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Los primero habitantes de la pennsula Itlica

Para los antiguos, lo que se llamaba Italia era slo la pennsula propiamente tal, o
sea la regin atravesada por los Apeninos. La llanura del Po, ocupada en el siglo V
a.C. por los galos, era considerada como parte de la Galia y recibi el nombre de
Galia cisalpina para distinguirla de la Galia transalpina, la actual Francia.
Italia se caracteriza por sus contrastes geogrficos. Los Apeninos se elevan en su
parte ms alta hasta casi 3.000 m. A orillas del Adritico se extiende una estrecha
faja costera. Hacia el oeste los Apeninos descienden hacia llanuras ms amplias
que se abren hacia el mar. Etruria, la actual Toscana, pas de los etruscos; Lacio, a
orillas del Tber inferior; la frtil Campania.
Italia estuvo habitada originalmente por los ligures. Hacia el 1200 a.C. fue invadida
por los itlicos de origen indoeuropeo. Entre ellos se distinguieron ante todo los
latinos, los habitantes del Lacio que se establecieron en el valle del Tber a cuyas
orillas naci la ciudad de Roma. En el siglo X a. C. se establecieron los etruscos
en Toscana, provenientes quizs del Asia Menor. A partir del siglo VIII el sur de Italia
y la isla de Sicilia se llenaron de colonias griegas. En la parte occidental de Sicilia
se establecieron algunas colonias fenicias bajo la proteccin y direccin de
Cartago, la poderosa ciudad fenicia en el norte de frica.
Los orgenes de Roma
La monarqua
El gran poeta Virgilio, basndose en la tradicin y la leyenda, cuenta en su poema
Eneida que el hroe troyano Eneas, despus de la cada de Troya, haba llegado al
Lacio y se haba desposado con Lavinia, hija del rey Latino. De ellos descendi
Rea Silvia que tuvo dos hijos gemelos, Rmulo y Remo, del dios de la guerra
Marte. Un hermano de Rea Silvia, anheloso de conquistar el poder para s y sus
hijos, hizo colocar a los gemelos en un canasto en el ro Tber. Mas, ellos se
salvaron, siendo criados por una loba.
Aos despus los hermanos fundaron una ciudad al pie del monte Palatino en el
mismo lugar donde los haba encontrado la loba. Rmulo levant un muro
defensivo en torno de la ciudad. Remo salt por encima del muro para rerse de su
hermano. Rmulo le dio muerte. El rea urbana era sagrada; nadie lo deba violar.
Rmulo qued como dueo de la ciudad y le dio su nombre.
Segn la leyenda Roma fue fundada el ao 753 a. C.
Los romanos tomaron los hechos narrados por Virgilio por hechos histricos. La
investigacin moderna califica las tradiciones en su mayor parte de leyendas. A
ciencia cierta se sabe que los latinos fundaron algunas aldeas en las siete colinas
que se elevan al sur del ro Tber. Tal vez en el siglo VIII estas aldeas se unieron y
formaron la ciudad de Roma.
Luego despus la ciudad cay bajo el dominio de los etruscos, los cuales se
extendieron desde Toscana al sur. Los etruscos estaban acostumbrados a la vida
urbana y fundaron en Italia numerosas ciudades. Desde las ciudades fortificadas
extendan su dominio sobre los alrededores y sometan a la poblacin a
servidumbre.
Durante largo tiempo gobernaron en Roma reyes y noble etruscos. La leyenda
refiere que despus de Rmulo siguieron seis reyes, el ltimo de los cuales fue
Tarquino, el Soberbio. Los etruscos transformaron a Roma en verdadera ciudad.
Desecaron la regin pantanosa al pie del monte Palatino mediante canales

subterrneos (cloaca mxima). All establecieron como centro de la ciudad el foro, o


sea el mercado. Consagraron el monte Capitolino a los dioses y construyeron en su
cima los primeros templos.
La Repblica
La organizacin de la Repblica
La leyenda se refiere a los numerosos crmenes y actos despticos cometidos por el
rey etrusco y sus hijos. Finalmente los patricios romanos se levantaron y hacia el
ao 500 a.C. expulsaron a Tarquino de la ciudad. Nunca ms queran tolerar a un
monarca en Roma. La palabra "rey" se hizo odiosa. Roma deba ser una
"repblica", esto es, el Estado no deba ser de uno, sino de todo el pueblo, deba ser
"res publica" (cosa pblica).
El gobierno fue asumido por las familias aristocrticas que se consideraban los
verdaderos representantes de la ciudadana romana, del "populus romanus". Estas
familias derivaban su origen de algn antepasado ilustre (pater) y por eso se
calificaron orgullosamente de "patricios".
Debajo de ellos estaba la plebe que constitua la masa de la poblacin y que estaba
formada por artesanos, comerciantes y campesinos. Los plebeyos posean la
libertad personal, pero no pertenecan al "populus" y, por tanto, no posean derechos
polticos.
Los patricios se mantenan rigurosamente separados de la plebe. Slo ellos
disfrutaban de los derechos pblicos, slo ellos ocupaban las magistraturas, los
asientos en el Senado y las dignidades sacerdotales. No permitan que un plebeyo
se casara con una patricia: no haba "connubio" entre plebe y patriciado. Si un
plebeyo quera disfrutar de seguridad personal, deba colocarse bajo la proteccin
de un patricio. De este modo, los patricios ms poderosos se convertan en
"patrones" de un gran nmero de "clientes".
La repblica romana careci de una constitucin escrita. La vida poltica, al igual
que la vida de la familia, se guiaba por la tradicin y la costumbre inmemorial. Una
organizacin poltica vigorosa deba poner a Roma en condiciones de hacer frente a
todo peligro externo. Todo deba quedar sometido a los intereses superiores del
Estado y del bien comn. Los magistrados quedaron investidos de una fuerte
autoridad con el fin de poder obligar a todos los ciudadanos a servir al Estado.
El cambio ms importante que se produjo a raz de la abolicin de la monarqua y la
institucin de la repblica fue el reemplazo del rey por dos cnsules, elegidos
anualmente por la asamblea popular. Los signos externos de su poder eran la silla
curul, la toga pretexta y el cetro de marfil.
Eran acompaados de doce lictores cuyos fasces y hachas eran smbolos de que
los cnsules tenan poder sobre vida y muerte. Los cnsules duraban slo un ao
en su cargo y deban rendir cuenta de su accin ante la asamblea popular. Cada
uno poda vetar y anular las resoluciones del otro. De esta manera, se quera evitar
que uno abusase de su poder y se convirtiese en tirano.
En tiempos de guerra o de grave crisis externa se poda nombrar a un dictador en
lugar de los cnsules. Todos deban someterse a sus rdenes. Pasado el peligro,
el dictador deba renunciar y de ningn modo poda permanecer en su cargo ms de
seis meses.
Los dos cnsules dirigan el Estado y comandaban el ejrcito. A medida que Roma
fue creciendo se hizo necesario crear otras magistraturas a las cuales se

encomendaron funciones especficas. Los censores, elegidos por cinco aos,


realizaban cada lustro un censo con el fin de determinar la fortuna de los
ciudadanos y de distribuirlos en sus respectivas clases y centurias.
Los censores velaban adems sobre las buenas costumbres y sobre la preservacin
de la tradicin. Los seis pretores o jueces estaban a cargo de la administracin de
justicia. Los ediles tenan bajo su direccin a la polica y vigilaban los mercados y
los precios. Dos cuestores administraban el tesoro pblico que se guardaba en el
templo de Saturno.
La institucin poltica ms importante era el Senado, formado por unos trescientos
patricios que ocupaban su cargo en forma vitalicia. Los senadores eran hombres de
gran experiencia y autoridad. Controlaban a los cnsules y sus opiniones, los
senadoconsultos, eran obedecidos por los cnsules como leyes. El Senado
sancionaba las resoluciones de la asamblea popular y vigilaba el cobro de los
impuestos y la hacienda pblica.
Slo los patricios y sus clientes integraban la asamblea popular. Esta decida
sobre guerra y paz, elega a los cnsules y dems magistrados y votaba las leyes.
(Ver Instituciones republicanas en Roma y ver, adems, Roma: de la Repblica
al Imperio)
La religin romana
Los romanos fueron sumamente piadosos. Crean en un sinnmero de dioses y
crean que a toda actividad humana y a todo fenmeno de la naturaleza
corresponda alguna divinidad. Por medio de oraciones, sacrificios y mandas
trataban de obtener la ayuda divina.
Haba divinidades especiales para todas las actividades agrcolas, para la siembra y
la cosecha, para el crecimiento de las plantas y los animales. Tempestades y
sequas eran impuestas por algn dios airado.
En el ser humano actuaba una fuerza divina, el genio, que era tambin su ngel
protector. Un gran nmero de dioses protectores cuidaban del hombre desde el
nacimiento hasta la muerte. Haba una diosa Osspago que endureca los huesos a
los nios, un dios Estatilino que enseaba a andar, un dios Fabulino que enseaba
a hablar.
Haba que rendir culto a las almas divinizadas de los antepasados, los manes. La
diosa Vesta cuidaba del fuego del hogar. La casa era protegida por los lares. Los
penates cuidaban de las provisiones. Los protectores de los campos eran el
pacfico Saturno y el belicoso Marte.
Al frente del panten romano figuraba la trada Jpiter, Juno y Minerva. Jpiter,
seor del cielo, que se manifestaba a travs del trueno y del relmpago, se convirti
en dios principal y protector de la ciudad y del poder romano.
Los romanos agradecan a Jpiter sus triunfos en la guerra. La procesin triunfal
del general victorioso era un acto sagrado en honor de Jpiter quien haba triunfado
a travs del general. El triunfador, cubierto de magnficas vestimentas con adornos
de oro, se diriga en un carro tirado por cuatro caballos blancos al Capitolio. Un
esclavo mantena sobre su cabeza la corona urea de Jpiter y le repeta las
palabras: "Recuerda que eres un mortal". Le seguan los prisioneros de guerra y sus
oficiales y soldados que cantaban himnos en alabanza a su jefe. En el Capitolio el
triunfador ofreca los sacrificios de gracia.

Los romanos, al entrar en contacto con la cultura griega, identificaron a sus dioses
con los dioses griegos: Jpiter fue identificado con Zeus, Venus con Afrodita,
Mercurio con Hermes. Al mismo tiempo los romanos empezaron a introducir en
Roma a dioses y cultos extraos. Los etruscos introdujeron en Roma la costumbre
de erigir estatuas en honor de los dioses.
El culto domstico era ejercido por el padre de familia. Para el culto pblico haba
sacerdotes a cuyo frente figuraban los pontfices y el Pontfice mximo. Las
sacerdotisas de Vesta, las vestales, cuidaban en el templo de la diosa el fuego
sagrado. Las vestales no deban casarse para dedicarse enteramente al culto
divino.
Los romanos daban una importancia decisiva a los presagios y augurios. No
iniciaban ninguna asamblea, ninguna eleccin, ninguna guerra sin haber consultado
la voluntad de los dioses. Sacerdotes especiales, los augures, deban observar el
vuelo de las aves, el relmpago, los intestinos de los animales y otros signos. Las
gallinas sagradas desempeaban un papel importante en la guerra y los cnsules
hacan depender sus decisiones de si las gallinas coman o no.
(Ver La religin romana)
La familia romana
En la Roma antigua la vida era sencilla y austera. Base de la sociedad fue la
familia, institucin civil y religiosa, unida por el culto de los antepasados y del hogar.
Hombre y mujer se consagraban a los deberes que los dioses y la repblica les
imponan.
La casa era sencilla: un edificio de adobes de un piso. La pieza principal en que
estaba prendido el fuego del hogar era el atrio. La pieza reciba luz de una abertura
en el techo por la cual sala el humo y, en tiempos de lluvia, caa el agua que se
juntaba en una pileta. Con el tiempo se agrand la abertura y se sujet el techo con
columnas. De esta manera se form un patio interior, parte importante de la casa
romana.
Hombre y mujer usaban la tnica, una camisa de lana sin mangas. En pblico, el
hombre usaba la toga, privilegio del ciudadano que gozaba de todos los derechos
cvicos.
El padre de familia tena derechos absolutos sobre la familia. Era su jefe, juez y
sacerdote. Tena el derecho de vender como esclavos a su mujer y a sus hijos. l
representaba a todas las generaciones. Sobre l actuaban los genios de los
antepasados. Las mscaras mortuorias de stos estaban colgadas en el atrio, junto
con la anotacin de sus triunfos y mritos y las insignias de las magistraturas que
haban ocupado. Haba que honrar a los antepasados y continuar las gloriosas
tradiciones de la familia.
A pesar de que la mujer estaba sometida a la autoridad absoluta del marido, gozaba
de alta estimacin y era respetada como la duea del hogar. A los hijos se les
inculcaba una austera disciplina, sentido del deber y de la responsabilidad y
acendrado espritu cvico.
(Ver ms sobre La familia romana, y ver tambin Roma, costumbres, adems de
Educacin romana)
Economa
Tal como le sucedi a Grecia al principio, Roma no pas de ser una ciudad de
campesinos-soldados, es decir que mientras reinaba la paz los hombres se

dedicaban a los trabajos del campo pero como las pretensiones romanas los
llevaron a la conquista del antiguo mundo, tuvieron que otorgar ms peso e
importancia a las labores blicas, esto significaba que los hombres deban
abandonar ms frecuentemente y por ms tiempo sus parcelas con lo que la
productividad quedaba en manos de los esclavos o sencillamente no exista.
Por supuesto que al ser considerada un imperio Roma incluy impuestos a sus
pobladores y provincias para mantener el funcionamiento del estado, pero como la
tradicin haba hecho que la financiacin de todo el imperio dependiera de las
conquistas, lleg un momento en que no pudo sostenerse.
(Ver ms sobre La economa en Roma)
Luchas entre patriciado y plebe
Originalmente el ejrcito estuvo formado slo por los patricios y sus clientes. Se
compona de caballera y de infantera con armas livianas. El aumento del poder de
Roma y de sus compromisos militares oblig a incrementar el ejrcito y crear
unidades nuevas dotadas de armas pesadas que originaban grandes gastos. Como
las fuerzas de los patricios resultaron insuficientes se tuvo que recurrir a los
plebeyos.
Una amplia reforma, la llamada reforma serviana, dividi a la poblacin romana
segn su fortuna en 193 centurias y 5 clases. Los ciudadanos ms acaudalados
formaban 18 centurias de caballera y 80 centurias de infantera con armas
pesadas. Las cuatro clases inferiores formaban en total 95 centurias.
La asamblea de las centurias, o sea, la asamblea del cuerpo armado, adquiri con
el tiempo cada vez mayor importancia y se hizo cargo de las funciones de la vieja
asamblea popular patricia. Los comicios centuriados eran convocados por los
cnsules y se reunan en el Campo de Marte en las afueras de la ciudad. Cada
centuria tena un voto. Como las centurias de caballera y de infantera de primera
clase tenan mayora, los aristcratas y los plebeyos ricos podan imponerse en
todas las votaciones.
(Ver: Mapa conceptual sobre la Sociedad romana)
A pesar de que las barreras entre el patriciado y la plebe empezaron a caer, los
plebeyos siguieron expuestos a las arbitrariedades de los magistrados patricios. El
servicio militar se convirti en pesada carga para los pequeos campesinos.
Mientras permanecan bajo las armas, sus tierras quedaban sin cultivo. Al igual que
en su tiempo en tica, tambin los campesinos en Roma deban responder con su
persona por sus deudas y muchos quedaron reducidos a la servidumbre.
Los plebeyos se reunieron en asamblea propia y eligieron a sus propios
magistrados, los tribunos de la plebe. stos asumieron la defensa de la plebe
frente a los abusos del Senado y de los magistrados. La leyenda refiere que
finalmente los antagonismos entre los patricios y los plebeyos llegaron a ser tan
fuertes que stos decidieron abandonar la ciudad y dirigirse al Monte Sagrado para
fundar all una ciudad propia, puramente plebeya.
Recin entonces cedieron los patricios y reconocieron a los tribunos de la plebe
ciertos derechos: los tribunos eran inviolables, esto es, toda persona que atentaba
contra ellos se haca reo de muerte; ejercan el derecho de auxilio que les permita
acudir en proteccin de todo plebeyo afectado por una medida arbitraria de un
magistrado patricio, y obtuvieron el derecho de veto que los facultaba para vetar
medidas administrativas y senadoconsultos.

Sin embargo, los plebeyos aun no se sintieron seguros, ya que no haba leyes
escritas y el derecho consuetudinario slo era conocido y administrado por los
patricios.
En el ao 450 a.C. diez personas, los decenviros, recibieron el encargo de codificar
el derecho. Las leyes fueron inscritas en doce tablas de hierro que estaban
expuestas en la Curia en el Foro romano.
La ley de las doce tablas constituye el comienzo y la fuente de toda la grandiosa
legislacin romana. Todo nio en el colegio se la tena que aprender de memoria.
(Ver Leyes romanas)
Poco tiempo despus de la promulgacin de la ley de las doce tablas se permiti
que los patricios y los plebeyos contrajesen matrimonio. Paso a paso los plebeyos
lograron ser admitidos en las magistraturas. Una ley del ao 336 a.C. dispuso que
uno de los cnsules deba ser siempre un plebeyo.
A partir del ao 300 los plebeyos tambin tuvieron acceso a los altos oficios
sacerdotales. Sin embargo, slo las personas de fortuna podan dedicarse a la
carrera pblica ya que las magistraturas eran honorficas y no eran remuneradas.
Slo las familias plebeyas enriquecidas pudieron hacer uso plenamente de los
derechos que haban conquistado.
Los plebeyos ricos se mezclaron con las familias patricias formndose con el tiempo
una nueva aristocracia, la nobilitas. Slo los miembros de esta nobleza lograron
ocupar las altas magistraturas y entrar al Senado.
La Repblica romana nunca lleg a ser una democracia como la que se haba
establecido en Atenas.
La unificacin de Italia
Luego despus de la expulsin de los reyes etruscos los romanos empezaron a
extender su dominio sobre la pennsula italiana. En el curso de los siglos V y VI
pudieron triunfar sobre los etruscos, los celtas, los latinos, los samnitas y los griegos
en Magna Grecia.
Los romanos procedieron frente a los vencidos con gran habilidad. Pactaron
tratados especiales con cada una de las comunas. Las ms favorecidas fueron las
ciudades del Lacio. stas recibieron amplios privilegios que formaron el derecho
latino. Otras ciudades conservaron sus derechos y su autonoma, pero quedaron
sometidas al dominio de Roma, sin entrar en posesin de los derechos reservados a
los romanos o a los latinos. Algunos pueblos se convirtieron en confederados de
Roma, unidos a sta por medio de pactos de alianza en virtud de los cuales se
obligaron a proporcionar ayuda militar a Roma.
Con el fin de asegurar su dominio, Roma estableci colonias que pobl con
ciudadanos romanos latinos. Eran plazas fortificadas situadas en lugares
estratgicos que estaban unidas por una red de caminos. El camino ms
importante era la Va Appia, que conduca de Roma a Capua y que despus fue
prolongada hasta Brindisi sobre el Mar Adritico.
A travs de las colonias la lengua latina se difundi por toda Italia.
(Ver Las legiones romanas)
La formacin del imperio
Como consecuencia de su expansin, Roma entr en conflicto con Cartago, rica y
poderosa ciudad en el Norte de frica que haba sido fundada por los fenicios y

cuyos barcos le aseguraban el control sobre el Mediterrneo occidental. (Ver Roma


y el Mediterrneo).
Mantena numerosas factoras en el sur de Espaa, Crcega, Cerdea y Sicilia. La
intervencin de Roma en Sicilia hizo estallar la I Guerra Pnica (264-241).
Como los romanos no tenan ninguna experiencia en la guerra naval, sufrieron en
un comienzo graves derrotas. Segn el modelo de un pentarremo cartagins
capturado construyeron una flota propia que les dio la supremaca en los mares.
Cartago hizo la paz y entreg a Roma las islas de Sicilia, Crcega y Cerdea. Sicilia
fue la primera provincia de Roma, cuya administracin fue entregada a un pretor.
Los provincianos eran considerados como sbditos, obligados a pagar un tributo.
Crcega y Cerdea fueron erigidas en una segunda provincia.
El general cartagins Anbal Barca quiso compensar las prdidas territoriales que
Cartago haba sufrido y con ese fin se apoder del sur de Espaa. Su obra fue
continuada por su hijo Anbal, quien se propuso vengarse de Roma y aniquilar su
poder.
En el ao 218 estall la II Guerra Pnica (218-201), llamada tambin aniblica por
ser Anbal su principal protagonista y hroe. Anbal, adelantndose a los planes de
guerra de los romanos, se lanz a la conquista de Italia. Al frente de su ejrcito
formado por 50.000 soldados de infantera, 9.000 de caballera y 37 elefantes,
recorri Espaa y el sur de Francia y atraves los Alpes, hazaa que le vali los
aplausos de sus contemporneos y de la posteridad.
En varios encuentros victoriosos con los romanos Anbal demostr su genio militar.
En la batalla de Cannas (216 a.C.) obtuvo una victoria completa. All, 50.000
romanos quedaron en el campo de batalla. Sin embargo, Anbal fracas en su
empeo principal de apoderarse de la ciudad de Roma.
El pueblo romano, en esta prueba mxima de su historia, demostr todo su espritu
cvico, su patriotismo y su valor. Finalmente los romanos pudieron pasar a la
ofensiva.
El cnsul Escipin, el Africano, desembarc un ejrcito en el norte de frica y
logr derrotar a Anbal en la batalla de Zama (202 a. C.). Cartago debi entregar sus
territorios en Espaa y su flota, tuvo que comprometerse a pagar un tributo de
guerra durante 50 aos y a no librar ninguna guerra sin la autorizacin de Roma.
Cartago haba dejado de ser una gran potencia. Roma haba conquistado el
predominio sobre el Mediterrneo occidental. En Espaa organiz dos provincias
nuevas.
Mas, los romanos jams perdonaron a los cartagineses que haban hecho temblar a
Roma. Catn terminaba cada uno de sus discursos en el Senado con las palabras:
"Cartago debe ser destruida".
Finalmente estall la III Guerra Pnica (149-146).
Durante tres aos los cartagineses se defendieron heroicamente contra el asedio
romano hasta que finalmente tuvieron que rendirse. La ciudad fue incendiada. Los
sobrevivientes fueron vendidos como esclavos. El territorio cartagins fue erigido
en provincia con el nombre de frica.
En el curso del siglo II los romanos completaron la conquista de Espaa. En el ao
133 a.C. cay Numancia, ltimo baluarte de los pueblos celtberos. La cultura
romana y la lengua latina comenzaron a imponerse en Espaa.

Al mismo tiempo, Roma empez a intervenir tambin en el Mediterrneo oriental.


En el ao 148 Macedonia fue convertida en provincia y dos aos despus Grecia
comparti la misma suerte recibiendo el nombre de Acaya. El rey del floreciente
reino helenista de Prgamo en Asia Menor dej su Estado en herencia a Roma.
Roma dio a las provincias una organizacin distinta que a su dominio sobre Italia.
Las provincias pacificadas eran administradas por propretores; las que an eran
campo de batalla, eran conferidas a un cnsul o a un procnsul. Los procnsules
y propretores, elegidos por los comicios, eran los representantes del pueblo romano
y constituan en las provincias la suprema autoridad. Mandaban las tropas, dictaban
justicia y ejercan su cargo con plena autonoma, siendo responsables nicamente
ante el Senado y el pueblo romano. Los provincianos no eran ciudadanos romanos
ni gozaban del derecho latino, sino que eran meros sbditos, obligados a pagar
impuestos regulares, cuya recaudacin estaba a cargo de los odiados publicanos,
particulares que arrendaban este derecho al gobierno romano. (Ver La expansin
de Roma)
Los ltimos tiempos de la repblica
La decadencia de la Repblica. Las guerras civiles
Por medio de violentas guerras y una hbil diplomacia los romanos haban creado
un inmenso imperio que abarcaba la mayor parte de la cuenca del Mediterrneo.
Mas, la expansin hizo surgir una serie de graves problemas que no pudieron ser
resueltos por la Roma republicana.
Los triunfos de Roma beneficiaron en primer lugar a la clase dirigente de los nobiles
u optimates . Los senadores posean grandes propiedades rurales y se enriquecan
en la administracin de las provincias. Junto al orden senatorial, del que provenan
los senadores, surgi como clase nueva el orden ecuestre o de los caballeros,
llamados as porque hacan el servicio militar en las centurias de caballera. Mas,
su vida era poco caballeresca. Se dedicaban a los negocios de dinero, ejecutaban
las obras pblicas y se encargaban del aprovisionamiento de las fuerzas militares.
El arriendo de los impuestos les proporcionaba fabulosas ganancias. Los miembros
de las clases dirigentes emplearon su riqueza para rodearse de gran lujo y disfrutar
de refinados placeres. En cambio, la poblacin campesina sufri graves perjuicios.
Las interminables guerras y las campaas en ultramar mantuvieron a los
campesinos alejados de sus tierras. Despus de la II Guerra Pnica nadie acudi en
ayuda de los campesinos para reconstruir las aldeas devastadas.
En medida creciente Roma importaba trigo de las provincias que sala a tan bajo
precio que la produccin agrcola en Italia ya no pudo competir. Como resultado de
las guerras haba abundancia de esclavos que proporcionaban mano de obra barata
a los grandes terratenientes.
Muchos propietarios pequeos y medianos quedaron arruinados y se vieron
obligados a vender sus campos a bajo precio. El latifundio desplaz a la propiedad
pequea. En los latifundios se reemplaz el cultivo de los cereales por la vid y la
fruticultura, las plantaciones de olivos y la ganadera. Numerosos campesinos
abandonaron el campo y se trasladaron a Roma donde se form un numeroso
proletariado completamente desarraigado, sin bienes ni trabajo.
La situacin desesperada del proletariado y de la poblacin campesina, hizo surgir a
dirigentes polticos que trataron de introducir reformas sociales.
Tiberio Graco, elegido tribuno de la plebe en el ao 133 a.C., propuso una ley
agraria segn la cual nadie poda poseer ms de 125 ha. de las tierras pblicas. El

que se exceda deba devolver el excedente que deba ser repartido entre los
desposedos.
El tesoro legado por el rey de Prgamo deba proporcionar a los nuevos colonos los
medios para instalarse en sus campos. Cuando Tiberio opt por segunda vez el
cargo de tribuno, fue asesinado por los optimates. La muerte de Tiberio Graco
marc el comienzo de un perodo de conmociones y guerras civiles que se
prolongara por ms de un siglo.
Diez aos despus fue elegido tribuno de la plebe Cayo Graco, hermano de Tiberio.
Ms apasionado y radical que su hermano, se propuso quebrantar l predominio de
los optimates y eliminar el poder del Senado. Su meta era una democracia segn el
modelo de Atenas.
Renov la ley agraria y pens en fundar colonias romanas en ultramar. Hizo aprobar
la ley frumentaria, que estableca la distribucin de cereales a bajo precio entre el
proletariado. Estas medidas provocaron la ms violenta oposicin de la nobleza
senatorial. sta finalmente logr que Cayo Graco no fuese reelegido como tribuno
de la plebe.
Cayo Graco, para no caer en manos de sus enemigos, se hizo dar muerte por un
esclavo (121 a.C.). Qued restablecido el rgimen senatorial, pero los problemas
siguieron sin solucin.
Los cambios sociales, econmicos y morales afectaron la organizacin militar de
Roma que era la base de su poder. La milicia de los ciudadanos resultaba
inadecuada para hacer frente a los problemas que planteaba la defensa del
inmenso imperio.
El rey africano Yugurta y los cimbrios y teutones, pueblos germnicos invasores,
infligieron a las legiones romanas humillantes derrotas. Mario, rudo soldado de
carrera y representante del partido popular, quien fue elegido cnsul en el ao 107
a.C., reorganiz el ejrcito admitiendo en las legiones a ciudadanos sin bienes que
hasta entonces haban estado excluidos de las centurias.
A partir de esta reforma el ejrcito romano se convirti de milicia en ejrcito
profesional. El ciudadano en armas fue reemplazado por el mercenario. Los
mercenarios deban prestar servicio militar durante 16 aos. Reciban un sueldo y
las armas. En manos de un jefe ambicioso este ejrcito poda convertirse en arma
poltica. (Ver Legionarios romanos)
En los decenios siguientes aumentaron las calamidades internas y los peligros
externos. Crecieron los odios y los antagonismos entre los optimates y el partido
popular. El partido que llegaba al poder tomaba las ms severas medidas contra los
adversarios. Las instituciones republicanas se corrompieron y se tornaron
ineficientes.
Roma viva en un estado de permanente guerra civil. Se levantaron los
confederados itlicos y exigieron que se les otorgara el derecho romano (90-88).
Durante tres aos Italia fue sacudida por una terrible sublevacin de los esclavos
encabezados por el gladiador Espartaco (73-71). La piratera en el Mediterrneo
aument de tal manera que el comercio martimo y el aprovisionamiento de Roma
quedaron expuestos a serios peligros. El rey Mitridates de Ponto, en Asia Menor, se
apoder de Prgamo e hizo asesinar en un solo da a 80.000 romanos.
Se puso de manifiesto que el orden republicano mismo estaba en crisis. Como las
instituciones civiles fracasaban, las personas y las fuerzas militares adquirieron
cada vez mayor importancia.

Csar y el triunfo del rgimen personal


En medio de las intrigas y violencias surgieron tres personajes de los cuales
finalmente dependieron los destinos de Roma: Pompeyo, Craso y Csar.
Cneo Pompeyo era un destacado general, que gan fama por sus triunfos en
Espaa y frica sobre los partidarios de Mario, por reprimir la piratera en el
Mediterrneo, por conquistar el reino de Ponto y por hacer tributario a Judea.
Licinio Craso, a la fecha el hombre ms rico de Roma, logr reprimir el
levantamiento de los esclavos.
Cayo Julio Csar descenda de una vieja familia patricia que enlazaba su origen con
Eneas y la diosa Venus, pero se convirti en dirigente del movimiento popular.
Organizaba para el pueblo fastuosas fiestas que costaban millones. Haba seguido
la carrera normal de los honores: cuestor en Espaa, edil en Roma, Pontfice
Mximo, propretor en Espaa.
En el ao 60 se unieron el general, el capitalista y el demagogo y constituyeron el
primer triunvirato con el fin de asumir el poder sobre el Estado y repartirse las tierras
del imperio.
Pompeyo obtuvo el proconsulado sobre Espaa, Craso sobr Siria y Csar sobre
las Galias. Pompeyo permaneci en Roma. Craso muri luego. Csar emprendi la
conquista de Galia Transalpina. Entre el 58 y el 52 a. C. pudo someter todo el
territorio galo a su autoridad; atraves el Rin e incursion en Germania, cruz el
canal de la Mancha y lleg hasta Inglaterra, donde conquist Londinum, la actual
Londres.
Galia se convirti en nueva provincia romana. Las campaas en la Galia permitieron
a Csar formar un excelente ejrcito cuyos soldados lo adoraban y apoyaban
incondicionalmente.
A raz de los xitos de Csar se produjeron la rivalidad y la enemistad con
Pompeyo. ste se reconcili con el Senado y se hizo elegir cnsul nico. En el ao
49 el Senado orden a Csar licenciar sus tropas y volver a Roma. Mas, Csar
desobedeci y al frente de sus legiones cruz el Rubicn, el ro que marcaba la
frontera entre Galia e Italia. "Los dados han sido echados"
Csar pudo triunfar fcilmente en Italia y en Roma. En el curso de los cinco aos
siguientes (49-45 a. C) recorri triunfalmente Espaa, Grecia, Egipto, Palestina,
Siria, Asia Menor y frica, imponindose a los partidarios de Pompeyo y del
Senado. "Veni, vidi, vinci" (vine, vi y venc).
Al volver Csar a Roma sorprendi a todos por su clemencia y generosidad. Tendi
la mano a sus antiguos adversarios y se esforz por establecer la unidad. Debido al
fracaso de las instituciones republicanas, Csar se hizo conferir amplios poderes
con el fin de poder dar solucin a los grandes problemas que afectaban a Roma y el
imperio.
Hizo que el Senado lo nombrara dictador vitalicio. La Asamblea Popular y el
Senado deban obedecerle y aceptar sus decisiones. De hecho, Csar se convirti
en monarca, aunque no ostent el ttulo de rey.
Csar reparti generosamente dinero y pan entre los ms necesitados. A la vez se
preocup de reducir el proletariado ocioso y de dar ocupacin a todos los que
estaban en condiciones de trabajar. Con este fin, inici un grandioso programa de
obras pblicas, fund colonias en frica, Espaa y las Galias y asign tierras a ms
de 80. 000 ciudadanos romanos y a los veteranos de sus legiones.

Fij los tributos que deban pagar las provincias y decret que los impuestos ya no
fuesen recaudados por los publicanos, sino por funcionarios responsables. Csar
introdujo el calendario egipcio en Europa y lo perfeccion incluyendo cada cuatro
aos un ao bisiesto. El calendario juliano se seguira usando hasta el ao 1582
d.C. fecha en que sera reemplazado por el calendario perfeccionado del Papa
Gregorio XIII (calendario gregoriano).
Las medidas de Csar fueron altamente beneficiosas. Despus de las terribles
guerras civiles volvan a reinar la paz y el orden y se restableca la prosperidad
material. Sin embargo, muchas personas vean en Csar un tirano y queran
restablecer la libertad republicana. Un grupo de conjurados bajo el mando de Casio
y Bruto dio muerte a Csar el 15 de marzo del ao 44 a. C.
Mas, los asesinos de Csar no fueron capaces de asumir la direccin poltica y
nuevamente surgieron las intrigas y violencias. En el ao 43 a. C. se constituy un
nuevo triunvirato formado por Octavio, hijo adoptivo de Csar; Marco Antonio, su
leal amigo, y Lpido, su jefe de la caballera. Los tres asumieron el poder dictatorial
y se repartieron el imperio: Octavio se hizo cargo de Italia y de las provincias de
Occidente; Lpido se tuvo que contentar con frica; Marco Antonio se qued con
Oriente y se traslad a Egipto donde se despos con la bella reina Cleopatra,
transformndose en un monarca oriental.
Octavio aprovech hbilmente los errores cometidos por Marco Antonio e hizo que
el Senado lo destituyera de todos sus cargos y declarara la guerra a Cleopatra. En
la batalla naval de Accio (31 a. C.) triunf la flota de Octavio. Al llegar Octavio a
Alejandra en Egipto, Marco Antonio y Cleopatra se quitaron la vida. Octavio
convirti a Egipto en provincia romana. Lpido por su parte se retir, quedando
Octavio como dueo del imperio. (Ver Cronologa de emperadores romanos)