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HIDROGEOGRAFIA

La hidrologa, hidrogeografia o hidrografia naci en 1978 como una divisin de le geografa


fsica. Los gegrafos, al igual que otros profesionalistas del ambiente, han considerado al
agua como parte esencial de su disciplina, por ser un recurso natural sumamente valioso y
un elemento indispensable para la vida. El conocimiento del agua nace con la hidrologa
ciencia que se encarga de estudiarla desde los puntos de vista fsico, qumico y econmico.
Para ello, se auxilia de disciplinas como la oceanografa, para los mares y ocanos; la
limnologia para los lagos; la potamologa, para los ros; la glaciologa, para los glaciares, y la
hidrogeologa para estudiar las aguas subterrneas.
La hidrogeografia se ocupa de las aguas martimas y continentales como complejo
geogrfico. En este sentido, la geografa tiene su campo de accin dividido: se enfoca, por
una parte, al estudio de la hidrosfera, que es donde se encuentras al aguas liquidas y solidas
de la superficie terrestre; por otro lado, estudia las aguas subterrneas auxilindose de la
hidrogeologa, si se trata del agua presente en la atmosfera, entonces se auxilia de la
climatologa y de la meteorologa.
No es necesario recordar la importancia del agua para la vida en la Tierra, basta decir que es
indispensable para las actividades humanas dentro de los procesos implicados en el ciclo
hidrolgico como los climticos, as como insustituible en los procesos biolgicos de las
plantas y animales, formados entre 50 y 70% de este compuesto.
Escorrenta superficial
La escorrenta superficial describe el flujo del agua, lluvia, nieve, u otras fuentes, sobre la tierra, y es
un componente principal del ciclo del agua. A la escorrenta que ocurre en la superficie antes de
alcanzar un canal se le llama fuente no puntual. Si una fuente no puntual contiene contaminantes
artificiales, se le llama polucin de fuente no puntual. Al rea de tierra que produce el drenaje de la
escorrenta a un punto comn se la conoce como lnea divisoria de aguas. Cuando la escorrenta fluye a
lo largo de la tierra, puede recoger contaminantes del suelo, como petrleo, pesticidas (en especial
herbicidas e insecticidas), o fertilizantes.
Generacin
La escorrenta superficial puede generarse por precipitacin o por fundicin de nieve o glaciares.
La fundicin de nieve y glaciares se da slo en reas lo bastante fras como para que se formen
permanentemente. La escorrenta de nieve suele alcanzar su punto mximo en primavera, y los
glaciares se derriten en verano, lo que produce mximos de flujo pronunciados en los ros afectados
por ellos. El factor determinante de la tasa de fundicin de nieve o glaciares es la temperatura del aire
y la duracin de la luz solar. En las regiones de alta montaa, las corrientes se elevan durante los das
soleados y disminuyen en los nublados debido a la razn anterior. En reas donde no hay nieve, la
escorrenta proviene de la precipitacin. Sin embargo, no toda la precipitacin produce escorrenta,
porque el almacenaje en los suelos puede absorber los chaparrones ligeros. En los suelos muy antiguos
de Australia y frica del Sur, las races proteoides, con sus redes muy densas de pelos, pueden absorber
tanta agua de lluvia como para evitar la escorrenta, aunque caigan cantidades sustanciales de lluvia.
En estas regiones, incluso en suelos de arcilla agrietados relativamente menos estriles, son necesarias
cantidades altas de precipitacin, y un bajo potencial de evaporacin, para generar cualquier
escorrenta superficial, lo que conduce a adaptaciones especializadas a corrientes muy variables (por lo
general, efmeras).

Efectos de la escorrenta superficial


Erosin
La escorrenta superficial es una de las causas de erosin de la superficie de la tierra. La erosin
provoca una menor productividad de las cosechas, por lo que sus efectos se estudian en el campo de la
conservacin del suelo. Hay cuatro tipos principales de erosin: erosin de salpicadura, erosin de
barranco, erosin de lmina y erosin de lecho de arroyo. La erosin de salpicadura es el resultado de
la colisin mecnica de una gota de lluvia con la superficie del suelo, provocando que algunas
partculas de suelo queden suspendidas en la solucin de agua superficial. La erosin de barranco
ocurre cuando la corriente de la escorrenta es tan fuerte que corta una ringlera reconocible en el
suelo y crea un pequeo riachuelo con canal bien definido, que podra ser tan pequeo como un
centmetro de ancho o tan grande como varios metros. La erosin de lmina es el transporte terrestre
de escorrenta que no tiene un canal bien definido. Ambos tipos de escorrenta pueden transportar
cantidades significativas de sedimentos u otros contaminantes del agua. En el caso de la erosin de
barranco, cantidades masivas de material pueden ser transportadas en un pequeo espacio de tiempo.
Las partculas de suelo que lleva la escorrenta tienen un tamao variable de entre 0.001 mm y 1 mm
de dimetro. Las partculas ms grandes tienden a precipitar, o a asentarse, con pequeas distancias de
transporte, mientras que las partculas diminutas pueden recorrer mucha distancia suspendidas en la
columna de agua. Por esta razn, los suelos de arcilla, compuestos por partculas ms pequeas,
tienden a generar turbiedad y disminuir la transmisin de luz, una condicin que puede interrumpir los
ecosistemas acuticos.
Actualmente, una de las fuentes principales de prdida de suelo por erosin proviene de la tala y la
quema de bosques tropicales. Cuando la superficie de tierra total es despojada de vegetacin y de
todos los organismos vivos, los suelos superiores son vulnerables a la erosin del viento y el agua. En
varias regiones de la tierra, hay sectores enteros que han sido declarados improductivos. Por ejemplo,
en la alta meseta central de Madagascar, que comprende aproximadamente el diez por ciento del rea
de tierra de aquel pas, el paisaje es estril en vegetacin, con surcos erosivos superiores a 50 metros
de hondo y de un kilmetro de ancho. La prdida de suelo superior a causa de la erosin reduce su
fertilidad y la calidad del producto agrcola.
Impactos ambientales
Las principales cuestiones ambientales asociadas con la escorrenta son los impactos sobre el agua
superficial, subterrnea y del suelo, por el transporte de contaminantes a estos sistemas. En ltimo
trmino, estas consecuencias se traducen en riesgos para la salud humana, perturbaciones del
ecosistema e impacto esttico sobre los recursos de agua. Entre los contaminantes que crean el mayor
impacto, sobre las aguas superficiales que provienen de la escorrenta, estn las sustancias derivadas
del petrleo, los herbicidas y los fertilizantes. Cuando las aguas superficiales son usadas como
abastecimientos de agua potable, pueden quedar comprometidas en cuanto a riesgos para la salud y
esttica del agua potable (es decir, en su olor, color y turbiedad). Las aguas superficiales contaminadas
tambin pueden cambiar los procesos metablicos de las especies acuticas que reciben; estas
modificaciones pueden conducir a la muerte de animales o cambiar el equilibrio de la poblacin actual.
Otros impactos especficos actan sobre el apareamiento animal, la reproduccin, la viabilidad de las
larvas y los huevos, la supervivencia juvenil y la productividad de las plantas.
En el caso del agua subterrnea, la cuestin principal es la contaminacin del agua potable, si el
acufero se utiliza para el uso humano. En cuanto a la contaminacin del suelo, las aguas de

escorrenta pueden tener dos caminos importantes de inters. En primer lugar, el agua de escorrenta
puede extraer contaminantes del suelo y llevarlos a hbitats acuticos an ms sensibles. En segundo
lugar, la escorrenta puede depositar contaminantes en suelos relativamente limpios, provocando
consecuencias para la ecologa o la salud.
Inundaciones
Las inundaciones ocurren cuando un canal es incapaz de encauzar la cantidad de escorrenta que fluye
ro abajo. La frecuencia con la cual ocurre esto se describe por un perodo de retorno. La inundacin es
un proceso natural, que mantiene la composicin y los procesos del ecosistema, pero tambin puede
ser modificada por cambios en el uso de la tierra. Las inundaciones pueden ser beneficiosas para las
sociedades o causar dao. La agricultura a lo largo de la llanura aluvial del Nilo se aprovech de las
inundaciones estacionales, que depositaron nutrientes beneficiosos para las cosechas. Los impactos
adversos provocan prdida de vidas, daos a la propiedad, contaminacin de los abastecimientos de
agua, prdida de cosechas y desorden social. Las inundaciones estn entre las catstrofes ms
devastadoras.
Cuestiones agrcolas
Cuando las tierras de labranza son cultivadas, el suelo queda desnudo. El agua de lluvia lleva billones
de toneladas de capa frtil a los canales de agua cada ao, causando la prdida de suelo frtil valioso y
aadiendo sedimentos que producen turbiedad en las aguas superficiales.
Por otro lado, los productos qumicos agrcolas (nitratos, fosfatos, pesticidas, herbicidas etc.) son
transportados por la escorrenta superficial. Esto ocurre cuando el uso de sustancias qumicas es
excesivo o est mal calculado con respecto a una precipitacin alta. La escorrenta contaminada que
resulta, no slo representa un desperdicio de productos qumicos agrcolas, sino tambin una amenaza
ambiental para los ecosistemas ro abajo. La alternativa a la agricultura convencional es la agricultura
ecolgica, que elimina o reduce enormemente el uso de sustancias qumicas.
Medidas y modelado matemtico
La escorrenta se analiza usando modelos matemticos en combinacin con varios mtodos de prueba
de la calidad del agua. Las medidas pueden hacerse usando instrumentos automatizados de anlisis de
la calidad del agua, midiendo contaminantes como productos qumicos orgnicos o inorgnicos
especficos, pH, turbiedad, etc, o centrarse en indicadores secundarios como el oxgeno disuelto. Las
medidas tambin pueden hacerse en forma de lotes, extrayendo una muestra de agua y haciendo sobre
ella pruebas qumicas o fsicas.
Se han desarrollado modelos informticos (como el DSSAM), que permiten que la escorrenta superficial
sea rastreada por el curso del ro a travs de contaminantes de agua reactivos.

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