Вы находитесь на странице: 1из 9

Los antiguos griegos se percataron que el mbar atraa

pequeos objetos cuando se le frotaba contra el pelaje. Junto


con el rayo, este fenmeno es una de las primeras
experiencias conocidas de los humanos con la electricidad. En
su tratado de 1600, De Magnete, el cientfico ingls William
Gilbert defini el trmino neolatn electricus para referirse a
la propiedad de un objeto de atraer pequeos objetos despus
de ser frotado. Tanto las palabras elctrico como electricidad
derivan del latn electrum, que a su vez proviene de la
palabra griega (elektron), que significa mbar.
A principios de los aos 1700, Francis Hauksbee y Charles
Franois de Cisternay du Fay descubrieron, cada uno por su
lado, lo que crean que eran dos tipos de electricidad
friccional: uno generado por el rozamiento con vidrio, y el otro
por el rozamiento con resina. A partir de esto, Du Fay teoriz
que la electricidad consista en dos fluidos elctricos, el
vtreo y el resinoso, que estaban separados por la friccin
y que se neutralizaban el uno al otro cuando eran
combinados. Una dcada ms tarde 1710, Benjamin
Franklinpropuso que la electricidad no provena de dos tipos
diferentes de fluido elctrico sino de un mismo fluido a
presiones diferentes; les dio la nomenclatura moderna de
carga positiva y negativa, respectivamente. Franklin
pensaba que el portador de carga era positivo, pero no
identific correctamente qu situacin reflejaba un excedente
del portador de carga y en qu caso era un dficit.
Entre 1838 y el 1851, el filsofo naturalista
britnico Richard Laming desarroll la idea de que un tomo
estaba compuesto de un ncleo de materia rodeado por
partculas subatmicas con carga elctrica. A partir de

1846,

el fsico alemn Wilhelm Eduard Weber teoriz que la


electricidad
estaba
compuesta
de
fluidos
cargados
positivamente y negativamente, y que su interaccin estaba
gobernada por la ley del inverso del cuadrado. Ms tarde, tras
estudiar
el
fenmeno
de
la electrlisis,
el
fsico
1

irlands George Johnstone Stoney sugiri que exista una


nica cantidad definida de electricidad, la carga de un ion
monovalente; siendo capaz de estimar el valor de esta carga
elementalmediante las leyes de Faraday de la electrlisis. Sin
embargo, Stoney crea que estas cargas estaban ligadas
permanentemente a tomos y que no podan ser removidas.
En
1881,
el
fsico
alemn Hermann
von
Helmholtz argument que tanto las cargas positiva como
negativa estaban divididas en partes elementales, cada una
de las cuales se comportaba como tomos de electricidad.
En 1894, Stoney estableci el trmino ingls electron
para describir estos cambios elementales: [...] se hizo una
estimacin de la cantidad real de esta unidad de electricidad
fundamental, que es la ms destacable, por lo que me he
aventurado a sugerir el nombre 'electron'. Dicha palabra
electrn, que deriva del ingls, es una combinacin de la
palabra electricidad y del sufijo griego patrn ('el medio
por el cual se hace').
Descubrimiento
Haz de electrones dentro de un tubo de rayos filiformes siendo
desviados siguiendo una trayectoria circular mediante un
campo magntico homogneo.
El fsico alemn Johann Wilhelm Hittorf emprendi el estudio
de la conductividad elctrica de gases enrarecidos. En 1869,
descubri un brillo emitido desde el ctodo que aumentaba de
tamao cuando el gas disminua de presin. En 1876, el
tambin fsico alemn Eugen Goldstein mostr que los rayos
de ese brillo proyectaban una sombra, y los denomin rayos
catdicos. Durante la dcada de 1870, el qumico y fsico
ingls Sir William Crookes desarroll el primer tubo de rayos
catdicos con un vaco elevado (vaco con presin en el rango
de 100 mPa a 100 nPa). Entonces mostr que los rayos
luminiscentes que aparecan dentro del tubo llevaban energa
2

y que iban del ctodo al nodo. Adems, aplicando un campo


magntico, Crookes fue capaz de desviar los rayos, con lo cual
demostr que el haz se comportaba como si estuviera
cargado negativamente. En 1879 propuso que estas
propiedades se podan explicar con lo que l denomin
materia radiante. Sugiri que se trataba del cuarto estado
de la materia, que consista en molculas cargadas
negativamente que eran proyectadas a alta velocidad desde
el ctodo.
El fsico britnico nacido en Alemania, Arthur Schuster,
continu los experimentos iniciados por Crookes colocando
placas de metal paralelas a los rayos catdicos y aplicando
un potencial elctrico entre ellas. El campo desviaba los rayos
hacia la placa cargada positivamente, lo que evidenciaba an
ms que los rayos llevaban una carga negativa. Al medir la
cantidad de desviacin causada por un cierto nivel de
corriente elctrica, en 1890, Schuster fue capaz de determinar
la proporcin masa-carga de los componentes de los rayos.
Sin embargo, logr un valor que era ms de mil veces lo
esperado, por lo que, en aquella poca, no se dio mucho
crdito a sus clculos.
En 1896, el fsico britnico Joseph John Thomson, junto con
sus colegas John Sealy Townsend y Harold Albert Wilson, llev
a cabo experimentos que indicaron que los rayos catdicos
eran realmente partculas nicas y no ondas, tomos o
molculas, tal como se crea anteriormente. Thomson hizo
buenas estimaciones tanto de la carga como de la masa, y
encontr que las partculas de los rayos catdicos a las
cuales llamaba corpsculos tenan quizs una milsima
parte de la masa del ion menos masivo conocido, el
ion hidrgeno. Asimismo, demostr que su proporcin cargamasa (e/m) era independiente del material del ctodo. Ms
tarde demostr que las partculas cargadas negativamente
producidas por materiales radiactivos, por materiales
calentados y por materiales iluminados eran universales. El
nombre de electrn para estas partculas fue propuesto de
3

nuevo por el fsico irlands George Francis FitzGerald y, desde


entonces, la palabra consigui una aceptacin por partes.
En 1896, mientras estudiaba los minerales naturalmente
fluorescentes, el fsico francs Henri Becquerel descubri que
estos emitan radiacin sin estar expuestos a ninguna fuente
de
energa
externa.
Estos
materiales radiactivos se
convirtieron en tema de estudio de inters de muchos
cientficos, entre ellos el fsico neozelands Ernest Rutherford,
que descubri que emitan partculas. Design a estas
partculas alfa y beta segn su capacidad de penetrar la
materia. En 1900, Becquerel demostr que los rayos
beta emitidos por radio podan ser desviados por un campo
elctrico, y que su proporcin masa-carga era la misma que la
de los rayos catdicos. Esta evidencia reforz la idea de que
los electrones existan en forma de componentes en los
tomos.
La carga del electrn fue medida con ms cuidado por los
fsicos
estadounidenses Robert
Millikan y Harvey
Fletcher mediante
su experimento
de
la
gota
de
aceite (1909),

cuyos

resultados

fueron

publicados

en

1911.

Este experimento usaba un campo elctrico para


evitar que una gota de aceite cargada cayera como resultado
de la gravedad. El aparato era capaz de medir la carga
elctrica tan pequea como de 1 a 150 iones con un margen
de error del 0,3%. Algunos experimentos similares haban sido
llevados a cabo anteriormente por el equipo de
Thomson usando nubes de gotas de agua cargadas generadas
por electrlisis, y en el mismo ao por Abram Ioffe el cual, de
manera independiente, obtuvo el mismo resultado que
Millikan usando micropartculas de metales cargadas,
publicando sus resultados en 1913. Sin embargo, las gotas
de aceite eran ms estables que las de agua debido a que su
tasa de evaporacin es menor, lo cual haca que fueran ms
adecuadas para llevar a cabo este tipo de experimentos que
duraban largos periodos de tiempo.
4

Hacia el comienzo del siglo XX se descubri que, bajo ciertas


condiciones, una partcula cargada que se mova rpidamente
causaba una condensacin de vapor de agua supersaturada a
lo largo de su camino. En 1911, Charles Wilson us este
principio para concebir su cmara de niebla, la cual permita
fotografiar los caminos trazados por partculas cargadas tales
como electrones.
En 1914, los experimentos llevados a cabo hasta ese
momento por los fsicos Ernest Rutherford, Henry Moseley,
James Franck y Gustav Hertz ya haban establecido en gran
medida la estructura del tomo como un ncleo denso de
carga positiva rodeado por electrones de masa reducida. En

1913,

el fsico dans Niels Bohr postul que los electrones


residan en estados de energa cuantificados; segn l, esta
energa estaba determinada por el momento angular de las
rbitas del electrn alrededor del ncleo. Los electrones se
podan mover entre estos estados u rbitas mediante la
emisin o absorcin de fotones a frecuencias especficas. Por
medio de estas rbitas cuantificadas, Bohr explic las lneas
espectrales del tomo de hidrgeno. Sin embargo, el modelo
de Bohr fallaba en la justificacin de las intensidades relativas
de las lneas espectrales, y tampoco tuvo xito para explicar
los espectros de tomos ms complejos.
Los

enlaces

qumicos

entre

tomos

fueron

explicados

por Gilbert Newton Lewis, que en 1916 propuso que


un enlace covalente entre dos tomos se mantiene por un par
de electrones compartidos entre ellos. Ms tarde, en

1923, Walter

Heitler y Fritz London dieron una explicacin


completa sobre la formacin de pares de electrones y los
enlaces qumicos en trminos mecnico-cuntico. En 1919,
el qumico americano Irving Langmuir ampli el modelo
esttico del tomo de Lewis y sugiri que todos los electrones
eran distribuidos en capas esfricas sucesivas (casi)
concntricas, todas de grueso idntico. Estas capas se
5

encontraban, segn Langmuir, divididas en un nmero de


celdas en las que cada una contena un par de electrones. Con
este modelo, el cientfico americano fue capaz de explicar
cualitativamente las propiedades qumicas de todos los
elementos de la tabla peridica, que ya se saba que se
parecan entre s segn la ley peridica formulada por Dmitri
Mendeliev.
En 1924, el fsico austriaco Wolfgang Pauli observ que la
posible estructura en capas del tomo se podra explicar con
un conjunto de cuatro parmetros que definan cada estado
cuntico de energa, siempre que cada estado fuera habitado
por no ms de un electrn.) El mecanismo fsico para explicar
el cuarto parmetro que tena dos posibles valores
diferentes fue provisto por los fsicos holandeses Samuel
Goudsmit y George Uhlenbeck. En 1925, Goudsmit y
Uhlenbeck sugirieron que un electrn, adicionalmente al
momento angular de su rbita, posee un momento angular
intrnseco y un momento dipolar magntico. El momento
angular intrnseco se convirti ms tarde en lo que se
denominara como espn, y explicaba la anteriormente
misteriosa separacin de las lneas espectrales observadas
con un espectrmetro de alta precisin, este fenmeno es
conocido como desdoblamiento de estructura fina.
Tras su disertacin ocurrida en 1924 de Recherches sur la
Theorie des cunta (Investigacin sobre la teora cuntica),
el fsico francs Louis de Broglie hizo la hiptesis de que toda
la materia posee una onda similar a la de la contenida en la
luz; es decir, en unas condiciones apropiadas, los electrones y
dems materia mostraran propiedades bien de partculas o
de ondas.
Las propiedades corpusculares de una partcula se hacen
evidentes cuando se demuestra que tiene una posicin
localizada en el espacio a lo largo de su trayectoria en
cualquier momento. Se observa en la naturaleza ondas de luz,
por ejemplo, cuando un haz de esta pasa a travs de rendijas
6

paralelas y crea patrones de interferencia. En 1927, el


efecto de interferencia fue demostrado con un haz de
electrones por el fsico ingls George Paget Thomson con
un film delgado de metal y por los fsicos americanos Clinton
Davisson y Lester Germer usando un cristal de nquel.
El xito de la prediccin de Broglie llev a la publicacin en

1926

de la ecuacin de Schrdinger por Erwin Schrdinger,


que describe cmo se propagan las ondas de electrones. En
vez de dar una solucin que determina la localizacin de un
electrn a lo largo del tiempo, esta ecuacin de onda se
puede utilizar para predecir la probabilidad de encontrar un
electrn cerca de una posicin. Este enfoque recibi
posteriormente el nombre de mecnica cuntica; se trataba
de una aproximacin extremadamente precisa de los estados
de energa de un electrn en un tomo de hidrgeno. Cuando
se consideraron el espn y la interaccin entre varios
electrones, la mecnica cuntica permiti predecir con xito la
configuracin de electrones de tomos con nmeros atmicos
ms altos que el del hidrgeno.
En 1928, trabajando sobre la obra de Wolfgang Pauli, el
britnico-suizo Paul Dirac concibi un modelo del electrn,
la ecuacin de Dirac, consistente con la teora de la
relatividad. Dirac aplic consideraciones relativsticas y
simtricas a la formulacin hamiltoniana de la mecnica
cuntica del campo electromagntico. Para poder resolver
algunos problemas de su ecuacin relativista, en 1930,
Dirac desarroll un modelo del vaco como un mar infinito
de partculas con energa negativa, el cual fue llamado mar
de Dirac. Todo ello hizo que Dirac fuera capaz de predecir la
existencia del positrn, el homlogo en la antimateria del
electrn. Esta partcula fue descubierta en 1932 por Carl
David Anderson, quien propuso que los electrones estndar se
llamaran negatrones y que el trmino electrn se usara
como un trmino genrico para describir las variantes
cargadas tanto positiva como negativamente.
7

En 1947, Willis Eugene Lamb encontr, mientras trabajaba


en colaboracin con el estudiante de postgrado Robert
Rutherford, que ciertos estados cunticos del tomo de
hidrgeno que deberan tener la misma energa se
encontraban desplazados los unos respecto de los otros; esta
diferencia se denomina desplazamiento de Lamb. Casi al
mismo tiempo, Polykarp Kusch, que trabajaba con Henry
Michael Foley, descubri que el momento magntico del
electrn es ligeramente mayor que el que predice Dirac con
su
teora.
Esta
pequea
diferencia
se
llam
a
posteriori momento dipolar magntico anmalo del electrn.
La diferencia fue explicada ms tarde por la teora de
la electrodinmica
cuntica desarrollada
por Sin-Itiro
Tomonaga, Julian Schwinger y Richard Feynman a finales de la
dcada de

1940.

Con el desarrollo del acelerador de partculas durante la


primera mitad del siglo XX, los fsicos empezaron a entrar ms
a fondo en las propiedades de las partculas subatmicas. El
primer intento con xito de acelerar electrones utilizando la
induccin electromagntica fue llevado a cabo en 1942
por Donald Kerst. Su betatrn inicial alcanzaba energas de
2,3 MeV, mientras que los betatrones posteriores podan
llegar hasta 300 MeV. En 1947 se descubri la radiacin de
sincrotrn gracias a un sincrotrn de electrones de 70 MeV
de General Electric; esta radiacin era causada por la
aceleracin de los electrones a travs de un campo magntico
movindose cerca de la velocidad de la luz.
Con una energa del haz de 1,5 GeV, el primer colisionador de
partculas de alta energa fue el Adone, que comenz a operar
en 1968. Este aparato aceleraba los electrones y los
positrones en direcciones opuestas de tal manera que doblaba
la energa de su colisin con respecto al choque de un
electrn con un objetivo esttico. El Large Electron-Positron
collider (LEP) del CERN, que estuvo activo de

1989

a
8

2000,

consigui energas de colisin de 209 GeV y llev a


cabo importantes descubrimientos para el modelo estndar
de fsica de partculas.