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Estructura del tomo

con base en la teora atmica de Dalton, un tomo se define como la unidad bsica de
un
elemento que puede intervenir en una combinacin qumica. Dalton describi un tomo
como
una partcula extremadamente pequea e indivisible. Sin embargo, una serie de
investigaciones
iniciadas alrededor de 1850, y que continuaron hasta el siglo xx, demostraron
claramente
que los tomos tienen una estructura interna, es decir, que estn formados por
partculas an
ms pequeas, llamadas partculas subatmicas. Estas investigaciones condujeron al
descubrimiento
de tres partculas: electrones, protones y neutrones.

El electrn
En la dcada de 1890, muchos cientficos estaban interesados en el estudio de la
radiacin, la
emisin y transmisin de la energa a travs del espacio en forma de ondas. La
informacin
obtenida por estas investigaciones contribuy al conocimiento de la estructura
atmica. para
investigar este fenmeno se utiliz un tubo de rayos catdicos, precursor de los tubos
utilizados
en los televisores (figura 2.3). consta de un tubo de vidrio del cual se ha evacuado casi
todo el aire. Si se colocan dos placas metlicas y se conectan a una fuente de alto
voltaje, la
placa con carga negativa, llamada ctodo, emite un rayo invisible. Este rayo catdico
se dirige
hacia la placa con carga positiva, llamada nodo, que pasa por una perforacin y
contina su
trayectoria hasta el otro extremo del tubo. cuando dicho rayo alcanza la superficie,
recubierta
de una manera especial, produce una fuerte fluorescencia o luz brillante.
En algunos experimentos se colocaron, por fuera del tubo de rayos catdicos, dos
placas
cargadas elctricamente y un electroimn (vea la figura 2.3). cuando se conecta el
campo
magntico y el campo elctrico permanece desconectado, los rayos catdicos alcanzan
el punto A del tubo. cuando est conectado solamente el campo elctrico, los rayos
llegan
al punto c. cuando tanto el campo magntico como el elctrico estn desconectados, o
bien cuando ambos estn conectados pero se balancean de forma que se cancelan
mutuamente,
los rayos alcanzan el punto B. De acuerdo con la teora electromagntica, un cuerpo
cargado,
en movimiento, se comporta como un imn y puede interactuar con los campos
magnticos y
elctricos que atraviesa. Debido a que los rayos catdicos son atrados por la placa con
carga
positiva y repelidos por la placa con carga negativa, deben consistir en partculas con
carga
negativa. Actualmente, estas partculas con carga negativa se conocen como
electrones.
En la figura 2.4 se muestra el efecto de un imn sobre los rayos catdicos.

El fsico ingls J. J. Thomson4 utiliz un tubo de rayos catdicos y su conocimiento de


la teora electromagntica para determinar la relacin entre la carga elctrica y la
masa de un
electrn. El nmero que obtuvo fue de 1.76 108 c/g, en donde c corresponde a
coulombs,
la unidad de carga elctrica. Ms tarde, entre 1908 y 1917, R. A. Millikan 5 llev a cabo
una
serie de experimentos para medir la carga del electrn con gran precisin. Su trabajo
demostr
que la carga de cada electrn era exactamente la misma. En su experimento, Millikan
analiz
el movimiento de minsculas gotas de aceite que adquiran carga esttica a partir de
los iones
del aire. Suspenda en el aire las gotas cargadas mediante la aplicacin de un campo
elctrico

El protn y el ncleo

Desde principios de 1900 ya se conocan dos caractersticas de los tomos: que


contienen
electrones y que son elctricamente neutros. para que un tomo sea neutro debe
contener el
mismo nmero de cargas positivas y negativas. Thomson propuso que un tomo poda
visualizarse
como una esfera uniforme cargada positivamente, dentro de la cual se encontraban los
electrones como si fueran las pasas en un pastel (figura 2.7). Este modelo, llamado
modelo
del pudn de pasas, se acept como una teora durante algunos aos.
En 1910, el fsico neozelands Ernest Rutherford,9 quien estudi con Thomson en la
universidad de cambridge, utiliz partculas para demostrar la estructura de los
tomos.
Junto con su colega Hans Geiger10 y un estudiante de licenciatura llamado Ernest
Marsden,11
Rutherford efectu una serie de experimentos utilizando lminas muy delgadas de oro
y de
otros metales, como blanco de partculas provenientes de una fuente radiactiva
(figura 2.8).
Observaron que la mayora de las partculas atravesaban la lmina sin desviarse, o
bien con
una ligera desviacin. De cuando en cuando, algunas partculas eran dispersadas (o
desviadas)
de su trayectoria con un gran ngulo. En algunos casos, las partculas regresaban
por
la misma trayectoria hacia la fuente radiactiva! ste fue el descubrimiento ms
sorprendente,
pues segn el modelo de Thomson, la carga positiva del tomo era tan difusa que se
esperara
que las partculas atravesaran las lminas sin desviarse o con una desviacin
mnima. El
comentario de Rutherford sobre este descubrimiento fue el siguiente: Result tan
increble
como si usted hubiera lanzado una bala de 15 pulgadas hacia un trozo de papel de
seda y la
bala se hubiera regresado hacia usted.

Tiempo despus, Rutherford pudo explicar los resultados del experimento de la


dispersin
de partculas utilizando un nuevo modelo de tomo. De acuerdo con Rutherford, la
mayor
parte de los tomos debe ser espacio vaco. Esto explica por qu la mayora de las
partculas
atravesaron la lmina de oro sufriendo poca o ninguna desviacin. Rutherford
propuso que
las cargas positivas de los tomos estaban concentradas en un denso conglomerado
central
dentro del tomo, que llam ncleo. cuando una partcula pasaba cerca del ncleo
en el
experimento, actuaba sobre ella una gran fuerza de repulsin, lo que originaba una
gran desviacin.
Adems, cuando una partcula incida directamente sobre el ncleo, experimentaba
una repulsin tan grande que su trayectoria se inverta por completo.
Las partculas del ncleo que tienen carga positiva reciben el nombre de protones. En
otros experimentos se encontr que los protones tienen la misma cantidad de carga
que los
electrones y que su masa es de 1.67262 1024 g, aproximadamente 1 840 veces la
masa del
electrn con carga opuesta.
Hasta este punto, los cientficos visualizaban el tomo de la siguiente manera: la masa
del
ncleo constituye la mayor parte de la masa total del tomo, pero el ncleo ocupa slo
1/1013
del volumen total del tomo. Las dimensiones atmicas (y moleculares) se expresarn
aqu de
acuerdo con la unidad del sistema internacional de medidas llamado picmetro (pm),
donde
1 pm = 1 1012 m
El radio tpico de un tomo es aproximadamente de 100 pm, en tanto que el radio del
ncleo
atmico es slo de 5 103 pm. Se puede apreciar la diferencia relativa entre el
tamao de
un tomo y su ncleo imaginando que si un tomo tuviera el tamao de un estadio
olmpico, el
volumen de su ncleo sera comparable con el de una pequea canica. Mientras que
los protones
estn confinados en el ncleo del tomo, se considera que los electrones estn
esparcidos
alrededor del ncleo y a cierta distancia de l.
El concepto de radio atmico tiene utilidad experimental, pero no debe suponerse que
los
tomos tienen dimensiones o superficies bien definidas. Ms adelante aprenderemos
que las
regiones externas de los tomos son relativamente difusas.

El neutrn
El modelo de Rutherford de la estructura atmica dejaba un importante problema sin
resolver.
Se saba que el hidrgeno, el tomo ms sencillo, contena slo un protn, y que el
tomo de
helio contena dos protones. por tanto, la relacin entre la masa de un tomo de helio y
un

tomo de hidrgeno debera ser 2:1. (Debido a que los electrones son mucho ms
ligeros que
los protones, se puede ignorar su contribucin a la masa atmica.) Sin embargo, en
realidad
la relacin es 4:1. Rutherford y otros investigadores haban propuesto que debera
existir otro
tipo de partcula subatmica en el ncleo, hecho que el fsico ingls James chadwick 12
prob
en 1932. cuando chadwick bombarde una delgada lmina de berilio con partculas ,
el metal
emiti una radiacin de muy alta energa, similar a los rayos . Experimentos
posteriores
demostraron que esos rayos en realidad constan de un tercer tipo de partculas
subatmicas,
que chadwick llam neutrones, debido a que se demostr que eran partculas
elctricamente
neutras con una masa ligeramente mayor que la masa de los protones. El misterio de
la relacin
de las masas ahora se poda explicar. En el ncleo de helio existen dos protones y dos
neutrones, en tanto que en el ncleo de hidrgeno hay slo un protn y no hay
neutrones; por
tanto, la relacin es 4:1.

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