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IMPACTOS AMBIENTALES GENERADOS POR LA ACTIVIDAD CURTIDORA

Las actividades industriales son las principales causantes de los problemas


ambientales generados en el planeta, muchos de dichos problemas se pueden
observar a diario en cualquier parte del globo, y es por esto, que el ser humano ha
buscado estrategias y desarrollado tecnologas que le permitan disminuir y mitigar
los problemas causados por el desarrollo de las actividades entre las muchas
industrias o sectores productivos se encuentran el sector curtidor o procesador de
cueros para la confeccin de textiles y prendas de ropa; en todo el mundo se
pueden apreciar una gran cantidad de empresas dedicadas al procesamiento de
los cueros animales y en muchos de estos casos los impactos ambientales
negativos son muy fuertes por lo que se debe tomar medidas al respecto y tratar
los residuos, lquidos, slidos y gaseosos generados durante el proceso curtidor.
El proceso de produccin de la curtiembre genera apreciables efectos negativos al
medio ambiente en los componentes aire: olores, material particulado, gases y
humo. En el componente agua, se aprecian efectos por demanda (extraccin) de
agua de las fuentes naturales (ros, quebradas, etctera), as como por la
contaminacin de ros y quebradas a consecuencia de la disposicin de aguas
residuales derivadas del proceso productivo. En este caso, se considerar,
fundamentalmente, los efectos negativos sobre los cuerpos de agua ocasionados
por la contaminacin. Las aguas residuales, generadas en la produccin del cuero,
generalmente, son vertidas a un sistema de alcantarillado pblico, a un ro u otro
afluente hdrico. Estos vertimientos presentan alta concentracin de carga
orgnica, debido a que incluyen sustancias, tales como estircol, sangre, barro,
sal y microorganismos; restos de sebo, residuos slidos (carnaza), pelo, sulfuros
slidos, nitrgeno, slidos en suspensin (protenas disueltas), residuos alcalinos,
residuos cidos (algunos con presencia de Cr3+), cloruros, sulfatos, colorantes
(naturales, artificiales y sintticos), cido frmico y otras sustancias qumicas. [6]
En Colombia, el sector curtidor tambin tiene un gran peso en la generacin de
recursos para el pas pero de la misma manera genera una gran cantidad de
impactos sobre el medio ambiente, y adems este problema se ve magnificado por
los pocos controles que se ejercen por parte del Estado, as como la facilidad en la
vulneracin de los derechos humanos, como el de la salud o a un medio ambiente
sano; sin embargo hoy en da se ha comenzado a implementar polticas que se
enfoquen en la preservacin de un ambiente sano y el aseguramiento para las
futuras generaciones; siguiendo esta pauta, el sector curtidor ha empezado a
realizar una serie de estudios e implementacin de sistemas y tecnologas que le
permitan reducir los impactos sobre el medio ambiente.

Para mitigar estos problemas se debe analizar que es mucho ms sencillo y


econmico controlar el problema en la fuente y no cuando este entre en otros
medios; para esto se han creado y desarrollado nuevos mtodos que le permiten
al productor de los cueros controlar las emisiones liquidas que se generan en el
proceso productivo, como lo son los distintos mtodos de remediacin de aguas
contaminadas y de adsorcin de metales pesados y que de esta manera se
disminuyan los impactos sobre el medio.
Adems de los impactos generados sobre el medio ambiente, la exposicin a la
que se ven sometidos los trabajadores de este tipo de industria, as como las
personas que tienen contacto directo con el medio receptor de los residuos,
quienes toman agua de los cuerpos receptores, generalmente adquieren efectos
negativos sobre su salud y, por ende, sobre su calidad de vida, algunos estudios
han revelado que la exposicin a altos niveles de cromo (Cr), el cual es usado
como principal insumo en la depuracin de los cueros, genera la bioacumulacion
de este qumico, lo cual a su vez provocara aumento en el riesgo de la aparicin
de tumores cancergenos, adems se ha comprobado que tambin produce daos
en el ADN de las personas que tienen contacto con este tipo de qumico, adems
que genera cambios en los niveles de Malonaldehidos y Glutation, las cuales son
enzimas usadas por las clulas para oxidar los compuestos presentes en el
cuerpo, principalmente de vitaminas C y E, lo cual puede provocar efectos
adversos en la salud como el aumento de riesgo a la aparicin de cncer o de
problemas cardiacos, sin embargo se debe tener en cuenta factores bsicos como
el tiempo y la concentracin de los compuestos genotoxicos. [5]
Por otra parte, se han realizado estudios que muestran que la adsorcin de Cr por
parte de las personas que tienen contacto directo es igual a aquellas que no tienen
contacto directo y que por otra parte lo absorben por otras vas como lo pueden
ser ingerir alimento que hayan tenido contacto previo con dichos qumicos,
adems este efecto se ve maximizado por la capacidad que tiene este tipo de
compuesto para atravesar membranas y cuerpos celulares para finalmente
acumularse dentro del organismo. [7]
Por otra parte, los efectos que genera el cromo sobre los ecosistemas pueden ser
principalmente sobre los ecosistemas acuticos, en los ecosistemas acuticos, el
Cr6+ se encuentra principalmente en forma soluble, que
puede ser lo
suficientemente estable como para ser transportado por el agua. Sin embargo,
ste finalmente se convierte en Cr3+ mediante la reduccin de especies tales
como las sustancias orgnicas, el cido sulfhdrico, el azufre, el sulfuro de hierro,
el amonio y el nitrito. Por lo general, esa forma trivalente no migra de manera
significativa sino que se precipita rpidamente y se adsorbe en partculas en
suspensin y sedimentos del fondo. Se ha comprobado que se acumulan en

muchas especies acuticas, especialmente en peces que se alimentan del fondo,


como el bagre (Ictalujrusnebulosus), en los bivalvos, como la ostra
(Crassostreavirginica), el mejilln azul (Mytilusedulis) y la almeja de caparazn
blando. En los suelos, el Cr3+ es relativamente inmvil debido a su gran
capacidad de adsorcin en los suelos, pero el Cr6+ es muy inestable. Las
reacciones redox afectan la biodisponibilidad y la toxicidad del mismo. La
oxidacin puede ocurrir en presencia de xidos de Fe y Mg, en suelos frescos y
hmedos (anaerbicos) y en condiciones levemente cidas. La reduccin puede
ocurrir en presencia de sulfuros y Fe (II) (condiciones anaerbicas) y se acelera en
presencia de materia orgnica. Debido a esta razn, aunque el Cr3+ (en muy
bajas dosis) constituye un microelemento esencial en los animales, el Cr6+ es no
esencial y txico en concentraciones bajas; por lo cual deben controlarse las
actividades antrpicas que liberan Cr3+. Aun cuando se libera al ambiente, no
existe garanta alguna de que permanezca en ese estado qumico. Por ejemplo, la
prctica de depositar residuos en rellenos sanitarios con contenido de Cr3+
provenientes de curtiembres, junto con otros desechos industriales cidos o con
desechos cloacales, que crean condiciones cidas al descomponerse, puede
transformar el Cr3+ en Cr6+. [2]
Debido a la gran cantidad de impactos que se generan por la produccin de la
industria curtidora se deben implementar tcnicas y estrategias que les permitan a
los propietarios de dichas empresas reducir los efectos producidos sobre el medio
ambiente y sobre el ser humano, y como se ha visto en muchas ocasiones es
mejor prevenir que lamentar; para dicho fin se ha buscado la creacin e
innovacin en tcnicas y sistemas que permitan depurar y reducir los impactos
generados por el vertimiento de estas aguas, con base en esto la principal
estrategia que se usa para dicho fin, es la implementacin de sistemas de
tratamientos de aguas residuales con el fin de disminuir la carga contaminante que
poseen estas aguas, por otra parte se hace necesario la implementacin de
sistemas que permitan controlar los olores generados durante el desarrollo de las
actividades y finalmente buscar e implementar las medidas necesarias para
controlar los posibles riesgos sobre los trabajadores.
Aunque son muchos los impactos generados por las actividades de las industrias
curtidoras, aquellos a los que se les ha dado mayor importancia debido a la
complejidad de su mitigacin y a las grandes consecuencias que tienen al entrar
en contacto con el medio, son los generado por los vertimientos de las aguas
residuales del proceso de curtido; para disminuir la carga contaminante de estas
aguas se pueden usar una gran variedad de tcnicas, entre las cuales se resaltan:
Tecnologa para remocin de Cr con intercambio inico

El contacto entre iones de ciertos materiales genera un intercambio de los


mismos en una solucin de contacto. Esta capacidad la tienen algunas
sustancias artificiales y naturales; las primeras son resinas de intercambio
inico constituidas por un polmero orgnico al que se le incluyen grupos
ionizables, especficos, de modo que pueden modificarse las caractersticas
de capacidad y velocidad de intercambio junto con la selectividad de
materiales. Estas resinas se utilizan en purificacin de aguas y tratamiento
de aguas residuales, con el fin de concentrar ciertos reactivos y
recuperarlos para su uso posterior. Para el caso particular de la remocin
del Cr la tcnica se realiza mediante la oxidacin de Cr6+ a Cr3+ para su
posterior fijacin en la columna de intercambio inico con una resina bsica.
Otra sustancia apropiada para propsitos de intercambio inico es la
almina activada que contribuye a la retencin de iones inorgnicos de
soluciones acuosas, y se puede comportar como intercambiador catinico
en medio bsico y aninico en medio cido.
Precipitacin
La recuperacin de Cr por este mtodo, se lleva a cabo una reaccin de
precipitacin de Cr3+ como Cr(OH)3 posteriormente disolvindolo con
H2SO4.Esta relacin puede ejecutarse con cualquier cido que incremente
el pH hasta un valor de 9. La solubilidad del Cr(OH)3 en agua es 1.24 x 108 M, luego se puede recuperar con baos agotados hasta el 99%,
controlando la redisolucin del precipitado. Para estos casos los agentes
precipitantes ms utilizados en pruebas son el hidrxido de sodio por
adicin en solucin acuosa, hidrxido de calcio por adicin slida
estequiomtrica y urea, todos agitados mecnicamente a temperatura de 80
grados centgrados. Los parmetros que se tienen en cuenta para calcular
la eficiencia de cada agente precipitante son el tiempo de decantacin, el
volumen del precipitado (altura en el vaso de precipitados), el contenido de
material en el filtrado obtenido y el contenido de ste en el precipitado seco.
Materiales adsorbentes
El hidrxido de Cr obtenido, transformado en sulfato de Cr monobsico,
puede reutilizarse en el procesamiento del cuero como sal curtiente. Para el
hidrolizado de colgeno se evalu la disminucin del contenido de Cr por
medio de variacin del pH en el proceso de hidrlisis alcalina de las virutas
y el uso de materiales adsorbentes como bentonita, biomasa de alfalfa y
sorgo, carbn activado, entre otros.El contenido de materia orgnica y
slidos en los baos desgastados afecta de manera significativa la
remocin y recuperacin del Cr3+. La formacin de CO2 debido al uso del
carbonato dificulta la separacin del precipitado; esto ocasiona largos
tiempos de sedimentacin y es una desventaja en la operacin comparada
con el uso de los hidrxidos. En el proceso de precipitacin sedimentacin,

simultneamente con la remocin del Cr se puede llegar a obtener una


disminucin de la concentracin de los slidos suspendidos y de la DQO.
Biomateriales
Los procesos de remocin de metales por biomateriales estn basados en
la natural y fuerte afinidad de sus componentes celulares por los iones
metlicos. En estos, el uso de sistemas inactivos puede presentar varias
ventajas, ya que no requieren de un pretratamiento con nutrientes para
mantener su actividad. Con biomasa inmovilizada tambin han probado ser
de utilidad en la remocin y recuperacin de metales en sistemas
continuos. Este tipo de tecnologas es novedoso y su desarrollo puede ser
particularmente competitivo en el tratamiento de efluentes industriales, ya
que permiten la recuperacin de los metales, la reutilizacin de la biomasa
y el agua.
Biotecnologa
Esta nueva metodologa est basada en tcnicas biotecnolgicas, donde se
pretende tratar las aguas residuales mediante el secuestro especfico del Cr
por hongos acidfilos para posteriormente proceder a su separacin. Los
hongos se desarrollan en medio cido, en presencia de Cr; despus de la
induccin al medio son capaces de secuestrarlo y, por lo tanto, de
eliminarlo. De los primeros estudios realizados se deduce que existen
posibilidades para su aplicacin a aguas residuales de curticin.
Electrocoagulacin
La electrocoagulacin es un mtodo electroqumico usado para el
tratamiento de aguas residuales que ha sido utilizado para remover un
amplio nmero de contaminantes. ste ha logrado ser comercializado, pero
ha sido poco estudiado, a pesar de que tiene un gran potencial para
eliminar las desventajas de los tratamientos clsicos para aguas residuales.
Implica varios fenmenos qumicos y fsicos, y usa electrodos para proveer
iones al agua residual que se desea tratar. En esta tcnica el coagulante es
generado in situ, debido a una reaccin de oxidacin del nodo. Las
especies cargadas o metales pesados pueden ser removidos del efluente
debido a la reaccin entre iones con carga opuesta o a la formacin de
flculos de hidrxidos metlicos. Las etapas implican que debido a la
oxidacin del electrodo se presenta la formacin de cogulos:
desestabilizacin del contaminante, partculas en suspensin y rompimiento
de
emulsiones;
formacin
de
flculos
agregando
partculas
desestabilizadas; y remocin del material contaminante por flotacin y
sedimentacin. En esta tcnica cuando un potencial es aplicado a los
electrodos, los cuales son hechos de diferentes metales, especialmente Fe
y Al, se genera el siguiente proceso: - el metal del nodo se disuelve dando
origen a iones metlicos, los cuales son hidrolizados inmediatamente para

formar hidrxidos o polihidrxidos; estas sustancias son excelentes agentes


coagulantes;
La coagulacin ocurre cuando estos cationes (hidrxidos y
polihidrxidos) son atrados por las partculas negativas presentes en
la solucin; los contaminantes presentes en el agua residual son
tratados por medio de reacciones qumicas y precipitacin o
combinacin con material coloidal; para despus ser removidos por
electroflotacin, sedimentacin o filtracin.
Membranas
Es un proceso novedoso, bastante costoso, que tiene por finalidad separar
el agua de las sales inorgnicas a travs de una membrana que permite el
paso del agua; impide el paso de las sales; trabaja a presiones entre 400 y
800 psi, generadas por bombas a fin de impulsar el agua para que pase a
travs de una membrana y deje tras s el lquido. Las membranas son de
acetato de celulosa y su costo puede representar ms del 50% del costo del
equipo; este procedimiento es muy sensible a las variaciones bruscas de
temperaturas.
Cabe resaltar que debidos a la composicin de estas aguas residuales el mayor
problema eta relacionado con los problemas que lleva consigo la introduccin de
Cr en el medio ambiente, por lo cual la mayora o un alto porcentaje de dichos
tratamientos esta dirigidos hacia la remocin de este compuesto. [1][2][3][4]
Finalmente, son muchos los impactos generados por las actividades de la
empresa curtidora, por lo cual se la ha dado gran importancia al control de los
impactos ambientales generados por la produccin de los cueros, de esta manera
es que los gobiernos han legislado para lograr controlar la produccin y forzar a
las empresas a cumplir con las necesidades ambientales y buscar mercados ms
competitivos donde el factor ambiental juegue una gran importancia en la
adquisicin de los productos, como se ha observado existe una amplia gama de
sistemas y tecnologas que permiten la depuracin y control de los agentes
contaminantes presentes en el agua residuales de las curtiembres por lo cual la
eleccin de la mejor alternativa debe ser evaluada desde varios puntos de vista,
uno de ellos son las condiciones ambientales del sector donde se vaya a
implementar el sistema de tratamiento, ya que dependiendo de este se
presentaran condiciones, como temperatura, presin, precipitacin, movimientos
de aire, precipitaciones, entre otros; estos factores juegan un papel importante
porque en muchos casos alteran los resultados y los parmetros bajo los cuales
trabaja el sistema, modificando de esta manera los rendimientos de los sistemas.
Por otra parte, se deben analizar las condiciones sociales bajo las cuales se va a
implementar el tratamiento, ya que se debe realizar un presupuesto el cual debe

satisfacer las necesidades que se observen para el tratamiento y debe estar


acorde con los intereses de la poblacin, adems que se debe analizar el tipo de
uso de suelo, ya que se pueden presentar actividades que alteren las propiedades
del agua y dificulten an ms el tratamiento de estas. En conclusin, para tratar
las aguas residuales producto de la actividad curtidora se deben tener en cuenta
muchos factores que pueden afectar los resultados deseados, principalmente se
debe tener clara la composicin que posean los vertimientos y partiendo de esto
buscar la mejor eleccin para el tratamiento de estas aguas, dicha eleccin debe
satisfacer las necesidades para las cuales sea implementada, y al mismo tiempo
debe tener una relacin costo-beneficio que satisfaga a quien vaya a
implementarlo; partiendo de esto se pueden controlar los impactos generados
sobre el medio ambiente por accin de las fabricas curtidoras, de muchas
maneras, ya sea para controlar los impactos a la salud, como a la atmosfera y en
especial sobre el recurso agua; pero principalmente se debe hacer nfasis en
cumplir la normatividad nacional para el control de contaminantes y todo lo
relacionado con los impactos a la salud, de esta manera se asegura en un
principio que se cumplan con los niveles mnimos permitidos de emisiones y luego
de esto se pueden implementar los distintos sistemas que mejoren las condiciones
del medio ambiente y de la misma manera establezcan a la empresa curtidora
como amigable con el medio ambiente, para finalmente acceder a mercados ms
competitivos y obtener reconocimientos ambientales.
REFERENCIAS
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Metodologa para implementar un modelo de responsabilidad social
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Universidad de Medelln; Programa de Maestra en Administracin; 2009.
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