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EL CENTINELA

Arthur C. Clarke

La prxima vez que vean ustedes brillar alta la luna llena en el sur, examinen atentamente el borde
derecho y dejen resbalar la mirada a lo largo de la curva del disco. All donde seran las dos si nuestro
satlite fuera un reloj, observarn un minsculo valo oscuro: cualquiera que posea una vista normal
puede descubrirlo. Es una gran llanura rodeada de montaas, una de las ms hermosas de la Luna,
conocida con el nombre de Mare Crisium: el Mar de las Crisis. Casi quinientos kilmetros de dimetro,
rodeada por un anillo de magnficas montaas, no haba sido explorada nunca hasta que nosotros
penetramos en ella a finales del verano de 1996.
Nuestra expedicin haba sido cuidadosamente planeada. Dos grandes cargueros haban
transportado nuestras provisiones y nuestro equipo desde la base lunar del Mare Serenitatis, a
ochocientos kilmetros. Disponamos adems de tres pequeos cohetes destinados al transporte a
cortas distancias en regiones en las que era imposible servirse de los vehculos de superficie.
Afortunadamente, la mayor parte del Mare Crisium es llana. No existen all esas enormes grietas tan
frecuentes y tan peligrosas en otras partes, y los crteres o elevaciones de una cierta altura son
bastante raros. A primera vista, nuestros potentes tractores oruga no tendran la menor dificultad en
conducirnos hasta donde quisiramos ir.
Yo era el gelogo, o selenlogo, si quieren ser ustedes pedantes, jefe del grupo destinado a la
exploracin de la zona sur del Mare. Habamos recorrido un centenar y medio de kilmetros en una
semana, bordeando los contrafuertes de las montaas que dominaban la playa de lo que, muchos
millones de aos atrs, haba sido un antiguo mar. Cuando la vida se haba iniciado en la Tierra, aquel
mar estaba ya moribundo. El agua se retiraba de los flancos de aquellas maravillosas escolleras para
fluir hacia el vaco corazn de la Luna. Sobre el suelo que estbamos recorriendo, el ocano que no
conoca mareas haba alcanzado en su tiempo una profundidad de ochocientos metros, y ahora la nica
huella de humedad que poda hallarse era la escarcha que descubrimos a veces en las profundidades de
las cavernas, donde jams penetra la luz del sol.
Habamos comenzado nuestro viaje al despuntar el alba lunar, y nos quedaba an casi una semana
de tiempo terrestre antes de que la noche cayera de nuevo. Descendamos de nuestros vehculos cinco
o seis veces al da, vestidos con nuestros trajes espaciales, y nos dedicbamos a la bsqueda de
minerales interesantes, o plantbamos seales indicadoras para guiar a futuros viajeros. Era una rutina
montona y carente de excitacin. Podamos vivir confortablemente al menos durante un mes en el
interior de nuestros tractores presurizados, y si nos ocurra algn percance siempre nos quedaba la
radio para pedir ayuda, tras lo cual no tenamos otra cosa que hacer que aguardar la llegada de la nave
que acudira a rescatamos.
Acabo de decir que la exploracin lunar es una rutina carente de excitacin, y no es cierto. Uno
nunca se cansa de contemplar aquellas increbles montaas, tan distintas de las suaves colinas de la
Tierra. Al doblar un cabo o un promontorio, uno nunca saba qu nuevos esplendores nos iban a ser
revelados. Toda la parte meridional del Mare Crisium es un vasto delta donde, hace mucho tiempo,
algunos ros desembocaban en el ocano, quiz alimentados por las torrenciales lluvias que haban erosionado las montaas durante el corto perodo de la era volcnica, cuando la Luna era an joven. Cada
uno de aquellos antiguos valles era una tentacin, un desafo a trepar hasta las desconocidas mesetas
que haba ms all. Pero an tenamos un centenar y medio de kilmetros que cubrir, y todo lo que
podamos hacer era contemplar con envidia aquellas cimas que otros escalaran.
A bordo del tractor vivamos segn el tiempo terrestre, y a las 22 horas exactamente envibamos el
ltimo mensaje por radio a la Base y terminbamos nuestro trabajo. Fuera, las rocas seguan ardiendo
bajo un sol casi vertical; para nosotros era de noche hasta que nos despertbamos de nuevo, tras ocho
horas de sueo. Entonces uno de nosotros preparaba el desayuno, se oa un gran zumbido de
afeitadoras elctricas, y alguien conectaba la radio que nos una a la Tierra. Realmente, cuando el olor
de las salchichas cocindose comenzaba a llenar la cabina, a uno le resultaba difcil creer que no haba-

mos regresado a nuestro planeta: todo era tan normal, tan familiar, excepto la disminucin de nuestro
peso y la lentitud con que caan todos los objetos.

Era mi turno de preparar el desayuno en el ngulo de la cabina principal que serva como cocina.
Pese a los aos transcurridos, recuerdo con extrema claridad aquel momento, porque la radio acababa
de transmitir una de mis canciones preferidas, la vieja meloda gala David de las Rocas Blancas. Nuestro
conductor estaba ya fuera, embutido en su traje espacial, inspeccionando los vehculos oruga. Mi
asistente, Louis Garnett, en la cabina de control, escriba algo relativo al trabajo del da anterior en el
diario de a bordo.
Como cualquier ama de casa terrestre, mientras esperaba a que las salchichas se cocieran en la
sartn dej que mi mirada vagase sobre las montaosas paredes que cercaban el horizonte por la parte
sur, prolongndose hasta perderse de vista por el este y por el oeste. Parecan no estar a ms de tres
kilmetros del tractor, pero sabia que la ms prxima estaba a treinta kilmetros. En la Luna, por
supuesto, las imgenes no pierden nitidez con la distancia, no hay ninguna atmsfera que atene,
difumine o incluso transfigure los objetos lejanos, como ocurre en la Tierra.
Aquellas montaas se elevaban hasta tres mil metros, brotaban abruptas de la llanura como si
alguna erupcin subterrnea las hubiera hecho emerger a travs de la corteza en fusin. No se poda
ver la base ni siquiera de la ms prxima, debido a la acusada curvatura de la superficie, ya que la Luna
es un mundo muy pequeo y el horizonte no estaba a ms de tres kilmetros del lugar donde yo me
hallaba.
Levant los ojos hacia los picos que ningn hombre haba escalado nunca, aquellos picos que, antes
del nacimiento de la vida sobre la Tierra, haban contemplado cmo se retiraba el ocano, llevndose
hacia su tumba la esperanza y las promesas de un mundo. El sol golpeaba los farallones con un
resplandor que cegaba los ojos, mientras que., un poco ms arriba, las estrellas brillaban fijas en un
cielo ms negro que la ms oscura medianoche de invierno en la Tierra.
Iba a girarme, cuando mi mirada fue atrada por un destello metlico casi en la cima de uno de los
grandes promontorios que avanzaba hacia el mar, cincuenta kilmetros al oeste. Era un punto de luz
pequesimo, carente de dimensiones, como si una estrella hubiera sido arrancada del cielo por alguno
de aquellos crueles picos, e imagin que una roca excepcionalmente lisa captaba la luz del sol y me la
reflejaba directamente en los ojos. Era algo que suceda a menudo. Cuando la Luna entra en el segundo
cuarto, los observadores de la Tierra pueden ver a veces las grandes cadenas montaosas del Oceanus
Procellarum, el Ocano de las Tormentas, arder con una iridiscencia blancoazulada debida al reflejo del
sol en sus laderas. Pero senta la curiosidad de saber qu tipo de ro ca poda brillar all arriba con tanta
intensidad, de modo que sub a la torreta de observacin y orient nuestro telescopio hacia el oeste.
Lo que vi fue suficiente para despertar mi inters. Los picos montaosos, claros y ntidos en mi
campo de visin, parecan no estar a ms de ochocientos metros de distancia, pero el objeto que
reflejaba la luz del sol era an demasiado pequeo para poder ser identificado. Sin embargo, aunque no
pudiera distinguirlo claramente, s poda darme cuenta de que estaba provisto de una cierta simetra, y
de que la base sobre la que se hallaba pareca extraamente plana. Estuve observando durante un buen
rato aquel brillante enigma, aguzando mi vista en el espacio, hasta que un olor a quemado procedente
de la cocina me inform que las salchichas del desayuno haban hecho un viaje de casi cuatrocientos
mil kilmetros para nada.

Mientras avanzbamos a travs del Mare Crisium, aquella maana, con las montaas irguindose a
occidente, discutimos sobre el caso, y continuamos discutiendo a travs de la radio cuando salimos a
realizar nuestras prospecciones. Mis compaeros sostenan que haba quedado probado sin la menor
sombra de duda que jams haba existido ninguna forma de vida inteligente en la Luna. Las nicas
cosas vivas que haban llegado a existir eran algunas plantas primitivas y sus antecesoras, tan slo un
poco menos degeneradas. Esto lo sabia yo tan bien como todos, pero hay ocasiones en las que un

cientfico no debe temer al ridculo.


Escuchad dije firmemente, quiero subir hasta all arriba, aunque slo sea para tranquilizar mi
conciencia. Esta montaa tiene menos de cuatro mil metros, lo que equivale a setecientos con gravedad
terrestre, y puedo hacerla en una veintena de horas. Siempre he deseado escalar una de esas
montaas, y aqu tengo un buen pretexto para hacerlo.
Si no te partes el cuello dijo Garnett, vas a ser el hazmerrer de la expedicin cuando
regresemos a la Base. De ahora en adelante, esta montaa se llamar seguramente la Locura de
Wilson.
No me partir el cuello dije con firmeza. Quin fue el primero que escal Pico y Helicon?
Pero no eras un poco ms joven por aquel entonces? pregunt suavemente Louis.
Una razn de ms para ir dije muy dignamente.
Aquella noche nos acostamos pronto, tras conducir el tractor hasta unos quinientos metros del
promontorio. Garnett vendra conmigo al da siguiente; era un buen escalador y haba participado
conmigo en otras expediciones semejantes. Nuestro conductor se sinti muy feliz de quedarse
guardando el vehculo.

A primera vista aquellas paredes parecan prcticamente inescalables, pero cualquiera que tuviera
un poco de experiencia sabia que la escalada no presenta serias dificultades en un mundo donde el
peso de las cosas queda reducido a una sexta parte. El autntico peligro del alpinismo lunar reside en el
exceso de confianza: una cada desde cien metros en la Luna es tan mortal como una cada desde
quince metros en la Tierra.
Hicimos nuestro primer alto en una cornisa a unos mil quinientos metros de la llanura. La escalada
no haba sido difcil, pero el esfuerzo al que no estaba acostumbrado haba envarado mis miembros, y
me sent feliz de poder descansar un poco. Visto desde all, el tractor pareca un minsculo insecto
metlico al pie de la pared. Comunicamos por radio nuestro avance al conductor antes de proseguir la
escalada.
Dentro de nuestros trajes la temperatura era agradablemente fresca, puesto que el sistema de
refrigeracin anulaba los efectos del ardiente sol y eliminaba al exterior los desechos de nuestra
transpiracin. Hablbamos raramente, salvo que debiramos intercambiar instrucciones o discutir
acerca del mejor camino a seguir. No saba lo que estaba pensando Garnett, seguramente que era la
empresa ms absurda en la que se haba embarcado. Yo no poda dejar de darle la razn, al menos en
parte, pero el placer de la escalada, la seguridad de que nunca ningn hombre haba llegado antes
hasta all, y la exaltante visin del paisaje, eran para m una recompensa suficiente.
No recuerdo haber experimentado ninguna excitacin especial al hallarnos ante la pared rocosa que
haba examinado a travs del telescopio el da antes, desde una distancia de cincuenta kilmetros. Se
extenda hasta una veintena de metros por encima de nosotros y all, en aquella explanada, se hallaba
el objeto que me haba atrado a travs de toda aquella extensin desrtica. Casi con toda seguridad no
era ms que un bloque de roca nacido en alguna poca pasada a consecuencia del impacto de un
meteorito, con los planos de estratificacin pulidos y brillantes an en su inmovilidad eterna e
inmutable.
La roca no tena apoyos, de modo que tuvimos que usar un garfio. Mis cansados brazos parecieron
recuperar una nueva fuerza cuando lanc el anda de tres puntas hacindola girar sobre mi cabeza. La
primera vez fall su presa y cay lentamente cuando tironeamos de ella para comprobar su solidez. Al
tercer intento las pas se sujetaron slidamente, y ni siquiera el peso combinado de nuestros dos
cuerpos consigui moverla.

Garnett me lanz una ansiosa mirada. Hubiera podido decirle que deseaba subir yo primero, pero me
limit a sonrer a travs del cristal del casco y agit la cabeza. Luego, lentamente, sin prisas, inici el
ltimo tramo de la ascensin.
Incluso enfundado en el traje espacial pesaba tan slo veinte kilos, por lo que sub a pulso, sin
enroscar la cuerda entre mis piernas ni ayudarme con los pies contra la pared. Cuando alcanc el borde
me detuve un instante para saludar con la mano a mi compaero, luego di el ltimo tirn, me ic de pie
sobre la plataforma y contempl lo que haba ante m.
Hasta aquel momento estaba casi convencido de que no iba a descubrir nada extrao o inslito all.
Casi, pero no completamente, y era esa torturante duda la que me haba empujado hasta aquel lugar.
Bueno, la duda haba sido disipada, pero la tortura apenas acababa de empezar.
Me encontraba en una explanada de unos treinta metros de profundidad. En alguna ocasin haba
sido lisa, demasiado lisa para ser natural, pero los impactos de los meteoritos haban mordido y cribado
su superficie a travs de incontables eones. Y haba sido nivelada para po der sostener una estructura
translcida, burdamente piramidal, de dos veces la altura de un hombre, encajada en la roca como una
gigantesca gema facetada.
Probablemente no experiment ninguna sensacin durante los primeros segundos. Luego,
inexplicablemente, sent una extraa alegra. Porque yo amaba la Luna, y ahora saba que el musgo que
trepaba en Aristarco y Eratstenes no era la nica forma de vida que haba producido cuando era joven.
Los antiguos y desacreditados sueos de los primeros exploradores eran ciertos. Despus de todo haba
existido una civilizacin lunar, y yo haba sido el primero en descubrirla. El hecho de haber llegado con
un milln de aos de retraso no me preocupaba; tena bastante con haber llegado.
Mi cerebro comenz a funcionar de nuevo normalmente, analizando, planteando preguntas. Qu era
aquella construccin? Un santuario... o alguna otra cosa que en mi lengua no tena nombre? Si era una
construccin habitable, por qu la haban edificado en aquel lugar casi inaccesible? Me pregunt se se
tratara de un templo, e imagin ver a los adeptos de alguna extraa regin invocando a sus divinidades
para que los salvaran la vida mientras la Luna declinaba con la muerte de sus ocanos.
Avanc unos pasos para examinar ms de cerca el objeto, pero la cautela me impidi acercarme
demasiado. Entenda un poco de arqueologa, e intent establecer el nivel de la civilizacin que haba
aplanado aquella montaa y erigido aquellas superficies resplandecientes que me cegaban aun.
Pens que los egipcios hubieran estado en condiciones de erigir una construccin como aqulla,
siempre que sus operarios dispusieran del extrao material que aquellos arquitectos an ms antiguos
haban utilizado. Debido a que el objeto era relativamente pequeo, no se me ocurri pensar que
probablemente estaba examinando el producto de una raza ms avanzada que la nuestra. La idea de
que en la Luna hubieran existido seres inteligentes era ya bastante difcil de asimilar, y mi orgullo se
negaba a dar el ltimo y ms humillante paso.
Y luego observ algo que hizo que los cabellos se me erizaran en la nuca, algo tan trivial e inocuo
que quiz cualquier otro nunca lo hubiera visto. Ya he dicho que la explanada haba sido torturada por la
cada de los meteoritos, de tal modo que estaba recubierta de una espesa capa de polvo csmico, ese
polvo que se extiende como un manto por la superficie de todos los mundos en los que no existen
vientos que puedan turbarlo. Sin embargo, tanto el polvo como las seales dejadas por los meteoritos
terminaban bruscamente en el borde de un amplio crculo, en el centro del cual se hallaba la pirmi de,
como si un muro invisible la protegiera de las inclemencias del tiempo y del lento pero incesante
bombardeo del espacio.
Sent que alguien estaba gritando en mis auriculares, y finalmente me di cuenta de que Garnett me
estaba llamando desde hacia rato. Avanc con paso vacilante hacia el borde de la explanada y le hice
seas de que subiera, porque no me senta muy seguro de ser capaz de hablar. Luego me gir de nuevo
hacia el crculo en el polvo. Me inclin y tom un fragmento de roca, y lo lanc, sin exce siva fuerza,
hacia el brillante enigma. Si la piedra hubiera desaparecido al chocar contra aquella invisible barrera no
me hubiera sorprendido, pero se limit a caer al suelo, como si hubiera chocado contra una superficie

curva.
Ahora saba que el objeto que tena ante m no poda ser comparado con ninguna obra de mis
antepasados. No era una construccin sino una mquina, que se protega a si misma a travs de unas
fuerzas que haban desafiado la eternidad. Aquellas fuerzas, cualesquiera que fuesen, seguan
funcionando an, y quiz yo me haba acercado demasiado a ellas. Pens en todas las radiaciones que
el hombre haba capturado y dominado en el transcurso del ltimo siglo. Por lo que saba, poda
hallarme incluso condenado para siempre, como si hubiera penetrado en la atmsfera silenciosa y letal
de una pila atmica no aislada.
Recuerdo que me volv hacia Garnett, que se haba reunido conmigo y permaneca inmvil a mi lado.
Me pareci tan absorto que no quise molestarle, y me dirig hacia el borde de la explanada
esforzndome en ordenar de nuevo mis pensamientos. All, delante de m, se extenda el Mare Crisium,
extrao y fascinante para casi toda la humanidad, pero conocido y tranquilizador para mi. Levant la
mirada hacia la hoz de la Tierra que yaca en su cuna de estrellas, y me pregunt qu haban ocultado
sus nubes cuando aquellos desconocidos constructores terminaron su trabajo. Era la humeante jungla
del Carbonfero, la desierta orilla de los ocanos sobre la que reptaban los primeros anfibios para
conquistar la tierra firme..., o un perodo ms anterior an, el perodo de la soledad, antes de que la
vida iniciara su desarrollo?
No me pregunten por qu no intu antes la verdad, que ahora parece tan obvia. En la excitacin del
descubrimiento, me haba convencido a m mismo de que la aparicin cristalina deba de haber sido
construida por una raza que haba vivido en el remoto pasado lunar, pero de pronto, con una terrible
fuerza, me traspas la certeza de que aquella raza era tan extranjera a la Luna como lo era yo ahora.
En el transcurso de veinte aos de exploraciones no habamos hallado ningn otro rastro de vida a
excepcin de algunas plantas degeneradas. Ninguna civilizacin lunar, ni siquiera moribunda, poda
dejar tan slo una nica prueba de su existencia.
Volv a mirar la resplandeciente pirmide, y me pareci ms extraa que nunca a cualquier cosa
perteneciente a la Luna. Y entonces, de golpe, fui sacudido por un estallido de risa histrica, provocado
por la excitacin y por la excesiva fatiga. Porque me haba parecido que la pirmide me diriga la
palabra y me deca: Lo siento, pero yo tampoco soy de aqu.

Hemos necesitado veinte aos para conseguir romper aquel invisible escudo y alcanzar la mquina
encerrada en aquellas paredes de cristal. Lo que no hemos podido comprender lo hemos destruido
finalmente con la salvaje potencia de la energa atmica, y he podido ver los fragmentos de aquel
hermoso y brillante objeto que descubriera all, en la cima de la montaa.
No significaban absolutamente nada. Los mecanismos de la pirmide, suponiendo que lo sean, son
fruto de una tecnologa que se halla mucho ms all de nuestro horizonte, quiz una tecnologa de
fuerzas parafsicas.
El misterio contina atormentndonos cada vez ms, ahora que hemos alcanzado otros planetas y
sabemos que slo la Tierra ha sido cuna de vida inteligente en nuestro Sistema. Una civilizacin
antiqusima y desconocida perteneciente a nuestro mundo no podra haberla construido, ya que el
grosor del polvo meterico en la explanada nos ha permitido calcular su edad. Aquel polvo comenz a
posarse antes de que la vida hiciera su aparicin en la Tierra.
Cuando nuestro mundo alcanz la mitad de su edad actual, algo que vena de las estrellas pas a
travs del Sistema Solar, dej aquella huella de su paso y prosigui su camino. Hasta que nosotros la
destruimos, aquella mquina cumpli su cometido. Y empiezo a intuir cul era.
Alrededor de cien mil millones de estrellas giran en el circulo de la Va Lctea y, hace mucho tiempo,
otras razas de mundos pertenecientes a otros soles debieron de haber alcanzado y superado el estadio
en el que ahora nos hallamos nosotros.

Piensen en una civilizacin as, muy lejana en el tiempo, cuando la Creacin estaba an tibia, duea
de un universo tan joven que la vida haba surgido tan slo en una infinitsima parte de los mundos. La
soledad de aquel mundo es algo imposible de imaginar, la soledad de los dioses que miran a travs del
infinito y no hallan a nadie con quien compartir sus pensamientos.
Debieron de haber explorado las galaxias como nosotros exploramos los mundos. Por todos lados
haba mundos, pero estaban vacos, o a lo sumo poblados de cosas que se arrastraban y eran incapaces
de pensar. As deba de ser nuestra Tierra, con el humo de los volcanes ofuscando an el cielo, cuando
la primera nave de los pueblos del alba surgi de los abismos ms all de Plutn. Rebas los planetas
exteriores apresados por el hielo, sabiendo que la vida no poda formar parte de sus destinos. Alcanz y
se detuvo en los planetas interiores que se calentaban al fuego del Sol esperando a que comenzara su
historia.
Aquellos exploradores debieron de haber observado la Tierra, sobrevolando la estrecha franja entre
los hielos y el fuego, y llegado a la conclusin de que aqul deba de ser el hijo predilecto del Sol. All, en
un remoto futuro, surgira la inteligencia; pero ante ellos quedaban an innumerables estrellas por
explorar, y nunca regresaran por aquel mismo camino.
As pues, dejaron un centinela, uno de los millones que deben de existir esparcidos por todo el
universo, vigilando los mundos en los cuales vibra la promesa de la vida. Era un faro que, a travs de
todas las edades, sealaba pacientemente que nadie lo haba descubierto an.
Quiz ahora comprendan por qu la pirmide de cristal fue instalada en la Luna y no en la Tierra. A
sus creadores no les importaban las razas que luchaban an por salir del salvajismo. Nuestra civilizacin
les poda interesar tan slo si dbamos prueba de nuestra capacidad de supervivencia, lanzndonos al
espacio y escapando as de la Tierra, nuestra cuna. Este es el desafo que, antes o despus, se plantea a
todas las razas inteligentes. Es un desafo doble, porque depende de la conquista de la energa atmica
y de la decisiva eleccin entre la vida y la muerte.
Una vez superado este punto critico, era tan slo cuestin de tiempo el que descubriramos la
pirmide y la forzsemos para ver lo que haba dentro. Ahora ya no emite ninguna seal, y aqullos
encargados de su escucha deben de haber vuelto su atencin hacia la Tierra.
Quiz acudan a ayudar a nuestra civilizacin, an en su infancia. Pero deben de ser viejos, muy
viejos, y a menudo los viejos son morbosamente celosos de los jvenes.
Ahora ya no puedo mirar la Va Lctea sin preguntarme de cul de esas nebulosas estelares estn
acudiendo los emisarios. Si me permiten hacer una comparacin bastante vulgar, hemos tirado del
aparato de alarma, y ahora no podemos hacer otra cosa ms que esperar.
No creo que tengamos que esperar mucho.

FIN