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Situando a Zelizer

Una manera de introducir a Viviana Zelizer es tratando de ubicar su obra en el contexto de los
recientes estudios sociales de la economa. Pero, dnde deberamos situarla? En su introduccin a la
segunda edicin del Handbook of Economic Sociology, Neil Smelser y Richard Swedberg han etiquetado
el trabajo de Zelizer como una sociologa econmica cultural, que introducira aspectos no
considerados por el tipo de anlisis hasta ese momento imperante. En una entrevista ms reciente,
publicada en el European Journal of Social Theory en 2008, Jeffrey Alexander seal que la creciente
influencia del trabajo de esta autora estara incluso desplazando del centro de la sociologa econmica a la
perspectiva ms tradicional, asociada generalmente con la nocin de incrustacin segn la formulacin
de Mark Granovetter.
Esta forma de situar el trabajo de Zelizer es sin duda correcta. Sin embargo, parece demasiado
sesgada por el particular contexto de la Nueva Sociologa Econmica, tal como se denomin al
resurgimiento de este campo de estudio desde la dcada de los ochentas en los Estados Unidos. Bajo este
prisma, esta sub-disciplina se organizara entre dos polos metodolgicos. Por una parte, socilogos que
utilizan mtodos cuantitativos para estudiar aspectos sociales en los que estara incrustada la accin
econmica, y, por otra, investigadores ms preocupados por re-construir el modo como los agentes
interpretan, y con ello construyen, su entorno econmico. Entre ambos extremos se ubicaran aquellos
estudios que han intentado investigar conjuntamente la interpretacin de los actores econmicos con las
fuerzas sociales ms abstractas en las que estos estn situados. Ejemplos paradigmticos de cada una de
estas posiciones son: el estudio de Mark Granovetter sobre el papel de los vnculos dbiles en la
bsqueda de empleo, el anlisis etnogrfico de los agentes financieros de Mitchel Abolafia, y el famoso
ensayo sobre el isomorfismo en campos organizaciones propuesto por Paul DiMaggio y Walter
Powell.
Bajo estos ejes, el trabajo de Zelizer se constituira en la principal contracara cultural del anlisis
estructural en la sociologa econmica. En otras palabras, su sociologa permitira entregar una mirada
ms rica en detalles y smbolos a la descripcin del actor econmico desarrollado por el resto de la
sociologa. Sin embargo, hoy en da parece inadecuado e incluso injusto describir la particularidad de
este trabajo como un punto en una lnea que va de relaciones sociales, o estructura, sentido,
interpretacin, o cultura. En efecto, probablemente uno de los aspectos que ha hecho esta obra tan
influyente es que efectivamente cuestiona o rebalsa este tipo de clasificaciones. No hay modo ms claro
de ilustrar este punto que revisando, por supuesto muy brevemente, parte de la extensa obra de Zelizer.
1. Seguros, dineros e intimidad
El trabajo temprano de Viviana Zelizer es sobre seguros. El tema principal de estos estudios es
Cmo es que se valora econmicamente la vida? Ms especficamente, y principalmente recurriendo al

anlisis de documentos del siglo XIX en los EEUU, se analiza el modo como el crecimiento de dos
productos especficos (el seguro de vida de adultos y el seguro infantil) se enfrent a fuertes
controversias legales y morales relacionadas con el acto cuasi-sacrilegio de otorgarle un valor monetario
a un bien que trascendera todo precio: la vida humana. Lo realmente novedoso de estos trabajos es que
muestran que finalmente la consolidacin de ambos seguros no se sustent en la negacin de esta
contradiccin, ni en la simple mercantilizacin de la vida. Por el contrario, estos productos fueron
publicitados y vendidos como servicios donde, ms que valorar aquello que trasciende el dinero,
funcionaran como una especie de retorno ritual, como una forma de devolver parte del amor de los
queridos. En otras palabras: el seguro en vez de situarse en un lado de la oposicin, entre lo que tiene
precio o lo que trasciende el valor monetario, se posiciona en el medio. El seguro es un servicio sobre el
que se paga una pliza, pero cuyo precio no intenta valorar lo que se est asegurando (la vida).
Esta aparente paradoja entre dinero y precio se constituir en el principal objeto de atencin del
siguiente trabajo de Zelizer, recientemente traducido al espaol como El Significado Social del Dinero.
En este contexto, la autora se interesar principalmente por dos fenmenos. Por una parte, el hecho de
que conjuntamente con la consolidacin y la expansin de las monedas nacionales o trasnacionales
como el Euro o en cierta medida el Dlar -, han proliferado mltiples modos de dineros de uso especfico,
desde las gift cards hasta los vales de almuerzo emitidos por determinadas instituciones para sus
empleados. Y, por otra, como los actores marcan o diferencian el dinero, a primera vista estndar, en
sus diferentes usos. As es posible distinguir entre tres diferentes tipos de pagos: compensacin
(cuando se intercambia un objeto de modo directo); cuando se paga el beneficio correspondiente a un
derecho sobre determinado bien (o entitlement); y simplemente cmo regalo. Ambos procesos
cuestionan la visin generaliza de que el dinero funcionara solamente como un vehculo para la
expansin de un tipo de clculo cuantitativo homogenizante, ilustrando, por el contrario, cmo se
establecen diferentes tipos de pagos, con sus propias normas y modos de establecimiento de
equivalencias y valor.
El estudio de los procesos de diferenciacin de tipos de pagos y dineros especiales ha sido
profundizado en los artculos sobre lo que Zelizar ha denominado como circuitos comerciales. Estos
circuitos pueden ser locales (tales como los sistemas de intercambio establecidos en las crceles o entre
vecinos pertenecientes a una ROSCA o sistema de ahorro rotativo), pero tambin globales (como en los
envos de remesas o determinados productos financieros). Lo importante, es que en todos ellos es
posible observar la consolidacin de circuitos especficos, caracterizados por un conjunto de prcticas e
informacin compartida, determinadas obligaciones y derechos, y la utilizacin de un medio de
intercambio particular que, a su vez, establece un borde entre quienes pueden y no pueden participar.
Finalmente, su trabajo ms reciente se ha enfocado en las interconexiones entre economa y vida
domstica. Contrariamente a la imagen tradicionalmente defendida por las ciencias sociales, de que la
combinacin entre dinero y vida ntima implicara un cruce casi prohibido entre zonas diferenciadas y

protegidas de la vida social, Zelizer encuentra que intimidad y dinero estn profundamente enredados.
Este enredo, sin embargo, estara lejos tambin de la imagen propuesta por la economa ms ortodoxa,
donde se asume la existencia de un tipo de clculo y equivalencia universal aplicable a toda relacin social
incluso no monetaria. Por el contrario, lo que Zelizer muestra es que el dinero es parte esencial en la
configuracin y delimitacin de relaciones sociales particulares. As, por ejemplo, las diferencias de
gnero en el hogar son fuertemente marcadas por los tipos de usos monetarios considerados apropiados
para cada caso, o, slo particulares tipos de pagos son aceptados para retribuir el cuidado de personas en
el hogar. Sin embargo, esto no significa que el dinero marque relaciones sociales siempre estables y
fciles de delimitar. De hecho, los actores deben involucrarse continuamente en un arduo trabajo
relacional con el fin de lidiar con las confusiones producidas en torno a pagos difusos (por ejemplo
entre un regalo romntico y pagar por una cita) y, las muchas veces violentas re-interpretaciones
realizadas luego de conflictos asociados a divorcios, herencias u otras formas de compensacin.
2. Fricciones y circuitos: un nuevo mtodo para el estudio de la economa
Al principio suger que situar el trabajo de Zelizer como la contracara cultural o simblica del
anlisis estructural en la sociologa econmica no refleja el impacto de su obra. Al revisar parte de su
trabajo, queda claro que no basta con asociar sus investigaciones a un enfoque micro-sociolgico,
histrico o ms generalmente interpretativo. El trabajo de Zelizer es tan importante porque, adems de
todo esto, ha incorporado un nuevo mtodo al anlisis social de la economa. Dicho de modo muy
sucinto: ha decidido dejar de observar lo econmico como una particular zona de la vida social,
caracterizada por su propia lgica, y, en vez, seguir las tensiones, o fricciones, en los que se despliega la
actividad econmica. Y esto, a mi juicio, no significa slo estudiar aquellos espacios particulares de la
economa donde estas tensiones sean particularmente visibles, ni menos limitarse al estudio de temas
olvidados por la principalmente masculina sociologa (como la economa domstica o el impacto de
las relaciones de gnero en los usos monetarios). Implica ms bien desarrollar una mirada particular que
podr encontrar este tipo de fricciones simblicas operando, de modo ms o menos intenso, en cualquier
rea de la economa. En otras palabras, no slo con los seguros, sino que con muchas otros tipos de
bienes como los bonos de carbono, la transferencia de rganos, e incluso los vinos se procesan
cotidianamente mercancas incomparables. Los circuitos no se limitan a monedas alternativas o redes
informales, sino que tambin pueden encontrarse en las finanzas o en el arte contemporneo. Y,
finalmente, no slo en la vida domstica se distinguen distintos tipos de pagos, sino que tambin en toda
institucin debemos diferenciar sueldos, bonos, aguinaldos, y realizar el trabajo relacional de
mantenerlos separados, y, por supuesto, no confundir regalos con coimas.
Ciertamente lo recin sealado no significa que el mtodo desarrollado por Zelizer sirva para
todo, ni que deba reemplazar a los ya existentes, pero s que su introduccin conlleva importantes
ganancias. Cabe mencionar al menos tres. Primero, estudiar fricciones en la economa permite dar con

nuevas formas de comprender el desarrollo de productos y mercados hasta ahora no muy estudiados,
como el caso del seguro de vida en los EEUU (o, ms recientemente, la donacin de rganos analizado
por Kieran Healy en su Last Best Gifts: Altruism and the Market for Human Blood and Organs o el arte
estudiado por Olav Velthuis en Talking Prices. Symbolic Meanings of Prices on the Market for
Contemporary Art). Segundo, permite identificar una nueva formacin social, los circuitos
comerciales, que no es reducible a redes, organizaciones o mercados, al menos en sus respectivas
definiciones tradicionales. Y, tercero, a partir del concepto de trabajo relacional es posible elaborar una
nueva forma de imaginar el actor econmico desde la sociologa. El actor de Zelizer no slo est equipado
por aspectos no considerados por el homo economicus, como su entorno social y simblico, sino que
permite ir ms lejos e imaginar un tipo de racionalidad econmica totalmente distinta. A saber: la
capacidad de distinguir el tipo de pago correspondiente y de lidiar con las ambigedades o fricciones de
los mltiples marcos simblicos en los que se prctica la economa.
Entonces, si tratamos de ir ms all del mapa de la Nueva Sociologa Econmica, dnde situar el
trabajo de Viviana Zelizer? De un modo especfico, creo que es posible emparentar su obra con la de
aquellos autores que han intentado elaborar una concepcin fuerte de actor sociolgico que subraya
principalmente la capacidad de lidiar con mltiples marcos y las fricciones que estos generan. Por
ejemplo: E. Goffman y su Frame Analyis, On Justification de L. Boltanski y L.Thvenot, y ms
recientemente D. Stark y su Sense of Dissonance. Y, de un modo general, yo preferira situarla entre
aquellos autores que no slo nos han permitido complementar o criticar los lmites de la economa
ortodoxa, sino que entre quienes nos han ayudado a expandir la imaginacin de la investigacin social de
la economa de un modo ms amplio, como Michel Callon, Harrison White y Marilyn Strathern.
Jos Ossandn