence20;


expansion dans le principe de sa constitution puisqu'un mot sert de
foyer pour rayonner dans un vaste champ culturel, et dans l'histoire
de ses dveloppements; latence par tout ce que ce microcosme
contient ou voque d'arrire-plans et d'allusions, par la place de
choix qu'y occupe la sententia, expression ramasse porte
universelle, par l'aphorisme qui parfois prcde, pour les condenser,
les extraits un peu longs. Les textes attendent et demandent
l'occasion de revivre, par un processus d'application et de mdiation
semblable celui qui fonde l'art des devises o le contexte
famille, cit, fte, reprsentation vient restreindre et valoriser la
fois la gnralit des mots qui en constituent l'me. Le florilge
trouve l un premier principe de fcondit dans son aptitude
engendrer plus de textes qu'il n'en cite et plus de sens qu'il n'en
contient littralement; il y puise aussi sans cloute sa valeur
esthtique, car :
Une des principales beauts d'un discours est d'tre plein de
sens, et de donner occasion l'esprit de former une pense
plus tendue que n'est l'expression (Logique de Port-Royal, III,
14).
Ces flottements dans le statut des textes que rassemble le recueil, ce
cheminement du particulier au gnral, puis du gnral au
particulier expliquent la varit de ses emplois et de ses fonctions ;
quivalent d'une topique, il est aussi un rservoir de citations.
Tandis que les mots par lesquels s'exprime le lieu commun
sont neutres, sans valeur contextuelle puisqu'ils sont appels
s'effacer dans le dveloppement qu'ils susciteront et que les
arguments ne s'y livrent pas tout prts, mais s'y cachent ( latent ,
dit Quintilien, Institution oratoire, 15, 10, 20), la citation est une
forme unique et originale. Citer, c'est convoquer devant un tribunal
une autorit et un tmoin ; en matire littraire, c'est introduire
dans le texte rcepteur un texte
20. Voir E. R. Curtius, Europische Literatur und lateinisches Mittelalter,
Bern, .1954. Excursus XIII (Antithse dilatatio/abbreviatio dans les arts potiques
mdivaux).

Florilges et Polyantheae

133

tranger lu pour ses particularits expressives. Le lieu s'tend par


amplification; la citation se reproduit et se commente. Lorsque le P.
Bouhours refusera de rduire en lieux communs ses penses
choisies des anciens et des modernes, il le fera prcisment au nom
d'une rhtorique et d'une esthtique de la citation que sa Manire
de bien penser dans les ouvrages d'esprit avait en 1687 contribu
laborer.
Entre ces deux extrmes, la sententia occupe une position
mdiane; par l'ambivalence de sa forme qui la rend apte tre lue
comme lieu commun ou comme citation, elle reprsente, dans le
vaste champ textuel qu'enserrent les recueils, une zone de clivage
ou un point d'articulation. La distinction trs nette que pose la
Polyanthea entre l'exemplum, fait ou dit particulier appartenant au
pass, et la sententia valeur gnrale ( Sententia est non de
singularibus, sed de universalibus ) recouvre dans la ralit des
oscillations et des hsitations. Ces nuances et ces distinctions
thoriques vont d'ailleurs perdre de leur importance avec le cours
du xvTie sicle puisque lieu commun, citation et sententia vont
connatre un destin parallle. Alors que le discours dramatique
trouvait dans les formules sententieuses un moyen de confrer
l'action une porte universelle, au point que les imprimeurs du xvi e
sicle avaient coutume de les isoler par des guillemets, soulignant
ainsi, dans les pices de Robert Garnier par exemple, le tissage de
deux textes distincts, La Mesnardire (Potique, 1640, p. 340 sq) et
plus encore l'abb d'Aubignac (La pratique du thtre, 1657, Des
maximes et propositions gnrales ) se montrent trs rservs
l'gard de ce corps tranger qui vient trop visiblement inscrire une
leon morale. Malgr les efforts tardifs du P. Bouhours et son got
pour les diamants enchsser , le discrdit ira s'accusant, signe
des changements qui se produisent dans la conception du texte et de
ses rapports la tradition.
L'intrt de ces recueils, dont il resterait mesurer plus
exactement l'emprise par une bibliographie plus exhaustive, et par
les traces qu'ils ont pu laisser dans les inventaires de bibliothques,
rside prcisment dans l'influence qu'ils ont exerce sur le mode
de lecture et le mode de composition des

134

Etudes franaises 13, 1-2

uvres littraires. L'habitude intellectuelle du fragment conduit


une lecture volontiers parcellaire qui isole et juge des dtails plus
qu'elle n'apprcie un ensemble et son organisation interne; cette
dispersion du regard critique rpercute sur un texte donn la
procdure mme du florilge qui efface l'uvre au profit du trait : le
bouquet ignore le jardin d'o il est n. Le long commentaire de
l'Ode Alcippe de F. Maynard que Pierre Costar adresse l'abb de
Lavardin (Lettres, 1659, II, lettre 201), ceux de Chevreau et de
Mnage sur les posies de Malherbe s'ajustent rarement la strophe
ou la phrase potique; ils se restreignent plus souvent au mot ou
au vers du triple point de vue de la grammaire, du vocabulaire et
des conformits (Chevreau), c'est--dire des variations sur des
passages reconnus des auteurs anciens et modernes. Minutie sans
doute un peu myope nos yeux, laquelle la critique emporte d'un
Boileau ce n'est pas le moindre de ses apports - substituera un
sentiment plus vif et plus global de qualit ou de mdiocrit, qui,
sans renoncer aux privilges d'une culture assimile par le got,
effacera de l'apprciation esthtique ces jeux de la mmoire. Ils ont
pourtant servi nouer entre l'crivain et son lecteur un dialogue
fond sur la connivence, procur le plaisir de la reconnaissance et
soutenu un mode de contemplation du beau qui, loin de ne se
complaire qu ' l'insolite, l'unique ou au neuf, recommande l'usage
rpt d'une belle pense 21.
De faon parallle, crire n'est pas seulement, ni sans doute
d'abord donner libre cours sa sensibilit, ou prendre le risque
d'une aventure du langage; c'est glisser son verbe dans un moule
hrit, trouver sa voie parmi le foisonnement des formulations que
la tradition a dj sanctionnes pour les mmes sentiments ou les
mmes ides. L'originalit, mot tardif qui, selon Furetire, apparat
pour la premire fois chez Roger de Piles, doit assumer la
continuit; l'adjectif, original, d'emploi courant, qualifiait d'ailleurs
l'uvre qui prend rang de
21. Relevons, dans un rcent mmoire de matrise, une heureuse formule pour
qualifier ce processus : Le texte entrine la tradition, comme la tradition envahit et
revendique le texte, le lecteur les consommant comme en transparence (D.
Chouinard, Les nouvelles intercales du Soman comique , Universit de Montral,
1974).

Florilges et Polyantheae

135

modle et mrite son tour de susciter des imitations autant et plus


peut-tre que celle qui aurait cherch dans la rupture sa singularit.
Le lieu commun, sous la forme anthologique qu'il prend dans les
florilges, change donc de statut et de fonction suivant son mode
d'intgration dans les textes qui l'utilisent; cit, sous des formes qui
peuvent aller de la reproduction pure et simple l'allusion
manifeste, il introduit une voix trangre, autonome et doue d'une
expressivit propre, et instaure un niveau dialogique 22. Utilis
comme thme conventionnel, il se fond et s'intgre; sa fcondit
latente se rvle dans la rencontre d'une elocutio nouvelle et dans
les actualisations auxquelles il se prte. On a rcemment montr que
la srie des motifs codifis qui jouent dans la fameuse Solitude de
Saint-Amant n'a nui ni sa vogue, ni son emprise sur les
sensibilits ; ce qui confirme que convention n 'est pas synonyme
d'usure23. C 'est dire que l'analyse du texte classique ne saurait se
ramener un formalisme qui ngligerait de prendre en compte les
antcdents et le contexte (circonstances, destinataires, besoins,
actualit) ; plus ou moins lucidement et subtilement matrises, ces
articulations et ces polyphonies donnent leur marque aux critures,
depuis les paraphraseurs et ravaudeurs qui trahissent leurs procds,
Copistes, Rcitateurs, Allgateurs ternels que fustige Guez de
Balzac24, jusqu'aux raffinements extrmes du texte lafontainien.
Les Entretiens du P. Bouhours, malgr le fourmillement des
allusions, n'ont rien d'une uvre rudite; miroir d'une culture, ils
naissent au point de rencontre de la compilation et de la
conversation de forme libre qui prside au montage et lui donne son
vtement mondain. La fusion s'accomplit dans
22. Voir ce sujet notre tude, Dialogue, entretien et citation l'poque
classique , Bvue canadienne de littrature compare, hiver 1976, pp. 39-50.
23. C. Wentzlaff-Eggebert, Forminteresse, Traditionsverbundheit und
Aktualisierung!)edrfnis as Merkmale des Dieters Saint-Amant, Mnchen, 1970. La
pertinente distinction entre convention et usure est faite par M. Riffaterre propos du
clich (Literary history and literary Criticism, New-York, 1966, p. 239).
24. Entretien IX, Qu'il n'est pas possible d'crire beaucoup et de bien crire
(1651-1652), in Entretiens (1657), Paris, STFM, 1972, t. I, p. 209.

136

Etudes franaises 13, 1-2

Florilges et Polyantheae
137

la transparence du style. L'entretien III, Le secret , puise


largement dans quatre articles de la Polyantkea, arcanum, lingua,
silentium, taeiturnitas 25 ; il brode aussi sur diverses sentences
proposes par Des Rues dans ses Marguerites franaises ou leur
suite (Articles secret et silence ) ; mais il les prolonge par des
exemples emprunts la ralit contemporaine. Au discours d'Ariste
et d'Eugne qui fait l'apologie du secret comme vertu personnelle et
comme instrument indispensable l'exercice du pouvoir politique,
les florilges ont pu fournir l'impulsion initiale par la suggestion
d'un thme dvelopper; ils ont en tout cas largi la rflexion en
fournissant la fois son agrment et sa densit. Valry Larbaud
justifie la citation par sa raret et son clat , mais il fonde ce
recours dans une qute du bonheur de la culture, certitude d'une
permanence qui transcende 1'evanescence de la mode ; cette double
postulation est dj celle du P. Bouhours :
Je n'entends pas seulement par ce que j'appelle penses
ingnieuses je ne sais quoi de brillant, de vif et de fin; mais
quelque chose de solide et de sens, de sublime et de
merveilleux (Penses ingnieuses des' Pres de l'glise, 1700.
Avertissement).
Le lieu commun des florilges reprsente donc plus que l'instrument
de jeux verbaux o l'crivain, libr du souci de l'invention, pourrait
s'abandonner au plaisir des virtuosits stylistiques, indiffrent
d'autres fins.

En 1544, 0. Mirandula joint ses Illustrium poetarum flores un


pome d'Antoine Mancinelli, professeur du xv* sicle, De
poetica virtute et studio humanitatis impellente ad donum (Du
talent potique et de l'tude des belles lettres comme incitation au
bien). En 1585, M. Cholinus affirme dans son ptre liminaire que
la Polyanthea veut servir la virtus, quilibre de l'individu, et la
sapientia, extension de cette virtus l'ensemble de la cit humaine.
Ce point de vue moral n'a rien en soi d'original puisque les premiers
thoriciens de la rhtorique avaient conjoint la parole (logos) et les
murs (ethos) faisant de la droiture de l'orateur et de son
dvouement de justes causes des assises indispensables
l'exercice de son art. Les proccupations morales ne se situent pas,
comme le prtend R. Radouant, dans un rapport d'antriorit vis-vis des proccupations littraires ; elles ne cessent de les
accompagner. Une distinction qui implique une hirarchie, s'est
tablie entre le dclamateur qui compose des discours fictifs, le
sophiste indiffrent la thse au service de laquelle il met son
habilet de parole, le rhteur dont la profession est d'enseigner et le
vritable orateur 26. Cette opposition de la vaine et oisive loquence
et de la vritable, sur laquelle C. Sorel conclut son chapitre des
recueils, ces exigences que l'on pose sont lies au pouvoir mme
que l'on reconnat au verbe. Lorsque le Pre Pelletier affirme que
l'orateur peut son gr soulever des temptes dans le cur des
hommes et les apaiser 27 , il ne fait que lui reconnatre un privilge
ancien, qu'au temps de la Pliade Du Bellay et Ronsard avaient
attribu galement au pote.

Les intentions pdagogiques, l'exploitation oratoire et l'usage


potique des recueils ne doivent point en effet masquer une autre
dimension, srement essentielle, sinon toujours dominante, qui tient
la fois aux liens originels entre la rhtorique et la morale, et la
mentalit de l'poque qui les voit natre et se propager.

Le dplacement qui s'opre sur le lieu commun, dans le cadre


des florilges, de la logique l'histoire, du concept la citation,
contribue mettre l'accent sur le contenu, considr comme aussi
important que la formulation particulire qu'il a

25. Bien que Bouhours donne en marge sa source, son adversaire, Barbier
d'Aucour, ne manque pas de railler cette fausse rudition qui fait de l'entretien une
comdie machines (Sentiments de Clante, 1671, Ire partie, lettre V et II partie,
lettre VIII). Sur le travail de Boubours, voir le mmoire de matrise de M. Le
Bouleng, Edition critique de l'entretien III (Universit de Montral, 1974).

26. Polyanthea, article orator . Balzac, dans son discours De la grande


loquence (1644), attribue au sophiste, qu'il prsente comme la caricature de
l'orateur, l'habitude cl ' enfler sa matire de lieux communs.
27. Beginae palatium eloquentiae, Paris, 1653. Exercitation VI. De affectibus.
Proemium.

138

tudes franaises 13, 1-2

reue sous des plumes illustres. La slection des textes s'opre au


moins en fonction des deux plans ; il s'agit d'laborer une somme de
la pense humaine qui, plus large de perspectives, englobe celle de
saint Thomas, souvent cite. C 'est bien ainsi en tout, et non pas
comme une innocente entreprise rhtorique, que la congrgation de
l'index a peru les choses puisqu'elle s'est empresse de mettre ces
recueils l'index28. Les articles les plus nourris des Polyantheae se
rapportent en effet aux ralits affectives et morales (abstinentia,
acquit as, arnor, ambitio), sociales (agriculture/,, article o
manifestement s'alimentent et la posie rustique et le mythe de l'ge
d'or), religieuses (acedia, amor dei, anima) ou plus gnralement
la condition humaine (aetas, aeternitas, adolescentia).
Sans doute, le disparate et l'artifice de l'ordre alphabtique
interdisent tout systme organis de pense, et aucun trait ne s'y
bauche puisque les opinions se juxtaposent et se confrontent,
spectacle propre plutt nourrir le scepticisme. Mais le caractre
ponctuel et fragmentaire du recueil ne l'empche pas, par le biais
des renvois analogiques, de vhiculer des grilles de reprsentation
de l'homme et du monde, d'tre un outil de rflexion et
d'intelligibilit. Devenu voie d'accs aux trsors du pass, le lieu
commun ordonne et multiplie l'exprience limite des existences
particulires; il devient instrument de conceptualisation, donne sens
la vie, aide les esprits organiser le monde o ils vivent. En
mme temps, par l'ouverture d'un devenir et la contemplation d'une
prennit, il projette les destins individuels sur le plan de
Vhumanitas.
Ainsi, encore au xvir3 sicle, le recours la convention, dans le
texte potique, trouve sa justification dans ce besoin d'un texte
intercesseur, sans lequel la perception serait aveugle ou informe ; le
sentiment de la nature par exemple a besoin que les lieux descriptifs
donnent au regard son acuit, la sensibilit son veil,
l'expression son lan. De mme les posies
28. Rgle V (Nous traduisons d'aprs le texte latin de 1704) : Ces ouvrages
auxquels il arrive de mettre au jour les uvres des auteurs hrtiques, sans y faire, ou
presque d'objection, mais qui se contentent de rassembler les paroles d'autrui, comme
Lexiques, Concordances, Apophtegmes, Comparaisons, Index et Recueils du mme
genre.

Florilges et Polyantheae

139

morales qui relvent de la chrie, application d'une sentence un cas


particulier, actualisent les lieux, mais par un mouvement inverse
fondent aussi l'individuel dans le gnral. Si exils et disgracis,
dans leurs mditations solitaires ou leurs lettres, ont si volontiers
recours aux prcdents historiques ou aux textes que leur offrent les
articles mediocritas, otium, quies, solitudo, tranquillitas, c 'est afin
d'attnuer le caractre exceptionnel et par l douloureux de la
mesure qui les frappe, et de replacer leur destin dans une ligne,
geste par lequel souvent la disgrce dbouche sur la vie spirituelle.
Par le biais des lieux communs des florilges s'opre la jointure des
existences et des textes, entendons par l l'ensemble de la tradition.
La distanciation qui insre l'lve, au cours de son ducation
rhtorique, parmi les Archtypes et les Perfections , l'laboration
du personnage de thtre partir des exempla et des imagines29
apparaissent alors comme deux manifestations singulires, et sans
aucun doute exemplaires, d'une mentalit qui les dborde. Le savoir
emmagasin dans la tradition n'est donc pas fig une fois pour
toutes dans le lointain du pass, attendant qu'une dmarche d'ordre
archologique le dvoile et en fasse un objet de connaissance. Il ne
cesse de vivre, de librer dans sa rencontre avec d'autres
consciences et d'autres temps un pouvoir crateur et novateur;
instrument de la dcouverte et de la lecture du monde, il raccourcit
le parcours vers la diversit des tres et des choses, dont le disparate
des recueils est comme le spectacle et le symbole. De mme que
l'imagerie des arts de mmoire devenait talisman et mettait l'homme
en intimit avec le pouvoir divin du cosmos, la tradition crite,
multiplie et enrichie par les vertus de l'association et de
l'analogie30, se prsente comme une entreprise de description du
monde, se fait pige d'une richesse du rel qui dfie la prise d'un
seul esprit et le pouvoir d'expression d'un seul texte. Dans son
voisinage, nos yeux inattendu, avec
29.6. Snyders, Rhtorique et culture, xvn sicle, 80-81, 1968; M.
Fumaroli, Le statut du personnage dans la tragdie classique , Sevue d'histoire du
thtre, 1972, n 24.
30. M. Foucault, les Mots et les choses, Paris, Gallimard, 1966, P. 54-55.

140

Etudes franaises 13, 1-2

Florilges et Polyantheae

141

ducteurs de quelques chapitres de Quin tili en, qui attaquent et


emportent les mes 31.

l'emblme, l'adage ou l'hiroglyphe, la citation qui prend figure de


lieu commun se mtamorphose en un microcosme; centre d'un
rseau complexe de liens qui la rattache l'espace du livre,
l'univers intrieur et au macrocosme. Art de rhtorique, le florilge
est l'image des fonctions de l'criture et du texte dans la culture
humaniste et classique.

Ces phrases prparent celles de La Bruyre, mais aussi d'Ar-nauld,


de Nicole, de Bernard Lamy ou de Malebranche 32 qui convergent
en cette seconde moiti du xvn e sicle, o prcisment les
Polyantheae cessent d'tre rdits.

Les grandes permanences, qui marquent les mentalits et qui


nous ont surtout retenu, ne doivent pourtant pas dissimuler les
rsistances, les affaissements et les dclins; nul doute que le statut
original et exceptionnel dont bnficie le lieu commun, et que
l'tude des florilges permet de cerner de faon plus concrte, n'aille
en s'extnuant au cours du xviie sicle. Il faudrait suivre tape par
tape cette dgradation, sans ignorer les dcalages entre la distance
d'un jugement critique et la ralit d'une emprise. L'mergence
d'une rflexion plus soucieuse de distinction et de division que
d'analogie, plus inquite aussi de son autonomie (Montaigne,
Descartes) s'allie au discrdit littraire du pdant pour miner la
faveur de ces lourdes compilations. G. Morhoff fait figure d'isol,
la fin du sicle, dans la dfense de leur utilit ; et mme un rudit
comme Pierre Bayle, d'abord sensible aux exigences de la science
moderne des textes, les critique pour l'inexactitude de leurs citations
et de leurs rfrences.

L'examen des recueils, sous les apparences diverses qu'ils ont


revtues, mais qui n'en doivent point masquer la profonde unit de
conception, rvle la place centrale du lieu commun dans 1'
outillage mental (L. Febvre) des xvie et xvne sicles, dans la vie
littraire et morale par consquent et le rle de mdiation active 33
qu'il a jou entre l'ide et l'expression, entre l'esprit et le rel, entre
l'histoire et l'actualit. Dbouchant sur des questions aussi
fondamentales que les rapports de la sensibilit et de la rhtorique,
de l'originalit, du plagiat et de la variation, ouvrant sur l'inventaire
des diffrents modes selon lesquels s'tablit le dialogue avec le
pass, l'tude du lieu commun apparat comme un pralable
indispensable toute entreprise d'histoire des ides ou d'enqute sur
la pense morale, mais aussi toute interrogation sur les procds
d'criture 34. Tourn vers le rvolu et en attente d'tre renouvel,
apte toutes les mtamorphoses sans pourtant, perdre jamais
totalement son identit premire, le lieu commun des florilges et
des Polyantheae est la fois Janus et Prote.

La notion de lieu commun prend alors la coloration pjorative


qui lui est aujourd'hui invitablement attache; ds la querelle des
Lettres de Balzac en 1627 elle se trouve au centre d'un dbat sur
invention et strilit. Malgr les attaques d'Andr de Saint-Denys
qui l'accuse de piller les anciens, Balzac est en fait l'artisan d'une
raction contre le lieu commun :
Ces discours taient remplis de tout ce que l'Orateur possdait
et de tout ce qu'il avait emprunt (...). Il enflait sa matire de
Lieux communs et de Pices cent fois rejoues. L'loquence
ne s'amuse point cueillir les fleurs, et les lier ensemble,
mais les fleurs naissent sous ses pas(...). Ce ne sont pas non
plus les Compilateurs de lieux communs, ni les Copistes des
rhtoriques d'autrui, ni les Tra-

31. De la grande loquence , in Oeuvres diverses, 1644. Le texte peut tre


dat de 1640 d'aprs une lettre de Chapelain du 8 mars 1640.
32. Caractres, Des ouvrages de l'esprit , 62 : Ils ne semblent faits que
pour tre le recueil, le registre ou le magasin de toutes les autres productions des
autres gnies (...). Ils sont plagiaires, traducteurs, compilateurs; ils ne pensent point,
ils disent ce que les autres ont pens. Ce sont ceux que les grands et le vulgaire
confondent avec les savants, et que les sages renvoient au pdantisme. Logique de
Port-Royal, 1662, III, 17; B. Lamy, L'art de parler, 1670, V, V; Malebranche,
Recherche de la vrit, 1674-1675, IV, VIII, 13 ( Aller de porte en porte frapper
chacun des lieux communs ).
33. Schemes de discussion permettant d'introduire la pense gnrale dans la
rflexion et dans l'argumentation concrtes (A. Michel, Entre Cicron et Tacite :
aspects idologiques du Catilina de Salluste , Acta classica Universitatis
scientiarum Debrecen, V; 1969, p. 83-91).
34. Voir les remarques fcondes de M. de Certeau, La modernit dans
l'historiographie contemporaine , Recherches de science religieuse, avril-juin 1975,
tome 63, n 2, p. 264.

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